home | login | register | DMCA | contacts | help | donate |      

A B C D E F G H I J K L M N O P Q R S T U V W X Y Z
А Б В Г Д Е Ж З И Й К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Щ Э Ю Я


my bookshelf | genres | recommend | rating of books | rating of authors | reviews | new | форум | collections | читалки | авторам | add

реклама - advertisement



ГЛАВА LV


Вечер восьмого июля ничем особенным не выделялся из числа тех вечеров, которые успела провести на самом большом в мире океанском лайнере Джинива Беттелз. Все было так же, как и вчера, и позавчера: народ прогуливался по открытым палубам, то здесь, то там играли дети, чем больше сгущались сумерки, тем ярче разгорались бортовые маяки и лампы, освещавшие палубы.

До участия еще в одном мероприятии агентства "Планета Мун" было достаточно времени, и Джинива решила потратить это время с пользой. Она взяла журнал Кристофера, который тот вручил ей два дня назад, и отправилась на поиски парня.

Она до сих пор больше не завела на корабле никаких серьезных знакомств, с Майклом Холлисом встречаться почему-то не хотелось, хотя он приглашал ее поужинать вместе с ним, а увидеться с Крисом можно было. Он был интересным человеком, с ним можно было поговорить на серьезные темы и не опасаться, что он вдруг начнет приставать. Разумеется, после двух недолгих встреч Джинива знала его очень плохо, можно сказать, практически еще не знала, однако что-то подсказывало ей, что Катферту можно доверять. А раз можно, то почему бы самой не отправиться к нему? И Джинива отправилась искать своего знакомого, даже не подозревая, что пару дней назад точно так же искал ее он!

К концу 8-го дня июля лайнер "Амбассадор" с десятками тысяч пассажиров на борту находился уже на достаточно большом расстоянии от Соединенных Штатов и двигался по Атлантике между берегами самой большой страны южноамериканского континента Бразилии и крошечными африканскими государствами Либерия, Сьерра-Леоне и Гвинея.

До пересечения нулевого меридиана оставалось совсем немного. А сразу после этого должен был состояться поворот в Индийский океан.

Капитан Хайнлайн стоял на смотровом балконе мостика с чашкой дымящегося кофе в руке и смотрел по сторонам. Внизу раскинулись просторы палуб носовой части судна, впереди и по бокам серебрился океан, а сверху полыхало закатными красками небо.

– Красиво,- сказал сам себе Томас Хайнлайн, улыбнувшись горизонту, и сделал глоток из своей чашки.

Снизу до его ушей доносились голоса людей, а порой даже казалось, что слышался далекий шум воды, рассекаемой носом корабля.

"Амбассадор" двигался полным ходом и создавал вокруг себя большие волны, конусом расходившиеся в стороны. Вода с обеих сторон лайнера бурлила и пенилась, ударяясь о его корпус. За кормой тянулся длинный пенный след, похожий на мощный луч гигантского прожектора. Для подавляющего большинства пассажиров это был просто след, оставляемый кораблем на поверхности океана. Но только не для моряков. Моряки называли это явление другим словом – кильватер.

Вскоре к капитану вышел один из его помощников Уоллас Батт и, пожелав ему доброго вечера, молвил:

– Хвалить погоду – плохая примета, но не могу не порадоваться тому факту, что все наше плавание нас сопровождает спокойный океан и безоблачное небо. Кстати, только что был получен свежий метеопрогноз из НАСА. Погода в районе нашего разворота в Индийский океан также будет благоприятной, а небо относительно чистым.

– Что ж, это действительно радует,- согласился капитан.- Значит, пересечем Атлантику, ни разу не встретив непогоду! Такое спокойствие океана даже настораживает. Никогда не видел его таким тихим и безмятежным. Планета словно притаилась, чего-то ожидая или к чему-то готовясь!

– Ну, как известно, затишье перед бурей – не редкость,- проговорил Батт.

– Да…- задумчиво протянул Хайнлайн, а потом сказал.- Пусть разразится самый сильный шторм – пассажиры его даже не заметят. Такой колосс как "Амбассадор" пройдет любую бурю, едва колыхнувшись на воде. Нам абсолютно нечего опасаться, пока мы на его борту.

С наступлением сумерек в куполе обсерватории "Астролаб" собрались все ее работники, среди которых находились Томас Бопп и Кристофер Катферт. Им хотелось собственными глазами увидеть приближавшуюся к Земле опасность, получившую обозначение КМО-2020. Несмотря на то, что большая часть информации о метеорном потоке являлась засекреченной, здесь о нем знали почти все. Проводя ежедневные наблюдения за Облаком, Томас Бопп и руководитель обсерватории корабля мистер Страйберг обнаружили скрывающиеся за метеорами астероиды. Они сосчитали их, определили их приблизительные размеры по альбедо и определили направление движения. Астероиды двигались вместе с потоком метеорных частиц прямо на Землю.

Затем Бопп и Страйберг связались с начальством НАСА и на правах ученых потребовали объяснить все то, что они наблюдали в космосе и чем это может грозить планете. Они получили все интересующие их сведения только под расписку о неразглашении и устное обещание хранить полученные сведения в тайне, которое было записано на диктофон. Ничего никому нельзя было рассказывать – даже остальным сотрудникам "Астролаб". Оба ученых выполняли условие НАСА и держали в секрете все точные сведения, цифры и даты, передав остальным лишь кое-какую общую информацию. Но если все вокруг Кристофера знал хоть что-то, то сам он не знал почти ничего. Он чувствовал, что ему много чего не договаривают. И, похоже, это была серьезная информация, поскольку все вокруг ходили напряженные и сосредоточенные. Парню никогда не нравилось находиться в неведении, поэтому это сразу начало его раздражать, но он пока не бил никому в лоб вопросом, что от него скрывают, что происходит на самом деле. Он думал, что немного позже ему все-таки расскажут. Но вот все приготовления к очередным наблюдениям были сделаны, небо почти полностью потемнело, а он так ничего не узнал из того, что знали другие. А они точно что-то знали!

За главным компьютером, управляющим телескопом и башней, сидел сам Томас Бопп, руководитель обсерватории практически все время был рядом с ним. Рядовые сотрудники обсерватории Кертис и Джек, а также ответственный механик башни Николас и еще один астроном по имени Эллан Руэда, взявшийся непонятно откуда, занимали другие компьютерные терминалы, стоявшие по периметру павильона.

Этим вечером Кристофер ощущал себя среди вышеназванных людей лишним, хотя все относились к нему достаточно неплохо, почти как к своему коллеге. Он подключился к телескопу с одного из свободных компьютеров и, регулируя четкость и цветовую насыщенность изображения, получаемого от рефлектора, с угрюмым видом слушал, как переговаривались астрономы-профессионалы.

Павильон тускло освещался парой неоновых ламп и компьютерными мониторами. От нечего делать молодой любитель астрономии поднял взгляд к куполу башни, и, осматривая его, услышал голос ловца комет, обращенный к нему.

– Крис, твои приятели придут сегодня или нет?- спросил Томас.

– Не знаю,- пожал плечами Катферт.- Я их не видел ни сегодня, ни вчера.

– За все время нашего плавания они заглядывали сюда лишь один раз – и то днем!- проговорил Джек Джаммер.- Осмотрели все оборудование, спросили о том, какие именно наблюдения можно проводить на этом телескопе и как мы ведем электронный дневник наблюдений. Начали что-то делать, а потом убежали, не сказав ничего на прощание.

– Ладно,- махнул рукой Страйберг.- Придут, так придут. Пока же будем заниматься своим делом. В третьем часу пополуночи у нас будет экскурсия для нескольких посетителей. Необходимо уделить им внимание. До этого времени нужно успеть все сделать.

"Что они хотят сделать?- думал Кристофер.- Что за дела?" -Есть!- воскликнул через минуту руководитель "Астролаб".- Мы зафиксировали телескоп на объекте!

На всех мониторах возникло изображение КМО-2020, увеличенное в сотни раз: на черном фоне блестело несколько звездочек, окруженных чуть заметным туманным свечением.

– И все?- удивился один из астрономов Эллан Руэда.- Это и есть ваше гигантское каменное облако?

– Похоже, оно действительно рассеивается в пространстве, приближаясь к Земле,- сказал Томас Бопп.

– Это хорошо или плохо?

– Для Земли – нет. Чем менее плотным оно станет, тем лучше.

Да, это было весьма интересно. Еще пару дней назад Крис мог видеть почти всю массу метеорного облака на мониторе, а теперь оно попросту исчезало из виду. Но что это за светящиеся точки в центре? Неужели какие-то астероиды?

– Девять, как мне и сообщили,- шепнул Страйбергу Томас Бопп.- Трое из них на самом деле большие, а остальных опасаться не следует.

Наконец, парень не выдержал и громко спросил:

– Что это? Астероиды, да?

– Совершенно верно,- хмуро ответил Бопп, всем своим видом показывая, что больше не хочет давать никаких комментариев. По крайней мере, сейчас.

– Среднее смещение всех объектов относительно звезд, произошедшее за сутки, равно двум градусам,- объявил Кертис Кин.- Если учесть тот факт, что они идут на нас, а не проходят мимо, то движутся они крайне быстро!

Кристофер уже подумал о том, чтобы начать массированный допрос астрономов и потребовать сказать ему то, чего они не говорят, но тут ему помешали. В павильон поднялся охранник по имени Питер Ферт, с которым он был знаком, и обратился к нему:

– Крис, тебя хочет видеть какая-то девушка. Спустись в холл обсерватории.

– Девушка?..- удивился парень.

– Да, да. Она ждет. Поспеши.

– Ладно…

Озадаченный таким сообщением охранника, Катферт отправился вниз, под башню, где располагался холл обсерватории корабля. Только когда он спускался по лестнице, до него вдруг дошло, кто это мог быть. Он сразу встрепенулся, а сердце забилось в приятном волнении. Неужели она? Хоть бы это было так! Хоть бы это была она!

Последние два дня он почти не вспоминал о Джиниве, слишком увлекшись происходящим в космосе и наблюдая с остальными астрономами Облако, однако это совсем не значило, что он потерял к ней интерес.

В просторном помещении, прилегающем к основанию башни со стороны кормы, где находился небольшой бар для сотрудников и посетителей, а по сторонам стояли маленькие диванчики и столики с журналами по астрономии, молодой челове5к увидел Джиниву Беттелз! Заметив его приближение, девушка повернулась к нему и улыбнулась.

– Джинива!- обрадовано произнес парень.- Как ты смогла меня здесь найти?

– Здравствуй, Крис,- выговорила она.- Ты же сам сказал мне, где живешь. Я пришла к тебе, но тебя в номере не оказалось. Но мне посчастливилось встретить твоих друзей, которые тоже хотели зайти к тебе. Они сказали, где ты можешь быть. Вот я и направилась в обсерваторию!

Затем она показала ему номер "Скай энд телескоп" и добавила:

– Вот твой журнал. Почти весь прочитала, хотя, если честно, мало чего поняла из этих статей.

Сказав это, она чуть засмеялась и отдала журнал Катферту, в очередной раз восхитившемуся красотой и нежностью ее лица.

Спустя некоторое замешательство, Кристофер внезапно отбросил в сторону смущение и нерешительность, вновь нахлынувшие на него при виде Джинивы, и быстро заговорил:

– Ты была когда-нибудь в настоящей обсерватории? Хочешь посмотреть, как работают профессиональные астрономы?- Затем он обратился к охраннику.- Питер, можно нам вместе на минуту подняться в павильон? Я только покажу подруге наш телескоп.

Тот сначала замялся, но в итоге не стал возражать, только предупредил:

– Ты знаешь, что мистер Страйберг здесь! Если ему не понравится твоя затея с незапланированной экскурсией для этой молодой особы, – он кивнул на Беттелз,- то я ни при чем. Меня здесь не было. Я ходил в туалет!

– Договорились!

– Мы точно никому не помешаем?- спросила Джинива, когда парень повел ее за собой.

– Не беспокойся. Я за все отвечаю,- сказал Катферт.

Спустя считанные секунды молодая пара оказалась в башне с телескопом. В этот момент руководитель обсерватории поднялся со своего кресла и двинулся к выходу, видимо, собираясь посетить бар и что-нибудь выпить. Он встретил вошедших в паре метров от выхода.

– Мистер Страйберг, это моя подруга Джинива. Я хотел показать ей обсерваторию, если это можно,- сказал ему Кристофер.

– Хорошо, Крис,- устало кивнул мужчина.- Только недолго! Несколько минут!

– Да, мистер Страйберг! Мы никому не помешаем.

Вместо нескольких минут Кристофер и Джинива провели в "Астролаб" более половины часа. Сначала молодой астроном-любитель рассказал девушке все, что знал об оборудовании этой обсерватории, о ее телескопе. Потом он пригласил ее за свой компьютер и показал ей фотографии, сделанные 19,5-футовым рефлектором, на которых были звезды, планеты, некоторые яркие туманности и даже КМО-2020. Тихо, чтобы никого не отвлекать от работы, Крис поведал своей подруге о том, чем он сам здесь занимается. Когда Беттелз спросила, не наблюдают ли здесь за тем метеорным потоком, который недавно открыли, парень дал положительный ответ и хотел показать ей результаты наблюдений, однако не смог со своего компьютера проникнуть в главный компьютер, чтобы открыть электронный дневник наблюдений обсерватории. Он сразу понял, что ему закрыли доступ ко всей официальной информации и даже к самому телескопу, но не стал выяснять, зачем так сделали, потому что понимал, зачем. Девушке же объяснил, что, наверное, кто-то вносит дополнения или изменения в дневник наблюдений и временно головной компьютер закрыт от остальных компьютеров.

После тридцати минут пребывания в павильоне телескопа они решили вместе покинуть обсерваторию. Инициатором ухода явилась Джинива, так как на них стали косо и с недовольством поглядывать, и ей стало от этого неловко. Она предложила Крису прогуляться с ней по открытым палубам "Амбассадора" и полюбоваться звездным небом. Тот с радостью принял ее приглашение, и совсем скоро они уже находились вне стен "Астролаб".

По коридорам центра развлечений "Амбассадора" пара вышла на кормовую площадь под навесом. Людей здесь оказалось немного, что весьма порадовало парня. Ему хотелось побыть с Джинивой наедине, чтобы их общению никто не мешал.

Громадный корабль, сверкавший в ночном океане разноцветными огнями, шел вперед на полной скорости. Вряд ли кто-то из пассажиров догадывался, что на седьмую ночь своего кругосветного путешествия он разогнался до двадцати с лишним узлов и уже начинал опережать график движения.

Из-под кормы вырывались пенные волны, вода шипела и бурлила, взволнованная гигантским корпусом судна и его огромными быстро вращающимися гребными винтами.

Часть столиков на площади под навесом была занята любителями ночных прогулок, но другая часть пустовала. И пока Кристофер с Джинивой стояли у поручней и любовались ночным океаном, у парня появилась мысль о том, что было бы совсем неплохо сесть за один из этих столиков, подозвать официанта и заказать что-нибудь для себя и для девушки. Ему очень хотелось сделать ей приятное и угостить чем-нибудь.

Именно сейчас и именно здесь!

Внезапно ночной небосвод пронзила яркая огненная стрела. Она промчалась с востока на юго-запад и через пару секунд исчезла около горизонта, осветив на мгновение корабль и отразившись в блестящей стали поручней.

– Ух ты!- вскрикнула в восторге Джинива.- Ты видел, Крис? Видел? Как здорово! Это был метеорит?

– Похоже на то,- сказал тот, также встрепенувшись при виде редкого и скоротечного явления.

– Как жаль, что он слишком быстро исчез! Я толком его и не рассмотрела,- досадливо произнесла Беттелз.- Вот бы еще увидеть!

– Разве ты не видела метеор до этого?- спросил молодой астроном.

– Нет…- задумчиво улыбнулась ему собеседница.- Не видела ни метеоров, ни комет, вообще ничего. Ну, разве что однажды стала свидетелем солнечного затмения.

Помнишь затмение в 2017 году? Может быть, ты его даже специально наблюдал где-нибудь.

– Конечно, помню! 21 августа 2017 года! Я тогда с большой группой любителей астрономии специально выезжал для его наблюдения в штат Вайоминг. Там полная фаза затмения продолжалась целых три минуты!

– А я его видела во Флориде,- сказала девушка.- Мы с родителями приехали туда в отпуск. Там, правда, полной фазы так и не случилось, но тоже становилось довольно хмуро, почти темно.

Дальше они вновь стояли молча, не без интереса всматриваясь в звездное небо.

– Я и не знала, что полет метеора может быть так красив!- негромко произнесла в скором времени юная Беттелз.- Вот бы еще увидеть!

И почти сразу после ее слов, как по заказу, небосклон вдали осветила еще одна яркая полоска света. Метеор пронесся невысоко над северо-западной стороной горизонта и был еще ярче предыдущего.

– Крис, ты видел!- не удержала радостный возглас Джинива.- Второй метеор! И такой яркий! Это просто здорово!

Второй метеор Кристофер уже воспринял с полным спокойствием, с удовольствием наблюдая, как радуется этому явлению его спутница.

– Они всегда бывают такие большие и яркие?- спросила вдруг Джинива.

Ее вопрос заставил его задуматься и начать сравнение этих двух метеоров с другими, которые он видел раньше. Наконец, он произнес:

– Мне кажется, эти метеоры были ярче всех, что мне доводилось когда-либо видеть.

– Почему? Чем эти могли отличаться от других?- поинтересовалась девушка.

– Ну, вообще-то существует несколько критериев, по которым различаются метеоры.

Например, масса и размер метеорного вещества, входящего в атмосферу, скорость вхождения в атмосферу и так далее. Вероятно, эти были больше и двигались не так быстро. Или наоборот очень быстро.

– Ясно…

Эта милая и веселая девочка сейчас, наверное, была в приподнятом романтическом настроении и думала о чем-то возвышенном, вдохновленная наблюдением сразу за двумя яркими болидами. Кристофер же отошел мыслями к странному и тревожащему всех объекту КМО-2020 и гадал, могли ли быть эти болиды частицами таинственного метеорного облака или нет, и сколько вообще оставалось времени до столкновения Облака с Землей. Ему жутко захотелось расспросить Томаса Боппа или Эдома Страйберга о том, что им было известно о КМО-2020, чего они никому не рассказывали – в особенности ему. Они хранили какую-то тайну – это было видно по их глазам. Но парню не хотелось оставлять Джиниву сейчас и бежать к мистеру Боппу с вопросами. Он хотел еще немного побыть с девушкой, которая с каждой минутой нравилась ему все больше и больше. И он решил присмирить свое любопытство, оставить разговор с учеными на потом, а сейчас продолжать наслаждаться обществом Джинивы Беттелз.

– Больше не сверкают метеориты,- огорчилась Беттелз.

– Но такие метеоры – большая редкость!- сказал Катферт.- Ты что, ожидала увидеть настоящий метеоритный дождь?

– Нет,- пожала плечиками девушка и сделала невинное выражение лица.- А когда будет настоящий метеоритный дождь?

– Говорят, что когда гигантское метеорное облако КМО-2020 достигнет Земли, начнется самый яркий и интенсивный метеоритный дождь, который когда-либо наблюдал человек с момента своего появления на этой планете! Но я до сих пор не знаю точной даты, когда начнется столь грандиозное астрономическое событие.

Вчера два часа копался в сети Интернет, надеялся найти информацию обо всем этом, но нигде ничего нет. Поразительно! Никогда не было такого, чтобы о событии подобного масштаба на астрономических сайтах почти ничего не оказалось! Ничего не понимаю!

– Может, ученые еще недостаточно хорошо исследовали этот поток?- предположила девушка.

– Едва ли. Современное оборудование позволяет сделать любые расчеты относительно того или иного события в течение кратчайшего промежутка времени за многие годы до начала самого события. А КМО-2020, кстати говоря, заметили вот уже почти как две недели назад! По-моему, девять дней назад, если быть точным. И знаешь, кто открыл этот объект? Простые любители! Открытие произошло случайно, только потому, что Облако своей массой закрыло на небе диск Марса, почти затмив его. Я лично это видел! Честное слово!

– Затмили Марс, говоришь?- переспросила Джинива, несказанно заинтересовавшись его рассказом.

– Да! Вот уж никогда не думал, что метеорный поток может быть настолько плотным и большим, что закроет собой далекие звезды и планеты! Правда, позже я узнал, что среди метеорных тел летят еще несколько астероидов, и все же…

– А эти… метеоры… они могли пролетать в это время очень близко от Марса?

– Вероятно, так и было. По крайней мере, в одном из выпусков телевизионных новостей высказывалось такое предположение. А что?

Последний вопрос молодого человека прозвучал, потому что он заметил, что девушка перестала улыбаться и сосредоточилась на их разговоре.

– Это все настолько интересно, а главное… страшно!

– Страшно?- не понял Катферт.- Что именно здесь страшного? Это всего лишь метеоры!

Они налетят на Землю, но ничего никому плохого не сделают! Атмосфера остановит большую их часть – это точно!

– А астероиды?- вдруг вырвался вопрос у Джинивы.- Я знаю, что астероиды – большие объекты. Как здание или этот корабль!

Тут Кристофер был взят врасплох. Он не знал, что ответить насчет астероидов.

Действительно не знал. И, немного помедлив, со вздохом выговорил:

– Об астероидах я еще ничего не знаю, но с ними дело может обстоять иначе.

Сделав паузу, парень заговорил так, чтобы хоть как-то развеять слишком напряженную обстановку, возникшую вследствие их разговора:

– Кажется, я наговорил слишком много всего непонятного и пугающего тебя. Не бери в голову, Джин. Никакой опасности для нас нет, если ты подумала об этом. Я уверен, что ее нет.

– Все в порядке, Крис,- заверила его Джинива.- Я не напугалась. И ты не причина перемены в моем настроении. Я слишком устала сегодня и, наверное, пойду к себе в номер.

– Тебя проводить?- с надеждой спросил молодой любитель астрономии.

– Спасибо, Крис. Ты любезен, но я лучше пойду одна. Не беспокойся, со мной все хорошо. До встречи!

Она улыбнулась ему на прощание, и он, очарованный взглядом ее голубых глаз, не смог удержать ответной улыбки.

– До встречи, Джинива. Всего тебе хорошего!

Когда девушка ушла, Кристофер расположился за ближайшим столиком и принялся размышлять. Некоторое время он думал о Джиниве, вспоминая ее внешность и любуясь ею в своих мыслях, но затем постепенно переключился на проблему, с некоторых пор не дававшую ему покоя. Он пошел обратно в обсерваторию, твердо решив выведать все, что знал о КМО-2020 ее руководитель или исследователь комет Томас Бопп.

Ведь наверняка ожидалось нечто более серьезное, чем просто ярчайший метеорный дождь. Парень чувствовал это и желал проверить, имеют ли его подозрения под собой хоть какую-то почву.

Джинива поняла, что за метеоры стали причиной гибели Марсианской экспедиции. Это были метеоры из облака, названного учеными КМО-2020! Ей нужно было незамедлительно переговорить об этом с матерью и спросить, известно ли ей что-либо об этом метеорном облаке и знает ли она вообще о его существовании.



ГЛАВА LIV | Ярость космоса | ГЛАВА LVI