Book: Часть 5. Важнеющий



Абсолют Павел


Часть 5. Важнеющий





Павел Абсолют (Страница на СИ)





Конструирующий




Часть 5. Важнеющий





Глава 1



Пылинка устало перебирала копытами, оставляя за собой клубы быстрооседающей пыли. Конец оранжевой кварты в Бессадоре ознаменовался почти полным отсутствием дождей. Мы с Лим ехали раздетые по самое не могу. Солнце палило нещадно. Подвернутые штаны, мокрая от пота майка, на голове - простая шляпка, дабы не перегреться. Иногда я накладывал на нас охлаждающее заклинание. Мимо проплывали бессадорские селения и деревушки. Встреченные крестьяне все как один жаловались на засуху и скорую гибель урожая. Цены на еду взлетели. Интересно, как там дома дела, в Старобрадфеле? Моя спутница злорадно предположила, что это очередной гвоздь в крышку Бессадора. Ни Лу, ни Ли открыто не поддерживали ни одну из воюющих сторон. Хотя Лу радовалась любой неудаче своего родного Бессадора.

Путь наш по негостеприимным землям сопровождался изрядными трудностями. Мы не заезжали в охраняемые города, довольствуясь ночевками на сеновале или в лесу. Больше всего это раздражало Лу, однако жалоб от нее было немного. Все-таки собственная безопасность стояла для нее не на последнем месте. Нас разыскивали, и уже пару раз мы чудом разминались с патрулями бессадорцев. Наверное, тот факт, что основные войска расположились далеко на севере, как раз и позволял нам чувствовать относительную свободу. В селениях также старались не задерживаться - какой-нибудь ушлый холоп вполне может узнать в нас сбежавших преступников.

- Селин, сделай воды, - попросила ведьма, облизнув пересохшие губы.

- Может, сама плетение выучишь?

- На такой жарище не до учебы.

- Ладно.

Я спешился и принялся аккуратно выводить водное Баоно, немного мной модифицированное. Заклинание довольно затратное. Собирает питьевую жидкость в округе из воздуха или из водоемов. В такую засуху расход маны возрастает в несколько раз. Получившийся прозрачный шарик по размеру вышел раза в два меньше человеческой головы. Я быстро поднес флягу, и живительная влага начала заполнять емкость.

- Напомни мне еще раз, - склочным голосом произнесла Лим, - почему мы решили поехать обратно на восток, да еще и Фон-Диеш объехать с юга?

Опять начинается. Мне подобное положение дел тоже не доставляет радости, но ведьма сама же со мной согласилась. И раз десять на день начинает ворчать.

- Лучшим вариантом добраться до Мостфеля было бы на корабле, но ты отвергла этот путь.

- Да, если нас не потопит флот Тазама и Бессадора, то проверку уж точно устроят, - согласилась ведьма.

- Во-о-от. Идти по суше кратчайшим путем на север...

- Не вариант. Там сейчас и мышь не проскочит.

И зачем мы об этом говорим в очередной раз?

- Поэтому границу с Тазамом мы будем переходить там же - в восточной части Бессадора.

- Какой смысл нам делать такой крюк на юг?

- Путешествовать по землям Куневрона опасно.

- А значит удлинять путь в полтора раза неопасно? - взвилась Лим.

- Может и опасно... - устало произнес я.

- Может-и-опасно, - передразнила Лу. - Ты просто трусливый перестраховщик. Какая разница на чьих землях мы едем - Куневрона или кого другого?

- Может, ты и права...

- Может-может. Ты другие слова знаешь, безмозглый? Заскочили бы в Тильен. Поучили бы графа уму-разуму.

- Ты вообще зачем за мной увязалась? Я думал, ты сядешь на корабль до Аннисота и мы с тобой распрощаемся.

- Вот как! Я, значит, унижалась перед ним, упрашивала. А для тебя я всего лишь надоедливая подстилка, так?

- Я неправильно выразился. Извини. И не надо перевирать - меня упрашивала Ли, а не ты. Тебе наплевать на того, кто лежит под тобой в постели. Лишь бы инструмент работал.

- Ах ты, драный бесхребетный слизняк! - Лу спрыгнула с Уникуса и целеустремленно направилась в мою сторону.

Я приготовил посох и быстро слез с Пылинки. Фиг знает, что на уме у раздраженной ведьмы. Того и гляди, лошадь заденет.

Лим подошла вплотную ко мне и скривила губы:

- Думаешь, ты какой-то особенный? Да я десяток таких встречаю за день. Пингвин-переросток.

Про десяток за день - это уж явное преувеличение. Все-таки Колдующие II ступени на дороге не валяются. А вот последние ее слова вызвали во мне раздражение.

- Так! - громко сказал я. Лим, уже было открывшая рот для очередной пакости, удивленно захлопнула его. - Давай сразу договоримся. Чтобы разногласий не было в дальнейшем. Или разойдемся сразу.

- О чем ты? - подозрительно спросила ведьма.

- Раз мы с тобой встречаемся, то должны и вести себя подобающе.

- Я с тобой сюсюкать не намерена, прыщ.

Очередная капля набралась в уже приличную лужу моего раздражения.

- Слушай мое условие. Ты прекратишь обзывать меня. Не только обзывать, но и насмехаться или унижать. Иногда можно ради шутки, но не постоянно же? Мои родители, например, не обзывают друг друга... Изредка только, когда в ссоре.

- С чего бы это мне...

- По-моему это ты просилась быть рядом со мной?

- Чего это ты только сейчас взъелся?

- Я же сказал. Я думал, что мы с тобой распрощаемся в Иглинтессе. Мне не нравится, когда меня обзывают. Особенно, когда это делает моя девушка.

- Это все? - спросила ведьма с усмешкой, скрестив руки и постукивая пальцами.

- Нет... - я ненадолго задумался. - Ты должна вести себя... ммм прилично, что ли? Во! Более женственно! Насколько получится.

- Тебе не кажется, что ты перегибаешь палку?

- Зачем мне девушка, с которой мне неприятно находиться рядом?

Спутница замолкла на асенду.

- Почему Ли молчит? - решил я нарушить тишину.

- Как будто я ее не знаю. Она и так тебе подчинится. И если ты скажешь, что парень должен бить свою девушку, то она и это примет с радостью ...Лу, нечего небылицы про меня рассказывать.

- Чего это бить сразу? - пробурчал я. - Нет, если ты снова драться полезешь, то я буду защищаться.

- Ладно-ладно, - Лу подняла руки вверх, будто бы признавая свое поражение. - Твое условие и так будет выполнено, - недовольно произнесла девушка.

- Почему? - спросил я, не поверив, что темная половинка решила в одночасье измениться.

- Ли засиделась на вторых ролях. Я уступлю ей место главной. Наверняка, именно ты так повлиял на нее ...Это правда. Рядом с Селином я чувствую себя под надежной защитой.

- Постой. Условия распространяются на вас обеих. Поскольку вы обе мои девушки... Как-то это бредово звучит.

- Я поняла тебя и принимаю условия. Приложу все силы, чтобы больше не обзывать тебя. Насчет женственности не обещаю... Что это за фрукт такой вообще? Чем эта женственность измеряется?

Такая покладистость вредной Лу вызывала подозрения, которые она подтвердила моментально.

-...В свою очередь у меня к тебе тоже пара условий.

- Какие?

- Во-первых, не обижай Ли.

- И не думал.

- Во-вторых, ты должен вести себя более мужественно, - улыбнулась ведьма.

- Мужественность? И как мне ее понимать?

- Также как и мне женственность.

- Хорошо. Я попробую, но не уверен, что у меня получится.

- Ты уже провалился, тюфяк!

- Ты обещала не обзывать меня!

- А ты сказал, что будешь вести себя более мужественно!

Блин, какого ответа она от меня ждет? Попробовать заново согласиться с ее условиями? Я поднял подбородок, нахмурил брови, упер руку в бок и произнес суровым тоном:

- Я согласен, женщина. Я обеспечу тебя деньгами и защитой. Я сокрушу всех твоих недругов. Я...

- Ахахаха, - звонкий смех Ли разнесся по окрестностям. Я невольно улыбнулся - настолько заразительным было ее веселье.

- До такой степени меняться не надо, - твердо сказала Лу. - А вот свое мямляние "не уверен, что у меня получится", - передразнила девушка, - оставь в прошлом.

- Я понял. Может, и ты перестанешь меня дразнить?

- Идет.

Лу протянула руку, и я крепко пожал ее, закрепив уговор. После чего уже Ли с улыбкой чмокнула меня в щеку, давая согласие своим способом.


Полторы декады после Иглинтесса пролетели заметно. Очень даже заметно. Удушливая погода, палящее солнце, едкий пот, изнуренные лошади - все это заставляло время тянуться со скоростью улитки.

Мы въехали во владения графа Самморсиса, к югу от Фон-Диеш. По слухам местный правитель для очистки от нечисти использовал только магов-наемников. Хоть ошейники здесь не применяли, мы старались не светиться и объезжали города стороной. Наш путь пролегал по самой границе с Фон-Диеш. Защитные аванпосты уже перенесли вглубь пораженной территории. Здесь же, на границе было относительно безлюдно. Только иногда попадались отряды наемников-чистильщиков. В отличие от Куневрона, граф Самморсис делал ставку не только на магов, но и на неодаренных.

- Подумать только. Кварту назад нам самим приходилось сражаться с этими монстрами, - задумчиво проговорила Ли, когда мы приметили очередной отряд чистильщиков.

- Они воюют за деньги, - подметил я.

- Ты не думал о том, чтобы вернуться туда и освободить пленников?

- Вдвоем?

Ли смутилась и замолчала.

- К тому же не все согласятся сбежать, - продолжил я.

- Я помню. Но, может, мы бы смогли уговорить Куневрона уменьшить им срок? Или смягчить условия проживания... Знаю, звучит глупо. Не обращай на меня внимания, - окончательно стушевалась девушка.

- Всем не помочь, как не старайся.

- Знаю, но хоть кому-то мы можем помочь?

- А себе ты помочь не хочешь?

- Себе?

- Ну там, свою жизнь устроить. Или ты намерена вечно скитаться?

- Нет. Я хотела лечить людей в Тазаме. Сначала хотя бы Младшей Лечащей. Может быть, опытные целители дали бы мне немного уроков. Скопила бы денег. И пошла учиться на М'лечащую. Но этим мечтам было не суждено сбыться, - Ли вздохнула.

Мы съехали в сторону на обочину, чтобы пропустить обоз охотников на нечисть. Их отряд насчитывал около семи десятков бойцов и шесть магов. Воины сидели в открытых повозках, о чем-то громко переговаривались и смеялись. Одаренные пробежали по нам с Лим глазами, но докапываться не стали. Мы с девушкой уже было вздохнули с облегчением, как с последней повозки спрыгнул одаренный и направился в нашу сторону.

- Лер Велиостро, это вы? - спросил худой высокий мужчина с короткими светлыми волосами. Я пригляделся. Ба! Да это же светлый эльф! И лицо знакомое...

- Мы знакомы?

- Мое имя Сео Туно Бан Ла. Я имел честь быть спасенным вами от плена у прислужников Черной Ведьмы, - маг изобразил витиеватый поклон.

Ли еле заметно вздрогнула.

- Надо же. Какое совпадение. Что вы тут делаете? - спросил я.

- Можете вы мне уделить немного времени? - эльф показал рукой на удаляющийся обоз чистильщиков. - Только меня ждать не будут.

- Хорошо.

Мы втроем пошли пешком за вялоплетущимся караваном.

- Наша история очень проста. После освобождения мы втроем направились прямиком к западному побережью. Я, а также эльфийки Ния и Лун. Мы не были знакомы до плена, но путешествовать решили вместе. Ния - неодаренная. Ей тяжело заработать денег на корабль до Аннисота, не прибегая к... гхм, не слишком приличной работе. Древо учит помогать сородичам, попавшим в беду. Мы с Лун на некоторое время осели здесь, оказывая магические услуги и зарабатывая деньги. За работу брали немного, и это не понравилось местным. Вся подоплека мне до конца неизвестна. Мы чужаки, и заступиться за нас было некому, - взволнованно продолжил Сео. - В итоге мы с Лун оказались на поводке у самого графа Самморсиса. Ние же досталась роль заложницы. Мы не можем допустить, чтобы с ней что-то случилось. Возможно, я немного сумбурно объясняю. Прошу меня простить...

- Мы прекрасно понимаем вашу ситуацию. Сами до недавнего времени... Впрочем, это вам знать не обязательно, - я решил не рассказывать о Куневроне. Мало ли.

- Я понимаю, что прошу слишком много. Вы поможете нам?

- Хмм... - я задумчиво повернулся к Лим и увидел сияющее лицо, полное решимости. Похоже, Ли для себя уже все решила.

- Мы обязаны им помочь, - сказала девушка.

- Это будет опасно.

- Ничего. Одним графом меньше, одним больше.

- А как же твоя нелюбовь к эльфам?

- Это неважно сейчас.

После того как я дал Сео свое согласие, эльф быстро забрал вещи и отпросился у начальника обоза. Как оказалось, они как раз ехали отдохнуть несколько дней, пополнить припасы и оставить раненых.

- Если я не вернусь в лагерь к определенному сроку, то Лун могут убить. Поэтому нам надо добраться до Виклонга как можно быстрее. Ее, скорее всего, держат в гарнизонной крепости.

Радовал тот факт, что Виклонг находился недалеко, почти по пути. Следовало взять только немного на юг. Рассказать что-либо интересное о побеге не могу. Мы втроем пробрались ночью в небольшую крепость и оглушали всех встреченных защитников. Несколько раз Лу пришлось применять свою силу, что сразу же вызвало вопросы любопытного эльфа. Мы сослались на секретное фамильное заклинание, передаваемое по наследству. После того, как светлая Лун с несколькими попавшимися под руку пленниками оказались на свободе, ушастые принялись горячо благодарить нас. Они уверили, что смогут сами разыскать Нию, которая служила в одном из других отрядов. Под настоятельные просьбы Сео я перенес в его кодекс пробивное Бао.

В общем, мое настроение после расставания с эльфами было не на высоте. Разжиться в крепости ценностями не удалось. Брать что-то с полунищих эльфов также не имело смысла. Хотя они и обещали что-то вроде оказания ответной услуги, если нам потребуется помощь. В итоге только заполучили себе в недруги еще одну влиятельную бессадорскую личность.

Мы постарались оторваться от вероятной погони и продолжили путь на восток в обход Фон-Диеш.

- Чем ты недоволен? Мы сделали хорошее дело! - уверенно произнесла Ли.

Я дернул плечами.

- Помогать - это, конечно, хорошо. Но мы ведь про них ничего не знаем?

- Ага, этот ушастый прохвост мне не понравился, - поддакнула Лу.

- Вот-вот. Как эльфы оказались в рабстве? Сородичи не захотели их выкупать? Может, они преступники, воры или убийцы? В таком случае их освобождение - это плохое дело.

Ли обиженно замолчала и не стала дальше развивать тему.

Через несколько дней мы повернули на север. В очередной раз сверившись с картой, у Лу возникли некие подозрения:

- Мне кажется, или ты решил заглянуть на огонек к своей пышке?

- Гм. В общем да. Только лер Адрианна не моя пышка.

Лу выразительно подняла одну бровь.

- Только давай без этого.

- Без чего?

- Без твоих подколок и ревности.

- Хорошо. С какой целью мы направляемся к лер Адрианне? Поступить к ней на службу? Мотаться по ее владениям и ловить разбойников?

- Честно говоря, после эльфов у меня что-то нет никакого желания помогать всем подряд. Баронесса хотя бы сможет нам заплатить за работу. Мы просто посмотрим, что у нее все в порядке и поедем дальше. Устроит тебя это?

Лу поморщилась, но все же кивнула.


Во время остановок мы с Лим уделяли некоторое время тренировкам. Я помогал ей с разными составными плетениями. Учил в первую очередь думать, а не зубрить готовые формы. С ведьмой намного проще, чем с тем же тринадцатым отрядом Арьена. Но некоторые простейшие для меня вещи все равно приходилось рассказывать полдня. Это немного выводило из себя, однако Ли явно старалась, и я продолжил упорно разъяснять каждую деталь.

Плюс у меня наметился небольшой прогресс в изучении ведьминой силы. Начали мы сразу после памятного уговора о "мужественности". Я тогда просто спросил:

- Ли, поучишь меня своей силе?

- Давай, - просто ответила ведьма. То ли смирилась со своими фантазиями о Недремлющих, то ли, наконец, поверила, что я не из них.

Девушка поискала глазами вокруг и подняла с земли простой камешек. Я подошел поближе. Ли передала в камень немного маны и протянула мне. Мы прошли и уселись на небольшом пригорке, покрытом сухим мхом.

- Что теперь?

- Положи на землю. Попытайся развеять из него энергию.

Я выполнил требуемое и "осушил" своеобразный накопитель, вытянув руку.

- Заполни его снова. Так. Теперь отодвинь руку дальше от камня. Настолько далеко, чтобы ты с большим трудом доставал.

Я немного поэкспериментировал. Получилось, что для воздействия на камень мне надо быть к нему не дальше одной пятой шага. Примерно на длину ладони.

- Так вот зачем ты вытягиваешь руку постоянно! - воскликнул я.

Ли кивнула.

- Теперь отодвинься на большее расстояние и попробуй воздействовать на камень. Вот и все. Тренируйся и лет через десять у тебя что-нибудь полезное получится.

Я убрал руку подальше от булыжника и сосредоточился. Блин, камень словно в скалу превратился! Сделать с ним что-то стало невероятно трудно.

- А человека ты как вырубаешь?

- Еще проще. Берешь его ауру и тянешь на себя. Со временем ты научишься чувствовать свои "руки". Пусть они и будут маленькими, это все равно полезно.

- Подожди. Что-то знакомое... Мне отец, по-моему, рассказывал об одном виде боевых искусств...

- Да?

- Они дерутся без оружия, но могут за один удар убить человека. Даже не дотрагиваясь до него.

- Вполне возможно, - согласилась Ли. - Думаю, неодаренный тоже может немного развить в себе эти способности. Маг же изначально владеет данным умением на хорошем уровне.

- Хм, - я немного помахал кулаком. Потом резко направил замах себе в ногу, остановив руку вблизи тела, в то же время давая команду ударить по ауре. - Ах ты! - я согнулся от боли в ноге. Аура в этом месте заметно прогнулась, что не добавило мне приятных ощущений.



- Селин! С ума сошел на себе проверять? - подпрыгнула ко мне Ли и принялась плести лечебное заклинание.

- Действительно работает. Жаль, что только на таком близком расстоянии.

Аура на ноге начала сама постепенно выправляться. Когда Ли наложила Аунко, от травмы и следа не осталось.

С тех пор я начал уделять в день примерно по теллу на развитие "рук". Маловато, конечно, но я никуда и не торопился. Все равно, достичь уровня ведьмы смогу еще очень не скоро. А значит, и полагаться на эти способности не стоит. Ведь Лим провела больше двух лет в непрерывных тренировках, да еще и рядом с Источником, значительно ускоряющим обучение. Думаю, десять лет для меня - это слишком оптимистичный прогноз. Тут всю жизнь положить надо.

Не выдержав постоянных ночевок под открытым небом, мы решили поискать заведение, где можно нормально отдохнуть. Где-то в области, соседствующей с Шунс. Мы остановились в недорогом трактире одного маленького городка на нашем пути. Из плюсов поселка было почти полное отсутствие стражников. Из минусов - постоянное опасение за свой кошелек.

- В такие моменты и понимаешь, как прекрасна жизнь! - довольно пропела Ли, откинувшись на спинку скамьи.

В трактире было оживленно - за столами раздавался веселый гогот шум. Я еще не насытился и продолжил обгладывать куриные ножки:

- Это фочно!

- Я уже устала убегать и прятаться! Вот бы найти такое место, где тебя никто не будет искать. Где ты будешь чувствовать себя в безопасности.

- Пока я рядом, тебе ничто не угрожает, - вспомнил я о своей роли "мужественного" парня. Хоть я и не считал это правдой, но на Ли такие слова действовали успокаивающе.

- Спасибо! - искренне сказал Ли и подсела ко мне поближе.

Девушка осторожно обняла меня и приблизила губы к моим ушам:

- Заканчивай. Я жду тебя наверху, - жарко шепнула на ухо ведьма и покинула меня.

Я быстро допил ягодный настой и последовал в наш номер. Ведьма уже лежала в кровати, закрывшись, несмотря на царившую жару, по шею тонкой простыней. Я с некоторым недоумением разделся до нижнего белья и подошел к кровати. Еще и в голову пришла мысль, что именно в такие моменты с нами случаются разные неприятности. Я осторожно прилег рядом и впился в губы ведьмы долгим поцелуем. Ли ведь подобные вещи очень нравятся. Да и мне не то, чтобы противны. Девушка часто задышала и слегка покраснела.

- Селин... б-будь нежным, по-пожалуйста...

Ли откинула простыню, явив моему взору стройное тело, одетое лишь в нижнее белье. Руки ее были скрещены в районе груди, словно она защищалась от кого-то. Потерянная в битве конечность уже отросла до локтя и сейчас своей белизной ярко выделялась даже на фоне незагорелого тела ведьмы. Тут во мне будто переключатель щелкнул. Хоть я и привык к ее выкрутасам, некоторые вещи просто не желали укладываться в голове.

- Ахаха, ты это в одежде собралась делать? Ахахахах...

- Чего ты смеешься?!

Я не мог ничего с собой поделать. Девушка, с которой мы не один раз делили постель, просит меня быть нежным.

- Ахахаха.

Хлипкие стены затрапезного трактира сотрясались от моего хохота. За всю свою жизнь я никогда столько не смеялся.

- Хватит ржать!

- Прости. Хахах. Нет, правда. Прости.

Кое-как уняв смех, я снова потянулся губами к Лим, но девушка отстранилась и снова закуталась в простыню.

- Я передумала, - раздраженно проговорила ведьма. - Сам виноват.

- Ну я же извинился!

- Нет. Спать будешь на полу, - резко сказала Ли. - Можешь взять подушку.

Я вздохнул.

- Ладно. Пойду спрошу, может еще номер свободный есть.

Я развернулся и принялся собирать одежду с пола.

- Не надо. Можешь ложиться со мной. Но только с краю. А будешь приставать, то я... не прощу тебя.

Я снова аккуратно устроился на кровати сбоку, расстелив второе покрывало.

- Понимаю, что сам все испортил... Но может мы это... с Лу?

Девушка вскочила и резво толкнула меня в бок, скинув с кровати вниз. Я ошалело помотал головой из стороны в сторону и поднялся с пола. Ли легла обратно на противоположный край кровати, обиженно повернувшись ко мне спиной.

- Я только за, - произнесла Лу. - Но не сейчас. Видишь, как у Ли все сложно? Пока не лишишь ее "девственности", о сексе со мной можешь забыть ...Лу-у!!!

- Все не как у людей, - вздохнул я и медленно прилег обратно на кровать.

- А ты думал, с нами легко будет? - язвительно заметила Лу, все также находясь спиной ко мне.

- Ли, извини меня, я больше не буду смеяться, - произнес я серьезным тоном.

Ведьма осторожно повернулась ко мне лицом:

- Обещаешь?

- Обещаю. Ты должна меня понять. Я и так не большой знаток отношений. А уж как вести себя с тобой... Думаю, во всем мире мало кто знает.

- И ты тоже пойми. Я старалась. Надела красивое белье. Знаешь, как трудно было мне решиться на этот шаг? А ты пришел и начал ржать будто ненормальный.

- Мир?

Ли потянулась ко мне, и мы слились в скоротечном поцелуе. После девушка устроилась рядом со мной, положив голову на плечо.

- Только не сегодня. Хорошо, Селин?

- Как скажешь. Спешить нам некуда.

- Спасибо.




Глава 2



Где-то возле границы с областью Шунс, которой правили Лаваскнехты, мы обнаружили небольшое озерцо. Зеленоватая вода так и манила, приглашая спрятаться от невыносимой жары и остудиться. Не удержавшись от искушения, мы устроили привал и хорошенько поплескались. Закончив, я быстро просушил нас согревающим заклинанием. Ли с удовольствием разлеглась на постеленном спальном мешке, греясь на солнышке, ставшим после купания менее ненавистным. Я устроился рядом.

- Ммм, как же хорошо! - прожурчала Ли. - Представь, если бы мы были с тобой растениями? Солнечные лучи были бы нашей пищей. И ехать никуда не надо. Стой себе, расти ввысь. Ни забот, ни тревог. Мы бы росли с тобой рядом, тянулись к солнцу. Ты никогда не думал об этом?

- Э-э...

- Зачем я тебя спрашиваю? Конечно, ты о таких вещах не думаешь.

- "...гий...".

Я промолчал, прислушиваясь к странным звукам и ощущениям.

- Селин, а что у тебя сейчас на уме?

- Хмм... ничего особенного...

- "...ву...гий...", - повторилось снова.

Я заинтересованно присел и оглянулся вокруг.

- Что там? - Ли тоже села и принялась с любопытством озираться. Потом повернулась ко мне. - Так о чем ты сейчас думаешь?

- Ну, например, о том, что мы будем есть на ужин. Или что будем делать в гостях у Адрианны.

- В тебе нет ни капли романтики.

- А ты думала, со мной легко будет? - спросил я, повторив недавние слова Лу.

- "...вуноги...", - прозвучало уже более четко. Я начал догадываться, что это за глюки.

- Ты преувели...

- Подожди, - я поднял руку, призывая к молчанию.

Ведьма, поняв, что случилось что-то серьезное, стала одеваться. Я тоже начал натягивать штаны.

- "Двуногий!"

- "Кто ты?" - отправил я в ответ. Не знаю, как объяснить, но я был полностью уверен, что со мной общается не Арра.

- "Нашли! Двуногий", - прозвучало более четко.

- "Сила потока!".

- "Бежим навстречу!"

- "Я первый!"

- "Нет, я!"

Образы быстро сменялись, наслаиваясь и мешая друг другу.

- Что с тобой? - с тревогой спросила Ли.

- Ты только не волнуйся, если увидишь странного зверя. Лу, это тебя касается. Не стоит кидаться сразу заклинаниями.

- Говори, что происходит. Живо! - прошипела Лу, недовольная моими секретами.

- Тихо. Не мешай мне.

- "Кто вы такие? Вы знаете Арру?", - под именем басха я передал образ, значащий нечто вроде "запах цветка и хвост с темным пятном на конце".

- "Да! Родитель!"

- "Говорящий с двуногими!"

- "Как вы нашли меня?" - спросил я.

- "Бежали долго."

- "Охотились. Искали."

- "Нашли двуногого. Сила потока!"

Похоже, ничего вразумительного от них не добьешься. Ну и ладно. Что я о басхах знаю, в конце концов? Вон, М'ищущие по ауре могут отыскать человека. Почему бы и басхам не уметь?

- "Вы далеко?"

- "Близко."

- "Здесь", - пришел образ глазами басха. До нас с Лим примерно триста шагов. Я быстро отыскал место, где засели хищники - с небольшой возвышенности мы отлично просматривались, а сами животные могли легко спрятаться в густой кроне деревьев.

- "Зачем вы пришли?"

- "Испытание. Старшие."

- "Арра дал. Особое испытание."

- "Только для нас. Специальное задание."

- "Родитель придумал. Говорящий с двуногими."

- "Учиться говорить с двуногими."

- "Важная миссия."

- "На благо стаи. Понимать двуногих."

- "Дружить с двуногими."

- "Поступки двуногих. Другие. Учиться."

- Что ты застыл? Селин, ты меня пугаешь, - произнесла Ли.

- Извини. Я разговариваю. Сейчас я познакомлю тебя с нашими гостями.

Глаза Ли расширились от удивления. Зря я сказал про разговор. Ну и ладно.

- "Вы можете выйти к нам?" - спросил я.

- "Двуногий рядом. Нельзя."

- "Странный двуногий. Два в одном."

- "Плохо слышно. Один боится."

- "Второй враг. Не разобрать."

- "Нельзя подходить. Сила потока."

- Лу, успокойся, - сказал я вслух.

- Я спокойна! - огрызнулась ведьма.

- Не думай о наших гостях как о врагах. Они наши друзья. Скоро я все тебе объясню. "Выходите."

- "Не можем. Двуногий опасный."

- "Я ручаюсь за нее."

- "Родитель сказал слушаться С-е-л-и-н. Двуногий, сила потока." - произнес один из басхов.

- "Двуногий опасен. Хочет убить." - ответил другой.

- "Если вы не нападете, то все будет хорошо. Она просто защищает свою жизнь."

Из-за листвы сначала показались маленькие кошачьи треугольные мордочки. Потом басхи осторожно вышли на открытое место и, пригибаясь к земле, направились к нам. Я улыбнулся. Ли встала позади меня и схватила за руку.

- Ты как? - обернулся я к девушке.

- Нормально. Лу волнуется.

Так сходу я не заметил никаких отличий в басхах. Все они на одну морду. По сравнению с Аррой животные были еще очень маленькие - размером с крупную собаку.

- Попытайся передать им свое дружелюбие. Они боятся тебя.

- Это я их боюсь.

- Ладно. Постой здесь.

Я подошел к басхятам, соблюдая осторожность и придерживая посох. Не так уж и много басхов я повидал на своем веку, чтобы им всем безоговорочно верить.

- "Двуногие говорят неправду."

- "Басхи - только правду", - обиделись котята, подслушав мои громкие мысли.

- "Хорошо. Я верю вам."

Я повесил посох на пояс и протянул руку к одному из басхов. Сначала детеныш невольно пригнул уши и слегка зажмурился. Но после того, как я начал его гладить, басх постепенно расслабился.

- "Мне нравится", - сказал басх собрату.

- "И меня тоже."

Я переключился на второго басха и начал поглаживать того и почесывать. Животные держались скованно. Если вспомнить наши первые встречи с Аррой, то тот чувствовал себя со мной более свободно. Вероятно, близость Лим все-таки их сдерживает.

- "Вас послали понять людей? Наладить контакт?"

- "Согласие".

- "Мы сейчас едем на север. Вы с нами?"

- "Согласие. Делать, что говорит С-е-л-и-н."

- "Не надо растягивать. Просто Селин. А вас как зовут?"

- "Нет имен. Младшие."

- "Испытание. Дает имя."

- "Ясно", - я внимательно оглядел басхят. У одного на лбу выделялось коричневое пятнышко шерсти. Другой был более светлым по окрасу и чуть поменьше размером, - "Ах да. Чтобы путаницы не возникло. Кто из вас мальчик, кто девочка?"

- "Самка."

- "Самка."

- "Тебя я буду называть Желтая, а тебя Кружок."

- "Плохое имя."

- "Можно нам настоящее имя?"

- "Когда узнаю вас лучше, тогда и придумаю. Двуногую зовут Лим. Она моя девушка. Можете ей доверять, но ведите себя осторожно с ней. Пойдем."

Весь оставшийся день ушел на знакомство, разъяснения и игры с басхами. Лагерь так и разбили недалеко от озера. Желтая и Кружок носились по округе словно неугомонные. Ли быстро привыкла к пушистым зверятам, а вот Лу все время держалась настороже.

- Это про них говорил лер Низог? - спросила Ли поздним вечером, когда мы уже приготовились ко сну.

- Нет, тогда я путешествовал с их отцом. Я назвал его Арра.

- Я много про басхов слышала в Клевене. Они примерно в тех местах и обитают. На востоке Бессадора и на юге Тазама. Говорили, что это очень умные животные. И что их очень сложно поймать. А приручить так совсем невозможно.

- Нам с тобой повезло. Лучших разведчиков, чем басх, найти сложно. Надеюсь, что с ними проблем не возникнет.

- Они ведь еще маленькие, да? Тогда мы должны присмотреть за ними. И как только их отец одних отправил?

- Они совсем другие. Не знаю, сможем ли мы понять друг друга когда-нибудь. Насчет присмотреть - ты права. Они еще сущие дети.

В десятке шагов от нас раздалась громкая возня и приглушенное рычание. Стреноженные лошади беспокойно всхрапнули. Небольшой купол Син на ночь я установил заранее, поэтому это могут быть только басхи. Другие животные не смогли бы подойти незамеченными.

- "Не шумите. Дайте поспать."

- "Виновата."

- "Виновата." - синхронно пришли образы.

- "Идите играть подальше".

- "Согласие." - все еще с виноватым оттенком от Желтой.

- "Не игры. Битва." - обиженным тоном от Кружка.

Возня прекратилась.

- А я думал, кошки спят большую часть суток, - пробормотал я вслух, прежде чем отдаться во власть сновидений.


- Значит так. Ведите себя прилично. Слушайте меня и Селина. На глаза людям старайтесь не попадаться. Селин, они точно меня понимают?

Я быстро уточнил у пушистой парочки.

- Понимают, только плохо. Говорить вообще-то не обязательно. Главное - четко представить себе образ и обратиться к ним.

Пока Ли раздавала указания, я задумался.

- "Почему вы Лим плохо слышите?"

- "Так со всеми двуногими."

- "Не умеют говорить."

- "А я как же?" - спросил я.

- "Не знаю. Двуногие разные."

- "Родитель говорил, что тебя слышно через весь лес."

- "Селин - не враг, нет фальши, нет страха."

- "Говорить легко."

- "Тяжело с другими двуногими."

- "Говорят одно. Делают другое."

- "Почему так?"

- "Сложный вопрос. Люди разные бывают, как вы сказали." - задумался я.

- "Как понять, сделает ли двуногий то, о чем говорит?"

- "Вы ведь чувствуете ложь?"

- "Не всегда."

- "Тут ответа нет в принципе. Я живу много лет среди людей. И то не знаю этого."

От басхят пошли опечаленно-разочарованные эмоции.

- "Кое-чему вы в любом случае можете научиться. Так что не унывайте. Вот слушайте Лу. Она хоть и злюка, но ложь распознает на раз. Спросите ее, как это получается."

- "Мы спрашиваем."

- "Она закрылась."

- Вы опять там болтаете? - спросила Ли.

- А ты почему не отвечаешь?

- Ну-у. Какой-то шум я слышу. Лу беспокоится, не доверяет басхам. Я попробую ее уговорить помочь.

- "Странный двуногий."

- "Это сестры?"

- "Двуногий съел другого двуногого?"

- "Кто-то разрезал двуногого на две части?"

- "Стоп! Да, это странный двуногий даже по меркам двуногих. Но объяснить, почему она такой стала, вряд ли смогу. Я и сам не очень понимаю. Вроде как она сама сделала вторую себя для защиты."

Котята стали удивленно переговариваться между собой. Если так и дальше пойдет, то на объяснения басхам будет уходить по полдня.

- Ты что им наговорил про меня?! - взвилась Ли.

- Ты слышишь их?

- Кое-какие обрывки. Не уходи от темы.

- Ну а что? Они ведь чувствуют тебя с Лу. И спрашивают меня.

- К их способностям трудно привыкнуть, - немного успокоилась Ли.

- Трогаемся, а то мы тут надолго застрянем.

Пылинка и Уникус нервничали в присутствии кошек, поэтому басхи постоянно скрывались от наших глаз. Я припомнил нашу связку с Аррой. Кружка я отправил вперед на предельное расстояние, через которое мы могли связаться друг с другом. Желтая же шла недалеко от нас и пыталась наладить общение с Лим.

Появилось давно забытое ощущение защищенности. Уверенность в том, что никакой неприятель не проскочит незамеченным. Когда-то с Аррой мы чувствовали себя на прифронтовых землях, контролируемых Галиатом, словно у себя дома. Придется еще долго обучать басхят элементарным вещам. Пока для них есть только двуногие, не важно, к какой они расе принадлежат или какие одежды носят.

Спустя несколько дней мы подъехали к фамильному замку Лаваскнехтов. С виду все было в порядке, поэтому ехали мы спокойно. Басхов пришлось оставить в лесу. На многие лиры вокруг замка тянулись открытые поля, и мы благоразумно не стали пугать местных диковинными хищниками.

Мы с Лим подъехали к главным воротам в замок. Почему-то мне показалось, что над строениями висит какая-то гнетущая атмосфера, хоть мы и не заехали еще внутрь.

- Кто такие? - крикнул со стены один из стражников в забавном шлеме, расширяющемся книзу.

- Лер Велиостро и лер... - я обернулся к спутнице, пытаясь вспомнить давние события.

- Невенхнауэр, - ответила Лим вместо меня.

- Лер Лаваскнехт может принять нас?

- Уж точно не сейчас, - мрачно ответил стражник. - Нету ее. Барон Тандальго выкрал лер Адрианну. Подонок, - сплюнул воин.

Мы с ведьмой переглянулись.

- Та-ак, - протянула Лу. - Только не говори мне, что ты собираешься ехать вызволять потаскуху из лап этого Тандальго.

- Почему бы и нет? Ты же сама говорила - одним графом больше, одним меньше. Тем более, здесь всего лишь барон, - я снова поднял голову наверх и крикнул стражнику. - Могу я увидеть Крауса Виншабано?

- Его убили люди Тандальго.

- Долго ты нас будешь за воротами держать, хмырь? - взъелась Лу.

- Подозрительные вы больно. Не колдуны ли часом?

- Вот именно что колдуны. Если бы захотели, то камня на камне бы не оставили от этого захудалого замка.

- Полегче, Эва.

- Я и так сдерживаюсь.

Стражник что-то недовольно пробурчал.

- Слушай. Позови главного в замке. Того, кто про барона Тандальго что-нибудь знает.

Спустя некоторое время к нам, наконец, вышел немолодой мужчина, который выполнял в замке роль Управляющего. У него мы кое-как вызнали о случившемся. Он не особо горел желанием рассказывать о стычке, но мое имя было на слуху, и мужчина поделился сведениями. Около кварты назад на карету Адрианны, охраняемую двумя десятками солдат, совершили нападение люди барона Тандальго. На этот раз, по слухам, сосед послал еще пару магов для надежности. Управляющий мне не понравился. Слишком надменный, да и внутрь замка так и не пустил. Мужчина сказал, что нас похищение баронессы не касается и это дело семьи. Мы с Лим задерживаться не стали. Как только разузнали все подробности, быстро покинули резиденцию Лаваскнехтов, где ни одним Лаваскнехтом уже и не пахло.



Замок барона Тандальго представлял собой более серьезную силу, нежели небольшая гарнизонная крепость графа Соммерсиса. Нам удалось выяснить, что на службе у правителя области находится аж пять магов. Временное управление перешло к младшему брату барона - Ривусу Тандальго. Сам же правитель вместе с полутора десятками магов и немаленькой дружиной неодаренных находится на севере в районе конфликта. Трудно сказать, является ли эта акция спланированным шагом самого барона Тандальго или всего лишь взбалмошной выходкой его младшего брата. Про Ривуса среди простого люда ходили не самые приятные слухи. Резкий, вспыльчивый, жестокий. Такому на глаза лучше не попадаться.

Вечером одного из дней мы подъехали к замку Тандальго. Несмотря на зловещую славу своего владельца, окруженный стеной комплекс смотрелся празднично и даже мило. Сразу привлекал внимание оранжево-красный цвет крыш внутренних зданий. Крепостная стена пестрела сине-желтыми штандартами области. Впрочем, по сравнению с Черным замком, любое подобное строение будет смотреться аккуратно и нарядно. Мы с Лим и котятами издалека понаблюдали за замком пару теллов. Основные ворота с решеткой так и не открылись ни разу. Все въезжающие и выезжающие проходили через скрытый от нас проход внутри широкой надвратной башни.

- Что думаешь? - спросил я Лим.

- У меня никаких особых идей нет, - спокойно ответила Лу. - Если там пять магов, то проблем не будет. А вот количество внутренних войск вызывает опасения. Как бы нашего с тобой резерва хватило...

- Попробуем тихо.

Ведьма хмыкнула с сомнением.

- Басхов пошлем ближе к замку. Пусть отыщут место, где держат Адрианну.

- "Найти двуногую?"

Я постарался передать им образ баронессы.

- "Попытайтесь прощупать мысли обитателей. Скорее всего, Адрианна заключена под стражу. Она будет думать... о побеге или о спасении. Не знаю."

Кружок в нетерпении запрыгала на месте:

- "Понятно, Селин."

- "Мы найдем двуногую."

- "Не попадайтесь никому на глаза." - послал я вдогонку.

В сумерках басхов было совершенно не видно на фоне пожухлой травы уже с сотни шагов. Лу, в отличие от меня думавшая на несколько шагов вперед, принялась чертить на земле грубую схему замка. Вскоре вернулись возбужденные басхята и стали наперебой хвалиться, что они нашли много двуногих с мыслями о заточении. О том, что у Тандальго есть темница, мне не пришло в голову.

- "Все эти двуногие находятся в одном месте?" - спросил я у кошек.

- "Согласие." - ответила Кружок.

- "А двуногий наверху?" - предположила Желтая.

- "Да. Еще двуногий наверху в другом месте."

Спустя несколько асенд мы все же отыскали Адрианну, как нам кажется. Басхи указали нам ее приблизительное местонахождение на схеме замка. Выходило, что нашу пленницу держат в одной из внутренних центральных башен на уровне третьего этажа.


Возле ручья в нескольких лирах от обители Тандальго обустроили временный лагерь. С наступлением ночи мы с Лим стали готовиться. Днем подойти незаметно было невозможно. Стража в башнях дежурила круглосуточно, и саму стену вкупе патрулировала. Я тщательно начал мазать лицо и руки грязью. Лим, поборов брезгливость, присоединилась ко мне.

- Лу, будешь целить тех, кто укутается защитой. Как магов, так и воинов с рунами. Если же их соберется слишком много в одном месте, то я накрою их пробивным Баов. В остальном на тебе защитный купол Ванку. Справишься?

- Естественно, - фыркнула ведьма.

Мы оставили коней неподалеку от замка и стали очень осторожно приближаться к крепостной стене. Двигались короткими перебежками, внимательно следя за аурами стражников в дозорных башенках. На преодоление рва я потратил заготовленное плетение, формирующее нечто вроде моста над водой. Добравшись до стены, мы с Лим передохнули, и я заполнил опустевшую ячейку Ориелунга. Обычный посох -- на кой ляд ему придумали имя?

- У меня припасено кое-что на обратный путь, - негромко обратился я к Лим. - Если будет туго, уходим, не задумываясь.

Плетение, сидевшее в одной из ячеек моего посоха, представляло собой длинный наклонный воздушный желоб. Протестировать его у меня возможности не было, но я полагаю, что это позволит нам быстро скатиться с крепостной стены и оказаться по ту сторону рва.

- Поднимай нас наверх, когда патруль пройдет.

- Хорошо. Только старайся обойтись без шума. Главное -- не поднять тревогу.

Дождавшись, когда аура человека наверху пройдет мимо нас, я активировал заклинание из посоха. Плетение не особо сложное, но затратное в плане маны. Не успели мы с Лим зайти на площадку подъемника, как где-то за стеной раздался тревожный сигнал. Мы с ведьмой застыли внизу на асенду.

- "Двуногие проснулись."

- "Много двуногих. Мысли о нападении." - пришло от басхов.

- "Спрячьтесь хорошенько." - посоветовал я им и обратился к напарнице. - Что будем делать?

- Если ты еще не наложил в штаны, то идем дальше. Мы недооценили противника. Этот замок не так прост. А я-то думала, почему они даже Син на ночь не ставят вокруг. Четверке магов бы хватило сил ее поддерживать.

Я вгляделся в каменную кладку. Еле заметные жгуты энергии выстраивались в некую рукотворную систему. Обычный камень так не выглядит. Да уж, знать бы раньше! Видимо, стены замка Тангальдо предупреждают о магии, творимой рядом.

Сверху забегали ауры людей. В стороне сверкнуло заклинание, осветившее участок стены. Нас ищут. Хорошо, что им неизвестно точное местонахождение. Мы встали на площадку, и я запустил заклинание. Резкий свист в ушах, тяжесть в ногах, и вот мы уже на одном уровне со стеной. Лу беззвучно вырубает раскрывшего рот стражника, который оказался поблизости.

- "Где маги?" - спросил я кошек.

От басхов пришло несколько образов о том, где находятся двуногие с силой потока и их примерные мысли. На данный момент замок охраняли всего четверо Колдующих. Двое продолжили спать, несмотря на объявленную тревогу. Может, здесь бывают ложные срабатывания? Два других испытывали недовольство из-за подъема среди ночи и сильно никуда не торопились.

Лу бесшумно вырубила еще одного близко стоящего стражника. Все же, магическое зрение в ночи давало одаренным большое преимущество. Мы осторожно спустились по крутым ступеням и успели нырнуть в рядом стоящее здание, оказавшееся конюшней. Мимо протопал десяток солдат. Мы с ведьмой проскользнули в другой конец длинного помещения, где отыскали закуток конюха вместе с самим конюхом. Лу быстро его успокоила под моим завистливым взглядом. Действовать также бесшумно неспособно ни одно оглушающее заклинание. Мы осторожно выглянули наружу. До искомой башни было около сотни шагов через слабо освещенный двор. Периодически проносились солдаты в разных направлениях. В углу конюшни мы отыскали поношенные накидки с сине-желтым штандартом Тандальго.

- Одеваем и бежим через двор. Не слишком быстро.

Сказано -- сделано. Один из пробегавших солдат обернулся в нашу сторону, однако шума поднимать не стал. Наверное, подумал, что ему померещилось в темноте.

В четырехэтажной каменной башне с квадратным основанием мы повстречали нескольких людей. Их оглушенные тела спрятать не пытались - и так уже слишком наследили. Первый этаж, второй, третий... Басхи подтвердили, что мы движемся в верном направлении. Обследовав помещение магическим зрением, я убедился, что внутри находится только один человек.

После того как я вынес дверь формой Бао, Лу первая влетела в покои. Краем глаза я заметил, что мебель и прочая обстановка не из дешевых.

- Кто вы такие?! - послышался неизвестный мне требовательный женский голос с громадной кровати. - Убирайтесь! Немедленно! Мой дядя вас по стенке разма...

Договорить девушка не успела. Лу в своем излюбленном стиле вытянула руку и оглушила хозяйку покоев.

- Похоже, басхи ошиблись, - резюмировала Лу, осматривая помещение.

От Желтой с Кружком пошли протестующие образы, в которых они доказывали, что эта девушка желала сбежать из замка.

- Если ее дядя -- Ривус Тандальго, можно взять ее в заложники и обменять на Адрианну.

- Слишком запарно. Надо чтобы она добровольно согласилась бежать. Не хватало нам еще устраивать побеги всяким дурам малолетним. Пусть сама разбирается со своей семейкой.

- Ты права. Тогда идем в темницу?

Лим кивнула, и в эту же асенду слабая поисковая волна пересекла помещение и ушла дальше.

- Теперь нет смысла таиться.

Я сплел Синко и постарался запомнить местонахождение магов и основных сил Тандальго.

- "Ведите в темницу. Там, где много двуногих с мыслями о заточении."

Дальнейший наш путь походил на кошмар, только вместо чудищ -- стражники. Люди нападали отовсюду, устраивали засады, обстреливали из рун и тяжелых арбалетов. После каждой стычки мы не спешили лезть вперед и первым делом восстанавливали резерв. Противник действовал не слишком слаженно. Двух магов неприятеля в составе большой группы я вывел из строя, закидав пробивными Баов из посоха. Окопались одаренные знатно: мощные двойные щиты, различные артефакты. Вот только несколько волн Баов в закрытом помещении вызвали настоящий хаос. Защиту неприятеля перемололо на мелкие лоскуты. Людей и мебель бросало из стороны в сторону, будто безвольных кукол. Даже мы с Лим не ожидали подобного и нас самих слегка приложило. Долго задерживаться не стали -- быстро обыскали магов, забрав накопители и посохи, и последовали дальше. Некоторые были на вид уже не жильцами.

Следуя подсказкам басхов, мы довольно быстро разыскали подземелье. Неприятное место. Из-за решеток потрепанные заключенные тянули к нам руки, просили о помощи. Какое нам до них дело? Никакого. Допросив тюремщика, мы узнали, где держат высокородных пленников. Казематы там были одиночные, да и удобств больше.

- Помогите! Я здесь! - отозвалась девушка на наш крик.

- Лер Адрианна? - подбежал я.

- Селин, неужели это ты?

- Да.

- Слава Единому! Вы сможете вытащить меня отсюда?

- Ради этого мы здесь.

- Моя признательность не поддается описанию.

- Хватит уже ваших телячьих нежностей. Поторапливайтесь, - встряла Лу, настороженно поглядывая по сторонам.

- Лер Невенхнауэр, даже вас я рада видеть. Говорите, что мне делать.

- Для начала отойди в сторону, подальше от двери.

Тратить время на поиски ключей у тюремщиков не стали, попросту выбив дверь воздушным заклинанием.

Баронесса выглядела вполне здоровой, если не считать темнеющего синяка под глазом и рассеченной губы. Я еле смог отлепить девушку, когда она повисла на мне, рассыпаясь в благодарностях и поцелуях под неодобрительным взглядом Лим.

- Рано еще благодарить, - отстранил я Адрианну. - Тут много пленников. Кто-то из ваших есть?

- Да, около десятка.

- А остальные невольники?

- Лер Селин, бросьте вы этих плебеев. Какое нам до них дело?

- Если их выпустить, они помогут создать неразбериху наверху.

- Хорошая мысль, - поддержала Лу и принялась тут же выбивать решетчатые двери заклинаниями. Измученные люди начали постепенно выползать из своих нор.

- Слушайте сюда. Если хотите получить свободу, вам придется сразиться за нее. Грязный мусор, вы всю жизнь находились на дне общества. Разве вы не хотите отомстить?

Одухотворенная речь Лу не вызвала у освобожденных ни капли энтузиазма. Однако люди начали обыскивать оглушенных стражников, вооружаться и двигаться к выходу. Наверное, это привычка -- всегда иметь при себе оружие. Вскоре мы отыскали измученных людей Лаваскнехт. Пришлось потратить какое-то время на их лечение. Войска Тандальго нас не беспокоили. Уже собираясь уходить, ко мне пришел образ от Желтой, что не всех пленников выпустили. Последний несчастный находился в казематах для высокородных. Я быстро выбил дверь и вошел внутрь.

Помещение походило точь-в-точь на то, где держали баронессу.

- Жалкие черви, как вы посмели потревожить мой сон?! - послышался немного испуганный женский голос из угла помещения.

- Похоже, нам тут не рады.

Я развернулся и направился на выход из камеры. Снаружи поджидали Лим с Адрианной. В стороне стояли девять выживших гвардейцев Лаваскнехт.

- Скорее всего, это младшая дочь Тандальго, - поведала баронесса. - Тюремщики говорили, что ее уже четыре года безвылазно здесь держат.

- За что?

- Не знаю. Барон никогда ее не любил. Вроде бы ее мать умерла при родах.

Ведьма решительно протиснулась в развороченный проем камеры. Я практически уверен, что действует Ли.

- Что ты делаешь, шалава? Отпусти меня!

Девочке на вид было лет десять, хотя жизнь в темнице явно на нее плохо повлияла. Худая, осунувшаяся, с синяками под глазами. Темно-русые свалявшиеся волосы, нос слегка сбитый набок -- когда-то, по-видимому, сломанный, яркие голубые глаза.

- Что уставился, боров? Нравятся девочки?

- Я бы на месте барона ее тоже в подземелье запер. Дурында, ты хочешь остаться здесь?

- Совсем дебил? Разумеется, нет.

- Эва, я думаю, вы с ней сработаетесь.

Лим дала девочке подзатыльник.

- У кого какие идеи?

- Мы неслабо порезвились по пути сюда. Добиваем остатки и проверяем сокровищницу, - высказала Лу, предвкушающе ухмыльнувшись.

- Поддерживаю, - Адрианна.

На пути наверх к парадному входу мы не встретили препятствий на пути. Оставшаяся парочка магов вместе со значительными силами забаррикадировались в дальних помещениях донжона. Выкуривали мы их оттуда до самого рассвета. Люди баронессы обездвиживали сдавшихся и занимались мародерством по пути. Когда еще пограбишь на вполне законном основании? В конце пути мы прижали группу Ривуса Тандальго с приближенными в просторном помещении. Младший брат барона не делал попыток сопротивления. Разумный человек, несмотря на все слухи о нем. Раз уж мы вдвоем одолели большую часть замкового гарнизона вместе с четырьмя магами, то сражаться с нами такими силами и вовсе нелепо.

- Я восхищен вашим мастерством. Не желаете ко мне службу? - усмехнулся Ривус, полноватый молодой парень с куцыми усами. - Вы будете получать жалованье за этих четверых оболтусов. Нет, за восьмерых.

- У нас есть дела поважнее, - вежливо ответил я, чем вызвал звериный оскал на лице Ривуса. Какая-то магическая хрень вылетела из рукава молодого правителя, но застряла в моей плотной Ванку.

Из-за спины у меня вышла довольная Адрианна. Невооруженным взглядом было видно, что бессилие оппонента доставляет ей невыразимое наслаждение.

- Лер Ривус Тандальго. О вашем поведении будет доложено Совету. Конечно, ваш старший брат пользуется уважением, но не знаю, сможет ли он пережить этот позор. Вяжите его.

Дальше настала самая приятная пора. Сбор добычи. К нашему огорчению казна Тандальго находилась в плачевном состоянии. По словам управляющего Ривус умудрился просадить все собранные налоги. Зато мы поживились фамильными драгоценностями и различным магическим барахлом. Ничего стоящего не нашли. Адрианна объяснила нам, что Ривус планировал потребовать выкуп за нее, когда вернутся ее отец с братом. Однако выйдет все с точностью наоборот. Законы Бессадора довольно запутаны. Я так и не совсем понял. Почему то, что сделал Ривус -- незаконно, а то, что Адрианна взяла его в плен -- это в пределах правил. Владеющие, они и в Бессадоре Владеющие.

Мы сопроводили лер Лаваскнехт в ее родной замок, однако задерживаться нам с Лим не хотелось. Покормив лошадей, мы уже намеревались тронуться в дальнейший путь, как к нам подошла хозяйка Лаваскнехт в простом платье.

- Лер Велиостро, лер Невенхнауэр. Предлагать вам службу не буду, поскольку вижу, что вас зовет дорога. После сокровищницы Тандальго деньгами вас также не удивишь. Поэтому...

Баронесса развернула сверток, внутри которого оказалась книга.

- Лаваскнехты знают, что такое благодарность. Это наследие мага Эллана. Копия, само собой. Чтобы получить нашу фамильную реликвию, вы должны дать мне обещание, лер Велиостро.

- Слушаю.

- Поклянитесь, что не будете распространять полученные из книги знания в широком кругу. Не сообщайте никому о том, что у вас есть эта книга. Когда решите, что изучили трактат полностью, уничтожьте его.

- Клянусь.

Адрианна передала мне сверток, которому я с большим трудом отыскал место в седельной сумке. После посещения замка Тангальдо, наши припасы значительно увеличились.

- И еще... - баронесса замялась. Обернувшись к выходу, Адрианна громко крикнула. - Приведите ее.

Дюжий стражник втолкнул в конюшню худую девочку в мятых одеждах. Давешняя пленница с острым язычком.

- Полегче, дубина!

- Выкуп за младшую дочь барон платить не будет, а держать эту... у себя я не намерена, - твердо сказала Адрианна.

- Нам-то что с ней делать?

- Не знаю, - нервно дернула плечами баронесса. - Хоть на рынок продайте. Главное, заберите ее подальше отсюда.

Видимо, юная девушка за такой короткий срок успела задолбать даже лер Лаваскнехт. Я подошел к девочке:

- Ты хочешь пойти с нами? Мы уедем далеко, в Тазам. Это будет трудный и опасный путь.

- Я справлюсь, боров. Вам не придется со мной нянчиться.

Хоть говорила мелкая Тангальдо уверенно и нагло, ее внешний вид выражал прямую противоположность. Неуверенность, страх, слабость. Девочка отводила взгляд в сторону, если кто-то смотрел на нее.

- Возьмем, как считаешь? - спросил я ведьму.

- Решай сам.

- Хорошо, лер Адрианна, мы позаботимся о ней. В том случае, если вы выделите нам выносливого скакуна.

- Будь по-вашему, - вздохнула баронесса.




Глава 3



Мои опасения по поводу вздорного нрава Самеки Тангальдо, а именно так ее звали, не оправдались. Девочка не жаловалась на палящее солнце, усталость и жажду. Самека не подходила ни к одному моему наработанному шаблону. Как себя с ней вести я очень слабо представлял. Вроде бы и отругать надо, а вроде бы и наоборот помочь и пожалеть. Ли восприняла нового попутчика довольно прохладно.

На привале я быстро пролистал подаренную книгу Эллана. Интересная вещица. Нечто вроде сборника заклинаний или бумажного кодекса. Есть и пометки самого чародея о сути магии, о том, как можно усилить свой дар и прочее. Форм хоть и много, но я и сам их могу сконструировать, если потребуется. Само собой, за день я не успел все внимательно изучить. Быть может, где-нибудь на страницах трактата отыщется поистине уникальная форма. Ли заинтересовалась сборником, поэтому я без долгих раздумий отдал книгу ведьме. Потом посмотрю, в более спокойной обстановке.

Коротко посовещавшись с Лу и Ли, мы приняли решение ехать прямо на север. Не делать крюк на восток. В компании с всевидящими басхами смысла обходить особого не было.

Вечером мы неспешно ехали верхом по иссушенной земле, пошедшей трещинами. Засуха грозила перерасти в настоящий голод, и крестьяне большую часть времени проводили в полях, пытаясь спасти урожай. Мы молчали. То есть не говорили вслух. Ли тренировалась в общении с Желтой. Именно с ней добрая половинка смогла найти общий язык. Меня же преследовала Кружок, задавая неудобные вопросы про мир двуногих. Самека ехала сзади, не тревожа нас по пустякам. Вот бы и басхи были такими же неприставучими. Казалось, котята могут спрашивать бесконечно.

- "Почему вы напали на каменное логово?" - с интересом спросила Кружок.

- "Их главный совершил плохой поступок. Похитил нашего друга."

- "Зачем?"

- "Чтобы потом получить за него выкуп. Ты знаешь, что такое деньги?"

- "Маленькие кругляшки. Серые."

- "А зачем они нужны, знаешь?"

- "Менять на еду и вещи. Странные двуногие. Как можно отдать окорок за горсть несъедобных кругляшков?"

- "Разным людям нужны разные вещи. Поэтому и придумали деньги."

- "Вы похитили этого двуногого?"

- "Верно."

- "Значит это плохой поступок?"

- "С плохими людьми можно делать плохие вещи." - как мог объяснил я.

- "Странное правило." - Кружок задумалась. - "Как узнать, что двуногий плохой?"

- "Если он делает плохие поступки, нарушает закон. Кстати, что скажешь о Самеке?"

- "Не слышно. Очень тихо. Закрыто."

- "Жаль."

- "Сейчас совсем не ощущаю." - добавила Кружок загадочно.

Я обернулся назад. Кобыла Самеки исправно следовала за нами, вот только седока на спине лошади не наблюдалось. Полуживую Самеку мы нашли в лире езды назад на дороге. Девочка сломала руку при падении и повредила голову.

Тут же разбили лагерь. Я начал накладывать Аун и Аунко на поврежденные места, щедро сдабривая маной.

- Что не так с этой девкой? - буркнула Лу.

- По-моему, она немного того. Блаженная.

- Немного?!

- По сравнению с тобой -- да, - пробормотал я, занятый формированием каналов.

- Думай, что говоришь, козел. Я знаю, что обещала не обзывать. Но если ты ведешь себя как козел, то это не оскорбление, а констатация факта.

- Ладно-ладно. Наполни вот это плетение.

Лим послушно влила силы в каркас лечебного заклинания. Формируя Аунко, я внимательно осмотрел ауру девочки. Кое-какой опыт целительства у меня наличествовал, поэтому со всей уверенностью могу сказать, что юная Тангальдо находилась в отвратительном состоянии. Внутренние органы сигналили о запущенных болезнях. Худое тело почти без намека на жир или мышцы, старые плохо зажившие раны и относительно свежие синяки, неправильно сросшийся перелом ребра, больные зубы. Кожа да кости.

Вскоре Самека пришла в себя. Я уже имел счастье кормить тяжелораненых, поэтому с девочкой проблем не возникло. Удовлетворился я только тогда, когда Самеку стало выворачивать проглоченной кашей. Здоровье девочки вызывало опасения - ее бы в лечебницу на кварту-другую. Я наложил еще одно Аунко на ее желудок, не привыкший к обильной пище.

- Почему сразу не сказала, что плохо себя чувствуешь?

- Я не обязана отчитываться перед всяким отрепьем.

О как! Я осторожно тронул раненую руку и принялся ощупывать. Самека поморщилась от боли, однако жаловаться не стала.

- То есть наша помощь тебе не нужна?

- Естественно. Если вы хотите, чтобы я сдохла где-нибудь в канаве.

- Так нужна или нет?

- Я должна отвечать на эти идиотские вопросы?

- Если не ответишь, то я сниму заклинания.

- Я не отказываюсь от лечения.

- Вот и отлично. Впредь не устраивай нам подобные сюрпризы. Я в целом не люблю сюрпризы.

Весь следующий день мы просидели в глуши, пока Самека вставала на ноги. Перелом зарастал очень долго, учитывая, сколько я маны потратил на лечение. Слишком уж организм был ослаблен. Заставить Самеку есть оказалось труднее, чем Лим. По прошествии суток мы тронулись дальше в путь. Я наказал басхам следить за состоянием Самеки.

Границу пересекли, можно сказать, буднично. Несколько раз мы удалялись от тракта, когда басхи замечали отряды всадников. Дважды -- вместе с Колдующими. Перейдя в Тазам, даже дышать легче стало, как мне кажется. Бессадор далеко так и не смог продвинуться на этом направлении, тем не менее, мы несколько дней скакали вдали от наезженных дорог и сворачивали в сторону, если встречали большой отряд.

И только мы расслабились, как нас выловил тазамский взвод Разведывающих. Осадив лошадей, наша компания покорно застыла, пока военные брали нас в кольцо. Регалия доверенного императорской семьи не устроила командира тазамцев. Нас потащили в расположение части, где усталый маг сверил наши ауры и внешность с разыскиваемыми.

- Ли Вантихосо, известная как Эва Невенхнауэр, - пробормотал Колдующий, опознав девушку.

Ведьма напряглась, также как и сопровождающие нас Разведывающие.

- Вы в розыске, однако приказа задерживать не поступало. Сообщите куда едете, цель путешествия и свободны.

- Мы хотим устроиться в Мостфеле.

Нас недолго допросили и отпустили на все четыре стороны.

- Говоришь, сможешь защитить меня? - произнесла Лу.

- Не сомневайся.

Самека перестала походить на скелет, и к концу дневного перехода уже не падала с лошади от усталости. Мы мало с ней разговаривали. Кому захочется общаться с высокомерной малявкой, не соблюдающей рамок приличий? Такое ощущение, что из нее вырастет вторая Лу. Только уже без доброй половинки, которая зачастую останавливает свою темную сущность.

Мы находились намного западнее Геленквейла, поэтому знакомыми местами и не пахло. Только на последней трети пути дороги соединятся в общий Мостфельский тракт.

- Завтра будем в Ганнолисе. Поищем ей приют? - предложила ведьма.

- Ли? С чего такое отношение?

- Ну, она мне неприятна, - понизила голос девушка, чтобы наша спутница не услышала.

- Отчего это?

- ...

- Теперь ты понимаешь, каково мне было ежедневно выслушивать оскорбления от Лу?

- Не в этом дело. Ты постоянно возишься с Самекой. То кормишь с ложечки, готовишь спальник, греющие и лечебные заклинания. Что ни скажешь - Самека то, Самека се.

- Ты ревнуешь что ли? Опомнись, она же дитя.

- Не такое уж дитя. В следующем году у нее первое совершеннолетие.

- То есть ей сейчас пятнадцать лет?! Откуда ты знаешь?

- Адрианна шепнула.

Я обернулся и смерил девочку взглядом. За две декады пути Самека немного округлилась. Все равно тощая, но хотя бы на смерть непохожа. Удивительно. Выглядит лет на двенадцать.

- Наверное, это глупости все... - грустно сказала Ли.

- Давай сходим куда-нибудь в городе. Вдвоем. Как тебе предложение?

- Отлично! - улыбнулась Ли.

Как только мы достигли Ганнолиса, хорошее настроение девушки улетучилось мгновенно. Что-то приличнее харчевни в городе было сложно сыскать. Мы оставили младшую Тангальдо и копытных в трактире, а сами отправились на прогулку по городу. Немного походили по рынку, сплавив кое-что из наименее дорогих трофеев. Когда ко мне обратилась Кружок, мы с Ли сидели в таверне и болтали о всякой ерунде.

- "Самека. Пришли Двуногие." - басхи находились за городом, однако небольшое расстояние не мешало им следить за происходящим.

- "Что?"

- "Двуногие. Агрессия, нападение."

Я моментально кинул на стол пару монет за обед и бросился к выходу, потянув Лим за собой.

- Самека в беде, - объяснил я девушке.

Как я ни старался, ведьма домчалась до трактира первой, обогнав меня на пару сотен шагов. Подбегая к зданию, я увидел, как Лим подняла свой черный посох. Раздалась серия разрывов на улице. Послышались крики людей.

- Что там? - крикнул я ведьме, пытаясь отдышаться. Едкий пот заливал глаза.

- Подозрительно себя вели. Я решила успокоить их на всякий случай. Сейчас, я уточню у Желтой.

Девушка на доли асенд застыла. Я направился внутрь трактира, оставляя за Лим право разобраться самой. Дверь в наш номер выломали с корнем. Я подлетел к сидящей на полу Самеке.

- Ты как?

Девочка рукавом зажимала обширную окровавленную ссадину на щеке.

- В порядке, - невозмутимо ответила Самека.

- Если это порядок, то что тогда, по-твоему, не в порядке?

Девочка равнодушно пожала плечами:

- Могли и убить.

Я убрал руку с лица Самеки и быстро наложил Аунко. В комнату заглянул взволнованный трактирщик.

- Уважаемые, вы как?

- Более-менее.

- Я послал за стражей, леры. Если они не трапезничают, то в течение полутелла подойдут.

Тут мне пришла в голову интересная мысль.

- "Кружок, видишь трактирщика рядом с нами?"

- "Глазами - нет. Слышу двуногого, но плохо."

- "Какие мысли у него в голове?"

- "Раскаяние, страх, убыток, раздражение, успокоить постояльцев."

- "Пойдем по-другому. Я буду его спрашивать, а ты говори, правда это или нет."

- "Согласие," - с интересом передала Кружок. Похоже, для нее это вроде игры.

- Вы знали о нападении? - спросил я трактирщика.

- Нет, что вы! Как вы могли подумать?!

- "Ложь."

- При всем моем уважении, такие заявления оскорби...

Договорить мужчина не успел. Я приголубил его оглушающим заклинанием из Ориелунга. Трактирщика отбросило в коридор и приложило головой о стену.

- Зачем вы напали? - с любопытством спросила Самека. Про басхов мы ей до сих пор не рассказали.

- Он дал наводку нападавшим.

Я ожидал вопроса о том, как мне это удалось разузнать, однако девочка не стала больше интересоваться.

- Пока здесь посиди. Если что случится - кричи в окно.

Снаружи Лим дежурила возле умело связанной парочки неизвестных личностей. Рядом находились наши вещи.

- Желтая подтвердила. Эти двое - нападавшие. Одному удалось уйти. С твоими припасами.

Я бегло осмотрел сумки. Пропал мой мешок с частью добычи из замка Тангальдо. Хорошо хоть деньги по большей части я носил с собой.

- Почему-то я уверен, что если бы это была твоя сумка, то ты бы погналась за ним.

- Возможно. Слушай, эта твоя Баов - крутая штука. Занесешь еще парочку мне в посох? - попросила ведьма, задумчиво вертя в руках свой черный посох.

Я кивнул и осмотрел улицу. Вокруг того места, куда Лим бросила заклинание, валялись бессознательные туши лошадей и нескольких горожан. Ближайшим лавкам побило стекла. По улице разбросало мусор и какие-то тряпки - будто ураган прошелся.

- Могла бы и поаккуратнее.

- Как умею.

Через некоторое время подошел дежурный наряд Оберегающих из семи неодаренных и одного слабого мага. Глянув на наши с Лим посохи, командир Оберегающих стал вежливо спрашивать о случившемся.

- Комнату с нашими вещами ограбили, - доложил я кратко. - Мы успели оглушить двоих из трех бандитов. В трактире без сознания находится хозяин. По его наводке грабители и вышли на нас.

- Не больно-то они умом блещут, раз решили позариться на имущество Колдующих. Позвольте узнать, лер, откуда вам стало известно про трактирщика?

- Эта информация секретная, - произнес я надменно и вытянул руку с красной печаткой. Старший Оберегающий не сразу, но понял, что это за символ, и вытянулся по струнке:

- Прошу прощения, лер Колдующий. Мы позаботимся о старике Гансе. На него не раз поступали жалобы. Благодарю, лер.

- Я собираюсь отыскать скрывшегося бандита. Может быть шумно.

- Ничего, лер. Я пошлю с вами пару Оберегающих. Постарайтесь, чтобы жертв было меньше.

Я кивнул.

- Постой, ты собираешься веселиться в одиночку? - пристала ведьма.

- Ты и так уже повеселилась. Присмотри за Самекой.

Не слушая недовольное бурчание Лим, я махнул стражникам и не спеша пошел по улицам Ганнолиса.

- "Желтая, покажешь, где убежавший?"

- "Согласие."

Я был готов почти ко всему, но не к тому, что случилось дальше. Я будто провалился в глубокий колодец, затянутый вязкой мглой. Наверху ослепительно сверкали разноцветные звезды. Двуногие. Некоторые ярко блестели - их было слышно лучше всего. Если сосредоточиться, то можно расслышать и тех, кто светится блекло. Я почувствовал себя самого, Лим, Самеку и искомого грабителя в другой части города. На карте звездного неба нанесены непонятные грубые пометки. Условная схема Ганнолиса, тут же пришло мне в голову. Басхи внутрь города не заходили, поэтому они не имели никакого представления об улицах и постройках. Невозможно как-то сопоставить звездное небо с реальным миром. Это было невероятное ощущение. Слишком сильное и необычное, чтобы мой разум это выдержал.

- "Хватит."

Я вынырнул в реальный мир и почувствовал головокружение и тошноту. Пошатываясь, я схватился за какой-то столб. Мысли путались.

- Селин, что с тобой?! - послышался обеспокоенный голос. Теплые руки подхватил меня, поддерживая. Далеко я уйти не успел, поэтому Лим смогла заметить, что мне стало плохо.

- Сейчас, только дух переведу. Не дано нам смотреть на мир глазами басха. А жаль - так красиво.

Ведьма быстро наколдовала Аун, и мне стало легче.

- Спасибо. Я в порядке, - я распрямился, отказываясь от поддержки.

- Ну уж нет. Я тебя одного никуда не отпущу. За вещами Оберегающие присмотрят.

Согласившись с девушкой, я связался с Желтой:

- "Говори мне, в том направлении я иду или нет. Только помни, что напрямик по городу я не могу пройти."

Вчетвером, с Лим и двумя Оберегающими, мы недолго плутали по городу. Лишь один раз я завел нас в тупик. Вскоре мы вышли в бедняцкий квартал, где изредка попадались довольно роскошные строения. В одном из таких вытянутых зданий и скрывалась наша цель. Мы с Лим предусмотрительно окутались защитной Ванку. Оберегающие остались позади. Видимо, район, не самый безопасный.

Неожиданно из окна здания со второго этажа вылетел человек. С криком мужчина грохнулся на землю и заскулил. Следом за ним сбросили мой мешок. Мы с ведьмой подошли ближе. Я бегло просмотрел содержимое. Пропало пару украшений, но большая часть была на месте. Устраивать разборки мы не стали и сразу направились обратно. Оберегающие связали бедолагу, которого сдали свои же подельники. Наверное, о происшествии в трактире им уже доложили.

- Занятные у местных правила, - протянула Лим.

- Это точно. Один раз лоханулся, так и свои могут прирезать, - заметил Оберегающий, опасливо поглядывая на темные провалы ближайших окон.


На следующий день мы покинули Ганнолис. В дикой местности я чувствую себя спокойнее, чем в шумном городе. Сказывается служба Разведывающим, да еще и умные кошки, которые охраняют наш покой. Наверное, к городскому хаосу надо просто привыкнуть. Самека ничем не выразила своего недовольства вчерашним происшествием. Думается, что если ее поставить в невыносимые условия, то и тогда ни одной жалобы от нее не услышишь.

Постепенно стали попадаться вполне себе мирные города и деревеньки. Без следов разрухи, следующей за войной по пятам. По слухам страны заключили долгосрочный мирный договор, и призванных Воюющих стали постепенно отпускать домой. Интересно, как долго продлится мир? Честно говоря, службой я сыт по горло. Нет, мне было интересно и не скучно. Но времени нормально позаниматься магией катастрофически не хватало. И даже сейчас я могу максимум уделять телл в день. Тут тебе и еду готовить, и за верными четвероногими ухаживать, и Самеку подлечивать. Свободное время я тратил на развитие магических "рук". Если прогресс и был, то совершенно незаметный, из-за чего интерес к тренировкам падал все ниже и ниже.

Как-то, в один из солнечных дней мы с Лим отдыхали, лежа в траве рядом друг с другом. Кажется, что постепенно я приближаюсь все ближе и ближе к разгадке. Зачем Ли бесцельно лежит или сидит и смотрит в одно место? Сейчас мне просто приятно было находиться рядом с девушкой. Я чувствовал ее радость, будто бы волнами расходящуюся во все стороны.

Самека долго стояла неподалеку, не решаясь подойти. Напомнила мне себя, когда я тоже пытался понять смысл действий ведьмы. Спустя какое-то время Тангальдо подошла к нам с Лим.

- Давай к нам! - жизнерадостно предложила Ли.

- Что вы делаете? - спросила Самека.

- Заряжаемся энергией природы.

- А-а, ману восстанавливаете. Не знала, что для этого надо валяться на земле.

Ли попыталась объяснить ситуацию, однако столкнулась с глухой стеной непонимания. Самека решила, что ведьма над ней издевается и быстро прекратила беседу.

В один из дней мы нагнали на дороге одинокого путника -- седовласого старика в одежде служителя Единого. Мужчина путешествовал в короткой однотонной монашеской рясе и широких штанах серого цвета. На шее его висел на цепочке небольшой деревянный круг с крестом -- символ Единого. Котомка за плечами, да ослик -- вот и все, что паломник имел при себе.

- Светлого дня, отец-настоятель. Вам помочь?

- И вам светлого дня. Полноте, какой же я настоятель? Просто странствующий паломник. А вот от помощи я не откажусь. Упрямый подвернул ногу, - служитель Единого кивнул в сторону своего ослика. - А вы, я погляжу, Колдующие...

- Хорошо, отец. Я посмотрю животину.

Я спешился и подошел к Упрямому. Осел серого окраса поджимал заднюю конечность и переносил вес на здоровую ногу. Не мудрствуя, я сплел Аунко и постарался наложить на пострадавшего. Получалось не ахти - все же, человек и копытные во многом различаются. По крайней мере, хуже не будет.

- Может, привал устроим? - спросил я спутников. Ведьма равнодушно пожала плечами. Самека сделала вид, что вопрос ее не касается. - Ладно, остаемся здесь на ночлег. Меня Селин Велиостро зовут. Моих спутников - Лим Ван Ти Хосо и Самека Тангальдо.

- Очень приятно, дамы, - старик неловко поклонился. - Меня можете звать просто - Фан.

Лим хмыкнула. Самека опять сделала вид, что ее здесь нет. Фан, по-моему, ожидал немного иного отношения. Хотя бы какой-то реакции. Старик недоуменно поскреб короткую бородку и повернулся ко мне.

- Долгий путь, понимаете, - сказал я. - Все устали. Хочется мягкую постель и горячую ванну.

- Конечно, прекрасно понимаю. Иногда и я помышляю, не глотнуть ли мне винца или даже Нахрамского пропустить. Жизнь в аскезе непроста. Не в том смысле, что тяжело себя сдерживать, а просто скучно. Одна и та же простая еда, одно и то же случается каждый день. Вот из-за этого я и решился отправиться в дальний путь.

Я согласно покивал на слова старика.

- Пока займусь лошадьми. Девушки сходят за хворостом...

- Жмот, - фыркнула Лу, намекая на то, что можно было обойтись и магическим костром, однако отошла в сторону леса. Самека молчаливо последовала за ведьмой.

Старик снова удивленно погладил свою бородку и обратился ко мне:

- Не стоило их так утруждать. Я бы сходил на всех набрал дров.

- А, - я махнул рукой. - Они и так ничего не делают в пути. Готовлю я, за животными ухаживаю тоже я. Пусть пройдутся - им полезно.

- Вот оно что. Дай и мне тогда задание, Селин. А то прямо неловко. Ты помогаешь Упрямому, а я и отплатить ничем не могу.

- Можешь воды набрать, отец. Котелок к вороному приторочен.

- Это я мигом, - добродушно ответил служитель и умчался с емкостью куда-то в сторону.


Остаток дня прошел без каких-бы то ни было происшествий. Я занимался осликом, периодически обновляя лечебное плетение. Фан трещал без умолку, рассказывая разнообразные истории. Самека молчала, состроив хмурую физиономию. Ведьма также не выказала никаких симпатий служителю, хотя тот очень старался развеселить девушек. Ну, с Лу понятно. А вот с чего это у Ли подобное отношение, сказать было сложно.

- А у нас тоже был в замке священник Единого, - послышался безжизненный голос Самеки. Мы с Лим как по команде переглянулись. Практически ни разу за весь путь девочка не упоминала про свою жизнь у Тангальдо.

- Да-да? - с доброй улыбкой подался вперед Фан, наконец-то добившийся хоть какого-то ответа.

- Он убедил отца в том, что я одержима. Около года меня "лечили" поркой и плетью. Грязный скотоложец! В один из дней мне удалось выпутаться и пнуть его промеж ног. Больше он не заходил в мои "покои", - Самека радостно улыбнулась, вспоминая приятные для себя моменты.

- Молодец, - похвалила Лу и даже быстро погладила девочку по волосам.

Я задумчиво посмотрел на Лим и младшую Тангальдо. Да, между ними определенно есть сходство. Я повернулся к старику и увидел, как Фан захлопывает отвисшую челюсть. Не сразу, но старик нашелся, что сказать:

- Греховные люди встречаются и среди служителей, этого я отрицать не могу. Однако не стоит уподобляться им и спускаться на их ступень. Вы должны быть сильнее и выше всего плохого, что случается. Следуйте заветам Единого, и тогда...

- Тебя отправят на встречу с ним раньше срока, - протянула ведьма. Фан нахмурился. - Не стоит, ваше святейшество. Не надо нас кормить вашими идиллическими россказнями. Когда заветы Единого будут помогать нам выбраться из рабства, отбиться от насильников, уберечь дитя от семьи пропойц, влезших в долги... Вот тогда мы с вами можем поговорить о заветах Единого.

Ого, да это же Ли! Вот уж чего не ожидал. Как-то в нашем странствии разговор никогда не заходил о религии.

- Ты не веришь в Единого? - спросил я.

- Верю. Но больше я верю в... твердую руку и огненный шар Тио, - резко произнесла Ли.

Фан осуждающе покачал головой. Вообще удивительно. Мужчина в летах, однако поведение и слова делали его похожим на наивного молодого парня. И ведь видно, что он также в жизни многое повидал. Но вот каким-то образом умудрился сохранить доброту и... оптимизм что ли. Сохранил веру в людей. У меня с этим всегда были проблемы. Например, бывший напарник Сэм, что жестоко подставил меня. Или отец Калар, все время скрывающий от меня правду. Впрочем, это все цветочки по сравнению с тем, что пережили Лим или Самека.

- Отец, не боишься один путешествовать? Время неспокойное нынче, - я решил сменить тему, дабы не накалять обстановку.

- Скромный последователь Единого всегда найдет себе кров и хлеб, - Ведьма хмыкнула. - Ваша ирония напрасна, леди. Я знаю, что говорю. Я встречал и добродушных старушек, готовых отдать последнее служителю. Попадались мне на пути и отпетые бандиты. Но даже они подавали мне милостыню на дорогу и просили благословить.

- С тебя и брать нечего.

- Твоя правда, лер Лим. В пути я живу сегодняшним днем. Но не это главное. А то, что сколь бы черен не был человек душой, всегда есть возможность повернуть его к свету.

- Конечно, абсолютно черных или белых людей не бывает. Но повернуть их к свету, - Ли покачала головой. - Я тоже многих встречала на своем пути. Ты просто не знаешь, о чем говоришь. Некоторых изменить невозможно.

Фан недовольно пожевал губами и обратился ко мне. По-видимому, решил заполучить поддержку в моем лице.

- Селин, что ты скажешь насчет Единого?

- Я чту Единого и стараюсь соблюдать заветы, - ответил я, осторожно подбирая слова. - Раньше мы ездили в церковь только по праздникам. Я жил в небольшом селе, и в деревенскую церковь мама запрещала ходить. Ну а как началась война, так совсем времени не стало. Извини, отец.

- Я немного не про то спрашиваю. Расскажи, почему ты веруешь в Единого?

Я задумался.

- Так принято. Мама с папой верующие.

От моего ответа Фан расстроился еще больше, чем от высказываний Лим. И к нашей общей радости оставшийся вечер прошел без поучений служителя Единого.

Следующий утром во время сборов к нам обратился Фан.

- Лер Лим, Селин, спасибо большое вам за Упрямого. Я буду благодарен, если вы позволите путешествовать вместе с вами.

Я переглянулся с ведьмой, и по ее пожатию плечами понял, что решать мне.

- Мы не против. Единый учит помогать ближним. Только вот выдержит ли ваш ослик высокий темп?

- Не переживайте. С ногой у него уже все в порядке, - улыбнулся служитель.


Как Упрямый ни старался, как я ни накладывал на него тонизирующих плетений, осел немного не поспевал за Пылинкой и Уникусом. Ничего критичного, просто прибудем в столицу на день-другой позже. Дорога шла легко. Жара постепенно сдала свои позиции, и благословленные дожди принялись периодически орошать иссушенные земли живительной влагой. По словам местных, засуха в Тазаме не носила такого катастрофичного характера, как в Бессадоре.

После того, как мы преодолели две трети пути от границы, потянулись знакомые города и места. Здесь мы когда-то останавливались с Марией и Бевелом. Эхх, такое чувство, что прошла целая вечность.

С Желтой и Кружком проблем не возникало. Они шли параллельным нам курсом и не показывались людям на глаза. По моей просьбе Лу с ними немного занималась. Рассказывала о нравах и традициях двуногих.

В один из дней в довольно глухом месте басхи обратились к нам:

- "Восемнадцать двуногих. Один с силой потока."

Такое бывало иногда. То какие-то отряды наподобие Разведывающих, то банальные разбойники. В этот раз судя по всему второй вариант. Для Наемничающих или Разведывающих слишком странный состав.

- Отец Фан, впереди разбойники.

Служитель ни капли не удивился.

- Магия, - понимающе протянул старик.

- Держитесь поближе к нам. Если что, прикроем щитом.

- Нет. Я поеду впереди, - твердо произнес Фан. - Мое дело -- нести слово Всевышнего, - священник направил осла вперед по дороге.

- Попробуй, - кинула ему вслед Лу. - А мы посмотрим, что сильнее -- твое слово или наша магия.

Подождав пару асенд, мы втроем последовали за Фаном. Служитель уверенно погонял Упрямого, не выказывая и тени сомнений.

- Стоять! - раздался громкий крик.

Из-за деревьев, камней и зарослей густого кустарника вылазили люди не слишком опрятного вида. По одежде их можно было разделить на два типа: крестьяне в грубых обносках и с плохеньким оружием и крепко сбитые мужчины в поношенных кожно-стальных латах -- дезертиры, вероятно.

- Именем Единого, остановитесь. Пока не поздно...

Один из лучников не выдержал, и сверкнувшая стрела мгновенно преодолела разделявшее их расстояние. Фан вскрикнул и упал на землю. Из ноги чуть ниже колена торчало древко и черно-серое оперение стрелы. Упрямый очень благоразумно ускакал куда-то в сторону. Лу мешкать не стала и послала вперед большую огненную стену. Я быстро окружил нас защитным Ванку.

- Стойте! - прокричал Фан. - Одумайтесь!

На крики служителя Единого никто не обратил внимания. Лу продолжала закидывать разбойников боевыми плетениями. Те в ответ огрызались стрелами и хлипкими рунными заклинаниями. Их "двуногий с силой потока" тянул максимум на Младшего Колдующего, поэтому моей усиленной Ванку хватило за глаза. Вскоре все было кончено. Часть разбойников разбежалась, часть лежала бездыханными обугленными телами вокруг, часть -- без сознания. Напоследок Лу наградила их оглушающей волной.

Я занялся раненым, Лим же пошла обыскивать и допрашивать бандитов. Самека было увязалась за ней, но я удержал девочку. Фан, несмотря на мои ожидания, не стал ни в чем обвинять нас. Наоборот на многие теллы после стычки он не проронил ни слова. В его глазах плескалась грусть, и я думаю, он винил себя, что не смог остановить бойню. Служитель поморщился и стиснул зубы, когда я резким движением вытащил стрелу.

- Хлипкие у вас в Тазаме разбойнички, - подошла Лим, держа в руках небольшой мешок, изъятый, по-видимому у бандитов.

- У вас круче?

- Да уж. В свое время, лет десять назад, банда Шершня держала на ушах целое графство. У них насчитывалось до двух десятков одаренных.

- Ого. Я всегда думал, что Колдующий и так может легко заработать, не нарушая закон. Дар к магии ведь далеко не у каждого. Зачем им вставать на кривую дорожку?

- Может, у вас в Тазаме и так. У нас же за чародеями следит Совет. Их люди выбирают работу для одаренных, назначают должности. И многим подобное не по душе. Я допросила того лучника, который пустил стрелу. Он хотел дать предупредительный в землю рядом со стариком, да попал прямо в ногу. Какая ирония.


На этот раз мы сделали все по правилам. Доложили о нападении в ближайшее отделение Оберегающих, дали подробные показания, разместили Фана в лечебнице на денек, разъяснили басхам ситуацию с плохими двуногими. Уладив все формальности, мы продолжили путь. Снова вчетвером. До Мостфеля оставалось не больше полутора декады. Красная кварта разменяла половину, а значит мы успеваем попасть на праздник междуквартья и новый год.

Во взглядах, бросаемых Лим на служителя читалось неприкрытое превосходство. Нечто вроде "Я же тебе говорила". Фан быстро не выдержал и разразился:

- В этот раз ты оказалась права! Довольна? Но это не значит, что всех встречных надо рассматривать как врагов и кидаться огненными шарами!

- Есть такая вещь, как предосторожность и здравый смысл. Я не хотела вас обидеть, отец.

Фан быстро успокоился.

- Ничего, девочка. Сколько людей, столько и мнений. У каждого своя собственная вера. А веру, как известно, сменить очень трудно. Но не невозможно.

Ли хмыкнула, и на этот раз отец не стал дальше убеждать девушку. Только горестно вздохнул и нахмурился.

- Селин, что же тебя ведет по пути? - переключился на меня служитель.

- Меня? Хочу дом родной навестить.

Фан снова открыл было рот, чтобы что-то сказать, но потом махнул рукой в мою сторону и отвернулся.



Глава 4



На до боли знакомой развилке мы распрощались с Фаном. Напоследок служитель осенил нас несколько раз "круглым" знамением и пробормотал короткую молитву. Стайка мальчишек возле дозорного дерева быстро окружила нас и засыпала вопросами. Лим с улыбкой рассказывала им о дальних землях.

- Пшли вон отсюда, поганцы мелкие! - послышался сзади раздраженный голос Самеки. Ребетня рванула во все стороны, крича вслед девочке обидные слова.

- Не слишком умно с твоей стороны, - пожурил я малолетнюю спутницу. - Если хочешь жить в Старобрадфеле, то сверстникам лучше не дерзить. По себе знаю. Это сейчас они убежали, поскольку мы с тобой. А так бы могли и накостылять.

Самека нахохлилась, не желая отвечать. Ладно, это не мои проблемы.

По всем сторонам слева и справа раскинулись знакомые поля, сады и дворы. Мне было приятно возвращаться в Старобрадфель. В свой дом.

- Ба-а, да никак лер Велиостро вернулся! - услышал я старческий голос из-за забора. Над плетенью показалась сморщенная бородатая голова в латаной соломенной шляпе.

- Дед Беструшний! Живы еще?

- Куда ж я денусь?

- Как дочка ваша?

- Свадьбу сыграли в позапрошлой декаде, - довольно осклабился старик. - Гермут без ноги жеж вернулся с фронта. Поганцы гномские. Мужик без ноги в хозяйстве и не мужик вовсе. Но моей приглянулся.

- Поздравляю.

- А вы, лер, значит, магией не подможете снова? За мной не заржавеет.

- Извини, дед. Вряд ли время найдется. Я ведь теперь не простой Удобряющий, а Колдующий II ступени.

- Эхх, ладно, будем по-старинке, чего уж. Всего доброго, лер Велиостро.

- Доброго урожая. И остальным передайте, чтоб на мою магию не рассчитывали.

Я тронул Пылинку, и мы продолжили неспешно ехать через Старобрадфель. Краем глаза я заметил, что Лим нервничает. Она вертела головой, покусывала губу и крепко сжимала поводья. Слишком хорошо я научился определять ее настроение.

- Ты чего? - спросил я тихо, чтобы ехавшая позади Самека не услышала.

- Мне не по себе. Я... никогда не знакомилась с родителями...

- А, вот ты о чем. Не волнуйся, они... ну, они нормальные.

- Это меня и беспокоит. Я и тазамский этикет плохо знаю. Вдруг что-то не так сделаю?

- Не страшно.

- А если они про меня будут спрашивать? Или про нас с тобой? Ой, представляете, я вашего сына в плен взяла и чуть гноллам не скормила. Так мы и познакомились. Не правда ли, мило? ...Забавно. Твоя мамаша явно оценит. Я думаю, мне стоит перекантоваться пока в деревне. Слишком мало данных о противнике.

- Это ты мою маму называешь противником?! - я повернулся к ведьме и боковым зрением заметил, что Самека подъехала совсем близко к нам.

- Интересно... - тихо сказала девочка и начала отставать, будто ни в чем не бывало.

Когда Самека отъехала на приличное расстояние, Лу холодно произнесла:

- Надо избавиться от нее. Девке слишком много известно.

- Ты прекрасно знаешь, что избавляться мы ни от кого не будем.

Лу скривилась.

- По-моему, в таких вещах лучше довериться Ли, - произнес я осторожно. - Как считаешь?

Добрая ведьма нехотя кивнула.

- Селин, я постараюсь, но...

- Никаких но. Я буду рядом, так что не переживай.

- Хорошо, - Ли улыбнулась мне красиво.

Довольно быстро мы въехали на территорию семьи Велиостро. Солнце клонилось к закату, поэтому на полях никого не осталось. На этот раз дежуривший у ворот Охраняющий оказался расторопнее предыдущего. Сразу узнал меня и без всяких проволочек пропустил. В сумерках было сложно судить, но по-моему, главный дом перекрасили в зеленоватый оттенок не так давно.

Только зайдя в особняк, я увидел спешащую в мою сторону Беринну Велиостро. Из обеденного зала тянулись будоражащие желудок запахи. Скорее всего мой приезд застал ее как раз за вечерней трапезой. Мама молча обняла меня и принялась любовно рассматривать с ног до головы. За ее спиной показался неизвестный мне мужчина средних лет. Его рубаха плотно облегала округлый живот. Брюки же были похожи на парадную форму Наказующих или Проверяющих. У отца были такие же брюки, только он не любил их одевать.

- Лер Велиостро, рад встрече с вами! - искренне высказал мужчина и коротко поклонился. - Мое имя Симон Онесфельд, Наказующий I ступени. У вашей мамы прекрасные Готовящие, - мужчина с улыбкой похлопал себя по животу. - Лер Эва Невенхнауэр, я полагаю?

- Лим. Лим Ван Ти Хосо, - буркнула ведьма.

- Кто это? - тихо шепнула мне Беринна, недовольно косясь на гостью.

- Что ж, Вантихосо, так Вантихосо, - благожелательно произнес Онесфельд и внимательно осмотрел девушку сверху вниз. За время пути ее волосы отросли чуть ниже плеч и приняли свой естественный пшеничный цвет. Рука ведьмы полностью восстановилась, но ей, как и мне, приходилось прятать ее в перчатке. - Вам приказано явиться в Мостфель как можно скорее. Лер Велиостро, вам также желательно присутствовать. Приглашение прибудет с Доставляющим. Засим извольте откланяться, - Наказующий еще раз поклонился и направился наверх в одну из комнат. Мы вчетвером проводили его взглядом.

- Позвольте узнать, кто вы? - холодно спросила мама. - И почему за вами выслали Наказующего I ступени?

- Я... Лим, - ведьма сцепила руки в отчаянии и повернулась ко мне, но я и сам находился в некоем ступоре. - Мы познакомились с Селином. Извините...

Я будто очнулся, быстро обнял Ли и ответил маме:

- Лим Ван Ти Хосо, моя девушка. А это Самека Тангальдо.

- Очень приятно, - произнесла девочка.

- Почему же к ней обращались по галиатской фамилии Невенхнауэр?

- Не знаю, как сказать. В общем, небольшие проблемы с законом.

- С законом, значит, - на мгновение Беринна нахмурилась, но тут же взяла себя в руки и состроила бесстрастное лицо. - У нас еще будет время разобраться с твоей знакомой. Умывайтесь и проходите к столу.

По лестнице слетел Симон Онесфельд, держа в руках небольшой чемодан.

- Лер Велиостро, - обратился Наказующий к маме, - благодарю за гостеприимство.

- Симон, куда вы на ночь глядя?

- Служба зовет. Прошу простить.

Онесфельд снова поклонился и испарился, хлопнув парадными дверьми.

- Пойдем, я покажу вам, где мойня, - я взял обескураженную девушку за руку и повел вглубь особняка. На доли асенды я обернулся и увидел маму, смотрящую нам вслед строгим взглядом. Руки ее были сцеплены в замок.

- Я все испортила, - послышался виноватый голос Ли.

- Не дури. Я тоже не ожидал подобного приема.

- Мне кажется, что все это -- плохая затея.

- Что ты имеешь в виду? Быть вместе?

- Ничего, забудь...

На обратном пути мы встретили старушку Шамму. Неунывающая Прислуживающая за несколько асенд поведала про все, что случилось в мое отсутствие. Рождение долгожданного внука Велиостро, новый Управляющий Гоэмисто (дельный мужик, но выпить любит -- глаз да глаз нужен), досрочный титул Колдующей I ступени у сестры Беотель. На последнем обсуждении мы как раз дошли до обеденного зала, поэтому Шамма поспешила умолкнуть и оставила нас наедине с матерью. Отец, по словам служанки, вернется из столицы к ночи или скорее к утру. Вестр также завален работой Наказующим, ну а четверокурсница Беотель стала редко навещать родные пенаты. В последние дни только Симон составлял компанию маме. Около кварты Наказующий ожидал нашего возвращения. Надеюсь, что это человек Вивьен. С другими Властвующими будет сложнее договориться.

Ужин проходил в достаточно напряженной обстановке. Я рассказывал о своих приключениях, о том, как вышло так, что на мое имя заключили договор о Гиблой долине и прочее. Мама в основном слушала и задавала вопросы. Ли лишь изредка осмеливалась вставить слово. Я даже стал сомневаться -- может, Лу бы чувствовала себя не так скованно в такой ситуации?

- Мам, могу я попросить тебя присмотреть за Самекой?

- Присмотреть?

- У нее нет здесь ни родственников, ни друзей. У меня также нет особых причин ей помогать. Просто так принято, - я посмотрел в сторону застывшей девочки. - Мы оказали ей множество услуг, за которые она не в состоянии рассчитаться. Спасение из замка Тангальдо, - начал загибать я пальцы. - Обеспечение лошадью, пищей, вещами, защитой от грабителей и, конечно, грамотная помощь М'лечащего II ступени. Я не требую оплаты. Я делал то, что хотел сам. Если Самека хочет уйти, это ее право. Если же она желает остаться в поместье, то должна будет приносить пользу. Каков твой выбор?

- Я останусь здесь, - тихо сказала девочка. - Работы я не боюсь.

- Отлично. Мам, пристроишь ее?

- Как у Самеки с образованием? Ты говорил, что она из семьи Владеющих?

- Узнавай у нее. Я считаю, что если она сама не горит желанием, то и на Обучающих нечего тратиться.

- Хорошо, Селин, - улыбнулась мама. - Я позабочусь о Самеке. Для начала, девочка, положи вилку для десерта и ешь трехзубой вилкой.

Самека удивленно осмотрела столовые приборы и исполнила требования хозяйки.

Ужин плавно подошел к концу.

- Уже поздно. Позволь, я провожу нашу гостью в ее комнату, - поднялась мама.

- А-аа... хорошо, - согласился я. Мне не понравилось, что Лим поселят отдельно, но перечить я не стал. - Добрых снов, - улыбнулся я девушке ободряюще. - Ли походила на зверя, загнанного в угол. Надеюсь, с ней все будет в порядке.

Комната моя ничуть не изменилась. Здесь убирали пыль, но вещи не трогали. Я разделся и со стоном наслаждения развалился на кровати. Похоже, мои скитания окончены. По крайней мере, на какое-то время. Еще больше года действует отсрочка по службе - целая прорва времени. Заснул я, думая о том, как выставить Лим в хорошем свете перед семьей.

Утром после быстрого завтрака я повел ведьму смотреть окрестности. Самеку уже взяли в оборот и увели обучать правилам резиденции Велиостро. Мы встретили Бевела, множество знакомых и незнакомых Прислуживающих, Готовящих и прочих обитателей поместья. Встречные вежливо здоровались с нами. Ли все очень нравилось. Дома прислуги, хлев, склады, лес в лире от поместья, гладкое прозрачное озеро поодаль. Как раз к последнему мы и направились, захватив с собой по полотенцу. Забравшись на небольшой пригорок, ведьма обернулась и посмотрела назад. Отсюда была видна задняя часть особняка на сей раз светло-зеленого цвета, один из бараков, конюшня и хлев, баня, колодец и разные бытовые постройки.

- Я завидую тебе. У тебя прекрасный дом и любящие люди вокруг.

- Все это и твое тоже.

Ли удивленно глянула на меня.

- Раз мы встречаемся, то у нас все общее. Поэтому мой дом -- это твой дом.

- Я здесь чужая, - помотала головой девушка.

- С мамой поладили?

- Если это можно так назвать. Лер Беринна намекнула, что не будет против, если я уеду из особняка. Одна. Насовсем.

- Ничего. Со временем ее отношение изменится.

- Сомневаюсь.

В это время года вода в озере нагревалась настолько, что можно купаться сутками напролет. Почти до обеда мы вдвоем провалялись в тени деревьев возле каменистого пляжа, вволю наплескались и наигрались с басхами. Кружок с Желтой посылали нам довольные образы. Им нравилось это уединенное место. Они не чувствовали злобы от населяющих поместье двуногих, поэтому вели себя довольно беспечно. Носились по деревьям, прыгали по валунам, взметали тучи брызг на мелководье, валялись рядом с нами на траве и подставляли полосатое пузо, требуя почесываний и поглаживаний.

Чуть раньше обеда приехала обширная процессия. Папа Калар с десятком служебных Охраняющих на эмкипаже, Беотель, которой мама послала весточку о моем возвращении, и Доставляющий с письмом к нам. Вероятно, встретились друг с другом по дороге.

- Селин!

Белокурый вихрь выпрыгнул из эмкипажа и заключил меня в объятия. Рядом со мной стояла Лим со слегка округлившимися глазами. Ревнует. И есть из-за чего. Старшая сестра Аверинна, конечно, тоже красива, но своей размеренной и величественной статью и добротой. Бео же сияет так ярко, что в ней уже и не узнать ту нескладную девчонку, что обливала меня водой в детстве. Блестящие светлые волосы, белоснежная улыбка и бесподобная фигура. Даже я на асенду потерял дар речи, разглядывая сестру.

- Прекрасно выглядишь! - похвалил я.

- Спасибо. Ты тоже, смотрю, похудел немного, - Бео дружески боднула меня в бок.

Цокая тростью, подошел отец и крепко обнял меня.

- Я рад, что ты вернулся, - произнес Калар со счастливой улыбкой.

Хоть у меня и было к нему много вопросов, я решил повременить с ними.

- Представишь свою подругу? - лукаво спросила Бео. Уже знает. Интересно, что ей мама в письме написала?

- Лим Ван Ти Хосо, моя девушка. А это мой отец Калар и сестра Беотель.

- Очень приятно, - заметила Ли с улыбкой.

Я быстро взял конверт, расписался в журнале Доставляющего и поблагодарил того за послание. В письме находилось приглашение во дворец на праздничный вечер по случаю проводов восемнадцатого года эпохи правления Тэриана.

- Ух ты, какая красивая! - искренне похвалила Беотель, рассматривая смутившуюся ведьму. - У вас черты лица урожденной Владеющей! И что это вы нашли в моем братце?

Я тоже посмотрел с интересом на Лим. Что она ответит?

- Ну... Селин надежный и терпеливый. И он принимает меня такой, какая я есть.

Мы не торопясь пошли в сторону дома.

- Восхитительно, - Бео прижалась к Лим и подхватила под руку. - Мы пока посекретничаем о своем, девичьем, - сообщила она нам с отцом и повела ведьму куда-то в сторону. Девушки быстро удалились от нас.

- Не переживай, не съедят твою зазнобу, - усмехнулся отец, глядя на мое обеспокоенное выражение лица.

- Мама не очень ее приняла.

- Да. Я в курсе. Тут понимаешь, какая ситуация. Благодаря разным факторам ты стал очень выгодной партией. Нас завалили письмами с предложениями о помолвке. И ладно бы это были Владеющие I ступени, но к нам приезжал сам лер Виннерсот, Владеющий II ступени. У него две дочери на выданье -- одной двенадцать, другой уже девятнадцать. Такой интерес к ненаследуемому Владеющему I ступени - явление неординарное.

Отец остановился, размышляя о чем-то и рассматривая работяг у бараков, таскающих туда-сюда какие-то мешки.

- Беринна, как и любая другая любящая мать, хочет, чтобы ты подыскал себе достойную невесту. С хорошей родословной и приданным. И я также надеюсь, что ты сделаешь правильный выбор, - закончил отец и многозначительно посмотрел на меня.

Мне это не понравилось. Калар также намекает, что Лим не лучший вариант.

- Я взрослый и сам решаю, с кем мне быть.

- Безусловно, - дипломатично заметил отец.

Приглашение во дворец для нас с Лим датировано второй половиной завтрашнего дня, поэтому немного времени у нас оставалось.

Обед проходил в более праздничной и непринужденной обстановке. Узнав о моем приезде, в гости пришла Нелла Гаризод с карапузом, моим племянником Лестором. Жена брата выглядела превосходно, и по немного округлившемуся животу было видно, что скоро у них в семействе снова будет пополнение. Серьезно Вестр взялся за дело. Сам брат вернется не скоро. В итоге за большим овальным столом собрались я, Лим, Беотель, Беринна, Калар, Нелла с Лестором и Самека.

Ли чувствовала себя неуютно и старалась помалкивать. Бео где-то раздобыла ей простое зеленое платье с открытыми плечами. Белоснежная рука привлекала внимание, но долго расспрашивать о ранении девушку не стали, тактично переведя беседу в другое русло. Разговаривал также в основном я. Всем было интересно послушать сказ о Черной ведьме, злых троллях и гоблинах.

- Расскажите, как вы познакомились? - невинно попросила Бео.

Неожиданный вопрос сестренки застал нас врасплох. Мы с ведьмой переглянулись, что не укрылось от некоторых наблюдательных глаз.

- Ничего особенного, - взял я слово. - В обычной таверне по пути из Давантора. Мы оба Колдующие, и это свело нас вместе.

- Лер Лим, куда вы направляетесь? - поинтересовалась Беринна, аккуратно вытерев рот салфеткой.

Девушка бросила на меня растерянный взгляд, но тут уж я не мог ей помочь.

- Я направлялась в Мостфель. Моя мечта -- стать М'лечащей и помогать людям. Селин научил меня в пути нескольким лечебным заклинаниям, за что я ему очень благодарна.

- Молодости, - хмыкнула Беринна, - свойственно путать влюбленность с благодарностью. Я так понимаю, что вы вместе менее кварты?

Я выругался мысленно. Сами загнали себя в такую ситуацию. До Давантора действительно немногим более кварты пути. Не дождавшись от нас ответа, мама продолжила:

- Что ж, отношения без обязательств в вашем возрасте -- это нормально. Но следует и о будущем задуматься. Каждый идет своей дорогой, и в этом нет ничего страшного.

Похоже, по нашему с Лим угрюмому молчанию Беринна осознала, что разговор ни к чему хорошему не приведет, и сменила тему.

После обеда я кое-как отвязался от сопровождающих и уединился с Лим на свежем воздухе.

- Это ужасно, - выдохнула девушка. - Я буду стараться, но мне кажется, что ничего не получится.

- Как-то ты слишком серьезно все воспринимаешь. Просто будь собой, говори искренне, и люди примут тебя.

- Искренне? И о своем прошлом рассказать всю правду? О том, как мы встретились? Или о себе самой?

- Гхм, ну да, о таких вещах лучше пока умолчать.

- О чем еще тогда говорить?

- Не знаю. Я тоже пытаюсь что-то сделать, так что не дави на меня.

- Прости. Видишь, мы даже с тобой начали ссориться.

- О чем с сестрой беседовали до обеда?

- Она очень любит тебя.

- Да?

- Пообещала выцарапать мне глаза, если я сделаю тебе больно. Хвасталась своими успехами в магии, намекая, что мне с ней не справиться.

- Забавно.

- Ни капельки. Что сказал твой отец?

- Ко мне даже Владеющий II ступени дочерей сватать приезжал, - покачал я головой.

- Да уж. У меня кроме денег в банке и нет ничего. II ступень соответствует примерно нашим графам. Я не думала, что ты такая важная персона.

- И я не знал до сегодняшнего дня. Простой младший Владеющий, Колдующий II ступени, хороший друг Вивьен Кэласс. Служил Разведывающим, награды есть. Вот и все из важного.

- Какие? Покажешь награды? - придвинулась Лим.

- Пойдем, - я взял девушку за руку.

Мы быстро вернулись в особняк и поднялись наверх в мою комнату. Сейчас она показалась мне маленькой, но от этого не менее родной. Я отпер один из ящиков комода и стал вытаскивать памятные вещи. Здесь хранился и договор на Гиблую долину, сертификаты Гаралдуна о моем владении различными магическими дисциплинами, диплом об окончании курсов Геленквейлского Земельного Университета, бумага из гильдии Колдующих Мостфеля, небольшая стопка писем, медали "За отличное несение воинской службы" I ступени, "За служение императору" II ступени и "За честь и доблесть" II ступени.

Ли слушала с неподдельным интересом. Каждая вещь вызывала целую цепочку воспоминаний, и я трещал без умолку. Когда речь дошла до покушения на принцессу Вивьен и мою помощь ей, я насторожился. Напрасно. Ли похвалила меня и чмокнула в щеку.

Мы переместились на кровать. Я стал показывать девушке другие свои вещи -- одежду, рисунки и прочее. И неожиданно осознал себя слившимся долгим поцелуем с Лим. Мне даже немного понравилось. Девушка часто дышала. Ее грудь ритмично вздымалась, а дыхание обжигало. Я повалил ее на кровать и начал целовать открытые плечи и шею. Внезапно Лим вскочила на ноги, оттолкнув меня в сторону.

- Извини, я не могу. Не сейчас, - Лим все пыталась отдышаться и возвращала на место стянутые мной лямки верхней одежды. - Эти стены давят на меня.

- Хорошо, - сказал я разочарованно, пытаясь подавить досаду и неприятные мысли. Очень долго я уже не уединялся с девушкой.

Лим стала немного нервно собирать разбросанные по полу мои рисунки. Один из них заинтересовал девушку.

- Неплохо. Одного треугольника не хватает, - заметила, судя по интонациям, Лу.

Я глянул на изрисованный лист бумаги. Это была одна из последних моих неоконченных работ.

- Почему ты так решила?

- Смотри. Треугольники стреляют волнами, - деловито стала объяснять Лу. - Так? Круги отвечают точками-тире. Баланс сил равный, но круги все равно отступают. Значит, треугольников должно быть больше.

- Ты права, я не успел доделать пару треугольников. Только мысли о сражении мне не приходили в голову, когда я рисовал это.

- Вся наша жизнь -- сражение, - с умным видом произнесла ведьма. - Давай уже разберись с Ли. Я неудовлетворена. А когда я в таком состоянии, то могу открутить кому-то голову.

- И как мне с ней разобраться?

- Понятия не имею. Свяжи ее и вставь наконец ...Хватит обсуждать подобные вещи! Это омерзительно!


Вечером после ужина отец позвал меня к себе в кабинет. Внутри комнаты обнаружилась и мать, поэтому настроение стразу упало. Беринна ни капли не изменила своего отношения к Лим, и это раздражало меня.

- Селин, присаживайся, - начал отец. - Я думаю, ты догадываешься, о чем будет разговор. Налить что-нибудь?

- Да, вина, пожалуйста.

Калар извлек из бара бутылку и стал откупоривать.

- О Лим пойдет речь?

- Верно, - кивнула мама. - В твоей жизни, а значит и в нашей тоже, совершенно неожиданно возникла из ниоткуда безвестная девушка. Бездомная сирота, не умеющая ни готовить, ни стирать, ни убирать, невоспитанная, несдержанная...

- Хватит! Это не ваше дело!

- Мы твои родители, - строго ответила Беринна. - Поэтому это как раз таки наше дело. Выслушай нас. Вы с Винстромом уделяли время правилам обхождения с противоположным полом, однако теория не всегда помогает. Иногда только совет близких спасает от ошибок. Поверь, нам со стороны виднее.

- Да, э-э, видишь ли, сынок, девушек зачастую ведет не любовь или другие высокие чувства. А банальная жажда наживы. Жажда денег. Ты очень перспективный Владеющий, одаренный, с интересными связями и отличной военной службой. Многие вертихвостки могут сделать на тебя ставку.

- Ей плевать на мои связи и титулы.

- Раскрой глаза, Селин! - обеспокоенно сказала мать. - Эта безродная девка вешает тебе лапшу на уши. Я сразу поняла, что она что-то скрывает и не та, за кого себя выдает. Ты не можешь знать, что у нее на уме.

- Могу. На самом деле есть один способ. Но я и так ей верю -- мне нет нужды проверять Лим.

- Как все запущено. Хорошо, можешь развлекаться с ней декаду, кварту. Но прошу тебя, не принимай поспешных решений. Ты остынешь, голова твоя прояснится, и тогда ты будешь жалеть о содеянном.

- Жалеть о содеянном? Зачем? - удивился я. - Прошлого не воротишь, как ни старайся.

Я поднялся и залпом вылил в себя пол стакана терпкого напитка.

- Насчет моего выбора не переживайте. Я сам разберусь.

Хлопнув дверью, я выскочил из кабинета. Мысли проносились в голове растревоженным ульем. Я прошел в гостевое крыло и осторожно заглянул в комнату, куда поселили Лим. Девушка сидела на краю кровати ко мне спиной. Плечи ее еле заметно вздрагивали.

- Лим? - позвал я.

Девушка быстро потерла глаза руками и только потом повернулась ко мне.

- Прости. Это я во всем виновата. Из-за меня ты поссорился с родителями.

- Басхи подслушали? - сразу догадался я. От Кружка пришел виноватый образ, но я отмел его и немного мысленно поругал юную кошку.

- Я им не нравлюсь?

- Что с того? С кем мне быть решаю я сам, а не мои родители.

- Я не хочу, чтобы из-за меня ты ругался с близкими.

- Не думай об этих глупостях. Все уладится, вот увидишь.

- Селин, давай уедем далеко, а? Только мы вдвоем?

- Нет, - помотал я головой. - Потерпи немного.

- Хорошо.


После завтрака мы с Лим собрали свои вещи и отбыли в Мостфель. Бео решила составить нам компанию в дороге и вернуться в магический университет. Возможно, нам придется задержаться в столице на несколько дней. Молчание в дороге прерывалось редко. Никто не хотел начинать беседу.

Мостфель оставался все таким же шумным городом. Люди толпились, разбивались на ручейки, стояли стеной, занимали любое свободное пространство. На сей раз центр империи в честь грядущих праздников украшали цветы, гербы, яркие полотнища и блестящие стеклянные игрушки. Лим глазела с любопытством во все стороны. Я рассказывал девушке где что находится, что за здания мы проезжаем. Сам я также не был знатоком столицы Тазама, поэтому экскурсия получилась очень краткой.

В месте, где наши с Беотель дороги расходились, сестра отвела меня в сторону на пару асенд.

- Слушай, будь осторожен с Лим, - тихо сказала мне Бео. - От нее исходит непонятная угроза. Будто она в любой момент может сорваться.

- Спасибо, я буду приглядывать за Лим. Что ты про нее скажешь?

- А что я могу сказать? Скрытная девушка, одиночка. Никому не доверяет, не говорит о прошлом.

- Ясно. Удачи тебе с учебой.

- И тебе не хворать.

Беотель махнула нам рукой и быстро скрылась с глаз.

"Усталый путник" встретил нас как всегда радушно. Пылинку с Уникусом ждал отборный овес. Нас -- вежливые служащие, чистые кровати и мойни. Не откладывая, мы отправились за платьем. У меня имелся приличный наряд, а вот Лим не в чем было пойти во дворец на прием.

Подходящее платье черно-бардового цвета отыскали на удивление быстро. Лу понравилась одежда тем, что под нее можно спрятать кучу вещей. И посох, и накопители, и кинжал, и кошель с адабро. И хотя Ли возжелала еще пройтись по лавкам Шьющих, Лу упрямо стояла на своем до тех пор, пока платье не купили. К наряду потребовались новые туфли, шаль, шляпка и еще куча барахла. После чего я около двух теллов прождал Ли возле салона красоты. Девушке сделали сложную прическу, подвели брови, намазали чем-то губы, глаза и лицо в целом. Ведьма стала похожа на куклу. Мне не очень понравился ее вид, но я поспешил похвалить от греха подальше. Лу тоже считала подобную "рисовальню" - пустой тратой времени и денег, поэтому совокупное настроение у половин ведьмы находилось на невысоком уровне.




Глава 5



На прием мы прибыли, лишь слегка опоздав. Вышколенные Прислуживающие очень умело принимали гостей, показывали куда идти. Нас с Лим, как специальных приглашенных, проводили отдельно. В зале ярко горели светильники, отражаясь от десятков мелких сверкающих скульптур. По стенам стояли кадки с цветами и разукрашенными деревцами. Меж разодетых, приближенных ко двору, персон, сновали Прислуживающие в одинаковой форме, разливали напитки и подавали холодные закуски. Я сразу направился к столу с едой и набрал себе небольшую тарелочку вкусностей. Со всеми этими треволнениями с платьем для Лим и прочим нормально поесть так и не удалось.

- Посмотри на этих напыщенных идиотов, - ухмыльнувшись, произнесла ведьма. - Готова поспорить, что у них даже для почесывания спины есть отдельный холоп.

- Возможно. А где Ли?

- Отдыхает. А что, мне уже нельзя высунуть нос наружу? - с явной угрозой в голосе спросила Лу.

- Беспокоюсь, как бы ты тут не разнесла все, - пробурчал я, запихивая в рот очередной бутербродик.

- Меня как минимум восемь магов пасут, так что не переживай.

- Ого. Боятся.

- Само собой. Против моей силы нет защиты. Какой бы дорогой амулет ты не нацепил, тебе это ни капли не поможет.

- А ты изменилась. Мне кажется, раньше ты бы ни за что не пошла в самое логово неприятеля.

- Обстоятельства изменились.

- Чем же?

- Я понадеялась на одного человека. Решила, что он сможет защитить меня.

- Если это про меня, то спасибо за лестный отзыв.

Гости неспешно кочевали из одной стороны зала в другую, объединялись в группы, беседовали и смеялись. На невысокий помост в торце помещения вышла группа нарядных девушек-Танцующих. Их движения завораживали, однако мало кто из присутствующих обращал на них внимание.

Ко мне подошли две дамы. Одну я видел, вроде бы, ранее во дворце. К слову, накрашены девушки были так, что под слоем краски и коже не видно. Владеющие представились и принялись спрашивать меня о разных вещах, будто мы с ними давно знакомы. Дамы знали обо мне множество подробностей. Лим в свою очередь увел в сторону молодой мужчина в модном камзоле голубого цвета.

Через некоторое время в зал помпезно вошел светловолосый император Тэриан со свитой и группой Охраняющих. Разговоры, музыка и танцы стихли, все взгляды устремились в его сторону. Тэриан произнес небольшую речь, вспоминая события ушедшего года и восхваляя успехи нашей армии. Упомянул о некоторых значимых сражениях, а также о захвате печально известной Гиблой долины. Также император выразил надежду, что боевые действия не возобновятся, поскольку все страны истощены и понесли большие потери. Зал разразился хвалебными криками и громким хлопаньем. Далее снова заиграла музыка, и Тэриан неспешно пошел по залу, останавливаясь возле групп Владеющих и других придворных, беседуя с ними о чем-то. Тарелка опустела, и я наложил себе новых закусок. Дамы не отставали от меня и предлагали попробовать другие закуски, на вид не очень аппетитные.

Неожиданно окружавшие меня гостьи умолкли. Учитывая, что они не затыкались ни на асенду, это было очень странно. Я проследил за направлением их взглядов и увидел, что император идет в нашу сторону. Быстро отставив тарелку в сторону, я принял уважительную позу. Правая рука под прямым углом покоится в районе живота, голова немного склонена, а взгляд направлен на ноги императору.

- Дамы, - император поочередно поцеловал гостьям ручки. - Я буду благодарен, если вы оставите нас наедине с лером Велиостро.

- Конечно, ваше величество.

Девушки поклонились и быстро отошли в сторону.

Лим, увидев, кто меня почти своим присутствием, решительно направилась к нам с императором. Охраняющие Тэриана заметно напряглись и даже встали впереди своего подопечного, однако мужчина резко растолкал их в стороны.

- Селин, рад снова видеть тебя, - Тэриан крепко пожал мне руку.

- Я тоже рад встрече с вами, ваше величество.

Ведьма подошла к нам и приняла подсмотренную у других уважительную позу.

- А, лер Ван Ти Хосо! Вы еще красивее, чем мне вас описывали. Это платье вам к лицу, - Тэриан поцеловал девушке руку. Лим скромно поблагодарила в ответ.

- Пройдемте в переговорную. Некоторые вещи не стоит обсуждать на публике.

Под немаленьким эскортом из Охраняющих, мы быстро вышли из зала. Через небольшой коридор открылось уютное помещение с креслами и диванами. Тэриан предложил нам присаживаться и чувствовать себя как дома.

- Как официальный представитель Тазама, выражаю вам благодарность за успехи наших войск на западе Галиата. В Даванторе вы оставили после себя двоякое впечатление. Многие Воюющие старших ступеней склонны рассматривать тебя как дезертира, - взгляд в мою сторону, - и врага Тазама, - поворот к ведьме. - Как бы то ни было, без вас нашим войскам не удалось бы занять стратегически важное место. Да и сотрудничество с уважаемой лер Ван Ти Хосо также нельзя сбрасывать со счетов. Я предпочитаю считать вас друзьями Тазама.

- Благодарю, ваше величество, - вежливо ответил я.

- Слухи о тебе расползлись очень быстро. Один невероятнее другого.

- Я удивлен, что все вокруг так много знают.

- Официальная версия отличается от того, что произошло на самом деле. Фактически, она совпадает с той, что вы представили в Даванторе. Лер Ван Ти Хосо может оставить свою фамилию, поскольку немногим лицам известно, кто стал преемницей погибшей ведьмы. - В этот момент Лим бросила быстрый взгляд в мою сторону. Тэриан изящным жестом подозвал помощника, и тот споро протянул императору две тонкие папки. - Прошу вас ознакомиться с этим. Для вашей же безопасности. Это официальная версия событий в Гиблой долине и ваше в них участие. Если вы хотите продолжить спокойно проживать в Тазаме, то лучше вам придерживать этой версии. Надеюсь, это понятно?

- Да, ваше величество.

- Дабы немного подсластить пилюлю, - Тэриан сделал очередной знак, и в переговорную прошел Прислуживающий с небольшой подушечкой в руках. Император поднялся и снял небольшую отливающую синевой медаль. - Вручаю Селину Велиостро наградной знак "За отличное несение воинской службы" II ступени.

- Служу Тазаму!

Император аккуратно приколол медаль к моему камзолу.

- Могу я спросить, ваше величество? - тихо подала голос Ли.

- Конечно.

- Я хочу получить гражданство Тазама. Скажите, возможно ли это?

- Возможно. Но ради вас каких-то особых случаев придумывать не станут. Идите в управление по делам мигрантов, и вы получите полное гражданство Тазама в качестве беженца из Бессадора. Я дам распоряжение, чтобы Разрешающие вам посодействовали. Если у вас больше нет вопросов, то я с вашего разрешения пойду. Оставляю вас в руках моей любимой сестры. Прислуживающие вас проводят к ней. Папки вернете моему помощнику.

Попрощавшись с Тэрианом, мы углубились в чтение исписанных листков в папках. Если не считать мелочей, то история почти соответствовала той, которой мы придерживались в Даванторе. Разве что Лим -- не дочь гномьего купца, а настоящая Лим Ван Ти Хосо, попавшая в качестве рабыни к Черной ведьме. После того, как мы ознакомились с информацией, полуседой Прислуживающий повел нас по коридорам дворца. Эскорт слегка уменьшился до шести М'охраняющих и двух Охраняющих.

Возле покоев Вивьен стоял целый полувзвод Воюющих. Перед нами распахнули двери. Внутри большого помещения находилось не менее десятка одаренных, несколько Прислуживающих и Воюющих. Вивьен сидела на резном стуле и попивала чай. Как только мы вошли, девушка отложила чашку в сторону. Неподалеку обретались Ним с Шеа и Светлая. Бывшая заключенная тринадцатого отряда Арьена сильно изменилась. Она уже не прятала лицо, смотрела прямо и просто излучала свойственную эльфам уверенность в собственных силах. Увидев нас с Лим кроткая улыбка быстро пробежала по лицу М'охраняющей. Вивьен же наоборот выглядела хмуро. Меж бровей залегли две небольшие складки. Похоже, разговор будет тяжелым.

- Сразу скажу, дабы вы не питали каких-то иллюзий. Охране дан приказ убивать вас в случае любой агрессии. Неважно, будет ли моя жизнь в тот момент под угрозой или нет.

- Похвальная предосторожность, - произнесла Лу.

- Я рассматривала несколько вариантов встречи с вами, Лим Ван Ти Хосо. Использование механических переговорников, усиливающих речь. Письма. Доверенные посыльные. Несмотря на гарантию безопасности, слишком это трусливо выглядит. Тем не менее совсем без страховки я не осталась, - принцесса обвела рукой вокруг себя, где в напряженном ожидании стояли наверняка сильные М'воюющие.

- Интересное приветствие, ваше высочество, - заметил я нейтрально.

- Обстоятельства обязывают. Я так понимаю, вы уже говорили с братом? Тогда перейдем к сути. Лим Ван Ти Хосо будет сотрудничать с нашими Колдующими и обучать их своим умениям.

- Если я откажусь? - холодно спросила ведьма.

- Принудительная высылка из страны. Либо смерть.

Девушки уставились друг на друга, сверкая глазами.

- Я также приняла некоторые меры. Мы не будем оказывать на вас физическое воздействие или принуждать какими-то грубыми методами. Лим Ван Ти Хосо, все ваши счета в банках Бессадора и Тазама на общую сумму двести двенадцать адабро арестованы.

- ЧТООО?!!! - взревела Лу.

Я крепко схватил девушку за руку, дабы она не натворила глупостей.

- Деньги будут постепенно возвращены вам в случае, если вы будете приносить пользу Тазаму. Каково ваше решение?

- У меня есть выбор?!

- Нет, - отрезала Вивьен.

- Что все это значит? Нельзя было по-другому? - спросил я.

- Я посчитала такую линию наилучшим вариантом.

- Вивьен, разве мы не друзья?

- Ты вступил в сговор с врагом и с помощью лжи заключил договор, выторговав для себя разные бонусы. Ты сбежал в Бессадор, с которым мы, между прочим, находимся в состоянии войны. Если бы не наше близкое знакомство, за одно это ты бы отправился под трибунал. О похождениях вашей безумной парочки в Бессадоре уже легенды слагают. Друзья ли мы? Сомневаюсь, что могу дружить с предателем Тазама.

- Я не предатель, - высказал я, сжав зубы. - Если бы не я, Гиблая долина нам бы никогда не досталась.

- Только по этой причине ты еще не брошен в темницу. Для того, чтобы заслужить мое доверие, тебе придется все начинать сначала. Лер Жесс, подойдите.

К нам приблизился одаренный мужчина в строгом чистом костюме. С ухоженной короткой бородкой и прилизанными назад волосами.

- Лер Нестегойя Жесс, ваш куратор с сегодняшнего дня, - обратилась принцесса напрямую к Лим. - Выполняй все его указания, не подводи. К нему же обращайся для получения денег под свои расходы.

- По поводу отлучки в уборную мне тоже у него отпрашиваться? - едко спросила Лу.

- В случае подобного распоряжения, да -- отпрашиваться, - ответил Жесс, слегка приподняв уголки губ. Должно быть, так он улыбался.

- Вы можете быть свободны. С вашим куратором обговорите детали, когда вам самим удобно.

Было заметно, что Вивьен утомил наш короткий разговор, и она поскорее хочет его закончить.

- Вивьен, могу я попросить тебя замолвить за меня слово в гильдии Колдующих? Если не трудно. Я бы хотел получить доступ к мастерской Внедряющих.

- Хорошо, - принцесса кивнула. - Верни печатку, пожалуйста. Не хочу, чтобы ты злоупотреблял полномочиями, которые она дает.

Я стянул красное кольцо императорской семьи, асенду повертел в руках и положил на столик рядом с Вивьен.

- Прошу, пойдемте. Не будем более отвлекать ее высочество, - жеманно произнес Нестегойя и рукой указал нам на выход.

Ведьма, все еще заметно кипевшая негодованием, резко последовала за куратором. Эльфийки-Охраняющие направились следом за Лим. Я обернулся к принцессе. Почему-то она не выглядела довольной. Скорее грустной.

- Неужели нельзя было договориться по-другому?

- Я обдумала множество вариантов и решила, что этот наиболее оптимален.

- Ты могла бы для начала обсудить со мной. Лим ведь не плохая. Она бы согласилась сотрудничать.

Вивьен горделиво подняла голову и ответила:

- Не делай из меня злодейку, Селин. Я забочусь только о благе Тазама.

- Ясно, - тихо пробормотал я. - До встречи, Вивьен.

Я пошел догонять ушедших вперед ведьму с куратором. Возле широких раскрытых дверей какой-то порыв заставил меня развернуться и громко сказать:

- Наверное, поэтому у тебя и нет друзей.

Ускорив шаг, я быстро нагнал процессию и невозмутимо взял Лим под руку. Девушку уже не трясло от злости, но это не значит, что опасность миновала. Лучше не провоцировать неуравновешенную ведьму.

- Ты ходишь по тонкому льду, Селин, - заметила Ним рядом серьезным тоном.

- Очень жаль, что все так повернулось, - сказала Светлая тихо. Впервые мы с Лим услышали ее голос и заинтересованно повернулись в сторону эльфийки. - Я пыталась отговорить ее высочество, но она уперлась.

Некоторое время мы шли молча, каждый думая о своем. Вычурные коридоры сменяли один другой. Надоевшие яркие светильники слепили глаза, а с настенных портретов на нас укоризненно взирали предки императорской семьи. Кто мы такие? Всего лишь жалкие букашки на пути империи, пусть и не такой могучей, как раньше. Я надеялся, что Вивьен сможет защитить нас в Тазаме, но все переменилось.

- Кстати, а как тебя зовут? - спросил я эльфийку, чем немного смягчил напряженную обстановку. Лим перестала сжимать мой локоть, будто железными тисками.

- Эно Сев Га... Хосо. Сразу скажу: если мы и родственники с Лим, то очень дальние.

- Для меня все родственники дальние, - хмыкнула ведьма. - Кроме родителей отца.

На площади перед дворцом мы распрощались с эльфийками. Жесс заказал один из дорогих экипажей, дежуривших возле парадного въезда. Мы с Лим и куратором забрались внутрь.

- Что будет, если я сейчас сбегу?

- Денег своих вы не вернете, - спокойно ответил куратор. - Будет отдан приказ на ваш арест. Очень точные слепки вашей ауры у нас есть. Вы наверняка знаете, что наши М'ищущие работают на порядок лучше бессадорских разгильдяев. У вас не выйдет бегать по Тазаму, скрываясь от погони.

- Ну-ну. Не думайте, что вам все про нас известно, - произнес я, немного сбив спесь с Жесса. - У нас тоже есть пара козырей в рукаве.

- Сотрудничайте с нами, и вы быстро станете полноправными членами общества. После того, как лер Лим передаст нам все свои знания, ограничения могут быть сняты с нее. Кроме посещения дворцовой зоны и других императорских резиденций, разумеется.

Запряженные лошади громко цокали по мостовой. Ехали мы быстро, однако экипаж почти не трясло. Столичная модель. Всего через четверть телла Конюшний остановил карету и открыл нам дверцу.

- Это здание Оберегающих? - спросил я Жесса, рассматривая внушительное четырехэтажное серое строение.

- Верно. Нам налево, в соседнее.

Мы немного прошли по улице и завернули во двор через массивную калитку, охраняемую нарядом вместе с одаренным. "Специальный корпус Управления Оберегающих г. Мостфель" - прочитал я выбитую в камне надпись.

Жесс провел нас в кабинет на втором этаже и усадил на стулья.

- Итак, я ваш куратор на неопределенный срок. Конкретно на вас, лер Велиостро, ограничения не распространяются. Однако в связи с вашей тесной связью с моей подопечной, вам также необходимо отмечаться раз в декаду. Здесь, в этом кабинете. Позже я сделаю для вас пропуска. Мне разрешено сообщить вам кое-какие секретные сведения. Официально я Оберегающий III ступени, но главная моя должность -- Недремлющий II ступени. Наверняка вы слышали о нас. Я надеюсь, вы оба понимаете, что дальше этих стен наш разговор не должен уйти?

Мы кивнули.

- Отлично. Я думаю, мы с вами поладим. Лер Велиостро, вы можете быть свободны. Раз в декаду вам необходимо отмечаться у меня, возможно отвечать на некоторые вопросы.

- Я останусь с Лим.

- Как пожелаете.

- Селин, подожди меня снаружи, - попросила девушка.

- Уверена?

- Да.

Около телла я прохаживался вдоль корпусов Оберегающих. Меня даже сочли подозрительным и чуть наряд не вызвали. И я как обычно хотел показать свое кольцо, но вовремя вспомнил, что лишился его. Кое-как я смог уладить недоразумение, однако меня попросили перейти на другую сторону улицы и не маячить возле здания.

Лим вышла из корпуса в задумчивости. Девушка даже не сразу заметила, что я подошел.

- Что он сказал?

- Ничего хорошего. Для начала я должна передать им все теоретические знания, полученные в Черном замке. После -- научить кандидатов практике. Куда-то уезжать из столицы -- с разрешения куратора. Тратить деньги на счетах -- с разрешения куратора.

- Ты справишься, я уверен.

- Куда бы я не пошла, всюду меня ждут оковы.

- Не расстраивайся. Пойдем на свидание?

- Давай, - слабо улыбнулась Ли. Морщины на лице девушки разгладились.


В "Усталый путник" мы вернулись поздно ночью, практически падая от усталости. Ведьма долго ругалась на платье, снять которое было непростой задачей. После я сделал ей массаж ног и наложил лечебное плетение. Новые туфли сильно натерли ей ступни.

Утром мы договорились, что каждый пойдет по своим делам. Я -- к Внедряющим, Лим -- на торговую площадь, сбывать оставшиеся наши трофеи.

Мой прогноз насчет доступа к мастерской оказался слишком оптимистичным. Да, распоряжение Вивьен дошло до гильдии, но без него меня бы ни за что не пустили в принципе. Для того, чтобы пользоваться благами отделения столичных Внедряющих, мне пришлось потратить почти весь день. Сначала -- в гильдию Колдующих, потом -- в управление Разрешающих, потом снова в гильдию, и только после этого я получил официальный пропуск. Многотелловые очереди, справки, вопросы, поиск нужных людей и кабинетов, денежные сборы -- лишь малая часть того, что я пережил в этот день. Многих официальных лиц не было на месте в связи с праздниками.

Только под вечер я подошел к отделению Внедряющих Мостфеля. Я насчитал восемь зданий в комплексе. Видимо, это полигоны, лаборатории, склады и прочее. Мне известно про секретные имперские лаборатории Колдующих, где по слухам разрабатывается новейшее оружие и прочее, но туда простому обывателю не попасть. Поэтому, если я хочу серьезно заниматься магией, местное отделение Внедряющих -- это лучший вариант во всем Тазаме. Здесь работают одни из лучших специалистов. Профессионалы. Не знаю, смогу ли я стать одним из них.

Я слышал некоторые факты и слухи об иерархии Внедряющих. Ото всех по чуть-чуть. Немного рассказывал Кэлассис, кое-что объяснила Вивьен и другие одаренные, коих я встречал. Так вот. Главные у Внедряющих -- Конструирующие. Они разрабатывают новые формы, а Внедряющие потом уже переносят плетение по образцу на заготовку. Так и получается артефакт. Только мне говорили, что стать настоящим Конструирующим -- дело не из простых. По сути почти каждый Колдующий не младших ступеней является в той или иной степени Конструирующим. Да сами Внедряющие тоже не дураки и могут составлять неплохие новые формы. В результате среди Конструирующих конкуренция огромная, и попасть к ним -- задача нереальная для новичка. Именно поэтому я и попросил Вивьен подсобить мне.

Центральный корпус Внедряющих походил на большой округлый купол, сужающийся кверху. В магическом зрении постройки светились от обилия энергии. Особенно одно небольшое здание вдалеке -- видимо, там отрабатывают самые мощные артефакты. В главном холле располагалась стойка регистрации и мягкие диванчики по бокам. В первый мой приход меня приняли за клиента, и указали на дверь сбоку, за которой принимали заказы на изготовление артефактов. После разъяснений, меня развернули и отправили в гильдию Колдующих, где я и пробегал весь день. Сейчас же я уверенно выложил на стойку полученную справку, и меня попросили обождать.

Спустя треть телла подошел немолодой невзрачный Колдующий в просторных одеждах. Он начал о чем-то спорить с мужчиной на приемной стойке, но тот упрямо показывал в мою сторону. Наконец, Колдующий сдался и направился к диванчику, на котором я сидел.

- Трент Богенс, - кисло представился мужчина.

- Селин Велиостро, - встал я навстречу.

- Меня приставили к вам, чтобы объяснить основные правила и показать, где что находится. Другими словами провести экскурсию по "Внедренке". Так мы называем отделение Внедряющих у нас в Мостфеле.

- Я весь внимание.

- Обход отложим на завтра, если вы не возражаете. Пока о правилах. Не бегать, не шуметь, никоим образом не мешать другим Колдующим. Если же шум неизбежен, то вы обязаны предупредить соседних работников заранее. Понятно?

- Да, лер.

- Внедренка работает с двенадцати теллов до тридцати шести. Если хотите работать круглосуточно, то необходимо вносить плату. У вас стандартный доступ. Одно место в "изоляторе" -- это зал, максимально изолированный от внешних энергий. Лучше всего подходит для тонких артефактов. Одно место в "колпаке" - зале, защищенном от воздействий изнутри. В "колпаке" работают над грубыми и мощными артефактами. У каждого зала свои правила, но с ними вы сами со временем разберетесь. Доступно разъясняю?

- Пока все понятно. Посмотреть бы на эти залы? И давай на ты перейдем?

- Завтра посмотрим. Есть еще третий зал разработки... А эти два -- это были залы разработки. Но в третий тебя не допустят, поэтому о нем не будем. Также есть два общедоступных зала внедрения с теми же принципами. Мы зовем их "круглый" и "молот" по форме зданий. В "круглом" занимаются внедрением опасных артефактов, боевых и просто потребляющих большое количество маны, поэтому он защищен не хуже "колпака". В "молоте" работают с бытовыми и маломощными артефактами. Запомнил?

- Да.

- Повтори, - подозрительно попросил Трент.

Я повторил почти слово в слово все, что рассказал Колдующий.

- Хорошо. Есть еще мастерская и склад. На складе хранятся заготовки и материалы для артефактов. В мастерской изготавливают нестандартного вида составные части артефактов. Пока у тебя нет договора, делать придется самому, либо платить деньги наемным рабочим-Кующим, либо пользоваться стандартными заготовками. Все инструменты со склада подлежат сдаче в конце рабочего дня. Это крайне неудобно, поэтому многие Колдующие покупают свои, дабы не таскаться туда-сюда с кучей барахла. Наверняка тебя больше интересует вопрос, как стать хорошим Внедрящим или, не приведи Единый, Конструирующим?

- Да, расскажи.

- Если бы я знал, то держал бы это при себе, - Трент засмеялся низким голосом. - Короче, работай усердно, Селин, и тебя подметит какая-нибудь команда и возьмет к себе.

- А если я сам хочу работать?

- О-о, тут надо или сделать себе имя или обзавестись стартовым капиталом и открыть свою артефактную мастерскую. Как Лотворды, например.

- Лотворды?

- Да ты совсем темный, как я погляжу? Лотворды -- самая молодая мастерская, открылись около двух веков назад. Выходцы из Торгующих, сколотивших бешеное состояние.

- Что за мастерские?

- Не думаешь же ты, что все Внедряющие Мостфеля трудятся в отделении Внедряющих?

Именно так я и думал, поэтому предпочел промолчать.

- Некоторые Внедряющие работают самостоятельно. На дому, можно сказать. Но большая часть объединяются. В Мостфеле три основных частных мастерских. Лотворды -- самые молодые, цены у них лучшие, но и качество так себе. Беллигоссо -- середнячок, хоть и самая обширная мастерская, сравнимая с нашей имперской. У Беллигоссо и цены не кусаются, и качество ничего. И последние -- Тувежи. Дерут только так, но богатеи заказывают только у них. Когда на сцену вышли Лотворды, случались целые войны. Их прозвали артефактные войны. Тьфу, у нас с тобой не урок истории, поэтому идем дальше. Что еще рассказать?

Мне так сразу в голову не пришло ничего интересного.

- Подзаработать можно у кого-то?

- Само собой. Внедряющие нужны всегда и везде. Обратись в приемной, тебе подскажут. Я вот работаю в команде Таллимена. У тебя какая ступень?

- Колдующий II ступени.

- Да не. Внедряющим?

- I.

- Не пойдет. Таллимен берет только со II ступени. Плюс Конструирующий I ступени. Поэтому поспрашивай у кого требования меньше.

- Конструирующий я I ступени.

- Да? Я тоже.

Отношение Трента немного изменилось, и он уже не смотрел на меня, как на пустое место. Я решил закрепить успех, и пригласил Колдующего в бар. По службе Разведывающим я хорошо помнил, что это лучший способ наладить отношения.


Сознание возвращалось с трудом. Я почувствовал мягкое обволакивающее тепло, которое окружило меня со всех сторон, проникло внутрь. Вставать никуда не хотелось, однако непонятный повторяющийся звук не давал мне успокоиться. Я открыл глаза и кое-как осмотрелся. Судя по всему, я находился в нашем номере в "путнике" на полу. В окне все еще была кромешная темень, а значит утро нескоро. Приглушенный магический светильник освещал номер. Голове почему-то было мягко. Я повернулся и увидел причину странного звука. Моя голова мирно покоилась на коленях Лим. Девушка негромко хныкала и утирала рукавом выступавшие слезы.

Собравшись с силами, я отстранился и сел на пол.

- Что слуфилось? - губы плохо слушались.

- Прости меня, - бросилась ко мне Ли и обняла. - Прости меня. Прости. Прости...

- За что? Я не помню ничего. Ты на меня Аун наложила?

- Да. Прости ...И нечего извиняться. Эта пьяная свинья получила по заслугам.

- Лу, может ты объяснишь?

- А что тут объяснять? Ты ввалился в номер, пьянющий в хлам. Заявил, что раз я твоя девушка, можешь делать со мной что захочешь. Полез рвать одежду. Итог закономерен.

Да, смутно вспоминается овладевшее мной сильное желание. Я ведь не евнух.

- Извини меня...

- Нет, это я во всем виновата. Только я. Неполноценная, бракованная. Прошу, прости меня ...Хватит унижаться перед этим насильником! Он получил то, что заслужил! ...Нет! Если бы не я, ничего бы не случилось!

- Стойте! Для начала успокоимся. Все живы, никто сильно не пострадал. Поэтому я спать, а утром разберемся.

- Да-да, - часто закивала головой Ли. - Давай, я помогу.

Девушка уложила меня в постель, укутала одеялом и сплела еще одно лечебное заклинание. Усталость взяла свое и я быстро вырубился.




Глава 6



Утром нам даже не хотелось смотреть на нерадостные физиономии друг друга. Мы неловко извинились еще раз и замяли инцидент. Ли меня ни в чем не винила совершенно, будто я вел себя вчера так, как должно быть. Вспомнились слова Лу о том, что если я буду бить Ли, то она и слово не проронит. Неприятное чувство. Ну ладно. В конце концов Ли не единственный обитатель Лим. Лу всегда придет ей на помощь и надает тумаков тому, кто задумает причинить вред.

После вчерашней попойки остались лишь обрывки воспоминаний. С Трентом Богенсом мы посидели знатно, учитывая, что из моего кошеля ушла сумма почти в два десятка серебра. Мы болтали о магии, о артефактах, о женщинах и еще о чем-то. Богенс дал мне совет вчерашним вечером, который я хорошо запомнил. Я сказал ему, что последний раз проходил экзамены пару лет назад в Гаралдуне. Трент покрутил пальцем у виска и сообщил, что сам он пробует хотя бы раз в год сдать на следующую ступень Внедряющего и Конструирующего. Практику все время заваливает. Некоторые упорные Колдующие и раз в кварту наведываются на экзамен. Официальная ступень значит очень много в среде Внедряющих.

Лим отчиталась о продаже наших трофеев. Вышло по одиннадцать адабро на человека. Я быстро прикинул в уме. С финансами у меня все обстояло более чем хорошо. Тридцать шессть адабро или около того. Часть пылилась дома, кое-что я носил с собой, немного положил в банк и значительная сумма пришла вчера.

- А у тебя сколько?

- Сущая ржавчина. Восемнадцать адабро вместе с тем, что я выручила вчера.

- На сорок адабро можно себе хорошую квартирку прикупить в Мостфеле. У тебя есть какие-нибудь планы?

- Какие могут быть планы, когда эта коза все отобрала у меня? - возмутилась Лу.

- И все же? Если бы у тебя была возможность свободно тратить деньги?

- Ну... Я бы хотела иметь собственный дом, - осторожно заметила Ли. - Но пока глупо вкладываться. Неизвестно, что нас ждет впереди.

- Ты права. Я сегодня загляну в гильдию. Посмотрю расписание экзаменов.

- А мне пора к куратору, - вздохнула Ли. - Будут выжимать из меня все сведения.

- Завтра свободна?

- Да. Мне к Жессу через день теперь.

- Отлично. Прогуляемся тогда, я покажу тебе Внедренку.

- Идет.


Все популярные дисциплины в столичной гильдии принимали ежедневно, не прерываясь на праздники. Я сходу записался на сдачу Внедряющим и Конструирующим. Очередь выстроилась немалая, поэтому пришлось промаяться несколько теллов. Хуже всего, ни один экзамен я не сдал. Я ожидал, что будет непросто, но не до такой степени. Меня не допустили даже до практики. В теории я был полный ноль. Мудреные законы, правила, формулы, графики. Я даже вызвал искреннее удивление на лице скучающего старичка-экзаменатора из-за того, что не смог рассказать какой-то элементарный закон. Дедок стал возмущаться и порицать Гаралдунскую гильдию Колдующих, дающей титулы всяким неучам вроде меня. Полный облом.

Вечером я приехал к зданию Оберегающих, чтобы встретить Лим с занятий. Поскольку я не знал, где проходят допросы ведьмы, обратился к Жессу. Куратор ответил, что обговоренное время ее занятий окончилось примерно телл назад. Закончилось, так закончилось.

Я задержался на некоторое время на улице, осматривая округу. Вдруг Лим еще не уехала? Напротив спец корпуса Оберегающих находились дома зажиточных горожан, во многих из которых на первом этаже работали рестораны или лавки. Из одного кафе к моему большому удивлению вышла Лим. Я сразу узнал ее по одежде и ауре. Девушка о чем-то беседовала с высоким мужчиной с большой гривой черных волос. Кавалер щеголял ярким голубым камзолом. Чем-то он мне знаком... Точно! Такой же любитель голубого цвета общался с Лим на приеме во дворце.

Я замер и прислушался к самому себе. Интересно, буду ли я ревновать? Вроде бы должен. И действительно, мне не нравится, что Лим ходит в кафе с мужчиной без моего ведома. Пусть даже это и случайная встреча. Всегда считал подобные вещи глупостями, но в этот раз почему-то не смог заставить себя подойти к ним и открыто спросить. Ускорив шаг, я забрался в ближайший экипаж и приказал извозчику трогать.

Лим вернулась в гостиницу буквально спустя полтелла после меня. Мы заказали ужин в номер, однако девушка не блистала аппетитом.

- Ты уже поела? - спросил я.

- А, да, перекусила немного. Доедай, если хочешь.

- Как прошел твой первый день?

- Лучше, чем полагала Лу. Дознающие, правда, остались недовольны. Мне известно не так уж много. Думаю, за пару декад они вытянут из меня всю информацию. Сдал экзамены?

- Нет, - я помотал головой. - Без теории на старшие ступени не сдать.

- Тогда и мне нет смысла пока идти.

- Может, нам с тобой на курсы пойти? Будем вместе учиться.

- Я за, но только когда график станет менее напряженным. Я сегодня вымотана до предела.

Про мужчину в кафе Лим мне ничего не рассказала. Будь рядом басхи, я бы быстро вызнал правду. Тащить хищников в город -- затея глупая. Мы оставили их развлекаться в лесах близ Мостфеля.


Утром мы вдвоем с Лим приехали в отделение Внедряющих. Богенс на этот раз пришел быстрее и сразу подошел ко мне.

- Сел, как твои дела? Я вчера полдня отходил. Одну заготовку пять раз переделывал, - с дружеской улыбкой приветствовал Трент.

- Неплохо. Я вчера пытался сдать экзамены по твоему совету, но полностью провалил теорию.

- Серьезно? Да там же уровень четвертого курса максимум.

- У меня с теорией не очень. Да, познакомься с моей девушкой. Лим Ван Ти Хосо. А это Трент Богенс, он обещал провести мне экскурсию.

- Рада встрече, - улыбнулась Ли. - А меня пустят внутрь?

- А-а, да. Гхм, - Богенс словно только увидел мою спутницу и как-то стушевался. - Конечно пустят. Всего лишь надо записать вас, как помощницу Селина. Ему разрешено брать с собой одного человека.

Трент повел нас по территории Внедренки, рассказывая разные случаи. Про то, как маститые Конструирующие случайно делали великие открытия, создавая новые формы для артефактов. Про то, как неутомимые Внедряющие пахали по несколько суток к ряду, выполняя квартовскую норму. Про свои успехи в работе или какие-то забавные моменты из жизни. Причем Богенс обращался только к Лим, будто меня и не существует. Своими глазами мы увидели разницу между залами для тонкой и грубой работы. В "молоте" и "изоляторе" царила очень спокойная атмосфера. Несмотря на праздничный день народу в Вендренке трудилось немало. Тихо, без суеты одаренные корпели над заготовками, творили новые формы, либо аккуратно вносили плетение, сверяясь с готовыми образцами. Обстановка в "круглом" и "колпаке" отличалась разительно. Колдующие и простые рабочие с тележками бегали, таскали части заготовок, кричали, переругивались. Отовсюду летели искры магической сварки, раздавались резкие звуки дрели или резака, тянуло дымом.

- По правилам создавать заготовки разрешено только в мастерской, - громко сказал нам Трент, стараясь перекричать грохот "колпака". - Сами понимаете, не всегда известно, какой формы должна быть заготовка для нового артефакта. Детали выясняются в процессе работы. Многие штуковины очень тяжелые, поэтому Внедряющие допиливают их здесь. В мастерской, кстати, еще больше шума. Не люблю туда ходить.

- А мы разве не в мастерской находимся? - полюбопытствовала Лим.

- Типичное заблуждение. У слова мастерская два понятия. Общее -- это, например мастерская Внедряющих, весь наш комплекс вместе со всеми залами. Плюс частные мастерские: Лотворды, Тувежи, из других городов. И второе понятие -- мастерская, где делают только заготовки.

- То здоровое здание, мимо которого мы проходили?

- Верно. Там работают люди разных профессий. Кующие, Шьющие, Кожевние, Ограняющие, Торгующие и прочие. Собственно, там делают не только заготовки для магических артефактов, но и обычные вещи на продажу.

Экскурсия вышла очень познавательной, однако еще больше запутала меня. Лим также осталась под впечатлением. Богенс попрощался и ушел по своим делам в "молот".

- Какие у тебя планы? - спросила Лу, когда мы остались вдвоем.

- Я же говорил. Хочу создавать свои формы, чтобы по ним делали артефакты.

- Я не про это. С чего ты собираешься начать?

- Как-то не думал об этом.

- Послушай мой совет, - уверенно сказала Лу. - Пока не освоишься, никаких революций в артефактостроении. Мне известен твой уровень. Знаю, на что ты способен. Однако твоя наивность выйдет тебе боком.

- Почему это я наивный?

- Помолчи. Ты вырос в тепличных условиях. Тебе не приходилось голодать, драться за краюху хлеба. Ты не видел другую сторону жизни.

- Ты имеешь в виду бандитов? Ворующих и Лишающих, например?

- Нет. Это слишком очевидные опасности. Даже пятилетний ребенок знает, что ночью гулять чревато и в какие-то районы лучше не забредать. Здесь же тебе следует опасаться другого. Как бы тебе втолковать? Не поворачивайся спиной и всегда ожидай худшего.

- Думаешь?

- Смотри. У тебя в мыслях наверняка сделать артефакт той сферы, что ты сварганил в Фон-Диеш?

- Сфера Селина.

- Допустим, ты нашел все детали, сделал заготовку, правильно зачаровал и получил рабочий образец. Что будешь делать дальше?

- Найду команду. Соберу Внедряющих. Составим договор, контракт или как у них тут принято. Продам кучу артефактов и заработаю денег.

- Так я и думала. Я расскажу тебе, как все будет. Вариант первый. Тебя убьют, как только ты покажешь образец. Заготовку заберут, хотя тебе уже будет все равно. Вариант второй. Образец украдут, либо скопируют, и начнут производство своих артефактов раньше. Ты не получишь прибыли. У местных подобный шпионаж налажен, я уверена. Не успеешь доделать образец, как Мостфель наводнят копии твоих сфер. Возможно, худшего качества, но ты уже не получишь выгоды. Третий вариант. Тебе удалось создать образец, сохранить секретность, найти Внедряющих. Большие мастерские банально нанимают людей, чтобы проучить тебя, устроить погром и под шумок само собой стырить пару готовых артефактов. Пока ты будешь все налаживать, другие уже запустят конвейер. Как ты собираешься обеспечивать безопасность своей команды? Можно конечно обратиться к принцесске, но мне думается, что она просто возьмет тебя в оборот, как и меня. Пойми, как только ты создашь нечто эксклюзивное, нечто сулящее огромные прибыли, на тебя начнут охоту. Самый безопасный вариант -- присоединиться к большой известной команде или лучше к частной мастерской. Но тогда тебе светит только малый процент дохода. Если, конечно, тебя и там не кинут, что очень вероятно.

- Ого. Ты как будто всю жизнь артефакты конструировала.

- Люди повсюду одинаковые.

Я задумался.

- И как мне лучше поступить в таком случае?

- Если бы я знала, то сказала сразу. Вместо того, чтобы читать лекцию об элементарных правилах.

- В целом я с тобой согласен. Надо быть осторожным.

- В любом случае мой тебе совет -- начинай с малого. Осмотрись, привыкни. Слепи какие-нибудь простенькие артефакты, получи небольшую прибыль. Заведи знакомства. Возможно, ты встретишь команду, которой сможешь доверять. Тогда постепенно начинай делать более опасные артефакты. Только надо постоянно помнить, что на любую силу найдется своя управа. Частные мастерские, Торгующие, Империя. Ты думал, что будет, если сфера Селина получит распространение?

- Ммм, всякие лечебницы вроде тех, где тебя держали, станут не нужны. Источники перестанут быть настолько важными.

- А думал ты о Собирающих?

- ...

- Я слышала, что Собирающими работает примерно треть всех Колдующих. В мирное время. Вдумайся. Одна треть всех Колдующих. Работенка непыльная, головой работать не надо. Знай себе медитируй и перекачивай ману в накопители. Поэтому мой вопрос таков. Ты готов в однотеллье сделать себя врагом десятков тысяч Колдующих? Людей, которые лишатся работы из-за тебя?

- Ну, я ведь делаю как лучше. Собирающие поймут и смогут заняться более интересными делами.

- Единый, святая простота! Вы с Ли случаем не родственники? Конечно, Собирающие возьмут и резво сменят работу. Подумаешь, многие вкалывают десятки лет и ничего кроме как качать ману не умеют. Придут сферы Селины и они будут благодарить тебя за возможность наконец-то освободиться от однообразного труда. Они будут почитать тебя, словно пророка Единого.

- Это сарказм? По-моему, ты преувеличиваешь.

Ведьма закатила глаза.

- Селин, послушай, что Лу говорит, - поддержала Ли. - Это все очень опасно. Тебе не справиться в одиночку.

- Ты мне поможешь?

Девушка удивленно посмотрела на меня.

- Ты разбираешься в людях. У тебя чутье на мерзавцев. Я и, правда, знаю мало, поэтому твои советы будут кстати.

- Тогда тебе следует доверить мне очень и очень многое. Не боишься, что я убегу с твоими денежками?

- Кому-то же надо доверять? Да и Единый с деньгами. Адабро, конечно, карман не тянет, но уж с голоду я не помру. Мне больше по душе создавать новые красивые формы, зачаровывать артефакты. Делать магию красивой. Я хочу, чтобы моими формами пользовались все люди от мала до велика. От Астрегона до Аннисота. А деньги? Хорошо, когда они есть, но это не главное.

Асенду ведьма молчала, рассматривая меня, словно увидев впервые.

- Я согласна помочь тебе, - сказала Лу. - Но ты должен понимать, что у Ли есть свои стремления, да и в целом нынешняя ситуация ненадежная. Кто знает, может нам уже завтра придется спасаться бегством от имперских войск?

- В таком случае ничего не поделаешь. Да, разве у тебя в планах не было съездить в Аннисот?

- Меня там не ждет ничего хорошего, - обронила девушка. - Лу хочет мести, но я ни за что не поеду к эльфам.

- Ладно, пройдемся по городу? Мы с тобой еще в парке не были.

- Пойдем-пойдем! - подпрыгнула Ли. - Мне говорили, что Мостфельский сад -- один из красивейших в мире.


На следующий день Лим снова отправилась на допрос, я же с утра продолжил осваиваться во Внедренке. Сложно сразу понять, с чего начать. Я походил по залам, заглянул на склад и в мастерскую, после чего разыскал Богенса. Внедряющий работал в небольшом огороженном перегородками помещении "молота". С ним трудилось еще шестеро Колдующих. Собратья по цеху недовольно зашумели из-за моего присутствия, но Трент их быстро урезонил:

- Да что вы раскудахтались? Эти часы никому и даром не сдались.

Я присмотрелся к заготовкам. Действительно, небольшие круглые карманные часы с телловой и асендной стрелками. Внедряющие скрупулезно вносили тонкие магические линии, используя специальный инструмент с увеличивающим стеклом.

- Только пока мы с часами работаем, можешь смотреть. Принесут чего серьезнее, уж извини. Тут во Внедренке ошивается куча Шпионящих других мастерских. Есть такие спецы, которые могут наизусть выучить форму всего за полтелла. Представляешь?

- Хорошая память, - заметил я вежливо. Сам я уже разобрался с плетением часов и смог бы воспроизвести без образца под рукой. Общий смысл угадывался легко, но вот детали... Некоторые части не были похожи ни на что из виденного мной ранее. - Трент, почему вот тут все края скругленные?

- Потому что... - Богенс замолчал на мгновение, странно посмотрев на меня. - Подожди, ты серьезно спрашиваешь? Ты когда-нибудь делал магический артефакт?

- Делал, конечно.

Трент начал хихикать.

- Дай угадаю. Они у тебя не отличались от того, что ты плетешь в воздухе?

- Да. Это разве неправильно?

Богенс в голос засмеялся. Сотоварищи повернули головы в нашу сторону.

- И ты не знаешь, что такое мержа? Парни, этот самородок не знает, что такое мержа!

Вокруг послышались смешки. Кто-то заметил своему соседу:

- Ну вот, а ты бурчал, что он шпионить будет.

- Тут главное память. Шпион может и не разбираться во внедрении, - заспорил оппонент.

- Трент, научишь меня этой мерже? - попросил я.

- Ахахах, ну ты даешь! - снова заржал Богенс. - Мержа -- полное название мержавчина. Понятно, что от слова ржавчина. Только касается магии. Как бы тебе проще объяснить? В чем главное различие между артефактом и обычной формой?

- Артефакт -- это предмет, а формы плетутся на воздухе, - выдал я.

- Это так, но важно другое. Артефакты многоразовые в большинстве случаев. Твоя форма на воздухе развеется за полтелла. Ты плетешь заново и не паришься. Артефакт же рассчитан на долгое использование. Поэтому надо учитывать множество факторов, которыми на воздухе ты пренебрегаешь.

- Этой самой мержой?

- Да. Магическая энергия -- она как вода. Мана постепенно разъедает, расширяет границы контуров. Вот смотри, - Трент пальцем указал на часы. - Видишь эти две маголинии. Они очень близко. Если бы там проходил большой напор маны, то со временем каналы расширились и срослись воедино. Артефакт перестал бы работать. Или вот тут. Канал расположен близко к стенке часов. Если мержа разъест, то образуется дырка, и мана будет вытекать наружу.

- Поэтому тут все округлое! - дошло до меня.

- Внедрение не терпит прямых углов. Это аксиома. Со временем острые края стачиваются мержой, и это может сломать артефакт.

- Я понял, - ответил я и новыми глазами осмотрел форму.

Все встало на свои места. Я и раньше знал, что мана лучше ходит, да и форма красивей, если края скругленные. Но потери незначительные, да и прямые углы плести быстрее и проще. Теперь ясно. В часах все линии располагались равномерно друг от друга. Чем мощнее канал, тем он отдаленнее от остальных. Это сделано, чтобы был запас, и мержа не соединила линии воедино. Да-а-а, каждую форму придется адаптировать под внедрение. Но это даже интересно. Артефакты красивы по-своему.

Богенс приступил к сложной части часов, и ему стало не до разговоров. Я старался не отвлекать и даже не дышать. В общем-то, ничего нового я больше не увидел. С формой разобрался сразу, а сам процесс внедрения не выделялся ничем. Разве что использовались разные увеличительные инструменты.

- Может, посоветуешь, с чего начать? - спросил я Трента, когда тот сделал перерыв в работе.

- Что тут думать? Купи недорогую заготовку и начинай плести. Вон если с Таллименом сторгуешься, то и эти часы получишь за бесценок. Модель старенькая. Мы ждем, пока Конструирующие доделают новую форму.

- А ты в новых формах не участвуешь?

- Таллимен часто берет помощников. Иногда и я помогаю, - горделиво сказал Трент. - Бывает, мы все собираемся в "изоляторе". Когда сложности с формой или заказ штучный. Так-то в основном на Воюющих работаем. Сейчас вот Таллимен закончит, и будет настоящая работа. Только бы опять не кварту форму учить.

- Учить?

- А как же? Мы с Таллименом и обучение новой форме проходим. С квартой я загнул, но пару декад обычно корячимся. Иногда нам такое выдадут, что и не разберешься без Нахрамского. А если ты плохо изучил форму, то обязательно налажаешь с артефактом. Бывает, сложные формы разбивают на части, а Внедряющих на группы. Каждая группа внедряет свою часть формы и передает дальше. Опытные маги следят за тем, чтобы части стабильно соединялись, и не было утечек. Вот так. Ладно, я пойду промочу горло и за следующий сяду. Что-то заболтался я с тобой.

- Спасибо! Не буду больше отвлекать.

Глядя на работу профи, мне самому захотелось попробовать. Для начала отправился на склад. На выдаче дежурила немолодая женщина, скучающе рассматривая входящих.

- Светлого дня. Подскажите, есть заготовки для часов?

- На пробу, али на продажу?

- На пробу, наверное.

- Материал, размеры?

- Э-э, обычные такие.

- Новенький?

- Да.

- Выбирайте: олово, свинец, железо, серебро. Размеры от малого до большого.

- Железо, средние.

- Еще что-нибудь?

- Да, магическое стекло увеличивающее.

- В "молоте" и "изоляторе" есть стандартные. Не подойдут?

- Раз есть, то не надо. Только часы.

- Асенду.

Вскоре женщина принесла мне железную блямбу с двумя расшатанными стрелками. Кое-где проржавевшую.

- За аренду заготовки три железа в день. Залог - два серебряных. И не забудьте: сегодня мы работаем до тридцати двух.

Я быстро отдал деньги, поблагодарил и направился обратно в "молот". В зале было достаточно свободного места. Вероятно, из-за праздничного дня - последнее междуквартье все-таки. Сел я подальше от команды Таллимена, чтобы не светить своей заготовкой. Думаю, им не понравится, что я без спроса плету их же форму.

Рабочее место представляло собой верстак с небольшими тисками сбоку. Стекло сходу не нашел. Только открыв дверцы шкафчика под верстаком, я заметил спрятанный инструмент. Стекло было намертво прикручено к столу, однако легко поворачивалось на шарнирах. Даже слишком легко. Фактически лапу невозможно было поставить вертикально - она не держалась и падала. Да еще и мутное стекло, в которое и не рассмотреть ничего. Хлам.

Я положил заготовку на верстак, сел на жесткий стул и начал плести форму часов. Поскольку размеры, расположение стрелок отличалось, то форму приходилось корректировать. Очень затягивает. Спустя несколько теллов плетение изменилось до неузнаваемости. Я внес кучу своих дополнений. Постарался сделать форму максимально красивой.

Я так увлекся, что не заметил, как последние Колдующие начали покидать "молот". Блин, Лим будет ругаться. Я быстро бросился на склад, однако можно было и не спешить. Незаконченные заготовки и инструменты Колдующие оставляли в запираемых ячейках, что проделал и я с почти готовыми часами.

Экипаж остановился недалеко от спец корпуса Оберегающих. Я расплатился и выскочил наружу. Лим одиноко стояла возле ограды.

- Где тебя носит?! - негодующе вопросила Ли.

- Прости. Задержался во Внедренке.

- Ладно.

Девушка подошла, чмокнула в щеку и взяла под руку. Добрая Ли не умела долго злиться. За нее это отлично делала Лу.

В этот праздничный вечер последнего дня междуквартья мы гуляли до самой ночи. Улицы были наполнены народом разной степени подпития. Раздавались разудалые песни, бренчание музыкальных инструментов. Таверны и рестораны доставали из закромов столы и стулья и размещали дополнительные места снаружи. Мы с Лим среди простых горожан чувствовали себя почти нормальными. Ничем не выделялись, веселились как все.

Первого числа нового девятнадцатого года мы отправились вместе во Внедренку. Лу изъявила желание продолжить развлекаться, обойти все забегаловки города, потусить, но Ли, видя мой энтузиазм не поддержала свою "сестру". Мне даже неловко стало, что мои интересы девушка ставит превыше своих.

- Не переживай. Пока не разберусь с теорией, Дознающие не отстанут. Лу обещала надавить на Жесса потом и выторговать себе более удобный график.

- Чем займешься?

- Сначала тебе буду помогать. А как устроишься, попробую себя в роли М'лечащей. Хочу избавиться от белого цвета, а то даже платье открытое не одеть. Все оборачиваются и пальцем показывают.

- Это да. Кстати, я подумываю сделать защитный амулет. Чтобы сам активировался, распознавал угрозу.

- Ух ты! Сам форму сделаешь?

- Попробую.

- И мне!

- Заметано.

Заскочив на склад за железными часами, мы устроились в полупустом "молоте". Скорее всего, народ еще похмельем мается. Даже команды Богенса не наблюдалось. Лу отправилась бродить по Внедренке, сказав, что надо "прощупать почву". Я некоторое время наблюдал за девушкой. Ведьма мастерски знакомилась с Колдующими и вызнавала нужную информацию. В отличие от меня, красивую девушку редко прогоняли. Только если работали с по-настоящему секретной формой. Ну и на команды, состоящие из женщин, обаяние ведьмы не распространялось.

Пару теллов я совершенствовал форму часов. Старался довести плетение до идеала, пока не вспомнил слова Кэлассиса. "Если форма работает и хорошо выполняет свою задачу, то она идеальна." Во время зачарования выявил одну важную особенность. Тонкие линии очень сложно было выполнить в железе. Материал не самый лучший. Думаю, что команда Таллимана использовала какой-то специальный сплав. Тратить чистое серебро - слишком дорого выйдет.

Часы заработали... как часы. Утечек не заметил. Теперь, по словам Богенса, следует отрегулировать скорость хода. Невозможно с первого раза сплести так точно, чтобы асенда на часах соответствовала реальной асенде. Однако форма содержала в себе гибкий механизм настройки. Нужно лишь подождать пару дней, засечь время и подкрутить ход. Вот тут мне стало лень. Я разобрался с часами, и интерес пропал моментально. Нафиг, ждать еще и настраивать. И как это Внедряющим не скучно корпеть над одинаковыми артефактами? А Собирающим как не надоедает заниматься банальной перекачкой маны? Не понимаю.

Вернулась Лим.

- Я обошла несколько залов. В дальний меня не пустили.

- Что там кстати?

- Сказали, что частные места Конструирующих. Элита. Там и комфортнее, и инструменты лучше.

- И как туда попасть?

- По имперскому договору, либо платно. Двадцать серебра в день.

- Ничесе! Пока лучше тут. Что говорят?

- А что могут говорить эти мужланы? Красавица, вы свободны вечером? -передразнивая Внедряющих, произнесла Лу с отвращением. - Иди сюда, я покажу тебе свою заготовку, хе-хе.

- Интересные формы видела?

- Я не настолько разбираюсь в артефакторике, да и рассмотреть сложно.

- Ясно, - задумчиво протянул я и посмотрел на свой первый настоящий артефакт. - Я закончил с часами. Что бы еще такого сплести?

- Я знаю, что тебе нужно. Сдавай эту хрень и иди за мной.

Я быстро сходил на склад, доплатил за еще один день использования заготовки и вышел из Внедренки на улицу, где дожидалась Лим. Девушка уверенно повела меня через людный двор и вскоре мы вышли на рыночную площадь. Само собой артефакную. Что еще может продаваться рядом с главным оплотом столичных Внедряющих?

- Смотри внимательно по сторонам. Надо узнать, на что нынче высокий спрос.

На площади ровными аккуратными рядами стояли торговые лотки с простенькими артефактами. Посложнее и подороже - в лавках Торгующих. Большинство специализировалась на одном направлении. Посохи, кодексы, накопители, защитные амулеты, боевые руны, походно-бытовые руны, крупная бытовая артефактная техника, строительные артефакты, движители и разные аксессуары для эмкипажей и еще куча всего. Поражало сколько в столице разнообразных магических приспособлений. У нас в поместье Велиостро почти и нет, живем как-то без них. Проще нанять Готовящего или Прислуживающего. Греющий кухонный артефакт? Пусть печь натопит. Качающий по трубам воду артефакт? Ведра натаскают. Обогревающий помещение? Камин разжечь. Охлаждающий помещение? Проветрить. Вот охлаждающий ящик мне понравился. Не надо бегать в погреб за едой, да и температуру можно выставить такую, что продукты долго не портятся. Только не забывай ману заряжать. Услуги Собирающих обходятся недешево. Вот если есть одаренный в семье, тогда появляется смысл покупать магический артефакт. Может, дома втихаря поставить сферу Селина, закупить артефактов и запитать все это? Тут надо целую систему продумать.

Я остановился возле одного из лотков, напряженно раздумывая о сложном комплексе домашних артефактов и собирателе маны.

- Господин, осмотрите мой товар. Полезная мелочь. Нужна каждому уважающему себя мостфельцу! - обратился ко мне Торгующий.

- Что это?

- Зажигалка лер! Отодвигаете рычажок вот так. И все!

Над небольшим металлическим предметом взметнулся язычок пламени.

- А это?

- Воздушный резак! Вещь недешевая, но в хозяйстве незаменимая! Ваша жена оценит сразу! Мясные кости режет на раз. Ветки подпилить - пожалуйста!

- Что-то накопитель маловат. Надолго хватает?

- Надолго-надолго. Очень экономичная модель. Сохраняет по пятидесяти процентов маны!

- Э-э, ладно. Вот эти кирпичи?

- Парные переговорники, - горделиво ответил продавец. - Облегченная версия.

Я взвесил в руках. Килограмм на десять тянет.

- Радиус аж пол лиры! Четыре волны - четыре разных сигнала! Зарядка раз в декаду! Только для вас, лер, скидка тридцать процентов. Отдам всего за восемь адабро! За штуку. Итого шестнадцать за пару. И не волнуйтесь, ложные срабатывания от чужих волн практически исключены!

- Голубя проще послать, - заметила Лим.

Торгующий принялся активно нахваливать свой товар, но мы уже потеряли интерес и пошли дальше. Прогулявшись по рыночной площади, мое внимание привлекла лавка с громкой вывеской "Отрада внедрения". Двухэтажное деревянное строение значительно износилось и плохо смотрелось почти в центре столицы по соседству с успешными особняками конкурентов. Тем не менее, я потащил Лим внутрь, поскольку это первая встреченная мной специализированная лавка.

Хоть я и искал нечто конкретное, глаза все равно неумолимо разбежались в разные стороны, как только мы зашли. Кроме разнообразных заготовок, тут были и инструменты всех форм и фасонов. Мое внимание привлекло небольшое увеличительное стекло с кожаным обручем. Видел подобное у Внедряющих. Одевается на голову, можно опустить вниз или поднять, чтобы не мешало.

- Во, смотри! - привлек я внимание Лим и пошел к стойке.

Резкий страшный треск раздался будто бы прямо над ухом. В задней части лавки что-то пронеслось с визгом. Со всех сторон полетели щепки и куски досок. За доли асенды я дотянулся до посоха и активировал Ванку. Надежная защитная сфера окутала нас с Лим.

- Ты как? - спросил я девушку.

- Жить буду, - поморщившись, ведьма утерла кровь с щеки. - Уходим.

- Постой, надо...

В этот момент вдоль противоположной части стены просвистел второй туманный воздушный диск. Заклинание резало доски словно бумагу, две опорные балки сломало на две части. Мы с ведьмой бросились к выходу, но было поздно. Сверху начал рушиться потолок, и в мгновение ока здание полностью развалилось. Огромные бревна падали на Ванку, пожирая чудовищное количество энергии.

- Помогай! - крикнул я.

Лим не мешкая подключилась и стала передавать энергию. Мы присели на дрожащий пол. Я стал уменьшать размеры купола Ванку, чтобы сэкономить ману. Доски продолжали упорно давить на защиту. Мы прижались друг к другу, максимально уменьшая площадь. Буквально в полушаге над нами висели многокилограммовые балки и доски, угадывался угол шкафа со второго этажа, видимо. Все трещало, скрежетало, ломалось, продавливало наш купол. Мы находились в западне. Мана таяла, словно снег на солнце.

Вскоре обрушение прекратилось, но это не значит, что давление на Ванку уменьшилось.

- Держи купол. Поищу пустоты, - отрывисто сказала Лу.

Девушка стала шарить по углам, сдвигая доски и пытаясь пролезть.

- Есть! Я иду первая, ставлю купол. Ты сразу за мной.

- Осторожнее, - обронил я.

Пригибаясь к полу, девушка протиснулась в образовавшийся проход и сходу активировала щит. Я полез следом, распоров плечо и руку чем-то острым. Без подпитки нагромождение досок моментально смяло мою Ванку и рухнуло вниз. Одна из балок над нами также сдвинулась, но удачно застряла чуть ниже. В новом закутке, куда мы пролезли, даже сесть было невозможно.

Пыль застревала в горле, мешала дышать. Мы лежали с ведьмой рядом, блеклый защитный купол еле-еле освещал окружение. Слава Единому, балки сверху не давили, а значит и ману можно было восстановить. Несколько асенд мы молчали, каждый думая о том, каким образом нам спастись из плена.

- Как думаешь, есть смысл ждать спасателей? - подал я голос, отдышавшись.

- Попробуем пробиться сами, - решила Лу. Лим повернула голову в мою сторону и ужаснулась. - Селин, ты ранен!

- Где?

- Плечо!

- А-а, царапина.

- Какая царапина?! Под тобой целая лужа натекла! Сейчас я Аунко наложу.

- Лучше ману экономь, - возразил я.

- Помолчи.

Руки Ли дрожали, когда она касалась моего плеча. Удивительно, что Лу разрешила ей действовать самой.

- Ты молодец. Испугалась?

- Еще бы! ...Пусть привыкает потихоньку, - снисходительно добавила Лу. - ...Не хочу к такому привыкать!

Бесконечные асенды мы лежали, скрючившись в душном закутке. Но все когда-то заканчивается.

- Я готов.

- Отлично. Двигаемся вверх. Я держу защиту, ты режешь доски лезвием. Делай отверстие шире.

Мы приступили к выполнению плана. Медленно, осторожно, постоянно отплевываясь от всепроникающей пыли и опилок. Надо будет поработать над формой чистки воздуха. Есть такая игра, когда поставленные друг на друга дощечки или костяшки вынимаются по одной. Проигрывает тот, в чей ход башня с дощечками падает. В нашем случае проигрыш может кончиться очень плачевно.

Я аккуратно наполнял небольшие воздушные лезвия маной и отправлял вверх. Перепилив очередную доску, оттаскивал обломки в сторону. Через некоторое время можно было сесть, потом встать. Стало не хватать места для обломков, и я складывал их у нас под ногами. Таким образом, мы медленно продвигались наверх к свободе. Ли держалась молодцом. Один раз в освободившуюся нишу проскользнула тяжелая балка и ударилась о защитный купол. Девушка резко усилила напор маны и не дала бревну пробить барьер.

Через какое-то время мы услышали крики людей и увидели пробивающиеся лучики света. Расширив отверстие, мы вылезли наружу. Чистый воздух такой вкусный, оказывается.

Расслабляться рано - нападавший вполне может дежурить рядом. Судя по уверенным движениям, Лу взяла управление на себя. Проворно сбежав по обломкам вниз на площадь, девушка стала внимательно осматривать зевак. Я подошел следом. Оберегающие по непонятной причине задерживались. Отходят от праздников что ли?

- Пошли. Не хочу торчать на допросе.

Потрепанные, но живые, мы быстро скрылись с места происшествия.

Остаток дня провели в номере, отлеживаясь и отлечиваясь. Хмурое настроение Ли передалось и мне. В Мостфеле к нам одни неприятности липнут. Интересно, кто стоит за этим нападением?




Глава 7



Куратор Жесс внимательнейшим образом выслушал наш рассказ о покушении и пообещал принять активное участие в расследовании.

- Довольно странно выходит, - задумчиво проговорил Нестегойя. - Либо исполнитель не знал о том, кто вы такие, что крайне маловероятно. Уж одаренных в вас различить несложно. Либо его целью было проучить вас. Нападавший выбрал крайне ненадежный способ.

- Что, если он боится открытой стычки? - возразил я. - Мы не самые слабые М'воюющие.

- Вариантов может быть масса. Будьте начеку, и постарайтесь не подставляться. Я уведомлю вас о ходе расследования.

Мы с Лим переглянулись. Девушка кивнула мне, намекая на недавнее обсуждение.

- И еще, лер Нестегойя. Мы бы хотели сделать перерыв и уехать в Старобрадфель на несколько дней. Слишком много в последнее время всего навалилось.

Куратор недовольно скривил губы:

- Что ж, могу понять вас. Никаких препон я чинить вам не буду, но и задерживаться не стоит. С вами поедет наш человек на случай... непредвиденных обстоятельств.

- Благодарю, лер, - кивнула Ли. - Мы немного отдохнем, и я сразу вернусь к своим занятиям.

Медлить не стали. Быстро собрали вещи из номера и оседлали застоявшихся лошадок. В качестве сопровождения нам выделили невзрачного Оберегающего, вечно с заложенным носом. Неряшливый служитель закона постоянно сморкался под ноги, а при разговоре жутко гнусавил. Не самая приятная компания.

На выезде из города нас встретили радостные образы соскучившихся басхов. Кошки наперебой рассказывали разные истории о том, как они наблюдали за двуногими. Пытались понять смысл их поступков. Получалось уже лучше, чем при нашем знакомстве.

К полудню мы прибыли к поместью Велиостро. Сразу в глаза бросилась дорогая четырехместная карета возле конюшни. Сами лошадиные стойла также были забиты четвероногими. По двору прогуливались незнакомые Охраняющие в одеждах чужих расцветок. На нас с Лим они поглядывали оценивающе. Сопровождающий остался во дворе.

Мы с девушкой прошли в холл, где нас уже ожидала Беринна с гостьями. Судя по вычурным платьям и прическе, именно их карета стояла снаружи.

- Селин, ну наконец-то! Мы ждали твоего возвращения. Познакомься с этими прекрасными леди. Лер Иви Виннерсот, Владеющая II ступени, - мама указала в сторону невысокой девочки с аккуратными закрученными светло-русыми локонами. Слегка полненькая, с розовыми накрашенными щечками. Да и в целом на Иви было немало косметики. Очень сложно сказать красивая она или нет. Как-то не наработались у меня шаблоны по маленьким девочкам.

Гостья изобразила идеально выверенный книксен. Я не стал стоять столбом и прикоснулся губами к руке Иви.

- Лер Лиаконте Виннерсот, Владеющая II ступени.

Вторая гостья выглядела на свои девятнадцать. Я помню, как папа говорил о том, что дочкам Виннерсот двенадцать и девятнадцать. Фигура у Лиаконте вполне ничего. Тоже красивое платье, плюс краски не слишком много, длинные отливающие рыжим волосы. Вот только с лицом я не определился. Нос и уши слегка портят впечатление. Мои шаблоны не раз подводили меня, поэтому не буду утверждать, красивая девушка или нет.

Повторилась процедура знакомства, после чего старшая Виннерсот вежливо подметила:

- Лер Беринна много о вас рассказывала.

- Правда, что у вас есть боевое ранение?! - сразу пристала младшая Иви.

- Девушки, у вас еще будет время познакомиться, - пожурила Беринна. - Дайте кавалеру привести себя в порядок с дороги. Селин, мы ждем тебя за столом.

Проводив гостей и хозяйку Велиостро глазами, мы с Лим синхронно посмотрели друг на друга.

- Я готова сквозь землю провалиться, - выдала Ли.

- Гм, да. Неожиданно.

- Это все, что ты можешь сказать?!

- Что я должен говорить?

- Как ты смеешь целовать ручонки этим кобылам?! - ругнулась Лу.

- Это просто вежливость. Так принято.

- Их же специально сюда привезли!

- Я-то что с этим поделаю? Беринну не переубедишь.

- Ничего, - грустно сказала Ли. - Просто мы с Лу расстроены. Вот и все. Надеюсь, мы поскорее в Мостфель вернемся.

- Хорошо, - вздохнул я и добавил тихо. - Бред какой-то.

За трапезой собрались мы с Лим, Беринна, Иви с Лиаконте и Самека. Похоже, мама не стала относиться к девочке, как к Прислуживающей. Юная Тангальдо слегка преобразилась, похорошела.

- Как вы провели время? - спросила Беринна.

- Неплохо. Мне дали доступ к отделению Внедряющих. Пробую делать артефакты, - рассказывать про покушение никакого желания не было.

- Хотите стать Внедряющим? - влезла Иви.

- Конструирующим.

- Не хочу вас обидеть, лер Селин... - начала Лиаконте.

- Просто Селин.

- Не хочу тебя обидеть, Селин, но годичных курсов Геленквейла может быть недостаточно. В Мостфеле собраны лучшие Колдующие империи. Одного желания мало, чтобы стать Конструирующим.

- В чем-то это верно. Я попытался сдать экзамен на следующую ступень, но провалил теорию. Надо бы подучиться немного.

Лиаконте отложила столовые приборы в сторону. Выглядела девушка недовольно.

- Такое отношение оскорбительно. Люди десятки лет готовятся, учатся, тренируются, чтобы стать мастерами в своем деле. А тут "надо бы подучиться".

Я пожал плечами:

- Каждый идет к цели своей дорогой.

Беседа плавно перетекла на мою службу, награды, ранения и прочее. Беринна нахваливала меня и выставляла в таком свете, что я чуть ли не бежал в первых рядах на неприятеля с гербом Тазама в зубах. Лим ела молча. Хоть я и представил девушку, никто с ней не заговаривал, и сама ведьма не горела желанием поддерживать разговор. Самека поведала о своих успехах в изучении тазамского этикета, рассказала, что с ней стал иногда заниматься Обучающий Винстром. Говорила девочка почти нормально, лишь изредка делая непонятные паузы. Уж не знаю, как мама смогла ее усмирить.

Разговор вился вокруг моей персоны, что слегка раздражало. Закономерно беседа свернула к личной жизни и дальнейших планах. Беринна заметила:

- Кстати, ты говорил, что есть способ проверить, о чем думает твоя спутница. Вы провели много времени в Мостфеле. Я ни на что не намекаю, но всякое могло случиться. Дворцовые приемы, Колдующие. Столица полна соблазнов, а вы еще так молоды.

- Да, есть способ, - резко сказал я. Мне захотелось доказать маме, что ее подозрения беспочвенны. - "Желтая, окажи услугу?"

- "Согласие!"

- "Скажи, о чем думает Лим?"

Ведьма отставила тарелку в сторону. Девушка еле заметно покраснела и занервничала. Скорее всего, догадалась о подслушивании.

От басха прилетел красочный образ хорошо знакомого мне высокого черноволосого мужчины в голубом наряде. Дополнением пришли мысли ведьмы: "Обида. Я так старалась. Селин гад, удавлю. Сучки крашеные, поотрывать бы им волосы. Строгая, не нравится. Не хочу. Уйти. Скорее."

- А-а-а, - я открыл рот от удивления.

- Прошу прощения, я нехорошо себя чувствую.

Лим резко встала из-за стола и покинула обеденный зал. Мама сделала обеспокоенное выражение лица и выразила надежду, что с гостьей все будет в порядке. В голове все перепуталось. Я остался за столом, вяло ковыряясь в тарелке и отвечая на вопросы сестер Виннерсот.

- Селин, покажешь девушкам окрестности? - вывел меня из задумчивого созерцания голос матушки.

- Я?

- Кто кроме тебя лучше всех знает местные достопримечательности?

- Хорошо, - согласился я.

Иви выпрыгнула из-за стола. Лиаконте также поднялась.

- Мы переодеваться, - с детской непосредственностью произнесла младшая Виннерсот, и девушки упорхнули.

Я хотел пойти проведать Лим, но мама начала спрашивать меня о разном. О планах, о приеме во дворце, даже о магии. Никогда Беринна не интересовалась магией. Выглядело будто ей надо чем-то занять меня.

Вскоре спустились гостьи и потащили меня на улицу.

- Не задерживайтесь, - попросила мама. - Скоро приедут Вестр с Каларом. Мы готовим вечеринку. Сына повысили до начальника группы. А там и до второй ступени Наказующего недалеко.

Снаружи стояла теплая погода. Светило уже прошло половину пути по небосклону и медленно катилось дальше. И куда прикажете вести благородных девиц? Поразмыслив, я решил идти в сторону озера и моего любимого места для купания. Все говорили, что там красиво.

Верхнюю одежду сестры сменили на удобные свободные сарафаны. Однако их обувь больше подходила к гулянию по ухоженному газону и дорожкам в саду. Для троп в наших лесах и полях лучше надевать сапоги или закрытые башмаки. И хорошо еще, что время сухое. К моей радости Виннерсот были слишком гордыми, чтобы жаловаться.

Младшая Иви с неуемным любопытством исследовала все вокруг. Полагаю, что их не часто вывозят на дикую природу. Девочка спрашивала меня про обитателей леса или озера. Хех. Я мог бы даже назвать точное число животных в округе, поскольку для басхов это было раз плюнуть, но благоразумно не стал. Старшая же Лиаконте бродила со скептическим или даже с немного брезгливым выражением лица. Внимательно смотрела под ноги, дабы не вступить в грязь.

Место возле озера пришлось девушкам по нраву. Иви сразу же сняла сандалии и, приподняв сарафан, зашла в воду.

- Лиа, тут рыбки мелкие плавают!

- Иди тоже, если хочешь, - сказал я девушке.

Некоторое время старшая сестра боролась с собственной гордостью, но в итоге сдалась и также сбросила обувь. Однако даже в озеро Лиаконте заходила величественно, как и положено старшей Владеющей. Иви быстро сбила с нее спесь, обрызгав водой. Старшая сестра сначала рассердилась, и оглянулась на меня в поисках поддержки.

- Так ее! - крикнул я.

Тут наконец Лиаконте перестала притворяться и брызнула в ответ. Несколько асенд сестры резвились, обливая друг друга водой, стараясь увернуться и не намочить платья. Обычные девчонки с виду. Старшая сдалась первой и выбежала на берег.

- Ужасно! Все сырое.

- На такой жаре быстро высохнет. Если хотите, вернемся в дом, переоденетесь.

- Да уж. Отца бы приступ хватил, если бы я разгуливала в таком виде.

- У старших Владеющих, наверное, строгое воспитание.

- Все зависит от конкретного случая. Есть знакомые семьи, в которых родители дочек на улицу почти не выпускают, а есть такие, что позволяют детям бегать вместе с ребятней Прислуживающих.

- А ваши какие?

- Наши? Нечто среднее, я думаю.

Иви возвращаться не хотела, но Лиаконте быстро уговорила сестру. На обратном пути я показывал девушкам фокусы, творя разные заклинания.

Мы уже подходили к особняку, когда послышались крики людей. Что-то сильно громыхнуло внутри. Посыпались стекла. Снова кто-то закричал. Из дома повалил плотный черный дым.

Я рванул к поместью. Мы возвращались с боковой стороны здания, поэтому я смог увидеть Лим, выскочившую из главного входа. Со всех ног я помчался за ней в сторону конюшни. Девушка судорожно оседлывала Уникуса и привязывала сумки.

- Что произошло?!

- Не подходи! - грубо ответила Лу.

Закончив, девушка вывела коня из стойла и тут же запрыгнула на жеребца.

- Прости, я больше не могу, - с надрывом в голосе произнесла Ли. - Так будет лучше для нас обоих.

- Куда ты собралась?!

Лим тронула поводья и сорвалась с места в карьер.

- Тебе не сбежать! - крикнул я вдогонку.

Ведьма быстро удалялась от поместья по дороге. Из-под копыт летела пыль и комья земли. Я осмотрелся. В своем стойле меня покорно дожидалась Пылинка. Из дома же валил густой дым, Прислуживающие носились с ведрами. Хотелось броситься вслед за девушкой, но я пересилил себя и деревянной походкой направился в особняк. Возле крыльца стояли сестры Виннерсот, окруженные личными Охраняющими. Во дворе уже столпилась куча народу, кого-то вынесли на руках.

Внутри же царила полная неразбериха. Холл раскурочен знатно. Главная лестница лишилась половины перил и нескольких пролетов. Повсюду виднелись очаги возгорания. Последствия огненной стены, не иначе. Пламя перекинулось на второй этаж и грозило оставить от дома одни головешки. Беринна раздавала приказания, зажимая лицо мокрой тряпкой. Едкий дым выжигал легкие. Прислуживающие бегали с ведрами, изо всех сил стараясь потушить огонь. До колодца еще добежать надо.

- Мам, выйди на свежий воздух! - крикнул я Беринне. Хозяйка что-то попыталась возразить. Я остановил пробегающих мимо Прислуживающих. - Вы двое, выведите Беринну наружу. Внутрь не пускать. Выведите всех, кто не участвует в тушении. Проверьте гостевые комнаты.

- Да лер!

Исполнительные молодцы подхватили Владеющую под руки и споро увели из поместья. Мой черед помогать. Ничего нового изобретать не стал. Простое водное Баоно, собирающее влагу из округи. Слуги вылили изрядно жидкости на стены, пол. Вода наверняка просочилась и в подпол, и в подвал. Баоно сформировалось очень быстро, не потребовав больших затрат маны.

Прислуживающие быстро смекнули и подставили ведро под водный шарик. Не останавливаясь, я начал плести дальше. Вода лилась, я снова ее собирал, и так по кругу. Постепенно вокруг меня выстроились трое мужиков, по очереди таскающие наполненные ведра. Больше людей не имело смысла использовать. Заклинание формировалось не мгновенно.

Мана начала подходить к концу, однако обитатели поместья уже добивали последние очаги возгорания. Критический этап пройден. Я вышел наружу подышать свежим воздухом. Не хватало еще задохнуться дымом.

- Почти потушили, - сообщил я собравшимся Владеющим. Здесь же обретался и вернувшийся отец. - Это Вестр что ли? - на собранной наспех лежанке без сознания валялся брат. - Что произошло?

- Твоя знакомая устроила все это, - Беринна словно выплевывала слова.

- Почему?

- Какая разница? Я хочу, чтобы и духа ее не было в моем доме, - твердо сказала мама.

- Но...

- Никаких но, - устало сказал отец. - Пойми, то, что сотворила леди Ван Ти Хосо уже за гранью. Конечно, Вестр тоже наделал глупостей. Уже не важно. Она хотела убить нас. Она чуть не спалила наш дом. Когда обзаведешься собственным, тогда и будешь решать. Мы же больше и слышать не хотим о лер Лим. Я надеюсь, что она навсегда исчезла из нашей жизни.

- Мерзкая воровка. Она хотела разрушить нашу семью!

- Воровка?!

- Я не говорила тебе, чтобы не расстраивать. С вашим возвращением стало пропадать столовое серебро и еще кое-что по мелочи. Украли кольцо, которое я всего на телл оставила на комоде. Кроме нее сделать это было некому.

- Может, это ты все подстроила?

Беринна подскочила и отвесила мне звонкую пощечину.

- Не смей думать обо мне подобное. Это правда, что мне не нравится твоя подружка. Я хочу, чтобы у тебя было достойное будущее. Но разлучать вас таким мерзким способом мне и в голову не приходило. Я лишь хотела познакомить тебя с дочерьми Виннерсот, чтобы ты пообщался с настоящими Владеющими. И сам решил, кто тебе больше подходит.

Потирая ноющую щеку, я громко заявил:

- Достойное будущее? О чем же вы думали тогда, двадцать шесть лет назад? А, отец? Почему ты выбрал карьеру и не позаботился о семье? Тебе было приятно смотреть на сына идиота?

Злость. Очень редко это чувство овладевало мной, но сейчас оно неумолимо накатывало гигантскими волнами, грозя лишить привычной ясности рассудка. Нечто подобное я ощущал лишь пару раз. Когда я работал над плотным некрасивым комком у себя в голове, и когда мне любезно наколдовали заклинание повышения сообразительности в Фон-Диеш. Даже в плену у Черной ведьмы или у графа Куневрона я не чувствовал такого раздражения. Семья отдалилась от меня, мы перестали понимать друг друга. Все не так. Лим нет рядом. Бесит.

Отец, похоже, потерял дар речи, как-то резко осунулся.

- Никогда не говори о таком! - взвилась Беринна. - Ты ничего не знаешь! О том, как тяжело нам пришлось с отцом.

- А что вы знаете о Лим?! Ничего! Вы ничего о ней не знаете! Кто вы такие, чтобы осуждать ее? Не смейте судить Лим. Вы не смеете...

Я понял, что если останусь, то мы только все еще больше испортим и наговорим гадостей. Надо успокоиться. Резко замолчав, я развернулся и пошел в сторону леса прямиком через засеянное поле.

Очнулся я только когда заметил, что стало темнее. Густые кроны и переплетение ветвей затрудняли проникновение света. Противоречивые чувства не давали мне покоя. Я просто не понимал, как с ними бороться, поэтому взялся за то, что меня всегда успокаивало. Начал плести заклинание. Небольшой огненный шар Тио повис в воздухе, ожидая моего решения. Я отправил сгусток в полет, быстро прервавшийся первым встреченным деревом. Ствол загорелся, но выдержал удар. Я почувствовал себя лучше.

Какое-то время я провел в лесу, швыряясь заклинаниями в разные стороны. В основном воздушными лезвиями. Мне нравилось, как прирученная стихия кромсает ветки, ломает стволы лесных исполинов. Деревья валились и падали на землю, круша все на своем пути. Немного восстановив резерв, я продолжал вырубать кусты широкой волной, рубить деревья, раскалывать попадавшиеся валуны. Каменная крошка, щепки и ветки свистели вокруг, создавая настоящий хаос.

Постепенно шторм утих, и в сознании воцарилась зеркальная гладь. На вырубленную в лесу просеку я смотрел уже без удовольствия. Да еще басхи посылали порицающие образы.

- "Что с Лим?"

- "Большой дом из дерева. Много двуногих внутри. Лим разогнала всех, устроила погром. Потом откупилась серыми кругляшками с главным двуногим."

Понятно. Таверна Белдека -- единственное место в Старобрадфеле, куда могла пойти ведьма. Хорошо, что Лим не стала убегать. Не хочется снова устраивать безумную гонку преследования. К тому же я совсем не уверен, что смогу на Пылинке догнать выносливого Уникуса. Научил ведьму лечебным плетениям на свою голову. Пора возвращаться.

Во дворе меня поджидал наш сопливый сопровождающий. Он был готов к выезду. Я уверил Оберегающего, что Лим не сбежала, а переехала на время в таверну в Старобрадфель. Стражник все равно решил отправиться в Мостфель и доложить об инциденте.

В доме полным ходом шли восстановительные работы. Мыли, разбирали, строгали, пилили. Сильно тянуло гарью, но не смертельно. Привыкнуть можно. С такой кучей Прислуживающих, думаю, за пару дней все приведут в порядок. Семья ужинала почти полным составом, громко обсуждая произошедшее. Нас с Лим тоже само собой. Послышался плач маленького ребенка. Неужто жена брата решила посетить нас в такое время? Я не стал заходить в обеденный зал, а прошел на кухню. Готовящие трудились, намывая кастрюли и посуду. Прислуживающие наверняка в курсе всех событий.

- Тетя Шамма, есть что перекусить?

- Селин, ты почему не со всеми? - всплеснула руками чернокожая женщина.

- Да неохота...

- Ладно, садись. Потчевать будем. Уж не обессудь, лучшие блюда на главном столе.

- Ничего.

Мне быстро принесли огромную миску горячей похлебки, большой кусок хлеба и солонины. Шамма присела рядом со мной за столик.

- Мы даже испугались за тебя. Такой страшный треск и грохот стоял.

- Что случилось? - спросил я в перерывах между ложками супа. - Мне так никто и не рассказал толком.

- Калар с Вестром вернулись вместе. Вестр приехал сильно нетрезвым. Твою подругу, значит, позвали знакомиться. Моя помощница слышала часть разговора.

- И? - заметил я, поскольку Шамма замолчала.

- Не хочу ничего плохого про леров сказать...

- Говори уж.

- Вели они себя с гостьей по-хамски. Это все, что я скажу. После ваши родители оставили Вестра и Лим наедине. Ну и вашему брату вино в голову ударило, он начал приставать к гостье.

- Я удивлен, что он еще жив.

- После этого все и случилось. Все же, можно было решить дело мирным способом. Я тоже считаю, что твоя девушка перегнула палку.

На кроткий миг мне вспомнились слова Лим. Я подумал, что она возможно права, и нам лучше держаться подальше друг от друга.

- Хмм, наверное, дело в том, что мы из разных миров. И я, и Лим убили много людей...

- Единый убереги, - перекрестилась Шамма.

- Остальным же этого не понять. Война, лишения, опасности меняют человека. Я не вижу ничего плохого в том, что сделала Лим. Если ты хочешь погладить дикого нолка, будь готов к последствиям.

- И что теперь? Вам нет пути назад к мирной жизни?

Я пожал плечами.

- Время покажет. Да и откуда взяться этой самой мирной жизни? Только вчера на нас напали. Разрушили целый дом. Мы еле выбрались из-под завалов.

Шамма ахнула и снова помянула Единого.

- Хорошо бы, у вас все наладилось. Мы ведь тоже переживаем. Если с лерами не лады, то и прислуге плохо.

- Ладно. Маме не говори про нападение. Спасибо за еду.

- На здоровье.

Остаток дня я провел в одиночестве в своей комнате. Немного порисовал, однако получалась полная фигня. Перед сном поинтересовался у басхов, где находится Лим. Девушка осталась в таверне Белдека. Я попросил разбудить меня, если ведьма куда-нибудь поедет.


Следующим утром я завтракал вместе со всеми. Вестр с Неллой остались ночевать у нас, поэтому присутствовали за трапезой. О вчерашнем говорили мало. Больше всех возмущалась Нелла -- тем, что Лим чуть не прибила ее мужа. И на самого Вестра также бочку катила. До тех пор, пока Беринна не произнесла целую проникновенную речь. В том духе, что жена должна молчать в тряпочку и во всем поддерживать супруга. Главная задача женщины -- сделать дом таким, чтобы мужчине хотелось туда возвращаться. Вестр поддержал. Я слегка удивился, но влезать не стал. Нас с сестрами воспитывали в таком духе, что у всех равные права и возможности. Беотель с Аверинной всегда гордились таким отношением. Поскольку в Тазаме, да и в других странах мужчины стоят выше. Нелла, получив выговор, также за всю трапезу больше не проронила ни слова.

После завтрака уехали сестры Виннерсот. Хоть прощание вышло очень теплым, думаю, что Велиостро произвели на них не самое лучше впечатление. Брат с женой также засобирались.

- Ты это, прости меня, Сел, - подошел Вестр.

- Я бы врезал тебе, если бы это что-то изменило, - произнес я, задумчиво разглядывая брата.

Вестр отшатнулся, по-видимому, углядев что-то в моих глазах.

После ухода гостей отец позвал меня на разговор.

- Мы вчера многое наговорили друг другу, - начал Калар. - Я хочу извиниться. Прости за вчерашнее. И прости, что моя работа... сделала тебя калекой. Я правда рад, что ты смог излечиться от своего недуга.

- Я тоже прошу прощения, - сказала мать. - Но своего решения по поводу Ван Ти Хосо мы не сменим.

- И вы меня извините.

- Вот и славно, - улыбнулась Беринна. - Пусть происшедшее не встанет стеной между нами. С Виннерсот, конечно, очень неудобно вышло. Я пошлю им письмо с извинениями.

- Еще будут такие сюрпризы? - поинтересовался я.

- Хорошо. Я буду спрашивать твоего разрешения, прежде чем кого-то пригласить. Устроит?

- Более чем.


Несколько теллов я бродил по территории поместья, сходил до озера. Покидал камни, как раньше умел только Вестр. У меня получилось сделать несколько отскоков от водной глади. Не так и сложно оказывается. В голове было пусто. Ничем не хотелось заниматься. Ни магией, ни рисунками, ни чем-либо еще. Я тупо стоял на берегу и смотрел вдаль. Даже басхи, почувствовав мой настрой, не приставали с играми. Никаких дельных идей, как помирить семью с Лим, так и не пришло в голову.

- Надоело! - я бросил последний камень и развернулся.

Пройдя мимо особняка, я вышел на проселочную дорогу до Старобрадфеля. Захотелось пройтись пешком.

Где-то на середине пути до деревни я увидел скачущего ко мне всадника. Точнее всадницу. Видимо, басхи подсказали ей, что я приближаюсь. Развевающиеся светлые волосы не оставляли сомнений. Я сошел с дороги в поле, заросшее по колено луговыми травами. Наверное, Лим понравится это место. Девушка быстро приблизилась ко мне, спешилась и нерешительно застыла в некотором отдалении. Я заметил, что половинки ведьмы о чем-то беззвучно спорят. Такие вещи я научился распознавать почти сразу. Интересно, кто не хочет идти: Ли или Лу? Приняв какое-то решение, девушка уверенно направилась ко мне.

Я надеялся, что пока иду, подумаю над тем, что сказать Лим, однако сейчас в голове крутились всякие глупости.

- Привет.

- Привет.

- Можно я скажу первая?

Я кивнул.

- Не буду просить прощения, потому что знаю, что ты не простишь. И я не считаю себя виноватой. Нет, не то... Я не хотела, чтобы мои слова звучали так сухо. Мне жаль, что так все вышло. Я изо всех сил старалась стать ближе к твоей семье. Ведь они -- самое ценное, что есть в этой жизни. Не то. Все не то! - девушка схватилась за лоб. - Я столько хотела тебе сказать. Столько передать, но иногда слов так мало. Я хочу быть с тобой. Знаю, что это эгоистичное желание, ведь из-за меня у тебя столько проблем. Я жуткая эгоистка. Но я все равно хочу быть с тобой. Разве я не заслужила толику спокойствия, хотя бы капельку счастья? Разве я пережила недостаточно страданий? - на глазах Лим показались слезы. - Мне все равно, кто за нами охотится и сколько денег в кармане. Я хочу быть с тобой. И в трудное время, и в светлое. Только с тобой.

Девушка замолчала, переводя дыхание, и выжидающе уставилась на меня.

- Прости, я не умею говорить также сильно. Ты будто всю себя вкладываешь в каждое слово. Я же... сама прекрасно знаешь. Без тебя мир словно теряет краски. Даже магия не такая красивая. Я тоже хочу быть с тобой. Не знаю, что еще добавить. Ты сказала, что семья -- самое ценное, что есть в этой жизни. Я не согласен. Есть кое-что намного более ценное.

- Что же?

- Ты.

- Спасибо, - девушка улыбнулась и быстро утерла слезы. - Что будем делать?

- Еще не все высказались.

- Ты про меня что ли? Я поддержу любой решение Ли. Не пудри мозги.

- Хватит твоих отговорок, перестань убегать. Ты еще трусливее, чем Ли.

- Что?!

- Я хорошо знаю, что у тебя есть свои собственные желания. Может...

- Хорошо! Я не против твоей компании. Доволен?

- Не очень, но думаю, сойдет для начала.

Теплый коричнево-квартный ветерок всколыхнул полевую траву. Будто морская волна пролетела.

- Почему ты не сказал мне правду? Я же говорила, что смирилась с тем, что ты Недремлющий. Зачем устраивать этот балаган?

- Ты все еще бредишь этим?

- Куратор Жесс подтвердил. И письмо от Вивьен Кэласс передал, где она все подробно расписала. О том, как тебя готовили на это задание. Принцесса просила ни в коем случае не рассказывать, но я не могу молчать.

- Вивьен? Интересно, зачем это ей? - пробормотал я. - У меня к тебе маленький вопрос. Я тебе врал когда-нибудь?

- Допустим, нет, - задумалась девушка.

- Раз ты сама говоришь, что тебе все равно, какой смысл мне отпираться?

- Никакого. Значит, ты не Недремлющий?

- Если только меня не посвятили в этот титул без моего ведома. Кстати, не расскажешь про некоего мужчину, с которым я видел тебя на приеме во дворце и в кафе? Да еще ты думала о нем за столом?

- Ты видел нас в кафе? Я говорила Лу, что надо рассказать, но она уперлась. Его зовут Ивен Беллигоссо. Очень влиятельный человек из частной мастерской артефактчиков. Я решила, что надо обязательно наладить с ним связи. Может, он поможет подобрать тебе надежную команду Внедряющих? Но когда я пообщалась с Ивеном, он начал вызывать отвращение. Эти его сальные шуточки. Возле спец корпуса мы встретились якобы случайно, хотя я думаю, что он меня преследовал.

- Вот оно что. И часто ты о нем думаешь?

- Блин, ты сам попробуй не думать о чем-то, когда знаешь, что твои мысли читают. И вообще. Как ты мог решиться на такой гадский поступок?! Я требую извинений.

- Извини, не знал, что тебя заденет.

- Давай с тобой попробуем, а? Готов к проверке?

- Готов.

На асенду ведьма застыла, передавая указания басху.

- Поехали, - с предвкушающей улыбкой сказала Лим.

О чем бы таком подумать? Трава, солнце, небо, ветер. Уникус пасется. Лим. Гладкие струящиеся пшеничные волосы. Левое заостренное ушко непокорно выступило за копну.

Лим нахмурилась и поправила прическу.

Точеный носик, слегка вздернутый. Тонкие брови. Большие чуть раскосые по-эльфийски карие глаза. Розовые губы, немного потрескавшиеся. Длинная шея. А что там ниже?

- Так не пойдет! - возмутилась Ли. - Думай о других девушках.

- О ком?

В голове тут же сформировался образ Лиаконте в намокшем сарафане.

- Вооот! Видишь? - победно воскликнула ведьма.

- Ладно, я понял.

- Когда это ты успел полюбоваться на ее прелести?

- Гм, так вышло. Ты случайно не трогала у нас столовое серебро?

- Нет.

- Мама решила, что ты воровка.

- Ага, блин. Я из кожи вон лезу, чтобы им понравиться. Буду я воровать какие-то дешевые вещи.

- И я так решил. Слишком уж мелко, учитывая сколько у тебя сбережений. Надо бы басхов попросить помочь.

- Еще претензии? - вопросила Лу.

- Да уж, есть кое-что, о чем ты и сама знаешь. Если так дело пойдет, я буду бросаться на всех встречных женщин.

- Извини, - Ли погрустнела. - Я бы с радостью, но меня всю трясет от одной мысли. Я недостойна.

- Перестань нести чушь, - я подошел и аккуратно поднес руку к подбородку Лим. - Ты достойна быть счастливой.

Крепкий поцелуй закрепил успех, и девушка перестала хмуриться.

- Ты соблюдаешь договор. Помнишь, о мужественности? Рядом с тобой я чувствую себя слабой, так и хочется услышать слова поддержки.

- Ты тоже. Перестала обзывать меня. Много плачешь, как и положено женщине.

- Селин!

- Что?

- Просто я очень эмоциональная. Дело не в том, что я девушка. Парни тоже льют слезы. Это ты у нас бесчувственный чурбан.

- Неправда. Вчера я так разозлился, что целую просеку в лесу сделал!

- Это не то, чем следует гордиться. Я в таверне тоже покуролесила. Надо бы извиниться перед местными.

- Ага.

- Что теперь?

- В любом случае я хочу приобрести дом в Мостфеле. С родителями буду видеться реже. Поближе к мастерской. Надо поискать, чтобы и от лечебницы недалеко было.

- Было бы здорово. Думаешь, нам разрешат потратить деньги? А с покушениями как быть?

- Честно, не знаю. Но мне кажется, мы с тобой со всем справимся. Давай так. Жди меня возле таверны через три телла. Я соберу вещи и попрощаюсь с семьей.

Девушка открыла рот, чтобы что-то сказать. Наверняка опять про свою вину в произошедшем. Но ничего не стала говорить. Только кивнула.




Глава 8



В приподнятом настроении я вернулся в особняк. В холле продолжались ремонтные работы. Запах краски и лака наконец перебил вонь гари. Здесь же я встретил и Беринну, раздающую указания.

- Мам, собери всех людей, включая Прислуживающих, кто вхож в главный дом. Я потом объясню, зачем.

- Хорошо.

На сборы много времени не ушло. Вещей, правда, получилось прилично. И одежда, и рисовальные принадлежности, официальные бумаги и награды и многое другое. Надеюсь, Пылинка сдюжит.

В холле в один ряд выстроилось около двадцати обитателей поместья разных профессий. Среди них стояла и Самека. Рядом что-то обсуждали родители.

- Селин, зачем это тебе? - спросил отец.

- Сейчас узнаете. "Желтая, Кружок, поможете?"

- "Согласие" - пришло синхронно.

- "Я сейчас начну говорить, а вы внимательно слушайте мысли двуногих. Кто-то из них украл наше имущество."

- "Украл? Зачем?"

- "У нас деньги и дорогие вещи имеют большое значение. Тот, у кого их много становится важным. В вашей стае подобное невозможно, скорее всего."

- "Мы поняли. Начинай."

- Спасибо вам за отличную службу нашей семье. Многие из вас работают десятки лет, - больше ничего в голову не приходило, поэтому я перешел к делу. - Однако в последнее время стали пропадать ценные вещи. Кто из вас сделал это?

Молчание послужило мне ответом. Басхи пока также не спешили открывать имя преступника.

- Признайтесь, и я смягчу ваше наказание, - продолжил я тянуть время.

- Селин, это бесполезно, - подошел отец.

- "Нашли! Двуногий. Радость, злорадство. Идиоты, они никогда не найдут меня."

Несколько асенд ушло у нас с басхами, чтобы выяснить, кто именно этот двуногий. Преступник стоял третьим слева. Новый Управляющий Гоэмисто, и года у нас не проработал. Интересно. Я подошел к мужчине, стоящему в ряду совершенно спокойно и уверенно.

- Это вы вор?

- "Я. Вам никогда не узнать."

- Нет, лер.

- Где вы прячете украденное?

- "Картинка. Отдельный закуток в новом, отстроенном после пожара бараке. Лежанка и тумба. Подпол, третья доска, подцепить ножом."

- Не понимаю, о чем вы. Лер Селин, я не имею отношения к этим кражам. Разве что недостаточно следил за слугами, - посетовал Управляющий.

- Задержите его. - скомандовал я Прислуживающим. Те недоуменно начали переглядываться. Как все сложно. - Отойдите в сторону от Гоэмисто.

Это указание холопы выполнили быстро. Я моментально активировал оглушающее Бао из посоха и приложил Управляющего. Мужчину отбросило на пол. Охраняющие заволновались и потянулись к ножнам.

- Идите за мной, - прервал я все разговоры и пошел на выход.

Место на картинке я нашел быстро. Достав нож, я отковырял тайник и вытащил ценности. Тут и серебро столовое, пара колец и даже ожерелье.

- Бабушкино колье. Вот мразь! - прошипела Беринна.

- Как ты узнал, Селин? - поинтересовался Калар.

- У каждого свои секреты.

- Знаешь, служба изменила тебя.

Я безразлично пожал плечами.

- Я возвращаюсь в Мостфель. Когда вернусь сюда -- не знаю.

- Что ж, удачи тебе, - отец быстро обнял. - Если нужно помочь чем -- обращайся. Напиши, где остановишься, чтобы мы были в курсе.

- Хорошо.

- Береги себя, - подошла мама и поцеловала в щеку. - Помни, мы всегда примем тебя, что бы ни случилось.

С чувством выполненного долга я спускал вниз тяжелые баулы с пожитками. Буквально в паре шагов от конюшни меня окликнули:

- Подожди!

Подбирая руками подол бежевого платья с замысловатой вышивкой, ко мне бежала Самека. Волосы девочки заплетены в косу. Еще на голове я приметил яркую переливающуюся заколку. В общем, с виду обычная девочка-подросток.

- Вы с Лим ведь уходите, верно? - тяжело дыша, выпалила Самека. - Возьмите меня с собой! Прошу, я буду делать все, что пожелаете!

- Тебе не понравилось в поместье?

- Я так больше не могу. Твои родители хорошие. Намного лучше, чем родные Тангальдо. Но... Они заставляют меня вышивать, кроить одежду, готовить, прибираться. Вышивать, понимаешь?

- Хмм. Что плохого в вышивке?

- Ты сам любишь вышивать?

- Нет. Наверное.

- Вот. Понимаешь, я себя чувствую лишней здесь. Чужой. Уверена, у Лим схожие чувства.

- И ты готова снова все бросить? Что ты будешь делать в столице?

- Я хочу стать Наемничающей! - выпалила Самека. - В детстве я всегда бегала с мальчишками. Мы устраивали рыцарские турниры, фехтовали на деревянных мечах, - девочка говорила очень быстро, как будто опасаясь, что я просто уйду. - Мы учились ездить верхом, когда была возможность. Я не хочу жить так, как сейчас.

- Девчонка-Наемничающая? Это смешно само по себе. Знаешь, как тяжело научиться владеть клинком?

- Знаю, но я готова. Я справлюсь и не буду жаловаться. Разве вы когда-нибудь слышали от меня жалобы? Я не буду вам мешать.

- Как ты собираешься отрабатывать проживание?

- Буду делать всю работу по дому, готовить, стирать.

- То же самое, чем ты и здесь занималась?

- По крайней мере, меня не будут заставлять сидеть с вышивкой.

- Лим может быть против.

- Я уговорю ее!

- Тогда иди собирайся.

- Я мигом! - радостно сообщила Самека и побежала в дом, постоянно оглядываясь, не уехал ли я еще.

Не спеша, я навьючил Пылинку и стал готовить к выходу того безымянного старого коня, что нам подарила Адриана. В конюшню ворвалась запыхавшаяся Самека, держа за плечом небольшой узелок. На ней был тот же потрепанный наряд, в котором она и приехала в Старбрадфель. По-моему, одежды ей стали тесноваты.

- Это все твои вещи? - спросил я скептически.

- Я не хочу брать то, что мне одолжила лер Беринна.

- Поехали.

Мы вывели лошадей наружу и направились к выходу из поместья.

- Ты сказала родителям?

- Да.

- "Кружок, проверь, правду она говорит или нет."

- Точно сказала?

- Да.

- "Ложь" - пришло от басха.

- Я очень не люблю, когда мне врут.

- Нет... - поникла девочка.

Мы подошли к выезду, где дежурил Охраняющий. Не помню его имени.

- Эй! Скажи Беринне, что Самека уехала со мной. И передай ей извинения от нас обоих.

- Да, лер. Передам.

- Вот видишь, - повернулся я к спутнице. - Ничего страшного не произошло. Если хочешь жить с нами, то изволь придерживаться некоторых правил. Главное -- говори только правду, либо молчи.

- Разве ты сказал своей маме всю правду о вас с Лим?

- Ты уже передумала ехать с нами?

- Нет-нет. Я все поняла. Только правда.

Мы запрыгнули на коней и немного ускорились. Я запоминал окрестные поля, деревенские хижины и дворы. Почему-то возникло чувство, что вернусь я не скоро. Возле таверны Белдека царило настоящее столпотворение. Крестьяне начали квасить уже в середине дня! Лим ожидала меня в тени раскидистого дерева.

- Что она тут делает?! - сразу вопросила Лу.

- Пусть сама скажет.

- Лер Лим, прошу вас, разрешите мне поехать с вами! Я буду помогать вам по хозяйству. Вы ведь наверняка будете заняты своим колдовством. Я вам пригожусь.

- Это уже ни в какие ворота.

Самека принялась горячо убеждать Лим в собственной полезности. Очень сомнительно. В походе девочка не выказывала никаких навыков готовки, ни умения вести хозяйство. Продолжалось сие с треть телла. Самека попыталась перетянуть меня на свою сторону, однако я хранил твердый нейтралитет. Пусть Лим сама решает.

- Что там за праздник? - спросил я, пока ведьма размышляла.

- Я купила пару бочонков пива в качестве извинений... Хорошо, ты можешь ехать с нами, только не мешайся. И где мы ее поселим, Селин? В прихожей?

- Сойдет и прихожая, - заметила девочка.

- Я куплю квартиру. У нее будет своя комната. Думаю, на двухкомнатную моих сбережений хватит.

- Нет.

- Что нет?

- Я хочу большой дом, а не жалкую квартиру. Будем покупать вместе.

- Идет.

Только мы выехали на мостфельский тракт, как прямо на дорогу выпрыгнули басхи. Самека негромко вскрикнула, лошади занервничали.

- Тихо, - крикнул я и начал успокаивать Пылинку.

Видимо, что-то случилось. Мы с ведьмой спешились и подошли к кошкам.

- "Мы идем домой. Благодарность Селин. Благодарность двум Лим." - передала Кружок.

- "Благодарность Селин. Благодарность двум Лим." - повторила Желтая.

- "Вам тоже большое спасибо. Вы не раз нас выручали."

Похоже, басхи поняли, что мы в столицу надолго, а значит нам больше не по пути. Я не слышал, что говорила спутница, но думаю, тоже благодарила.

- "Многому научились. Этим солнцем вы говорили. Много чувств, много мыслей Лим, Самека. Мы так не можем. Чувства двуногих сильнее наших. Иногда." - Кружок произнесла целую речь.

- "Мы поняли главное. У двуногих есть личные вещи. Ваши мысли тоже личные. Вы их редко говорите. Это странно. Это надо принять." - продолжила Желтая.

- "Двуногие не всегда говорят, что думают. И нам тоже надо иногда молчать о своих мыслях. Сложно, мы будем стараться. Таких как Селин очень мало. Открытых и честных. Родитель Арра говорил, что мы должны научиться говорить неправду. Тогда не понимали, теперь понимаем."

- "Мы уходим к своей стае."

- Постойте, а как же ваши имена? - спросила Ли вслух. - Желтая, я назову тебя Солнечная гладкошерстная терпеливая. Подойдет?

- "Лим, благодарность."

- Э-э-э, Твердая как скала, парящая над землей, коричневое пятно, - по-моему, ничего не забыл. И внешность, и физические данные, и характер. А уж то, что на словах звучит не очень - басхам без разницы.

- "Селин, благодарность" - тепло сказала Кружок.

- "Вы можете рассчитывать на нашу помощь и помощь стаи. Наш дом далеко."

С этим образом басхи нырнули в заросли и пропали из виду.

- Грустно. Привыкла к ним, - заметила Лим.

- Можно кошку завести.

- Нет, это не то.

Медленно мы вернулись к животным с поклажей. Самека сидела с сердитым выражением лица. Пришлось кое-что поведать ей про басхов.


К вечеру добрались до "Усталого путника". Поужинали, распаковали вещи и стали готовиться ко сну. Заказали ту же недорогую комнату с широкой двуспальной кроватью. Самеке я постелил на полу, на что Ли заметила:

- Тебе не жалко ее?

- Кого, Самеку? Ни капли. За номер платил я. Если тебе жалко, можешь уступить ей свое место на кровати.

- Если я так сделаю, тебе меня не станет жалко?

- Возможно. Надо проверить.

Лим фыркнула и прекратила разговор. Перебираться на пол девушка не захотела.

Ранним теллом мы отправились к специальному корпусу Оберегающих. Нестегойя Жесс принял нас сразу же.

- Докладывайте, - хмуро приветствовал нас куратор.

- Хорошо отдохнули, - улыбнулась Лу. - Немного повздорили с родственниками, ничего необычного.

- То-то ваш сопровождающий наговорил, будто вы там чуть пол Старобрадфеля не разнесли.

- Салага, - бросила Лу. - Боевых плетений не нюхал.

- Мне пришлось просить М'ищущих следить за вашим местонахождением.

- Ваши проблемы.

- Разве они не направление определяют? - полюбопытствовал я.

- Есть несколько способов определить расстояние. Во-первых, если направление почти не меняется при наблюдении, значит цель с большой вероятностью никуда не едет. На дальних расстояниях след будет идти в землю -- как известно, наша планета круглая. На близкой дистанции легко определить, если померить направление в паре удаленных точках. По двум известным углам и расстоянию между замерами можно посчитать другие стороны треугольника. - Нестегойя читал нам лекцию с удовольствием. Ему бы Обучающим работать. - Лер Лим, надеюсь, вы вернетесь к своим обязанностям уже сегодня?

- Хорошо, - Лу состроила кислую физиономию. - Надеюсь, и вы пойдете нам навстречу? Мы хотим сделать покупки и снять со счетов большую сумму.

- Вы сами понимаете, что это невозможно. Только небольшие расходы. Что вы хотите купить?

- Дом, - сказал я.

- Совершенно исклю... Что? Дом? Недвижимость, то есть? - на доли асенды Недремлющий задумался. - Это меняет дело. Однако мы примем меры предосторожности. Договор о покупке -- только в банке в присутствии Оберегающего. Плюс запрет на перепродажу без нашего одобрения.

- Отлично, - резюмировал я. - Мы сообщим, когда подыщем место. Лим, тебя встретить вечером?

- Будь любезен.


Я решил не откладывать дело в долгий ящик. Хоть я и готовился к многотелловым разъездам, попотеть мне пришлось просто сверх меры. И это я частично ознакомился с предложениями всего одного дома Торгующих, которые специализировались на недвижимости. Агент нахваливает: прекрасный дом, всего в полутелле ходьбы от Внедренки. Приезжаешь к черту на кулички, от строения одни развалины остались, до отделения Внедряющих полдня топать. Короче, в первый день я четко уяснил не верить Торгующим на слово и все проверять самому. Прекратил ненужное общение, просто брал адрес и ехал смотреть дом.

Под конец тяжелого дня я забрал девушку с допроса. Никуда не заезжая, мы вернулись в гостиницу, где меня ожидал личный Доставляющий с посланием от Вивьен. Я расписался и забрал в письмо.

- Ну что там?! - нетерпеливо спросила ведьма, когда мы поднялись в номер.

Я молча протянул конверт Лим, а сам плюхнулся на кровать. За день набегался. Девушка начала читать вслух:


Дорогой Селин

Наша последняя встреча прошла при не самых благоприятных обстоятельствах. Приношу тебе свои искренние извинения. Дабы вернуть былые дружеские отношения, предлагаю встретиться лично. Место и время назначай сам.

С уважением, Вивьен.

- Кто это? - рискнула подать голос Самека.

- Вивьен Кэласс...

- Та самая Вивьен?! - ошарашено воскликнула девочка. - Сестра императора?!

- Ты пойдешь? - спросила Ли.

- Не хочешь, чтобы я шел?

- Не хочу, но я знаю, что это важно для тебя. Поэтому потерплю. Никакого флирта и алкоголя. Я проверю ...И размажу по стенке, если что-то всплывет.

Интересно, как она проверит, флиртовал я с Вивьен или нет?

- Хорошо.

На следующий день мы с Лим снова разъехались по своим делам. Ведьма отправилась к Разрешающим добиваться гражданства Тазама, иначе и покупка дома с землей под запретом. Хотя после приобретения недвижимости новоиспеченному тазамцу возвращают уплаченный ранее налоговый сбор в размере аж поладабро. В общем, мы оба после серьезного разговора стали и действовать более активно. Пускай, многое против нас с Лим, мы своим упорством пробьем любую стену.

Я отправил письмо ее высочеству, выбрав в качестве дружеского свидания ресторан эльфийской кухни на следующий день. После снова мотался по Мостфелю и домам Торгующих. На сей раз взял себе в помощницы Самеку. Вдвоем мы смогли осмотреть больше вариантов. Цены на недвижимость колебались от десятка адабро за дешевую однушку и до нескольких тысяч за резиденцию какого-то Владеющего в центре. Я вел в специальной тетрадке подробный список по домам, которые нам хотя бы частично подходили.

Вечером усталые снова собрались в гостинице.

- Как твои успехи? - поинтересовался я у ведьмы.

- Я почти настоящая тазамка! Осталась всего пара инстанций. Спасибо Тэриану за помощь, другие декадами ждут. Еще надо, чтобы кто-то поручился за меня. Съездим послезавтра?

- Конечно.

- А-а, Тэриан - тот самый? - спросила Самека, открыв рот.

- Тот самый.

Поздним утром следующего дня я встретился с Вивьен в заведении под названием "Примятая лоза, обвивающая молодой побег". Возможно, так звучит дословный перевод со светло-эльфийского, не спрашивал. Растительных блюд в меню присутствовало очень много, но и привычные мясные были. Я не стал экспериментировать и заказал знакомую пищу.

Ее высочество, будущая герцогиня Вистиен, общалась очень вежливо, не вспоминая об оказанном ею холодном приеме. Эльфийская кухня оказалась слегка пресноватой. Перца и соли почти не чувствовалось. Зато еда посыпалась неизвестными мне специями, отчего каждый кусочек имел непредсказуемый вкус. Некоторое время мы беседовали на малозначащие темы.

- Я не просто так предложила встретиться, - перешла к делу Вивьен. - Как ты смотришь на титул моего личного Советающего?

- Я не знаком с этой должностью. Ты предлагаешь мне ехать в Бессадор?

- Да. Мы можем попробовать пройти в бессадорский Совет со временем. Или ты продолжишь заниматься магией. Платить буду хорошо. Ты ни в чем не будешь нуждаться.

- Почему я?

Вивьен сделала небольшую паузу и ответила:

- Ты задел меня своими последними словами, - нахмурилась ее высочество. - Тогда я задумалась и осознала твою правоту. Я виню во всем свое положение, но на самом деле я такой человек, с которым никто не желает иметь дело. Только лизоблюды, рассчитывающие получить свою выгоду. Я легко жертвую отношениями, если того требует ситуация. Сама не ценю дружбу. Ты один из немногих, кто открыто говорит мне неприятные вещи. Прошу тебя принять мое предложение, - принцесса опустила взгляд.

- У меня другие планы. Для чего ты придумала про Недремлющих?

- Она все-таки сказала... - Вивьен замолкла на целые асенды. - Лим Ван Ти Хосо выказывала свои подозрения насчет тебя куратору. Я спросила у Жесса, есть ли способ расстроить ваши отношения, и он рекомендовал этот.

- Зачем?!

- Я хотела оградить тебя от проблем. Почитал бы ты отчеты о ее жизни. Оторопь берет. Она психически неуравновешенная и просто опасная.

Я отбросил приборы на тарелку.

- Вы все как один решаете за меня. Почему меня самого не спрашиваете? Думаешь, я настолько недалекий, что ничего не знаю о Лим?

- Почему же тогда ты выбрал ее?

- Потому что она говорит правду, не юлит и не строит интриги у меня за спиной, - ответил я раздраженно.

- Извини, - печально сказала Вивьен. - Как ты думаешь, из нас с тобой могла бы выйти хорошая пара?

- Ты красивая, умная и сильная. Я уверен, что о тебе мечтают множество мужчин. Мне всегда казалось, что я недостоин принцессы Тазама. Насчет твоего вопроса... Я мужчина, ты женщина. Почему это из нас не выйдет хорошая пара? Все могло сложиться иначе.

- Ты прав. Жаль, что прошлое не исправить. Могу я пригласить тебя еще куда-нибудь?

- С удовольствием. Только не часто, и не в ближайшие дни. Сплошная суматоха. Гражданство, допросы, Внедренка, на курсы записаться надо, экзамены. Ну и жилище подыскать.

- Хочешь осесть в Мостфеле? Помочь?

- Не откажусь.

- Я спрошу, какие у нас дома пустуют. Возможно, сделают скидку.

- Спасибо.

Поздний завтрак закончился, и мы распрощались с Вивьен. Я сел в экипаж и приказал трогать к "Усталому путнику". Надо забрать Самеку. Вдвоем проще осматривать жилища.

Когда мы уже подъезжали к гостинице, под каретой раздался громкий взрыв. Во все стороны полетели разрушительные магические волны огненной стихии. Меня подбросило вверх и приложило головой. Пол провалился, стену смяло, экипаж попросту развалился. На скорости я выпал наружу и покатился по мостовой. Сверху приложило обломками. Все произошло мгновенно, я даже понять ничего толком не успел. Дотянувшись до посоха, я активировал Ванку. Присел и попытался встать. Больно. Левая нога очень сильно болела ниже колена. Даже сознание помутилось. Я осмотрелся. Самые рисковые зеваки стали подбираться ближе. Никого подозрительного не увидел. Мой парадный наряд пришел в полную негодность. Штанины висели рваными полосами, виднелись дыры и грязь. На мне самом -- куча ссадин и синяков . Нога просто разрывается на части.

К приезду Лечащих с Оберегающими я наскоро подлатал себя самого Аунко. Водящего кое-как привели в чувство, и он поведал, что человек с закрытым лицом в серой одежде что-то бросил на ход карете. Сразу прогремел взрыв. После допроса мне помогли добраться до номера гостиницы. Неодаренного на моем месте доставили бы в лечебницу, однако я уверил, что справлюсь с переломом. Вот защита бы мне не помешала, на что Оберегающие ответили, что это не в их компетенции. Забавно. Я полагал, что Оберегающие должны оберегать от опасностей, а не разгребать последствия.

С помощью Самеки я смыл грязь, переоделся в домашнее и развалился на кровати. Девочка похлопотала: принесла наваристого бульона и лечебного зелья восстановления сил. Я постоянно накачивал Аунко маной, однако кости не хотели срастаться за телл. Придется как минимум сутки бездельничать. Надеюсь с Лим все в порядке. Скорее всего, охота ведется именно на меня. Ведьму в столице здесь пока мало кто знает. На мою персону и раньше устраивали покушения, так что ничего удивительного. Надо отца попросить, чтобы он надавил на Дознающих, и те ускорили расследование. А то совсем житья не дают. Фиг с ним, с домом. В первую очередь -- защитные амулеты для нас троих.

Я тут же попросил бумагу с чернилами у Самеки и быстро настрочил одно письмо куратору, другое - отцу.

- Отправь срочное донесение через Доставляющих в спец корпус Оберегающих, адресат Нестегойя Жесс. Второе - Калару Велиостро в Старобрадфель.

- Сделаю, Селин, - серьезно кивнула девочка и взяла послания.

Примерно телл я переворачивался с боку на бок, стараясь пристроить ногу так, чтобы она поменьше ныла. Очень быстро мне стало скучно. Самека дежурила рядом и стала понемногу развлекать меня беседой, однако общих тем у нас было крайне мало. Я вспомнил, что в наших вещах есть то, что может обеспечить хоть какой-то досуг. Магическая книга Эллана. Самека осторожно порылась в сумках Лим и быстро отыскала копию трактата. Я с интересом впился глазами в строки, написанные давно умершим Колдующим. Жителем некогда великой Тазамской империи, покорившей весь Авальдор. Время за чтением пролетело незаметно.

После обеда в нашу комнату с грохотом ворвался человек, так что я от испуга даже активировал защитный купол из лежащего рядом посоха. Взволнованная Лим подошла к моей постели:

- Как ты?

- Ничего. Завтра буду как новенький.

- Давай я помогу?

- Спасибо, - большого смысла обновлять лечебное плетение не было, но я решил дать Ли поухаживать за мной. Приятно. - Купила?

- Да, - девушка достала из сумки сверток и бросила на кровать. - Я себя такой идиоткой чувствовала, когда их искала. Ты в письме написал, что тебя сильно ранили, а я вместо того, чтобы быть рядом, таскалась по дурацким лавкам. Из-за спешки пришлось отдать по три адабро за штуку.

- Извини. Я больше для Жесса сгустил краски, чтобы они там не сидели сложа руки. Он отпустил тебя без проблем?

- Да. Завтра тоже разрешил пропустить.

- Хоть один день вместе побудем.

- Оптимист... А если бы тебя не стало, а? - настроение ведьмы изменилось в асенду. Девушка склонила голову мне на грудь и крепко схватила за рубаху. - Ты обо мне подумал? Что я буду делать без тебя?

- Ну, извини, в моих планах на сегодня не значился подрыв в карете.

- Прости. Все, я не плачу. Уже все, - Лим судорожно утерла влагу из глаз. - Тебе принести что-нибудь?

- Попить. Сока или морса.

Лим вышла, а я потянулся к свертку. Внутри упакованы три небольших медальона-заготовки. Пока без цепочки. В середине овальный камень черного кварца размером примерно с большой палец и толщиной с мизинец. Драгоценность обрамляет оправа из чистого адабро, посеребренного тонким слоем для конспирации. Сверху - отверстие в оправе, куда крепится цепь или шнурок. Не самая дешевая заготовка для защитного амулета. У подобных артефактов куча минусов, они далеко не всесильны, однако в моей ситуации глупо пренебрегать дополнительной защитой.

До этого я полистал книгу Эллана и ознакомился с его наработками в области защиты. Конечно, лучше бы поискать более современные формы, но для начала и так покатит. А переделать -- всегда успею. Надо чем-то занять себя, пока нога заживает.

Вернувшейся Лим я быстро рассказал все подробности нападения. Девушка посетовала на нерасторопность Оберегающих и спросила:

- Как прошла встреча?

- Неплохо. Вивьен даже предложила мне стать личным Советающим и поехать с ней в Бессадор.

- Вот стерва, - ругнулась Лу. - Вы с ней спали раньше?

- Нет. У нее с этим сложно. Кстати, я спросил ее про письмо тебе. Сказала, что это ради моего же блага. Чтобы мы с тобой расстались. Все вокруг уверены в том, что так будет лучше для меня.

- Твоя мамаша хочет подняться на ступеньку выше, - произнесла Лу. - Старшие Владеющие - это тебе не безродная Колдующая. А что до этой подстилки, то она просто втюрилась в тебя. Советающий - по факту не более, чем любовник.

- Ты постоянно выискиваешь только плохое.

- Вот-вот. Селин ведь не безразличен им, - поддержала Ли. И обернулась в сторону Самеки, поняв, что сболтнула лишнее.

- Я уже давно догадалась, - призналась юная Тангальдо. - Так что можете не притворяться.

- Для своих меня зовут Ли, - робко сказала девушка. - А мою сестру - Лу.

- Это та, которая постоянно недовольная и всех ругает?

- Она самая, - со смешком подтвердил я.

- Только не говори никому, - попросила ведьма.

- Я похожа на идиотку? А про плен и гноллов, это о чем вы тогда спорили?

- Меньше знаешь, целее шея, - буркнула Лу.

- Селин, ты их различаешь?

- Конечно.

- А какую из них ты любишь?

Ведьма словно окаменела.

- Э-э-э, ну-у-у, как-то не думал... Я не рассматриваю их отдельно. Они ведь половинки одного целого.

- Извините, - тихо сказала Самека, заметив нарастающее напряжение.

- Давайте не будем обо мне, ладно? - попросила Лим.

- Ладно.

Я приступил к работе над заготовками и практически пропал из этого мира. Даже не заметил, как Лим ушла за покупками. Формировать новое защитное заклинание доставляло мне неописуемое удовольствие. Очень трудоемкий процесс, но в том и смысл. Заготовка маленькая, и предназначена для простеньких форм Ванку. Активирующую часть я почти не трогал, только уменьшил в размерах. Эти контуры формировали невидимый для обычного глаза сигнальный купол. Если через него пролетали сильные выбросы силы - заклинание, к примеру, арбалетный болт или стрела, то подавался сигнал на основную форму. Обошелся стандартными составными частями: Образующая, Направляющая и Распределяющая. Связующую, как таковую не имело смысла делать, поскольку места в кварце и так мало. Подчиняющую, Контролирующую и Защищающую также пропустил. Артефакт будет висеть на шее. Надо быть полным слепцом, чтобы не заметить противника, взламывающего твой амулет. К возвращению Лим я успел допилить лишь один образец. Старался делать все по правилам Внедряющих: располагать силовые каналы дальше друг от друга, скруглять любые углы контуров. Не раз я стирал магические линии и компоновал заново, дабы уменьшить влияние мержи.

Ведьма вернулась с парой сумок. Приобрела закрытое платье для себя, и даже кое-что для Самеки. Девочка сдержанно поблагодарила. Потом я с полтелла мерил новый купленный для меня наряд. Отговорок в виде сломанной конечности ведьма не принимала, сама помогала мне одеть брюки.

- Ты у нас не великий модник, да и размеры мне твои известны, - так Лим объяснила покупку одежды.

Я остался доволен костюмом. В нем можно и в приличное место сходить. Цвета, само собой, любимые ведьминские - темно-синий и черный.

Ночью, как я не уговаривал девушку, Лим осталась дежурить и обновлять мое Аунко. Мне все равно плохо спалось из-за ноющей боли, однако ведьма упрямо держалась почти до самого утра.

В начале дня, пока спутница отдыхала, я принялся понемногу ходить по комнате. Сначала - опираясь на Самеку, позже - самостоятельно. Когда Лим проснулась, я уже вполне сносно передвигался. Ли, разумеется, забеспокоилась, но я только отмахнулся. Слишком уж не терпелось опробовать свой первый серьезный артефакт.

К полудню мы с ведьмой прибыли во Внедренку и сразу прошли на испытательный полигон. Он представлял собой серию огороженных землей котлованов с крышками в виде сверкающих магических щитов, заряжать которые приходится самим Колдующим.

Я положил медальон на валун в центре и активировал. Отойдя в сторону, попросил ведьму испытать артефакт. Лим выпустила огненный шар. Как только заклинание коснулось активирующей части, амулет моментально сформировал защиту. Моя фирменная разработка. Самая первая - внутренняя защита, создана на основе моей Ванку, немного урезанной и ослабленной. Внешними сферами идут еще пять очень тонких стандартных Ванку. Хотел больше впихнуть, но не получилось. Летящий расплавленный шар легко пробил первый слой защиты и увяз во втором. Лим в азарте повторила плетение, умудрившись попасть точно в центр отверстия в защите. Второй сгусток огня спокойно долетел до второй стенки, пробил и заглох на третьей. Еще три аналогичных заклинания без проблем расправились с внешними щитами. После нескольких безуспешных попаданий огненных комков по внутренней, самой мощной, Лим сменила тактику. Следующий пробивной огнешар задел краем одну из внешних форм и только немного расширил отверстие. Ведьма некоторое время помучилась, но вскоре у нее вышло уменьшить размер пробивного заклинания. Плетение растеклось о последний рубеж и не смогло проникнуть внутрь, однако защита просела. Второе пробивное заклинание прошло Ванку без проблем. Мана в артефакте закончилась.

- Это еще умудриться надо - бить именно в дыру. В реальном бою это невозможно. Попробуем по-другому.

В Лим проснулся интерес, а я не мешал. Ведьма комбинировала обычные заклинания с пробивными, пробовала стены, копья и мои собственные волны с несколькими пробивными частями. Последние, кстати, оказались наиболее эффективными. Я периодически пополнял накопитель в артефакте и настраивал активирующую часть. Немного напутал с чувствительностью - слабые огнешары амулет пропускал поначалу.

В общем, вволю потешились. После я внимательно осмотрел контуры артефакта и заметил пару мест, где мержа сделала свое грязное дело. Думаю, амулет выдержит не больше полусотни активаций. Надо ремонтировать периодически.

Я наполнил накопитель полностью и протянул кварцево-адабренный предмет девушке.

- Совсем сдурел?! Забирай себе!

- Мне и так хорошо.

- Я подожду вторую версию, улучшенную.

- Тогда ладно, - я положил амулет себе в карман. - Сколько такой стоит, как думаешь?

- За пятерку сбагрить можно, зуб даю.

- Два адабро прибыли получается. Неплохо.




Глава 9



Следующий день опять прошел в разъездах с Самекой по округе в поисках подходящего дома. К вечеру меня ждало очередное личное послание от Вивьен, в котором ее высочество поведала об имперском Разрешающем по делам недвижимости. У него я могу получить список домов на продажу. Сообщила, что цены не выше, чем у обычных Торгующих.

Девятого числа коричневой кварты за завтраком Лим призналась:

- У меня сегодня день рождения.

- Ого. Поздравляю, - я быстро поцеловал девушку в щеку. - Я тебе как раз собираюсь сегодня подарок сделать. Правда, я бы подарил тебе и без дня рождения...

- Ничего. Меня устроит что угодно. Главное, что от тебя.

- Ты что, не знал когда день рождения твоей девушки? - удивилась Самека и принялась перечислять. - Любимый цвет, любимое блюдо, день знакомства.

- Я тоже не знаю, - призналась Лим. - Вроде бы белой квартой, да?

- Тридцать третье число.

- Когда мы познакомились, помнишь?

- В ту же белую кварту, кажется. Смотря что считать днем нашего знакомства. Ты тогда еще была не в себе.

Некоторое время мы пообщались с Лим, узнав много нового друг о друге. Ли нравится синий цвет, любимое блюдо -- печеная рыба. Лу не пожелала делиться столь секретными сведениями.

До обеда мы съездили к Разрешающим. Я написал расписку, поручившись, что Лим будет соблюдать все законы Тазама, приумножать богатства империи и прочее прочее. Много времени это не заняло, и я оставил девушку одну разбираться с Разрешающими для получения гражданства. Сегодня предстояло сделать еще очень много.

Мне было интересно проверить, в чем же преимущество Внедренки перед работой дома. По сути, в зачаровании без разницы, где ты творишь магию. Хотя опасные вещи лучше создавать в защищенном месте вроде "колпака". Во Внедренке иные выгоды: любые заготовки и инструменты имеются в наличии, можно посоветоваться с коллегами, найти себе команду, подыскать работу, заказы, купить магическую форму-образец у Конструирующих... Да много чего еще.

Над вторым защитным амулетом я работал около пяти теллов. И это учитывая, что форма практически готова! Заметил кучу мест, которые можно сделать еще более красивыми, как снизить влияние мержи, более компактно упаковать составляющие формы. И понял, что процесс этот фактически бесконечный. Снова меня остановили слова Кэлассиса. Улучшать можно до потери пульса, только будет ли в этом толк?

Трент Богенс один раз подошел ко мне поболтать. Внимательно осмотрел форму и похвалил. В его словах так и сквозило удивление. Посоветовал тестировать очень осторожно, напомнив, что выход из строя накопительной части - нередкое явление у начинающих. Сомневаюсь, что он сходу смог полностью оценить составную форму. Мне тоже нужно некоторое время на изучение.

Лим разыскала меня в "молоте" и похвасталась официальной бумагой, по которой девушка теперь является гражданкой Тазама.

- Молодец. И с днем рождения. Держи, - протянул я защитный артефакт. - Учел все огрехи первого амулета. Ручная работа, можно сказать.

- Спасибо!!!

Сразу прошли на полигон и проверили новый артефакт со всех сторон. Ведьма осталась довольна.

Мы покинули Внедренку и вышли на вечерний променад. В потрепанных повседневных одеждах не стали искать элитное заведение, а прошли в простое, ничем не примечательное кафе, гордо именуемое "Питейный ресторан". Посетителей было немного. В основном обычные горожане.

Я еле смог дождаться, когда принесли первые заказанные блюда. Слова Самеки постоянно крутились у меня в голове. Лу заметила, что мне не по себе, и подозрительно спросила:

- Что это с тобой?

- А, да. Хотел кое-что сказать... Так ведь принято. Не знаю, может, это все глупости... У меня мало опыта в подобных делах.

- Давай к делу, - прервала Лу.

- Я люблю тебя, Лим, - твердо произнес я. Имя девушки я выделил интонацией, намекая, что это относится к обеим половинкам.

Девушка пораженно уставилась на меня. Думаю, приход Единого удивил бы ее не больше моих слов. А потом... ведьма принялась плакать. Лим схватила салфетку со стола.

- Извини.

- Ничего.

Такие слезы мне нравились. Не от отчаяния или боли, а от переполнявших девушку радостных эмоций. Я любовался ведьмой, отчего она смущалась еще больше.

- Тихо. Лу, если ты испортишь момент, я тебя прибью! - пожурила добрая Ли. - Как же долго я ждала этих слов. Еще пару лет назад казалось, что мне суждено всю жизнь провести в одиночестве. Я люблю тебя. Сильно-сильно.

В порыве чувств девушка вскочила со стула, бросилась ко мне и стала осыпать поцелуями. Посетители со смешками оборачивались в нашу сторону. Наконец Ли взяла себя в руки и вернулась на место. Девушка буквально сияла. Подошел хмурый Подающий с подносом основных блюд и стал ставить на наш столик. Лим горячо поблагодарила парня так, что у него самого на лице нарисовалась широкая улыбка. Все-таки удивительно, как некоторые люди могут влиять на других. Своего рода магия.

- Лу, тебе не тошно? - поинтересовался я.

- Ой, да врет она все. Строит из себя крутую, а сама втихую наслаждается.

- Серьезно?

- Наглая ложь! - злобно воскликнула Лу. - ...Я ведь говорила тебе много раз. Любовь - это нечто иное, нежели просто плотское удовольствие. Поцелуй любимого в сотни, в тысячу, в миллион раз приятнее, чем поцелуй незнакомца ...А ты чего ухмыляешься? Смешно, да?

- По-моему, очень мило, - ответил я.

Лу потом еще очень долго допытывалась, что же милого я нашел в ее поведении. В этот вечер Лим буквально не отпускала меня. Мы немного прогулялись по городу и забрались в экипаж, когда моя нога стала побаливать.

Утром же поведение девушки поменялось кардинальным образом. Лим была подчеркнуто холодна, отвечала односложно. За завтраком я не удержался и спросил в чем дело. Маска надменной красавицы тут же дала трещину, и беспокойство проступило на лице ведьмы.

- Прости. Мы с Лу посовещались и решили, что излишнее внимание вредно. Мужчине становится скучно. Поэтому девушка должна быть далекой, недоступной и желанной.

- С твоими перепадами настроения никогда не соскучишься, уверяю. А вообще делай, что считаешь нужным.

- Я теперь не понимаю, как мне вести себя. Как ты можешь оставаться таким спокойным?

- Разве что-то изменилось?

Самека сидела рядом и с интересом переводила взгляд с меня на ведьму.

- Потом поговорим, - закончила Лим.

Дальнейшие дни ничем особенным не запомнились. Я доделал защитный амулет для Самеки. Менее мощная версия, поскольку пришлось встраивать контуры управления для неодаренных. В целом артефакт имел массу недостатков. Настроить идеально чувствительность активирующей части невозможно в принципе. Какая-нибудь медленная стрела спокойно пролетит, а от резвого прохожего может случайно включиться. Ложные срабатывания не редкость в подобных вещах. Особенно вблизи действующих магических артефактов. Плюс от активирующей части ухудшается способность видеть маголинии. Они будто расплываются. По последним причинам во Внедренке никто не ходит с активированной защитой. У Трента, например, так вообще нет защитных артефактов. Объяснил тем, что он не столь уж и важная птица, и они не нужны ему.

Мы с Тангальдо начали осматривать имперские дома. Попадались иногда занятные экземпляры. Например, особняк Уитвиков уходил под землю на четыре этажа. Другое жилище в виде башни с круглым основанием, наоборот, возвышалась над городом на два с половиной десятка шагов. Земля в столице стоила неимоверно дорого, поэтому резиденции с обширными участками приходилось пропускать. Также я посетил Судящих и мне назначили слушания по делу Гиблой долины. После разговора с Разрешающими и Судящими я сильно засомневался, что смогу получить во владения эти земли. Да и нужны ли они мне? Стану ли я более важным с Гиблой долиной?

Однажды мы с Лим прогуливались пешком по городу. Вечер выходного выдался нежарким, и народ заполонил улицы Мостфеля.

Откуда-то сверху, с крыши одного из домов посыпались заклинания. Первый воздушный диск с визгом мгновенно преодолел расстояние и вонзился во включившуюся защиту из наших амулетов. Два слабых внешних купола Ванку прорезало сразу. Третий выдержал. Я быстро нащупал канал и напитал просевшую защиту.

- Я держу, - сообщил я девушке.

Лу кивнула и стала забрасывать неприятеля ответными заклинаниями. Человек в сером балахоне также окутался барьером. Шары и лезвия барабанили по стенам дома, крошили кровлю. Противник понял, что наши щиты ему не одолеть и шустро ретировался. Что ж, можно считать, не зря корпел над артефактом.

- Попробовать догнать?

- Ни в коем случае! - резко ответила Ли. - Ты же можешь упасть!

Я снова прошелся взглядом по зевакам на улице и один мужчина чем-то привлек мое внимание. С короткой ухоженной бородкой и полуседыми зализанными назад волосами. Как у Жесса. Незнакомец был одет в дорогие одежды, в руке держал массивную трость. Неодаренный, но я заметил свечение магических артефактов. Лицо его я будто бы видел где-то раньше.

Я подошел к мужчине, который сразу приметил мое внимание. Лим не стала задавать вопросы, просто последовала за мной.

- Светлого дня. Мое имя Селин Велиостро. Прошу прощения, мы случаем не встречались раньше?

- И вам светлого дня. Как говорится, где носит Оберегающих, когда они так нужны, да?

- Не то слово.

- Возможно, мы и встречались раньше. Мостфель велик, нельзя ничего исключать.

Я не слишком хорошо умел читать по лицам, но Лу сразу что-то заподозрила:

- Что вы тут делаете? Назовите свое имя и должность.

- Какие же у вас полномочия, раз требуете подобное? - холодно спросил мужчина с тростью. - Моя должность Дознающий III ступени. Это я должен задавать здесь вопросы.

- Я сейчас запихну трость тебе в зад! Говори, нахрена ты здесь ошиваешься? Тебя послали следить за нами?

- Всего хорошего, - бросил мужчина и развернулся.

Я на всякий случай придержал рвавшуюся вперед ведьму.

- Лер, прошу прощения. Как ваше имя?

Не особо надеялся, однако Дознающий остановился:

- Шемон Лисфольд.

- Лисфольд... Точно! У вас нет родственника по имени Сэмуель?

Мужчина обернулся к нам. На лице у него застыла ледяная маска спокойствия.

- Сэмуель мой сын. Был.

- О! Так мы служили вместе с вашим сыном. Такая паскуда, скажу я вам. Из-за него меня чуть не схарчили в Черном замке. И взъелся он по какой-то бредовой причине. В общем, таких ублюдков еще поискать надо. Какой же из вас отвратительный отец, раз вырастили такого сына, - Лисфольд невольно приоткрыл рот. - По нему и горевать нет смысла. Наверняка в жизни ничего хорошего не сделал. Хотя... Может вы специально воспитали его таким? Так и задумывалось? Тогда отец из вас получился отличный, а вот как человек вы не очень удались. Такой же мерзавец, вестимо.

Мужчина побагровел. Лицо его скривилось.

- Вам нехорошо? - участливо поинтересовался я, видя состояние Лисфольда. Обернулся к ведьме и спросил тихо. - Что это с ним?

- Полагаю, твои слова ему не по нраву, - громким шепотом ответила Лим.

- Но я ведь правду сказал?

- Правду бывает разная. Странно, если он знал о дрянном характере своего отпрыска, то не должен удивляться твоим словам. Первый вариант более правильный. Шемон просто никудышный отец. Наверное, он и сейчас считает сына ангелочком. Ну а тебя соответственно падшей тварью, которая обрекла родную кровиночку на трибунал.

- Как же так? Я тут не причем. Виноват Сэмуель и сам Шемон - он же растил его. Слушай, мне кажется, или его голова сейчас взорвется? Он весь красный.

- Зря мы обсуждаем его прямо перед ним самим. А может, съел что-то не то, - задумчиво предположила Лу.

Шемон Лисфольд, не говоря ни слова, развернулся и быстрым шагом удалился, громко цокая тростью. Лу проводила мужчину кровожадным взглядом.

- Нет.

- Что нет?

- Мы не будем его убивать. Он Дознающий III ступени. Такой вой поднимется.

- Это же его рук дело, зуб даю!

- Не делай поспешных выводов - доказательств нет. А нас с тобой упекут в темницу до конца жизни.

- Все будет тихо. Я устрою.

- Нет. Ты думаешь, он не позаботился о своей безопасности?

- Я не дура. Не учи меня, - буркнула Лу.

- Мы будем действовать в рамках закона Тазама, и выведем его на чистую воду.

- Поддерживаю, - подметила добрая Ли. - ...Посмотрим, как вы запоете, когда вам проломят черепушку.

Мы смиренно подождали стражей закона в ближайшей харчевне. Я даже стал узнавать некоторых Оберегающих. Они явно не обрадовались нашей злополучной парочке.

Жессу также поведали о наших подозрениях насчет Лисфольда, однако Недремлющий воспринял новую информацию несколько равнодушно. Видя нашу уверенность в причастности Шемона к покушениям, Нестегойя нас предостерег и сказал, чтобы мы оставили это дело Недремлющим и Оберегающим.

Мы с ведьмой решили действовать сами. Поспрашивали в округе и быстро отыскали пристанище Лисфольдов. Все Дознающие III ступени - личности достаточно известные. Не настолько, как III Проверяющие, но слухи о них ходят. Особняк Лисфольда находился в северной части города. Мы посмотрели издали. И дом, и участок здоровые. Шемон проживал там вместе с женой и престарелыми родителями. Трое детей давно выросли и обзавелись собственными жилищами. Охраняющих и Прислуживающих в поместье достаточно, чтобы простые Ворующие передумали лезть внутрь. Лим иногда чувствовала, что за нами следят. Обсудив с ведьмой ситуацию, мы прекратили вести активные действия.


Шестнадцатого числа коричневой кварты Дознающие наконец сочли, что ведьма передала им всю информацию из Черного замка и отстали от Лим. Далее я присутствовал при жарком споре Жесса с Лу по поводу обучения кандидатов ведьминской силе. Девушка настаивала, что все зависит исключительно от старательности самого Колдующего, и от хорошего Источника магии под рукой. Учить там нечему. Нестегойя же возражал, что какой-то секрет все равно есть, иначе бы давно все владели этой способностью. В итоге пришли к соглашению, что Лим посещает группу два раза в декаду.

Теперь у девушки появилось больше свободного времени. Мы часто бывали возле уютного особняка Лисфольдов, поэтому идея о собственных хоромах плотно поселилась в наших головах. Ведьма начала тщательно проверять мою тетрадку с описанием домов Мостфеля и отбирать понравившиеся варианты.

- Хочу, - просто сказала Лим, когда мы подъехали к первому особняку из моего списка.

- Мы посмотрим, - сообщил я престарелому сторожу у калитки.

- Стекла не трогать, - напомнил сторож.

Когда-то дом девятнадцать по Купеческой улице был подарен Владеющему II ступени Уллиасу. Но по каким-то причинам лорд впал в немилость у императора и дом отобрали. То ли род захирел, то ли провинились в чем-то. Изначально же участок принадлежал одному Торгующему, которого по слухам осудили за измену и конфисковали все имущество. Три года, почти с самого начала войны особняк пустует. Главное двухэтажное здание сдано около шестидесяти лет назад. Вот что значилось по документам:


Участок пятьдесят на пятьдесят шагов. Ограда по периметру, основание каменное, железо крашенное, высота три шага, центральные ворота, две калитки. Садовый участок двадцать на пятьдесят шагов, восемь плодонесущих деревьев, беседка на пять шагов. Дорога к парадному входу, посыпана песком и гравием. Бытовые постройки: конюшня на десять стойл, навес под две кареты, сторожка пять на пять шагов. Основное здание: два жилых этажа основание камень общей площадью пятьсот квадратных шагов, подвал основание камень сто пять квадратных шагов, чердак основание дерево двести двадцать квадратных шагов, подключен к системе городского канализационного стока. Первый этаж: кухня, холл с камином, приемная, комната прислуги, уборная, обеденный зал, кладовая, лестница в подвал два шага шириной, лестница на второй этаж четыре шага шириной. Второй этаж: спальня большая c гардеробной, три спальни малые, два кабинета, мойня, лестница на первый этаж четыре шага шириной, лестница на чердак два шага шириной.

Дом в центре участка, за ним - небольшой заросший сад, спереди - бытовые постройки: конюшня, навес и сторожка. Само здание - серое с коричневатой крышей выглядело угрюмо. Стены из каменных блоков, скреплены раствором. Полы деревянные, крыша из каких-то выполненных на заказ больших прямоугольников темно-коричневой черепицы. Украшений ноль: ни лепнины, ни статуй, даже наличники на окнах без какой-либо резьбы.

Сначала мы прошлись снаружи. Ограда выполнена основательно, однако подкрасить явно не помешает. Одна из створок ворот стояла на земле, а не на петлях. Навес представлял собой груду досок. Конюшня выглядела нормально - делали на совесть. Сад за домом больше походил на заросший лесок.

Лим носилась от одной постройки к другой словно угорелая. Только мы зашли в основное здание, как ведьма пропала в одной из комнат. Внутри было совершенно пусто, ни мебели, ни кухонной утвари, ничего. Только пыль, грязь и паутина. Я неторопливо осматривал холл, девушка пробежала мимо меня и скрылась в другом помещении. Холл здесь значительно меньше по размерам, чем дома. В особняке родителей фактически задействованы оба этажа, плюс выступающая за фасад прихожая. Здесь же место сэкономили, и только у лестницы появляется большое пространство над головой. Внутренние помещения обиты деревом или покрыты плотными обоями, что создавало некое подобие уюта. Только на кухне оставлены каменный пол и стены. Видимо, из-за опасений пожаров.

Чердак смог меня удивить. У нас в Старобрадфеле крыша плоская покатая, поэтому места для чердака практически не оставалось. Здесь же имелся почти полноценный этаж, где можно и комнаты жилые организовать. Самое главное - крыша находилась в отличном состоянии. Видно, что за ней следили. В целом же строение значительно уступало по площади нашему особняку Велиостро. Если считать пристройки, то раза в полтора-два.

- Ну что? - мы с ведьмой встретились внизу.

- Хочу! - твердо сказал Лим. - Почем?

- Около ста тридцати.

- Сколько?!! Да за такие деньги...

- Можно дворец отгрохать в Старобрадфеле. Это же почти центр. До Внедренки меньше телла верхом. Видела то трехэтажное здание ниже по улице?

- Видела.

- Это Юго-восточная лечебница Мостфеля. Не самая крупная, но чтобы набраться опыта - хороший вариант.

Ли бросилась мне на шею.

- Хочу и все тут! Деньги поделим поровну.

- Куда ты торопишься?

- Ты не веришь в любовь с первого взгляда? - взглянув на мое лицо, Лим поняла, что глупо спрашивать подобное у меня.

- У меня нет столько денег. Родителей неудобно просить. Может, дешевле посмотрим?

- Я имела в виду, что поровну относительно общих сбережений. Лу, помолчи... Получается, вместе у нас двести сорок пять адабро, верно? Я плачу сто десять. Ты - двадцать. Это примерно. Надо точно посчитать, чтобы никто не остался в обиде.

- Да я не против и все сбережения вложить.

- Договорились ...Лу!!! Ничего не договорились! Будем тратить по-моему. И точка.

- Ладно, только давай другие варианты посмотрим. Может, тебе еще что-нибудь приглянется?


Мы проездили до самой темноты, однако Лим стояла на своем. Особняк на Купеческой ей больше всех пришелся по вкусу. Странно, я думал, что ведьма выберет что-нибудь более яркое и красивое. Все-таки дом девятнадцать на вид скучный и серый. Хотя мне тоже понравился, недаром же я выделил его первым в списке. Этакая безликая основательная громадина, которая будет стоять веками.

- По-моему, для нас двоих дом великоват... - заметил я, когда мы повторно вернулись к особняку в конце долгого дня. Я навешал кругом светящихся Баоно, разогнав вечерний полумрак.

- Самый раз. Еще Самека, Прислуживающие, Охраняющие. Ну и... может когда-нибудь у нас...

- Что?

- Не важно.

- Нам вполне хватит коттеджа. Да и территория ни к чему. Раза в два дешевле выйдет.

- Нет. Хочу дом не хуже, чем у твоих родителей, - насупилась Ли, и я понял, что ее не переубедить.

На следующий день мы сразу отправились к Разрешающим оформлять купчую и договора. Дом принадлежал империи, поэтому пробегать нам пришлось знатно. А чтобы получить скидку "для своих" или как это официально называлось "специальная цена для лояльных граждан Тазама", пришлось посылать письмо Вивьен, чтобы она подтвердила. Волокита длилась около четырех дней.

Двадцать первого числа мы с Лим стали счастливыми обладателями дома девятнадцать по Купеческой улице. Это стало только началом наших мытарств. Сначала перевезли все наши вещи из гостиницы. Сразу осознали, что ухаживать за Уникусом с Пылинкой и конем Самеки некому. Нет ни корма, ни воды.

Я быстро набросал письмо отцу в Старобрадфель:


Дорогие папа и мама,

У меня все хорошо. Купили дом номер девятнадцать по Купеческой улице. Двухэтажный каменный. Внутри пока пусто. У меня есть несколько просьб. Пришлите мне повозку с какой-нибудь старой мебелью и кухонной утварью. Много не надо, только основное на первое время. Заплачу, если что. Покупайте в Старобрадфеле. Пришлите нам Прислуживающую, чтобы готовить умела и по дому убирать. Старую и некрасивую (Лим попросила написать). Еще нужны Конюшний, Садовничий, пара Охраняющих, но пока финансы не позволяют. В общем рассчитываю на вашу поддержку.

Отец помнишь я писал о нападениях? Есть подозрение, что к этому причастен Дознающий III ступени Шемон Лисфольд. Возможно он винит меня в том, что случилось с его сыном Сэмуелем. Если ты можешь помочь мне советом или делом буду благодарен.

Селин


Весь день ездили за покупками. Приобрели две кровати - одну большую, стол на кухню, стулья, посуду, продукты, корм для лошадей и еще кучу разной всячины. Сэкономили на грузчиках, заодно я потренировался в воздушных плетениях. Ли была в восторге от моих заклинаний. Ведьма не слишком хорошо умела видоизменять готовые формы.

Сначала решили сделать спальню на первом этаже, где по плану значилась приемная. Потом обсудили. Самеку селить наверху, а самим внизу ютиться? Решение быстро сменили и стали обустраиваться сразу в большой спальне на втором этаже. Вот тут я почувствовал даже нечто вроде гордости: у родителей комната меньше. Только выглядело смешно: огромное пустое пространство и большая кровать по центру и сумки, сваленные на пол. Самека предпочла занять самую дальнюю от нас малую спальню. Про обеденный зал даже не думали, решили трапезничать прямо на кухне, благо места там прилично. Вечером я ходил по дому, занимаясь уборкой. Видоизменил множество воздушных плетений. Теперь не приходилось дышать поднятой пылью -- грязь собиралась будто бы в большой мешок и прессовалась.

Лим ходила по особняку и вслух рассуждала, где чьи комнаты будут и какую мебель поставим. Я же размышлял о другом. Разумеется, о жилищном артефакте. У каждого богатея в доме обязательно присутствовал. Звучит громко, однако по сути это банальный центральный накопитель и разветвленная сеть проводов. Обычно делали освещение и обогрев основных помещений. Некоторые шли дальше и многие бытовые предметы заменяли артефактами. Тут главное -- это возможность заряжать накопитель. Либо нужны деньги на услуги Собирающих или своего Колдующего, либо в семье должен проживать одаренный. Часто только по этой причине богачи дают приют безродным личностям, но с магическими талантами.

Я же сразу подумал о том, чтобы поставить в доме плетение, само собирающее ману. Тогда жилищный артефакт станет полностью автономен. В подвале! Точно, в подвале. Там же и накопитель, и управляющую форму. Я спустился вниз и сформировал Баоно, осветив мрачные коридоры. Подвал поделен на три помещения. Сначала идут две большие кладовые, где при желании можно и пленников держать. Третье помещение меньше, зато с очень прочной на вид дверью и замком с массивным ключом. Думаю, это нечто вроде сейфа или сокровищницы. Отлично подойдет под "сферу Селина" и центральный накопитель. Правда, не знаю, насколько будет хватать мощности. Еще и с мержой надо разобраться. Постоянный напор маны будет разрушать даже широкие каналы. А значит, потребуются толстые проводники с высоким содержанием серебра или других подходящих металлов. Дорого. Сама сеть проводов тоже обойдется в не один адабро. После всех издержек с гостиницей, покупкой жилища и защитных амулетов у меня осталось около пятнадцати адабро. Если и хватит на все это великолепие, то впритык.

Через один день я, наконец, выбрался во Внедренку. Встретил Трента и рассказал о том, что теперь у нас есть собственный дом:

- Круто! Пригласите на новоселье?

- Хмм... Нам кроме тебя и приглашать некого. В Мостфеле обосновались недавно. Разве что Жесса... Вивьен вряд ли придет. Поэтому приходи в любое время, отметим. А! Надо сестре еще сообщить.

- Сестра красивая?

- Ты ей в отцы годишься, - немного преувеличил. Трент выглядел лет на тридцать - тридцать пять.

- Возраст любви не помеха.

- Давай тогда завтра. Устроит?

- С меня выпивка.

- Слушай, у меня к тебе вопрос есть. Сколько приблизительно стоит жилищный артефакт? Вместе с проводкой и прочим?

- Я не по этой части. Дохрена. Будешь мутить у себя?

- Да. Вот только с финансами туго.

- Работать надо, мой друг.

- Ты прав. Ладно, пойду узнаю на складе расценки.

Сто шагов самого дешевого провода стоило пять адабро. Провод для большого потока маны -- шестнадцать адабро за сто шагов. Я прикинул в уме. Толстого мне нужно около двадцати. Мелкоразмерного -- чем больше, тем лучше. Сначала поглядим на заготовки для жилищных артефактов. Их на складе Внедренки представлено немало разных видов: маленькие квартирные, средние коттеджные, большие для особняков. Для дворцов изготавливают только на заказ.

Ситуацию я осознал, когда в кошеле у меня осталась всего пара железных монет. Хорошо, что я на Пылинке приехал. Прикупил следующее:

- двадцать пять шагов толстого провода, четыре адабро

- одну заготовку для формы среднего жилищного артефакта, один адабро

- небольшую заготовку для собирателя маны, пол адабро

- восемьдесят шагов тонкого провода, четыре адабро

- пять шагов специального экранированного провода, пол адабро

- пару малых стандартных заготовок, по четверти адабро каждая

- среднюю стандартную заготовку, пол адабро

- центральный накопитель, четыре адабро.

Когда я спросил серебряную основу на накопитель, складской работник сильно удивился. Серебро было принято ставить только на малые жилищные артефакты. Тут все дело в экономии. Например, вы покупаете услуги Собирающего раз в декаду. С серебряным накопителем за этот срок будет улетать в никуда не меньше трети маны. Поэтому и используют адабро, хотя по соотношению цена - вместимость серебро в разы выгоднее. У меня другой случай -- с собирателем маны будет не так важно, какие утечки из накопителя. Взял новую модель. На специальные штыри вдевались серебряные плашки -- можно добавлять при необходимости. Хотя для моего артефакта с постоянной подпиткой это опять же, не принципиально.




Глава 10



Дома меня уже поджидала Лим. Увидев с сумками, сразу спросила с порога:

- Что ты там накупил опять?

- Извини, я все свои деньги потратил.

- Что-о? У тебя же не меньше десятка оставалось!

Ведьма стала рыться по сумкам и вытаскивать на свет упакованные заготовки и провода.

- Надеюсь, ты не свою сферу собрался делать?

- Именно.

- Мы же обсудили с тобой...

- Подожди. Я не собираюсь продавать ее.

- Ты хочешь у нас поставить? Главный артефакт...

- Да, в Тазаме это называется жилищный артефакт.

Девушка задумалась.

- Это здорово. И у нас будет свет повсюду? И обогреватели. Теплая вода. Душ! И ману заряжать не надо. Блин, это офигенно!

- Согласен. Насчет всего дома не уверен. Надо еще много денег на провод и заготовки для светильников. Они по десять серебряных продаются.

- Хочу! Чтобы везде было светло. Рассчитывай на двадцать адабро от меня. Постараюсь выбить из Жесса. Где поставим? Может, в подвале?

- Да, я уже приметил третье помещение с толстой дверью.

- Не маленькое ли для твоей сферы?

- Не знаю, - я пожал плечами. - Перенесем, если что.

Подошла Самека, с любопытством поглядывая на сумки.

- Буду делать жилищный артефакт, представляешь? - похвастался я.

Девочка еще не отошла от покупки особняка. Наш вид совершенно не вязался в ее представлении с богатством.

- Я уже перестала чему-то удивляться, - проговорила Самека. - Вы каждый день что-нибудь подкидываете.

- Хех, то ли еще будет. К слову, завтра к нам обещал зайти Богенс. Вроде как новоселье. Я еще сестре напишу. Приглашайте тоже.

- Было бы кого, - буркнула Лим. Тангальдо промолчала.

- Я пойду поем и займусь зачарованием.

- Одевайся лучше. Внизу холодно, - заметила заботливая Ли.

На сутки я выпал из жизни. Работать начал в обеденном зале. В подвале действительно окоченеть можно. Большое пустое помещение, стул, маленький столик и заготовки. Самека иногда приносила еду, забирала пустые тарелки. Один раз пришла Лим и под угрозой применения силы потащила меня наверх в спальню. Сон долго не шел -- все продумывал формы управления сферой и самим жилищным артефактом.

Поздним утром я доделал красивую сферу и перенес в подвал. Включил. Лапки стали быстро копироваться, беря энергию из частично заполненного мной серебряного накопителя. На сей раз я учел все недостатки моих предыдущих творений. Ограничил количество лапок и их длину -- примерно три с половиной шага в диаметре. Само помещение четыре на пять шагов. Оставил место под центральный накопитель и управляющую форму. К сожалению так и не нашел способ, чтобы мгновенно отключить работу сферы. По полу проложил два провода. Один толстый дорогой -- с него поступала мана в накопитель. Второй -- экранированный, дабы лапки не присосались - по нему приходили команды управления сферой. Сам накопитель и форму жилищного артефакта поставил сразу возле входа. Пока просто на пол. Теперь, чтобы отключить сферу, из жилищного артефакта отправляется сигнал, который останавливает копирование лапок. Остается дожидаться, когда они исчезнут сами.

К обеду пришлось прекратить возню в подвале, поскольку к нам приехали гости. Целый караван! Я вышел встречать во двор. Папин эмкипаж, две повозки с мебелью и разным хламом, одна повозка с людьми. Калар вышел из кареты, я пошел навстречу.

- Привет, Селин. Неплохо устроился! Ворота, правда, разваливаются...

- Спасибо! Не ожидал, что так быстро приедете. Кто все эти люди?

- Наши Прислуживающие. Поработают у вас декаду или сколько надо. Приведут дом в порядок, подремонтируют. Да и мебель таскать кто-то должен.

Отец с интересом осматривал окрестности и сам дом. От повозки к нам направился человек в форме. Бевел.

- Светлого дня, лер, - поприветствовал меня Охраняющий.

- И тебе того же.

- Бевел будет служить здесь, - сказал отец. - Ты писал, что с финансами у вас не очень... Хотя глянуть на эту домину и не верится. В общем, в связи с нападениями, я решил отправить тебе одного из Охраняющих. Жалование платить буду я. Бевел вызвался сам. У него имеются две руны, которые ты сам привез когда-то. Так что даже в магической схватке от него будет толк.

- Спасибо. Опытный Охраняющий нам не помешает.

- Благодарю вас, лер Калар, - подошла Ли.

- Родители должны помогать детям. Хотя не скрою, есть и свой резон. Все же у нас нет родственников в столице. Если это вас не затруднит, иногда я буду у вас останавливаться на день-два. Беотель тоже, возможно.

- Дом большой. Места всем хватит. Только пока там пусто.

- Ничего, исправим. Да, знакомься. Эни, подойди сюда! - крикнул отец.

От группы Прислуживающих отделилась женщина и подошла к нам. Брюнетка, с платком на голове, лет тридцати, во внешности ничего необычного, фигура ладная. Девушка неловко изобразила книксен и нерешительно застыла.

- Прислуживающая, как и просили. Составите договор и она ваша. Готовить умеет, за домом следить тоже. В общем, на все руки мастерица.

Лим сверкнула глазами в сторону новенькой:

- Лер Калар, по-моему, мы в письме просили немного другое.

- Да? - задумался отец, будто что-то вспоминая. - А! Вы про возраст? Извините, старшие Прислуживающие работают у нас много лет. Мы не хотим отпускать их. Привыкли. Да и чтобы за большим участком ухаживать в одиночку нужно иметь хорошее здоровье. Сел, покажешь дом?

- Конечно!

Мы с отцом вдвоем прошли внутрь главного здания.

- Ну как тебе? Специально старался, подбирал, - заговорщицким тоном сообщил Калар.

- Ты про Эни? Пока рано судить.

- Ай, да я не про готовку. Вот будет размолвка в ваших отношения, ты оценишь мой подарок. Поверь моему опыту.

- У нас уговор. Мы не изменяем друг другу.

- Хмм, - отец удивленно погладил бородку, рассматривая меня. Словно только вспомнил, с кем говорит.

Мы обошли дом сверху вниз, заглядывая во все помещения. Только в комнату со сферой я его не пустил, сославшись на чувствительность магической конструкции.

- Еще и артефакт жилищный... Понятно, оба Колдующие. Но все равно. За сколько взяли?

- Сто тридцать адабро и восемьдесят восемь серебряных.

- Недурно. Наше поместье со всеми угодьями стоит не больше. Похоже, у вас с леди Ван Ти Хосо все серьезно. Жаль, что так все вышло.

- Вечером гости придут, - сменил я тему. - Останешься?

- Да. Завтра поеду поговорю с Лисфольдом.

- Вы знакомы?

- Видел пару раз на общих собраниях, но по работе не пересекались. В Мостфеле свой Проверяющий.

На праздничный ужин приехали Трент и Беотель. Оба удивленно прохаживались по полупустым залам серой громадины. Вечер прошел отлично. Прибывшие Прислуживающие быстро навели порядок на кухне и наготовили кучу вкусных блюд. Купили хорошего вина в питейной лавке. Трент принес бутылочку Нахрамского. Внедряющий попытался приударить за Беотель, но сестра быстро отшила его, сказав, что ее сердце уже занято.

- Выпьем за новоселье! - встал Богенс. - Хороший дом приобрел Селин. Поздравляю.

Мы выпили.

- Сел, у меня тоже будет такой же дом, когда я получу II ступень Колдующей? - поинтересовалась Беотель завистливо.

- Только если клад найдешь. Моя доля в покупке примерно одна шестая. Так что дом фактически приобрела Лим.

Все как по команде обернулись в сторону ведьмы. Ли смущенно стала отпираться.

- Повезло тебе с лер Ван Ти Хосо, - сказал Трент. - Красивая, богатая, умная, одаренная. Когда свадьбу планируете?

Я с трудом проглотил кусок мяса. Аж слезы выступили.

- Гхм, мы пока не обсуждали это.

- Да, еще рано, - поддержала опомнившаяся Лим.

- Ладно-ладно. Кстати, Селин, как у тебя продвигается с жилищным артефактом?

- Частично готово.

- Покажешь?

- Извини. Секрет фирмы.

- Да ладно тебе! Какой из меня Шпионящий? Память дырявая. Ну, как хочешь. Лер Калар, а вы чем на жизнь зарабатываете?

- Я Проверяющий.

- Какой ступени, если не секрет?

- III.

Трент чуть вином не поперхнулся:

- То-то мне фамилия знакомой показалась...

Плавно вечер подошел к концу. Богенс засобирался домой. Сестра осталась на ночь, решив ехать в университет сразу с утра.

На следующий день я продолжил заниматься жилищным артефактом. Одной из проблем было -- как проложить провода по дому. Не силен я в этом. Помогли Прислуживающие. Вырезали из деревяшек и покрасили специальные держатели, аккуратно проложили по стенам, потолку и между этажами. Для начала сделали главное: провели толстый провод от центрального накопителя на чердак и дальше на крышу. Хватило впритык. Я раздал указания по остальному проводу, а сам занялся заготовкой для плетения. Идея эта возникла давно. Задолго до посещения Черного замка. Еще при поездках по столице, я видел множество примеров. Сигнальная Син. Поле окутывало дома, коттеджи и особняки. Обязательно дорогие и красивые. Син -- это признак богатства, видимое проявление настоящей силы. Жрет форма немало, поэтому ее себе могут позволить далеко не все.

Отец вернулся хмурым.

- Беседа с Лисфольдом не заладилась. Он подтвердил, что у него есть к тебе некоторые претензии. От нападений, само собой, открещивался. Я задействовал кое-какие свои связи, однако не гарантирую стопроцентного результата. Прости.

- Не переживай, пап. Я и сам могу дать сдачи. Спасибо тебе.

Морщины на лице Калара разгладились, он потрепал меня по голове с улыбкой. Как в детстве.

Я вернулся на чердак, и к ночи закончил с формой Син. С телл потратил на настройку размеров участка формы. Чтобы соседние дома не задело. Лим пришла ругаться -- мол спать пора, какого фига я тут делаю. Я рассказал, и девушка тут же загорелась. Лим решила подождать и вместе со мной активировать заклинание. Потом прошлись по участку. Форма встала немного криво, но исправление оставил на утро, а то Лим ворчать будет. Самое главное теперь -- это проверить, будет ли трехшаговая сфера давать достаточно маны.

Наутро я первым делом спустился в подвал. Вместе с Лим -- ей тоже было жутко интересно. Серебряный накопитель полон, а значит, поступление пока превышает потребление. Будем нагружать дальше.

После завтрака отец попрощался и уехал по делам на эмкипаже со своими Охраняющими. Ведьма вовсю гоняла Прислуживающих. Бедная Эни прямо валилась с ног. Я пожурил Лим за это. Работяги чинили ограду, навес для карет, наводили порядок в комнатах. Под моим командованием от артефакта Син на крыше проложили провода на первый и второй этажи. Я предусмотрел два вида сигналов. Светящееся Баоно синего цвета и звуковой шум. Например, ночью о вторжении будет оповещать звуковой сигнал. Днем -- просто светиться. Единственное -- нужен переключатель, чтобы и неодаренные могли менять тип сигнала сами.

Поэтому я отправился снова за покупками во Внедренку, одолжив денег у Лим. Брал только самое дешевое, однако снова ушел десяток адабро. Этак жилищный артефакт выйдет в четверть стоимости самого дома.

По возвращении я обнаружил гостей. Пожилая богатая соседка вместе с прислугой почтила нас своим присутствием. Следующий дом по улице по размерам превосходил наш, правда, каменным был только первый этаж. Старушка болтала о каких-то платьях, ресторанах, приемах, подивилась возникшей из неоткуда дорогой сигнальной защите в особняке рядом. Лим слушала ее с мученическим видом. Не будь она нашей соседкой, Лу бы уже высказала все, что о ней думает. Я же сходу отговорился работой с артефактом и попросту трусливо сбежал.

Пять дней прошли почти в непрерывной работе с жилищным артефактом. Прислуживающие очень выручали. Прокладывали кабель, крепили заготовки с Баоно. Ведьма помогала мне зачаровывать простые формы. Творить однообразные артефакты было невероятно скучно, однако я прикладывал все силы. Для своего дома стараюсь ведь. Получилось очень красиво и удобно. Во всех помещениях свет с ручными переключателями. На кухню поставили новую плиту -- артефакт. В мойне сделали подогреватель воды. Тестировали сферу под полной нагрузкой. Держит. С кранами и водопроводом решили отложить на потом. И так денег прилично потратили.

С охлаждающим ящиком вышла заминка. Я купил заготовку немаленьких размеров, однако не смог сходу сообразить красивую форму. Пришлось заниматься шпионажем. Мы с Лим сходили на торговые ряды подле Внедренки. Я спрятал посох и все остальное, что могло уличить во мне Колдующего. Лу изображала привередливую покупательницу и занимала Торгующего разговорами. Я же просто стоял рядом и рассматривал форму в охлаждающих ящиках. Не все плетения были закрыты для магического зрения. Когда продавец начинал злиться, мы уходили к следующему артефакту. Довольно быстро я понял принцип и после воспроизвел в домашней заготовке. Эни только рот открывала на невиданные ранее магические приспособления. Пришлось обучать ее, как пользоваться плитой и охлаждающим ящиком. Ведьма сама вызвалась объяснить все Прислуживающей.

Лим была просто счастлива. Меня хоть и благодарила, но постоянно бурчала, что я провожу слишком много времени за артефактами. А дело все в том, что я действительно избегал Лим. Боялся сорваться и наброситься на девушку. Поэтому и уходил с головой в красивую магию. Не знаю, быть может грубый подход и решил бы проблему, а может наоборот только все ухудшил. И посоветоваться не с кем.

В один из вечеров мы с Лу неожиданно пошли на свидание. Разговор как-то случайно зашел в непонятную сторону. Злая половинка свидания не воспринимала как таковые, однако на мое предложение сходить на кулачные бои откликнулась с большим азартом. Представление вышло занимательным. Только Лу постоянно вставляла замечания вроде: "Кто так бьет?", "Слева его, слева!", "Добивай!", "Двигаются, как беременные каракатицы" и прочее.

- А что? Иногда на эти ваши свидания можно сходить, - резюмировала Лу после окончания боев. Победил приземистый Гаралдунский боец, имевший толику гномской крови.

- Да какое это свидание?! - возразила Ли.

- Девочки, не ссорьтесь. Каждому свое.

Лу мое замечание позабавило, и она гулко рассмеялась.

В этот же вечер в довольно приличном районе на нас напала банда грабителей. Кроме пары рун у них ничего стоящего не имелось. Мы с ведьмой вырубили их моментально. Шедший неподалеку Бевел даже пикнуть не успел.

- Дилетанты, - обронила девушка и направилась шмонать карманы.

- Не похоже не предыдущие нападения.

- За Лисфольдом следят, скорее всего. Оберегающие или твой отец постарались. Эта тварь будет ждать более удобного момента.

Еще через полдекады Прислуживающие вернулись в Старобрадфель. В особняке остались только Самека, Эни и Бевел. Теперь намного тише и спокойнее. Эни поселили в комнате для прислуги, Бевела -- в одну из малых спален. Помещения стали более уютными с мебелью, пусть и пользованной.

Вместе мы собрались за ужином. Я по-настоящему почувствовал себя хозяином. Со своими Прислуживающими. В то же время появилось и некое чувство. Я в ответе за их судьбу. Могу наказать или наградить.

- Бевел, почему ты вызвался сюда?

- Хмм. Пока Грегор служит у вашего отца, я всегда буду вторым. У вас же я могу встать во главе собственного отряда.

- Пока ты единственный Охраняющий.

- Вам нужно больше. А деньги придут, я уверен. С двумя-то Колдующими.

Я припомнил еще один момент:

- Самека, ты, кажется, говорила, что хочешь стать Наемничающей?

- Да, - тихо заметила девочка.

- Если уважаемый Бевел не против, мы можем помочь тебе. Но. Для начала тебе следует доказать свою решимость. Сейчас обучать тебя нечему. Слишком ты слаба физически. Тренируйся. Лим будет тебя экзаменовать, - Тангальдо серьезно кивнула. - И лечить, - я повернулся к ведьме. - Будет тебе практика. Да и в целом мы устроились -- можешь заняться тем, чем планировала. Лечебница рядом.

- И займусь! - с вызовом сказал Ли. - А сам-то собираешься денег зарабатывать или только мои сбережения тратить?

- Пффф, скоро свои жалкие ржавчики будешь вспоминать со смехом, - распушил я хвост, вызвав улыбку у присутствующих. У всех, кроме Лим.

- Давай уже побыстрее, - просто попросила ведьма. - Но про наш разговор не забывай. Я буду помогать по возможности.


Слушания по делу Гиблой долины мы с треском провалили. Никаких земель мне не присудили. Судящие нашли кучу лазеек и старых законов, по которым нельзя было трактовать договор в нашу пользу. Это не означало, что соглашение недействительно. Власти обязались следить за жителями долины и не прогонять с территорий. После Лим извинилась, сказав в свое оправдание, что с земельным кодексом плохо знакома, тем более тазамским. Ну и ладно. Наш дом теперь в Мостфеле. Не хочется тащиться за сотни лир в место, где нас ждет только разваливающийся замок, Воюющие Тазама и тупые нелюди.

Вечером последним днем коричневой кварты мы гуляли по улице хмурые. Только закончилось заседание, и Судящие зачитали нам свое решение. Проходя мимо собора блаженного Заагасто-круглителя, мы рефлекторно осенили себя святым кругом.

- Может, зайдем? - предложил я. - Давно в церкви не был. Да и Фану обещал, помнишь?

- Давай ты один сходишь?

- Что так?

- Не знаю, можно ли такой, как я...

- Брось эти глупости. Пойдем.

Я взял ведьму за руку и решительно потащил к собору. Вблизи здание внушало уважение. Красочные барельефы показывали сцены из святого писания. Шпили вздымались ввысь. Над центральным куполом виднелся большой позолоченный круг Единого.

Внутри царила благоговейная тишина, изредка нарушаемая шарканьем ног прихожан и служителей. Мы осмотрелись, поглядели на святые картины, огромную красочную мозаику. Посетителей немного. Похоже, мы зашли в промежуток между службами. Помолись Единому, поставили свечку. Собрались уже уходить, как нас окликнул знакомый голос:

- Селин, Лим, рад вас видеть!

Старик Фан добродушно улыбался нам. Однако на нем был наряд не простого служителя, а натурального отца-настоятеля. И это не какой-то церквушки, а огромного собора в центре столицы!

- Вы соврали нам, отец Фан. Разве Единый не учит, что лгать нехорошо?

- Зовите меня отец Фанторимо. И я не лгал вам. На время паломничества я отрекся от своего сана и сменил имя.

- Вот оно что.

- Как ваша жизнь? - спросил служитель, обращаясь к Лим

- Все хорошо, ваше святейшество, - ответила девушка. - Недавно купили большой дом, обустраиваем...

- Меня не интересуют материальные блага. Не это главное, - произнес отец Фанторимо и резко сменил тему. - Не желаете исповедаться? Идите за мной.

Мы с Лим переглянулись и последовали за служителем. Насколько я знаю, исповедаются в одиночку, но я наотрез отказался отпускать Лим одну. Мне тоже есть, что сказать.

- Поведайте мне, какие думы вас одолевают? - начал беседу святой отец.

Вдвоем в кабинке было тесновато, поэтому я стоял. Поначалу Ли вяло отвечала, но постепенно Фанторимо сумел вызвать к себе доверие. Спрашивал умело, видел самую суть. И тут Ли выдала такого, что и мне никогда не рассказывала. Я даже не подозревал. Девушка принялась лить слезы, мне оставалось лишь поддерживать, сжимая плечо. Я не все понял, но если упростить, то основная проблема в том, что Лим "не такая как все". И в детях, как ни странно.

- Я понял тебя, дитя. Твои опасения и страхи. Вы преподали мне хороший урок в пути. Поэтому я хочу помочь вам. Ты говоришь, что пережила много страшных вещей в своей жизни. Однако подумай. Разве твои дети обязаны иметь ту же судьбу, повторить твой путь и твои страдания? Какой бы ты была "не такой как все", твои наследники будут обычными детьми. Как миллионы мальчишек и девчонок по всему миру. Так завещано нам Единым.

Ведьма жадно внимала словам настоятеля.

- Скажи мне Лим, разве ты не приложишь все силы, чтобы у твоих чад было хорошее детство? Лучшая жизнь?

- Приложу, отец. Мои дети будут самыми счастливыми. Вы правы. Их ждет своя судьба. Не моя. Они будут счастливыми.

- Теперь ты не боишься?

- Нет... Немного.

- Насчет того, достойны ли мы чего-то или нет. Сложный вопрос. Каждый сам решает для себя. Вспомни, совершала ли ты преступления в своей новой жизни здесь, старалась ли ты блюсти заветы Единого? Прости, тут я не смогу указать тебе путь. Мне кажется, что ты очень добрая и милая девушка. И та злость, что ты иногда испытываешь, она направлена во благо. Она помогает тебе собраться и бороться. Противостоять другим. Я считаю, что ты достойна самого лучшего. И Селин, я уверен, считает также.

- Спасибо, отец Фанторимо. Я подумаю над вашими словами.

- Селин, тебе есть, что сказать?

- Э-э-э. Теперь нет. Я переживал за Лим. Если она довольна, то и я доволен. Спасибо.

Мы вышли из кабинок. Девушка подошла к старику Фанторимо:

- Дай пять, отец!

Настоятель недоуменно протянул руку и получил смачный хлопок от ведьмы.

- Молодчина! - Лу также лучилась довольством.

Весь вечер Ли ходила задумчивая, мало говорила. Я начал немного переживать за ее состояние. Девушка вполне может напридумать себе всякого.

Я уже приготовился ко сну, как ведьма прильнула ко мне с долгим поцелуем. Продолжающиеся ласки перешли в секс, если это можно было так назвать. После многоквартного воздержания я действовал неумело. Ли же вся сжалась в предчувствии неприятных ощущений. Однако ей все же удалось достичь пика наслаждения. Девушка коротко вскрикнула и откинулась на подушки. Ли прикрыла глаза рукой, тяжело дыша.

Совершенно неожиданно ведьма вскочила и резво запрыгнула на меня сверху:

- Ну все, сучьи дети. Теперь я буду отрываться по полной! - буквально прорычала Лу.


Проснулись мы ближе к обеду. Усталые, но донельзя довольные. Ли скромно ответила мне, что ей немного понравилось. И она не прочь повторить, только не сегодня. Несмотря на лечебные плетения, болело все.

Весь день мы с Лим ходили вместе. Я слушал, как Ли говорит о своих планах. Хорошее настроение девушки передалось и мне. Поглядели, как Самека методично нарезает круги по участку, с трудом отжимается. Заметили Бевела, наблюдающего за ней. Немного поработали вдвоем в саду, очистили от мелкого мусора и сорняков.

- Интересно, что если протянуть сюда провод и поставить Зар? - предложил я и пояснил ведьме. - Это такая удобряющая форма. Все растет быстрее, плоды крупнее.

- Здорово. Будут свои груши, если деревья не выродились еще. Но на все нужны деньги.

- Завтра пойду во Внедренку.

- А я тогда в лечебницу. Поспрашиваю насчет курсов.

- Советую для начала сходить на экзамен. Получи хотя бы Младшую М'лечащую. Бевела с собой возьми.

- Не мели чушь. Бевел пойдет с тобой.

- Ладно.

Спали мы как убитые, совершенно не думая о любовных ласках. Лу умотала нас обоих. Утром, как и планировал, отправился во Внедренку вместе с Бевелом. Многие Колдующие ходили с Прислуживающими или Охраняющими, поэтому я не сильно выделялся.

Трент мне, конечно, многое рассказал, но хотелось узнать подробности и от других источников. В приемной Внедренки кроме обсуждения заказов на артефакты можно было поискать работу, почитать объявления, посмотреть каталоги с магическими формами-образцами. Именно последним я и занялся для начала. В отдельном кабинете, уставленном папками, принимала немолодая женщина. Ее отношение ко мне отличалось изрядным пессимизмом, однако я спрашивал вежливо, и женщина стала более охотно отвечать на вопросы. Правильно мама говорила, что вежливость отличает Владеющих от простолюдинов. Служащая объяснила мне, как формируется цена на форму. Само собой, все зависело от известности и успешности Конструирующего. Здесь я первый раз услышал смешное слово "порт-фо-лио". Это вроде списка успешно выполненных тобой заказов, разработанных форм и прочего. Начать будет крайне тяжело, если у тебя нет ни одной проданной заготовки. Конструирующие вступают в чьи-то команды, потихоньку создают свои формы, приобретают репутацию и только потом уже начинают работать самостоятельно. Это долгий путь, который может растянуться на десятилетия. Ни один уважаемый Торгующий не будет скупать артефакты сомнительных Внедряющих или созданных по форме малоизвестного Конструирующего. Замкнутый круг.

Далее я прошел к служащему, который выдавал частные заказы на артефакты. Вежливость также позволила мне узнать, что неразобранными остаются фактически убыточные заказы. В таких девять десятых прибыли уйдет на оплату заготовки. За остальные десять процентов опытные мастера не берутся за работу. Новички иногда приступают к подобным заказам, но во многих стоит высокое требование к итоговому артефакту. Если проверка заклинания провалится, то Внедряющий вынужден будет выплатить неустойку.

Заказы принимали не только на изготовление, но и на ремонт готовых артефактов, и даже на подзарядку накопителей. При отсутствии работы некоторые Внедряющие подрабатывали Собирающими. Я покопался и выбрал пару заказов по совету распорядителя. Служащий сказал, что от этих контрактов хоть какая-то выгода будет. Мне в принципе без разницы. Надо немного освоиться, наработать свое портфолио. Распорядитель сразу отправил мальчишек-Доставляющих к заказчикам с информацией о дате переговоров. Одни поставил на сегодняшний вечер, другие -- на утро следующего дня. По первому заказу требовалось изготовить десяток зажигалок с мощным потоком пламени и возможностью заряжаться от единого накопителя. По второму хотели достаточно сложный артефакт для прочистки труб, также с возможностью подзарядки.

До первых переговоров оставалось еще куча времени, поэтому я направился в "молот". Трент заметил меня и сам подошел:

- Извини, друг. На нашу новую форму смотреть запретили.

- Понятно. Я вот пару заказов взял. Можешь посоветовать что-то?

- Не брать заказы, - засмеялся Богенс. - Обычно клиент обращается напрямую к Колдующему или команде. Подобные безадресные -- настоящий хлам. Все нормальные разбирают в асенду. Дашь распорядителю на лапу -- может, он и придержит для тебя что-то стоящее. А вообще... При проверке артефакта настаивай на спеце из Внедренки. Так меньше шансов, что они в сговоре с заказчиком. Ты же не хочешь еще и неустойку выплачивать?

- Не особо. Хотя прибыль пока не так важна.

- Это правильно. Не задирай нос. Со временем пойдут заказы, если лажать не будешь. Может, мне замолвить словечко за тебя Таллимену?

- Нет, я пока сам. Вон там сяду, - указал я рукой на верстак в стороне.

Сходив на склад, я взял в аренду пару стандартных заготовок. Деньгами теперь нельзя сорить. До обеда я провозился с зачарованием, пока не подошел Богенс и не позвал на обед в харчевню. Трент с любопытством осмотрел форму, над которой я работал и заметил:

- Что ты тут накрутил? Это что Защищающая... и Контролирующая? Огонь... Зажигалка что ли? На кой ляд тебе все это? А-а-а, тренируешься?

Я кивнул.

- Твое дело. Только на зажигалки никогда не ставят Контролирующие или тем паче Защищающие формы.

- Да я в курсе. Просто так вожусь.

Богенс внимательно пригляделся к форме.

- Слушай, если смотреть отдельные детали, то неплохо выходит. А ведь недавно ты про мержу первый раз услышал. Я, правда, не могу сходу оценить, какая нагрузка пойдет на каналы. Но так глянешь - все очень ровненько. Сам форму придумал?

- Да.

- Давно корпишь над ней? Декаду?

- Э-э-э, меньше. Пойдем перекусим.

После обеда я продолжил конструировать формы. С зажигалкой быстро наигрался. Стало скучно. Решил перейти к воздушной форме прочистки труб. Трент посоветовал идти в круглый, поскольку заклинание шумное.

Я осознал, что крайне скудно осведомлен об этой сфере деятельности. Как трубы чистят вообще? Начал плести воздушное заклинание во второй заготовке и неожиданно для себя увлекся. Получившееся плетение в теории пролезало в любую щель на расстояние до пяти шагов. На конце -- небольшой воздушный бур, который по задумке должен прочищать затор. Фиг его знает, как это выглядит у других.

Я походил по "круглому" и поинтересовался у коллег по ремеслу. Никаких дельных советов мне так и не дали, хотя спрашивал очень вежливо. Никто не хочет раскрывать свои секреты.

Вечером в специальной комнате для переговоров я встретился с заказчиком. Крупногабаритный мужчина превосходил меня как в высоту, так и в ширину.

- Значит, так. Заготовку мы выковали сами. Плата оговорена в бумаге. Наконец хоть кто-то возьмется.

- За десять серебряных никто не будет работать. Назначили бы плату выше.

- Что?! Обычный работяга получает такие деньги за кварту, - распалился мужик. - Совсем зажрались у себя.

- Ладно. Приносите свою заготовку на склад на имя Селина Велиостро. Я начну работать завтра.

Дома я рассказал о своих успехах Лим, если их так можно было назвать. Лу поржала над десятком серебра. Я разъяснил ведьме ситуацию с портфолио.

- Попробуй знакомых задействовать, - предложила Лу.

- Хорошая идея. Надо Вивьен написать. Родителям вряд ли что-то смогу предложить. Разве что боевые руны. Им бы мою сферу поставить.

- Не глупи.

- Да знаю я. У сестры еще спрошу. Она одаренная -- сможет сама заряжать.

Так и поступил. Попросил Эни отправить два послания -- Вивьен и Беотель. В которых я предлагал встретиться и обсудить возможность изготовления артефактов, если им нужны таковые. Сами они платят только за заготовку, я все делаю бесплатно.

Ночь прошла бурно. С большим трудом утром меня разбудила Эни. Как оказалось -- зря. Мне пришлось прождать около двух теллов в комнате переговоров Внедренки. Пришел худой лысенький мужчина лет сорока. Извинился за опоздание. Мы быстро обговорили с ним детали, возможный диаметр труб для прочистки и прочее. По этому заказу мне также полагалось всего десять серебра прибыли, если исключить затраты на заготовку и обязательный сбор в гильдию Колдующих.

Пока в мастерской изготавливали шаблон для прочистного артефакта, я занялся зажигалкой. Качество материала оставляло желать лучшего, однако Кующие не пожалели металла. Зажигалки вышли массивными, потому место можно не экономить, делать каналы толще. Особо напрягаться не приходилось. С энтузиазмом я поработал над частью соединения с основным хранилищем энергии и перекачкой маны в переносные накопители самих зажигалок. Дальше стало неинтересно. Внедрять идентичные плетения одно за другим.

Доделал к обеду. Как раз мне сообщили из мастерской о завершении палки-вставлялки, как я ее окрестил. Деревянное основание как у лопаты. На конце жестко закреплена плашка серебряного накопителя и камень под форму из недорогого серого мрамора.

Когда начал зачаровывать, сразу пожалел, что не вытребовал у заказчика материал получше. Воздушная форма получилась объемной, приходилось уменьшать каналы, а от этого страдало качество изделия.

Закончил раньше, чем наступил вечер, но все равно остался недоволен. Получается, за двое или даже трое суток прибыль двадцать серебряных. Конечно, все начинают с малого, однако меня это не слишком радует. Я отправился к распорядителю и попросил сообщить заказчикам, что их артефакты готовы. Служащий заметно удивился, но уточнять не стал.

В задумчивости я вернулся в "молот" и разыскал Трента. Подал приятелю бумаги с описанием моих заказов:

- Сколько времени уйдет на эти формы?

- Хмм. Огненные резаки -- за полдекады можно сделать, если постараться. А вот с этим чистильщиком труб -- не знаю. Не меньше декады. Я подобными формами никогда не занимался, придется искать похожие, спрашивать у тех, кто уже делал. Декады две навскидку. Уже жалеешь, что согласился?

- Нет. Здесь же срок стоит по кварте. Времени навалом.

- Удачи тогда.

Мысли после разговора с Богенсом бродили двоякие. С одной стороны, приятно, что у меня уходит намного меньше времени, чем у опытного Внедряющего. С другой... наверное, я делаю что-то не так, раз так быстро получается. Как бы не завалить завтрашнюю проверку.

Ранним утром я встретился с заказчиком-здоровяком. Видимо, Кующим. С собой он принес металлический пруток для проверки. Тестировали зажигалки прямо в "круглом", благо тут и не такое вытворяли, ленясь дойти до полигона. Я не сильно переживал. Если что - мощность можно поправить. Хотя материал не очень. Для сопла было бы неплохо использовать детали лучшего качества. Зажигалка перерезала пруток за пару асенд. Металл какой-то легкоплавкий. Кующий потратил оставшуюся ману из накопителя. Потом проверили, как они заряжаются от центрального. Заказчик остался доволен и, взяв тяжелую стойку с зажигалками подмышку, грузно потопал в основное здание.

В этом помещении я еще не бывал. Пара магов скучала за верстаками с кучей увеличивающих магических линз. Бугай бухнул артефакт на стол одного из них.

- Проверить надобно.

- Сию асенду.

Колдующий внимательно осмотрел все мои формы, потратив на это около телла.

- Качество хорошее. Сейчас я напишу расписку. С вас пять серебряных.

Здоровяк расплатился. А мне стало слегка обидно. Я корпел полдня, а получу всего десяток монет. Далее мы прошли к распорядителю и закрыли договор. В следующем помещении на артефакте выжгли клеймо, на котором значилось мое имя, дата и символ самой Внедренки. Говорили, что у элитных команд свои собственные печати на артефактах. К тому же у них не принято проверять формы на качество - мол, гарантией является их собственная репутация. Мне до такого еще расти и расти. Наконец мы распрощались с Кующим. Вот и первая запись в мое портфолио. Во Внедренке к этому относились серьезно. Если после заказчик придет недовольный работой, то это сильно скажется на твоей карьере.

Со вторым клиентом также проблем не возникло. Мужчина припер на полигон длиннющую изогнутую трубу и стал уверять, что засор в ней не под силу убрать обычным способом. Проще менять трубы целиком. Мой бур поработал несколько асенд, и вскоре вниз посыпался мусор из затора. Этот пожадничал денег на проверку, поверил мне на слово. Горячо поблагодарил за оперативность.

Вроде и не делал ничего, а пробегал до самого обеда.




Глава 11



Вечером письмом мне назначила встречу Вивьен. Ее высочество заинтересовалась моим посланием и предложила все обсудить лично. Лим от этого была не в восторге, однако понимала, что для меня это хороший шанс подняться. Принцесса выбрала на сей раз музыкальный ресторан с традиционной кухней. Внутри выступали полураздетые девушки, играла приятная музыка. Подле ее высочества, как обычно находились ее любимые Охраняющие. Ним, Шеа и Эно. Эльфийки тепло приветствовали и проводили за уединенный столик.

Немного поболтав на формальные темы и вкусив отменные блюда, я перешел к делу:

- Вивьен, ты подумала над моим предложением?

- Я бы и рада помочь, только мне в голову ничего не приходит.

- А твои Охраняющие?

- Они больше полагаются на свои посохи-браслеты.

- Может, защитный амулет? Тебе? Когда-то ты сказала, что моя Ванку лучше, чем твой амулет.

- Ты помнишь такие вещи... Думаешь, что изготовишь лучше?

- Для себя один сделал. Можно сравнить.

- А что? Идея. Собирайся, едем во дворец, - моментально решила принцесса и отставила нетронутую тарелку в сторону.

Эмкипаж ее высочества все еще поражал меня своим ровным и тихим ходом. Доехали моментально. Еще бы. Все встречные тут же уступали дорогу, сворачивали в сторону, только завидев имперский герб на карете. Дворец занимал огромную территорию и состоял из кучи зданий, парков, служебных помещений и полигонов. Среди Владеющих нередко встречаются одаренные, поэтому в резиденции Келассов имелось все, что может понадобиться наследнику Колдующему.

Вивиьен споро провела нас на один из пустующих полигонов. Не мудрствуя, мы положили наши амулеты на два разных постамента, активировали и отошли в сторону.

- Ним, Шеа, приступайте. Старайтесь бить одинаковыми плетениями, не спешите.

- Да, лер.

Эльфийки взялись за дело со всей серьезностью. Использовали кучу разнообразных заклинаний. Ним двумя обычными пробивными шарами сильно подточила защиту амулета Вивьен. Третий -- довершил дело, несмотря на то, что маны в артефакте оставалось достаточно. Шеа пошла тем же путем, что и Лим ранее. Несколькими простыми заклинаниями пробила внешние защиты. Только стала колоть мощную внутреннюю, как в моем амулете банально закончилась мана. А что? Это принцесса может позволить себе носить артефакты с десятиадабренным накопителем. У меня же всего два. К тому же черный кварц не идеален. Если не принимать в расчет эти минусы, то мой амулет разбил принцессий в пух и прах. Шеа потратила намного больше сил, чем Ним.

- Как тебе удалось впихнуть все это в заготовку? - поинтересовалась Вивьен.

- Пришлось уменьшать каналы. По моим прикидкам такой амулет выдержит максимум полсотни активаций.

- Полсотни? Этого более чем достаточно. Ты смог удивить меня. Считай, что один заказ у тебя уже есть. Девушки, вы как?

- Мне тоже сделай, пожалуйста, - попросила Эно.

Ним с Шеа хранили гордое молчание.

- Когда еще вам бесплатно изготовят высококлассный артефакт? - надавила Вивьен. - Или вы утверждаете, что ваши амулеты лучше, чем у Селина?

Эльфийки переглянулись.

- Хорошо. Мы согласны, - ответила Ним за обеих.

- Отлично! Тогда с вас заказ на мое имя во Внедренку и заготовки. Плату можете указать в один серебряный.

- Смотри, чтобы были такого же качества, как этот, - произнесла Ним с сомнением.

Не сразу, но до меня дошло:

- Ты не веришь, что амулет сделал я?

Эльфийка только хмыкнула. И хрен бы с ней. Главное, что теперь у меня в заказчиках будет сама Вивьен Кэласс!

Вернувшись домой, я провел настоящую схватку с Дознающей Лим Ван Ти Хосо. Все-таки ее ревность - это что-то с чем-то. С другой стороны приятно, что ты кому-то небезразличен, да и скучать не приходится.

Мне передали ответное письмо от Беотель. Сестра просила сделать забавную греющую трубку, чтобы быстро сушить волосы после мытья. Колдующие часто пользовались подобными простыми артефактами. Готовых заклинаний на все случаи жизни не существует. Зачастую проще купить артефакт, чем учить новую сложную форму. Трент говорил, что Колдующие - частые клиенты Внедряющих. В основном потому, что у них всегда водятся деньги.

Лим поведала, что ей удалось попасть в ассистентки к опытному М'лечащему. Я в свою очередь поинтересовался, не пристает ли он к ней. Девушка ответила отрицально, но мое внимание ее явно обрадовало.

Любых одаренных берут сразу, вот только жалование составляет всего тридцать серебряных в кварту. Зарплата высокая, но только не по меркам Колдующих. Сейчас ей главное - набраться практики и изучить основные формы. Аун и Аунко - универсальные заклинания, однако в большинстве случаев более эффективны другие узкоспециализированные формы. Девушка пожаловалась, что ей никогда не выучить эту гору плетений. Также ей объяснили, какими способами привести цвет руки к нормальному. Первый - отрезать конечность и вырастить заново по всем правилам. Быстро и крайне манозатратно. Второй - в течение долгого времени ежедневно колдовать специальное плетение, которое повышает регенерацию кожного покрова и позволяет постепенно менять цвет. Последнее используют крайне редко, поскольку это требует больше сил и теллов от М'лечащих. Соответственно цена увеличивается в разы. Лим принесла это плетение в кодексе, и мы вместе принялись за его изучение. В дальнейшем как-то так вышло, что ведьма взяла на себя эти обязанности. Ежедневно колдовала себе и мне плетение, медленно возвращающее нормальный цвет руки.

Я же прикупил себе пару учебников, специально составленных для сдачи экзаменов на Внедряющих и Конструирующих старших ступеней. Много мудреных слов, приходилось заучивать наизусть. Очень сложно сказать, пригодится ли мне это в работе. Больше похоже на изощренные теоретические изыскания. Лим же по моему совету посетила гильдию Колдующих и сходу сдала на I ступень М'лечащей и заодно на I ступень М'сражающейся. Титулы имеют большое значение в Тазаме, поэтому ей надо поскорее ими обрастать.


Распорядитель во Внедренке стал обращаться ко мне намного более уважительно после того, как пришли заказы на мое имя от Вивьен Кэласс. Заготовки дожидались на складе. Беотель обещала зайти в течение дня, поэтому я занялся сначала защитными амулетами.

Быстро прошел в "молот" и вывалил плотно упакованные свертки на верстак. Буквально из ниоткуда нарисовался Трент и с интересом взял в руки заготовку.

- Я посмотрю?

- Ага.

Богенс развернул оберточную бумагу, и его челюсть быстро поползла вниз.

- Ты где такое чудо взял?! Это же элитки. Такая штука стоит восемь с половиной адабро. Я в этом разбираюсь.

- Да вот, знакомые заказ подогнали.

- А-а-а. Доверяют тебе, я смотрю. Они одинаковые?

- По идее должны быть три одинаковые и одна уникальная.

Богенс с азартом начал разворачивать оставшиеся свертки.

- Чтоб меня черти схарчили!

- Чего там?

- Я еще смеялся с парнями - никто, мол, не купит эту "защитку" за двадцать пять адабро. Притом, что накопитель тут максимум на десять тянет.

Я осмотрел заготовку. Настоящее произведение искусства. Завитушки и узоры из адабро, большой драгоценный камень в центре.

- Мне бы таких богатых знакомых, - вздохнул Трент. - Ладно, не буду отвлекать.

Приятель вернулся к своей команде, а я приступил к зачарованию, снова выпав из этого мира. Материал оказался просто бесподобным. Линии ложились именно так, как я хочу. Для главной заготовки я серьезно улучшил и усилил защитное плетение. Добавлять новые слои Ванку не стал - изменил имеющиеся и расположил их на большее расстояние друг от друга. Теперь каждый купол имел разную силу - чем ближе к носителю, тем мощнее. Один раз приходил Трент, что-то бубнил про обед. Я попросил отстать от меня.

- До закрытия полтелла! - разнесся зычный голос по "молоту".

Я очнулся. За окнами начало темнеть. Внедряющие стали собирать инструменты и потянулись на выход. Сначала решил доплатить за ночь и остаться, но потом вспомнил про Лим и передумал. Можно и дома поработать.


На следующий день я закончил с защитным артефактом для Вивьен. Некоторое время я любовался изяществом магических линий и самого изделия в целом. По-настоящему красивая вещь. Пожалуй, самое красивое, что я когда-либо создавал в своей жизни. Амулет подстать сестре императора.

Передохнув и отобедав, взялся за амулеты для эльфиек. Сразу бросилось в глаза качество талисманов. Лучше, чем мой собственный амулет, но намного хуже, чем заготовка Вивьен. Пришлось снова долго переделывать форму, упрощать. Выработав идеальный вариант, до закрытия Внедренки я успел доделать все три артефакта для Охраняющих. С чувством выполненного долга я сдал артефакты на склад и сообщил распорядителю о выполнении заказа. Мальчишек в таком случае не пошлешь, и служащий принялся составлять письмо на дорогой бумаге.

Никуда не спеша, я протискивался на Пылинке сквозь вечернюю толчею. Позади за мной следовал Бевел. Все спешили по домам, либо наоборот кому-то в гости или попросту в кабак. Движение в Мостфеле специфическое. Любым эмкипажам уступают дорогу сразу. Далее в иерархии идут лошадные кареты, повозки, после всадники и только потом пешеходы. Само собой, официальным структурам вроде Оберегающих или Наказующих также желательно не попадаться под колеса.

Вскоре я выехал на не столь людную улицу, толпа схлынула. До Купеческой уже недалеко. Позади раздался громкий хлопок. До меня дошло, что это нападение только из-за возникшей вокруг магической защиты. Прохожие рядом закричали. Обернувшись, я углядел немаленькую проплешину в верхних слоях Ванку. Из переулка справа выглядывал налетчик в черной одежде и серой маске с прорезями для глаз. Бевел мгновенно сориентировался и отправил рунный огнешар в одного из нападавших. Того окутал барьер. Из переулка с противоположной стороны улицы вылетело новое заклинание и завязло в моей защите. Плохо. Я пришпорил Пылинку.

Спереди возникли два неодаренных со светящимися в магозрении артефактами. Лошадь неслась во весь опор. Видимо, на это Лишающие и рассчитывали. Между артефактами образовалась плотная огненная стена, катящаяся в мою сторону. Я не успел ничего сделать. Все развивалось слишком быстро. Купол Ванку защищал только меня, оставляя круп лошади и ноги открытыми. На полном ходу мы врезались в стену. Послышалось истошное ржание Пылинки, я полетел куда-то в сторону. Больно приложился плечом и рукой о мостовую. Все слабые внешние защиты сгорели сразу. Сзади посыпались мощные плетения от мага, второго занял Бевел. Неодаренные также выхватили другие простые руны и стали давить мою защиту.

Бамс! Заклинание чародея пробило последний слой Ванку, и меня обдало жаром, слегка опалив волосы и брови. Спешно накачал маны в плетение и восстановил часть щитов. Первым делом - маг. Усиленное пробивное Тио попало точно в цель, превратив противника в пылающий факел. Охраняющий пока держался. Повозку, за которой прятался Бевел, всю изрешетили и прожгли в паре мест. Я переключился на второго мага с двойной защитой. В посохе не было ничего для этого случая, поэтому я отправил в полет затратную волну Баов с кипой пробивных частей-форм. Купол мага смело, а его самого отбросило в сторону.

Пока я магичил, неодаренные обнажили клинки и пошли на сближение. Сначала я не придал им значение, пока воины не стали рубить мои магические щиты будто капусту. Мечи - артефакты! Мана улетала как в бездну. Я побежал к Бевелу, также спешащему мне навстречу. Охраняющий сходу связал одного противника боем, дав мне небольшую передышку. Я наколдовал еще пару пробивных заклинаний и поочередно поджарил обоих. На всякий случай внимательно осмотрелся. Ни других одаренных, ни мощных артефактов не заметил. Бой закончился.

Оставшемуся в живых магу я добавил оглушающую форму, чтобы ненароком не очухался. На улице стонали около десятка прохожих: возница той повозки, за которой прятался Бевел, пассажиры экипажа, куда угодил огненный шар, простые прохожие. Человека четыре не подавали признаков жизни. Не хочется думать, что это я попал случайно.

Пылинка лежала на том же месте, где прошла стена. Ноги лошади представляли собой горелые ошметки, как и голова. Жизнь еле теплилась в бедном животном.

- Ты достаточно настрадалась. Спасибо тебе, - глухо произнес я.

Подошел Охраняющий, в какой-то саже и с окровавленной рукой.

- Бевел, помоги, пожалуйста, - указал я на лошадь.

Охраняющий сразу понял меня и, не говоря ни слова, быстро перерезал Пылинке шею.

Какое-то неясное чувство заставило меня пробежаться вниз по улице. Я всматривался в лица зевак, прячущихся за углами домов или оградой, пока не наткнулся на знакомое лицо.

- Ты!

Лисфольд стоял вместе с небольшой группой переговаривающихся прохожих на углу пересечения двух улиц. С этой позиции отлично просматривалось место нападения. Зеваки поспешили убраться с моего пути. Наверное, видок у меня еще тот. Дознающий спокойно ожидал.

- Какая встреча! - воскликнул Лисфольд.

Уверенной походкой я подошел к мужчине и схватил за грудки.

- Это уже не простое совпадение!

Появилось жгучее чувство покончить с негодяем на месте, но я быстро поборол его. Слишком много будет последствий. Наверняка, тут рядом его подручные.

- Не стоит оставлять свою подругу одну. Город большой. Всякое может случиться.

Вот тварь!

- Еще хотя бы одно нападение, и я тебя убью. Если с Лим что-то случится, я тебя убью, - тихо сказал я, глядя в глаза Шемону.

- Всегда к вашим услугам, - холодно улыбнулся Дознающий.

Я покинул Лисфольда и побежал обратно. Быстро запрыгнул на коня Бевела и оставил Охраняющего самого разбираться с Оберегающими.

Буквально через пятую часть телла я выскочил на Купеческую улицу. На главной дороге образовался затор. Возничие кричали, крыли матом тех, кто тормозит движение. Расталкивая прохожих, я двинул прямо по тротуару, получая вслед кучу ругательств.

Вскоре выехал на место происшествия. Здесь дежурили Оберегающие, повсюду виднелись следы заклинаний, но такого бедлама, как при нападение на меня, не случилось. Лим сразу увидела меня и бросилась навстречу. Я крепко обнял девушку:

- Я так испугалась, - призналась Ли. - Твой амулет помог. Лу всех оглушила. Вон те двое хотели какой-то артефакт включить, но не успели. Что с тобой? Ты ранен?!

- Не страшно. На нас с Бевелом тоже напали. Пылинка... не выжила, - я вкратце поведал о скоротечном сражении.

- Единый! Почему это происходит?

- Нам надо найти доказательства, что это дело рук Лисфольда. Наймем Расследующих. Пусть следят за каждым его шагом.

- Кончать его надо! - вставила Лу. - Нечего тут расследовать.

- Только если не будет другого выхода, - отрезал я. - И не вздумай ничего предпринимать без моего ведома. Ты поняла, Лу?

- Не надо ставить мне условия. Я делаю то, что считаю нужным.

- Похоже, мне следует пожить отдельно, пока ситуация не разрешится.

- Нет! - воскликнула Ли. - Ты никуда не пойдешь. Только вместе ...Подлая тварь, как ты смеешь давить на меня через сестру?!

- Я все сказал. Решение за тобой. Доложусь Оберегающим, - проговорил я и направился к служащим в форме.

Первая наша серьезная ссора в Мостфеле. Ругаться я не любил, но в данном случае отступить не мог.

Уже заполночь, после того, как все утряслось, мы смогли вернуться в наш особняк. Я задержался возле конюшни, вспоминая свою верную Пылинку. Она не любила сладкие фрукты -- яблоки или груши. Притом, что сахар трескала за милую душу. Предпочитала из лакомств овощи: морковку или капусту. Ей нравилось, когда именно я чесал ей спину жесткой щеткой. Других не подпускала.

Лим подошла, мягко взяла меня под руку и повела в дом. Спать легли оба в расстроенных чувствах.


Несмотря на усталость, утром мы с Бевелом снова поехали во Внедренку. На этот раз на наемном экипаже. На шестнадцать теллов назначена встреча с заказчиком от Вивьен. Наверное, пошлет кого-то из эльфиек. Охраняющий бурчал про свой испорченный клинок. После встречи с мечом-артефактом оружие Бевела покрылось внушительными зазубринами и подпалинами. Жаль, что Оберегающие забрали все вещи в качестве улик. Не додумались спрятать хоть один магический клинок. Денег же при нападавших не было. Сплошные убытки.

Распорядитель представил мне заказ на греющую трубку от Беотель, которого я ожидал. На складе выбрал заготовку на оговоренную сумму и приступил к зачарованию. Трента не видно, хотя остальная его команда на месте. Сказали, что он помогает их главному - Таллимену.

Работа шла вяло, однако я успел закончить до приезда заказчика. Вивьен смогла меня удивить, приехав самолично. Обширную свиту из Охраняющих ее высочество оставила в приемной, однако это не смогло предотвратить небольшой ажиотаж, вызванный ее приездом. На полигон прошли только я, Вивьен, эльфийки и поодаль встали несколько любопытствующих зевак-Колдующих. Девушки остались в полном восторге от артефактов. Даже Ним соизволила похвалить:

- Весьма недурно. Если ты действительно делал сам. Больно уж быстро.

- Благодарю, - рассеянно ответил я.

- Селин, что-то случилось? - тут же подметила ее высочество.

- Да вот, с Лим поругался вчера. День выдался ужасный.

- Не расстраивайся, вы обязательно помиритесь.

- Но я ведь прав...

- У каждого своя правда, - философски заметила Шеа. - Мудрость состоит в том, чтобы уживаться с правдой других.

- А если эти правды прямо противоположные?

- Кто-то уступает в любом случае. Так ведь? И скорее всего вчера уступил не ты.

- Попробуй чем-нибудь обрадовать ее, - предложила Эно. - Сделай приятный сюрприз, своди в ресторан.

- Спасибо. Попытаюсь.

Не спеша мы дошли до главного здания и закрыли заказ у распорядителя. Вивьен сделала мне очень щедрый подарок - увеличила сумму оплаты на четыре с половиной адабро. Подобное вполне допускалось, если заказчик и исполнитель смогли сторговаться.

- Три от меня, по половине адабро от остальных. Согласны, девочки?

Эльфийки подтвердили нестройным хором.

Настроение быстро поползло вверх. Кто ж не любит нежданные деньги? Тепло попрощавшись с Вивьен, я сразу направился к Торгующим. После долгого внимательного осмотра и ожесточенного торга, потратил четыре адабро и пятнадцать серебряных на две заготовки и подарок для Лим. Взял амулет, аналогичный нашему, и небольшой жезл с встроенным накопителем.

Проработал до самого вечера. Защитный амулет сделал с меньшим количеством слоев Ванку, что позволит дольше продержаться против не самых мощных заклятий. Бевел ведь не может поддерживать купол из своего резерва, а накопитель не слишком объемный. Тем не менее, прошедшая схватка показала, что без защитного амулета или неимоверной удачи Охраняющий долго не проживет. Накопителя жезла также хватит ненадолго, зато я внедрил две формы с возможностью выбора. Пробивное Тио - его можно выпустить два раза или одну ослабленную, но все равно затратную оглушающую волну Баов. Последнее заклинание хорошо себя показало в преодолении множественных защит.

Бевел, само собой, очень обрадовался такому подарку. Я объяснил, что жезл для защищенных противников, старые руны - для обычных. Показал, как обращаться с артефактами на полигоне и пообещал раздобыть новый клинок, когда появятся деньги.

Под вечер пришла Беотель, испытала трубку для волос, чмокнула в щеку и упорхнула по делам.

Домой я вернулся аккурат к ужину. В холле меня встретила Лим. Девушка удивленно застыла, рассматривая большой букет роз, который я держал в руке.

- Это тебе. Извини за вчерашнее. А это для Лу, - я протянул ведьме узкий изящный стилет в специальных ножнах с ремешком. - Подвязывается под платье.

На мгновение у Лу в глазах мелькнул интерес, но девушка тут же взяла себя в руки:

- Я знаю. Но не думай, что сможешь откупиться от меня подарками ...Ладно вам, - Ли приняла букет и с удовольствием вдохнула аромат цветов. - Пойдем ужинать.

За трапезой я посетовал, что придется теперь еще делать место, где Бевел сможет заряжать свои многочисленные артефакты. И тут мне в голову пришла гениальная идея. Настолько простая, что банально не приходила никому из нас в голову.

- А почему мы ману не продаем?

Лим застыла с недонесенной до рта ложкой.

- Ты прав. Как я раньше не подумала?

- Мы же можем кучу денег заработать...

- Не преувеличивай, - остудила мой пыл ведьма, глянув в сторону Бевела. - Много ли могут за день накопить двое Колдующих?

Я понял. Девушка не хотела раскрывать при всех секрет собирателя маны. Сами маги часто подрабатывали продажей лишней энергии. А что? На ночь скидываешь остатки резерва в накопитель и, скажем, раз в декаду продаешь. Однако если мы будем сбывать маны больше, чем можем собрать вдвоем, то это вызовет подозрение у гильдии Колдующих. А ну как тут проживает незарегистрированный одаренный, или, не приведи Единый, обнаружился новый Источник магии. Пойдут проверки, которых нам точно не надо.

- Лим, займешься?

Девушка кивнула:

- Нужно проложить провод до сторожки. Там будет точка сбыта. Найму Охраняющего. Пусть сидит там, продает себе.

- Хорошая идея.

- Только обязательно сделай где-нибудь в доме форму - следить за расходом маны. Чтобы не вздумал дурить нас.

- Ты как всегда думаешь на два шага вперед.

Лу хмыкнула:

- Просто я всегда учитываю в своих планах подлую натуру людишек.

Весь следующий день мы с Лим потратили на поиск Расследующих, составление договора и объяснение задания. Стоило сие удовольствие три адабро в кварту. Расследующие обязались установить круглосуточное наблюдение за Лисфольдом, проверить все его контакты, внимательно следить за людьми, с которыми он встречается и за местами, где можно легко передать деньги. За любое доказательство причастности Лисфольда к покушениям или за наводку на человека Лишающих мы пообещали вознаграждение в пять адабро. Пусть стараются.

От Оберегающих с Дознающими также не поступало никакой дельной информации. Лишающие -- структура очень закрытая и разобщенная. Максимум, на что способны власти -- это раскрыть небольшую ячейку организации и добыть документы по заказам, если они еще не уничтожены. Рядовым Лишающим известно крайне мало -- придется раскручивать цепочку с самого низа.

После мы вернулись к своим занятиям. Во Внедренке я снова взялся за малооплачиваемые заказы. Лим продолжила обучение в лечебнице. Рука, кстати, стала немного розовее, и уже не походила на гоблинскую конечность.

Я проложил провод к сторожке, как договаривались, и закрепил там форму зарядки накопителей. Вызвали специального Колдующего из гильдии, который поставил нам счетчик и зарегистрировал новую точку Собирающих. Монотонным голосом поведал о штрафах, грозящих за неуплату сбора в гильдию. Лим наняла Охраняющего с окладом в два с половиной адабро за год, вывесила объявление о продаже маны по ценам чуть ниже среднего.

Первым клиентом стала наша пожилая соседка, у которой в особняке имелось множество артефактов, вплоть до... гхм, сексуального назначения. Бедная старушка очень старалась получить у нас скидку, но все ее просьбы разбивались о жадность Лу. И так цены поставили невысокие. Довольно быстро со всей округи прознали о нас и начали носить артефакты или даже центральные жилищные накопители на подзарядку. Лим высчитала примерно, сколько мы можем вдвоем за день собрать маны, прибавила пятьдесят процентов. Поставила специальный накопитель соответствующего объема. С его расходом Охраняющий-Торгующий переставал заряжать артефакты. По идее мы можем вызвать подозрение тем, что не сидим дома, накапливая ману, а разъезжаем по городу. Но решили не заморачиваться на этот счет.

Денежки пошли стабильным потоком. Немного жаль, что пятую часть приходится отдавать гильдии, но лучше уж не преступать закон. В итоге мы, ничего не делая, стали получать полноценный доход как за двух Собирающих. Около десятка серебра в сутки. С учетом сбора больше трех адабро за кварту! В год так и вообще выходит фантастическая сумма в тридцать два адабро.

Лим тут же развила бурную деятельность и наняла сразу четверых человек. Одного Конюшнего, который по совместительству еще и должен работать Садовничим - полтора адабро за год. Управляющего - два адабро в год. Эни и так с ног валилась, в одиночку справляясь со всеми обязанностями Прислуживающей. Двоих неодаренных Охраняющих, специализирующихся на магии, с окладом каждому в пять адабро за год. У них имелись посредственные защитные амулеты и атакующие руны. Нового Охраняющего звали Роделик - среднего телосложения, с длинным хвостом черных волос и угрюмым лицом. По моей настойчивой просьбе для Лим выбрали Охраняющую по имени Сижжи. Габаритами она превосходила Роделика, только в росте немного уступала. Типичной внешности для Наемничающих: мускулистая, с грубыми чертами лица и небольшим ожогом в районе шеи. Бевел сразу показал новичкам, кто в доме Старший Охраняющий. Я не возражал.

Восемнадцатого числа черной кварты произошло знаменательное для меня событие. Я получил первый адресованный лично мне заказ. Не от знакомых. Имя клиента было мне неизвестно, однако по описанию артефакта я быстро смекнул. Видимо, заказчик узнал обо мне от того Кующего, которому я делал зажигалки-резаки. Сразу пошел похвастаться к Тренту и получил очень дельный совет:

- Поздравляю. Только на десять серебряных не соглашайся. Повышай цену.

- Насколько?

- Раза в два минимум.

- Спасибо.

Пришедший на переговоры мужчина не производил впечатление Кующего. В его руках нет силы, да и объемный живот выпирает. Наверное, Управляющий кузней или около того. Я вежливо поинтересовался, откуда ему про меня стало известно.

- Дак, значит, друг мой старый, Пол, обмолвился, что делал у вас артефакты. Хорошие они вышли, экономные - заряжать приходится реже. Вот и я надумал.

- Ясно. У вас зажигалки другого назначения?

- Да. У Пола резаки, мне же нужно, чтобы поддерживали температуру, пламя шло широкое. Заготовки тоже выковали сами.

- Принято. Осталось нам с вами обсудить оплату.

Как мужчина не пытался сбить цену, я твердо стоял на своем и таки добился двадцати серебряных. Утомительное занятие, отнимает кучу времени. Теперь я понимаю элитных Конструирующих, которые работают только через посредников-агентов.

Обсудив с Трентом, я пришел к выводу, что рано или поздно надо тоже начинать работать через агента. Тут во Внедренке их было предостаточно самых разнообразных мастей. По совету приятеля я выбрал Мэнаса Алловидо, который занимался начинающими Внедряющими. Внешности вполне заурядной для своего дела: добротная строгая одежда, короткая стрижка, среднее телосложение, проницательный взгляд. За десять процентов от дохода агент обязался принимать мои заказы, проводить переговоры, закупать заготовки, рекламировать меня, искать заказы через свои связи и еще кучу всего. Ушел я от Алловидо с полной уверенностью, что без него мне не обойтись.

Вскоре пришел второй мой личный заказ, третий. Алловидо действовал очень осторожно. Тратил время и средства, чтобы мои артефакты проходили полную проверку. Ведь от этого зависит не только моя, но и его репутация. Агент был просто ошарашен скоростью выполнения заказов. Посматривал на меня как-то странно. Постоянно напоминал, чтобы я не торопился, перепроверял формы. Что нет ничего хуже недовольного клиента. Однако, несмотря на ожидания агента, заказчики возвращались только чтобы выразить благодарность или за новым артефактом.

В один из дней последней декады черной кварты Алловидо подошел ко мне с разговором.

- Лер Селин, присядьте, - попросил Мэнас, впервые обратившись ко мне на лер.

- Что такое?

- Я бы хотел, чтобы вы подумали над моей кандидатурой в качестве личного агента.

- Личного? - удивился я. - Но ведь у меня не так много заказов, да и прибыль невысокая. Как и ваш процент. Зачем вам это?

- Я работаю немало лет на этом поприще. Сейчас у меня пятеро малоизвестных Внедряющих, которые приносят пусть небольшой, но стабильный доход. Вы же сразу удивили меня: третий маг на моей памяти, кто работает с такой высокой скоростью и качеством. Нет, пожалуй, вы даже превосходите их. Знаете, где они сейчас?

- Где?

- Там, - кивнул головой в сторону Мэнас. - В "дальнем". Молодые мэтры лер Дуогастино и лер Оллефанж.

Понятно. В "дальнем" зале располагались лучшие Конструирующие и Внедряющие всей мастерской. Туда шли самые дорогие заказы, заключались длительные договора на имперские поставки. Элита, одним словом.

- Никогда себе не прощу, если упущу этот шанс. Я готов рискнуть. Знаю, что доход будет невелик поначалу. Однако поверьте, теперь я смогу приложить больше сил для поиска клиентов для вас. Пробью нам прямой путь на вершину.

- Не знаю, - я задумался. - Вам надо для начала поговорить с моей, э-э-э, помощницей в подобных делах. Приходите сегодня к нам на ужин.

- Обязательно.

Наш особняк произвел на Алловидо самое благоприятное впечатление. Ведьма, впервые встретившись с моим агентом, сразу взяла того в оборот. Было крайне любопытно наблюдать, как вздорная Лу вежливо интересуется делами Мэнаса, расспрашивает о жизни, о семье и о работе, аккуратно принимает пищу, соблюдает все приличия и правила этикета. Немного захмелев от вовремя поданного спиртного, агент стал более разговорчивым, и признался, что давно мечтал встретить такого Колдующего, как я. Бросить всех бездарей и поставить на одну лошадь. Только так можно добиться чего-то значимого.

После ужина я спросил у Лим о ее впечатлении от Мэнаса.

- Ничего плохого сказать не могу. В меру напористый, в меру дипломатичный. С небольшой гнильцой.

- Гнильцой?

- Без этой добавки торгаш разорится в одночасье, так что можешь считать плюсом. Хорошая кандидатура. На первых порах он будет выкладываться полностью. Лишь бы успех не вскружил ему голову.

Тридцать седьмого числа мы заключили расширенный договор с Алловидо сроком на полгода. В принципе условия остались прежними, за исключением обязательств друг перед другом. Теперь ни я, ни агент не имели права искать себе других подопечных.

Количество заказов на некоторое время возросло, после снова упало. У Мэнаса были хорошие связи в столице. Неожиданно некоторые верные клиенты прекратили общение с ним. Алловидо грустно предположил, что это могут быть его бывшие подопечные. Внедряющие решили таким образом травить своего агента и переманивать клиентов к себе. В принципе, разумное для них действие, если бы этим все и ограничилось. Распорядители также стали выдавать меньше выгодных заказов по неизвестной причине. Один раз у нас украли дорогую заготовку из мастерской, где их ковали. Конечно, работникам пришлось возместить нам потерю, но это все равно прилично нас задержало.

Помощь пришла с другого направления. Ранее Вивьен написала мне письмо, в котором сообщила о проверке защитного амулета моей работы дворцовыми Колдующими. Они сказали о высоком качестве изделия и категорически отказались верить, что кто-то с нуля за сутки или двое может зачаровать подобное. Только если под рукой есть готовый образец. У меня, понятное дело, его не было. Где я найду такую дорогущую заготовку? Ее высочество поведала, что она посоветовала мою кандидатуру, как очень перспективного мага-Внедряющего, некоторым придворным и Владеющим. И четырнадцатого числа серой кварты взошли первые плоды рекламы Вивьен.

Важный клиент сразу захотел встретиться лично, оторвав меня от работы. Собрав артефакты, я поплелся в переговорную.

- Он не производит впечатления опытного мастера, - скептически обратился разодетый франт средних лет к моему агенту Алловидо. Мэнас, судя по всему, уже какое-то время вел беседу с ним.

- Не надо судить по внешности, лер. Оценивайте артефакты. Селин, это лер Винс Шеддалини, Владеющий II ступени. Он хочет обновить защитные амулеты для своих личных Охраняющих и для сотрудников его предприятий. В том числе несколько амулетов для Колдующих.

- Верно. Давно пора выкинуть этот хлам на переплавку. На Собирающих разориться можно! - высказал Владеющий. - Уровень, конечно, требуется меньше, чем у несравненной лер Кэласс. Однако качество должно быть отменным. У меня крайне высокие требования.

- Да, э-э, мы с лером Шеддалини составляем договор, - продолжил Алловидо. - Один из пунктов гласит, что если заказчик останется недоволен работой, то контракт аннулируется, и нам придется выплатить неустойку. Однако мы можем настоять на профессиональной проверке в случае несогласия.

Понятно. Вроде как - если не уверен в своих силах, то не берись.

- Я согласен. Мы принимаем ваш заказ, лер Шеддалини. Детали обговорите с Мэнасом. На этом все? Прошу прощения, у меня много работы.

- Да, спасибо, - поблагодарил Алловидо. Владеющий важно кивнул.

Уже на следующий день привезли заготовки в опечатанных ящиках. Трех уровней: полсотни совсем слабых за десяток серебряных - для защиты от шальной стрелы бандитов, тридцать средних для Охраняющих стоимостью примерно в поладабро и четыре хороших по семь адабро. Наш с Мэнасом гонорар выходил следующим: по два серебряных за малые, по десять за средние и по адабро за большие. Плюс пять процентов, если выполним в течение кварты. Итого возможная прибыль составляет восемь адабро и сорок серебра. Конечно, расценки ниже рыночных этак в два раза. Иначе как из-за экономии Владеющий бы не рискнул доверить мне такое важное задание. Первая серьезная работа, если не считать ее высочество.

Быстро доделал взятые ранее простенькие заказы и приступил к амулетам Шедаллини. С первыми малютками-заготовками провозился с большим энтузиазмом. Раньше мне не приходилось делать такие слабые плетения. Высчитывал каждый изгиб магических линий, пытался сэкономить любую лишнюю крупицу маны. Особо ничего и не придумаешь - простая Ванку в единственном числе. Остальные сорок девять вылепил бездумно по образцу. Если на саму форму ушло менее восьми теллов, то на зачарование оставшихся потратил почти два дня.

В дорогие заготовки внес формы аналогичные тем, что я делал для амулетов эльфиек, поэтому много времени не ушло. За шесть дней закончил с заказом Шеддалини, чем чуть не вызвал приступ у Алловидо. Странно, я думал, что он уже привык к моим методам работы. Мэнас сразу сказал, что подобные серьезные дела не терпят спешки. Надо подождать еще хотя бы декаду. С чем я согласился, положившись на опыт посредника. Алловидо со свойственной ему скрупулезностью отобрал несколько готовых экземпляров, проверил их у дежурного оценщика и обстоятельно протестировал на полигоне.




Глава 12



Я же решил взять несколько выходных и развеяться. От Расследующих никаких хороших вестей не поступало. Шемон ни с кем подозрительным не контактирует, иногда за ним следует слежка предположительно от Оберегающих. Тем не менее, мы с Лим не стали сидеть дома будто суслики, боящиеся выказать нос наружу. К тому же трое Охраняющих с артефактами - достаточно грозная сила. Отлично погуляли с девушкой по столице. Побывали во многих заведениях и на разных представлениях. Я старался учитывать интересы как Ли, так и Лу, хоть это и было крайне сложно ввиду неразговорчивости последней.

Одним поздним вечером дома, уже лежа в кровати, Лим подняла тему, которой мы раньше старались избегать всеми силами. У них в лечебнице одна из служащих выходит замуж в ближайшие дни, поэтому разговоры на работе только об одном. Ли говорила спокойно и вроде бы даже отвлеченно, однако конспиратор из нее был аховый. Какие она взгляды на меня бросала, когда описывала наряд жениха. При упоминания свадебного платья мечтательная улыбка сама выползала.

- Интересно, в Тазаме разрешено многоженство? - задумчиво заметил я, сбив весь настрой.

От Лим сильно прилетело подушкой.

- Дурак! Где ты несколько жен увидел? Хочешь Самеку взять, а может быть Эни?

- Нет, что ты! Я имел в виду другое...

- Я знаю. Но не говори так даже в шутку. Разве я не могу выйти замуж за любимого человека?

- Можешь, конечно.

- Обещаешь? Когда?

Ли придвинулась ко мне с поблескивающими глазками. Вот хитрюга, развела-таки. А я еще считал себя самым умным.

- Ну-у, когда все наладится. С Лисфольдом разберемся...

Ли довольно чмокнула меня в щеку и пристроилась рядом.

- И вообще, я считаю, что мне очень повезло, - продолжил после паузы. - Я возможно единственный в Тазаме, у кого будет официально две жены.

- Ты считаешь это везением? Наивный, - гнусно заметила Лу.

- Незачем было этот спектакль устраивать. Просто спросила бы меня.

- Подожди, так ты сам хочешь? - подскочила Ли. - Ты раньше никогда не говорил!

- Я думал, что тебе самой эта тема неприятна.

- Так, стоп. А про детей что скажешь?

- Надеюсь не сегодня? У тебя ведь еще блокировка стоит?

- Ты прав, нужна операция. Очень дорогая и сложная. Так значит ты не против свадьбы, детей и прочего? Чтобы у нас было все как у всех?

- Не против. Ты сама-то этого хочешь? Или тебе лишь бы "как у всех"?

- Хочу. Очень хочу. Только боюсь, что у меня ничего не выйдет.

- Я себя тоже плохо представляю мужем или отцом, так что не переживай.

- Как это не переживай?! - возмутилась Ли.

Только крепкий поцелуй помог успокоить разволновавшуюся девушку.


Пособие для подготовки к экзаменам в целом я изучил. Некоторые важные законы или формулы тупо вызубрил. В общем, в книгах разобрано множество случаев по сложным расчетам форм на бумаге. Один полезный момент даже можно использовать для постройки обводящих контуров. Вот чего мне не хватало тогда! Однако в большинстве своем темы плохо воспринимались, я просто не понимал где это можно применить.

На четвертый день отпуска я решился сходить в гильдию Колдующих на экзамен по получению ступеней Конструирующего и Внедряющего. Теорию на Внедряющего II ступени сдал нормально, с практикой тоже быстро покончил. Немного помогла выписка из Внедренки о моих успешно выполненных заказах. А вот на Конструирующего меня гоняли чуть ли не по всем темам. Я запомнил много информации, вот только как все это использовать на практике плохо представлял. Обучающей было это хорошо видно. Вредная тетка пару раз напомнила, что Конструирующие - это элита, а значит и требования к ним строже. И все в таком духе. Однако просто так выгнать она не смогла - я все же правильно ответил на много вопросов. Поэтому экзаменаторша допустила меня до практики в полной уверенности, что сможет завалить. Черта с два! Я идеально, как мне кажется, сплел все формы. Полагаю, что она придумала для меня даже более сложные задания, нежели требуется на вторую ступень. В итоге ей пришлось сдаться и таки поставить мне зачет.

На следующий день я быстро получил Питающего II ступени и подал заявку на М'сражающего III ступени, заплатив аж два десятка серебра. Самый популярный титул третьих ступеней среди магов, поэтому удивления ни у кого не возникло. Теорию даже спрашивать не стали, вместо этого провели почти телловый курс по технике безопасности. На экзаменационном поединке запрещалось следующее: использовать накопители, посох и иные магические артефакты; применять приемы кулачного боя (видимо бывали случаи, раз такое требование поставили); использовать элементы окружения - камни, песок, землю, ограждающий купол; каким-либо образом оскорблять противника; поражающие элементы форм должны содержать минимальное количество маны.

Моим соперником назначили мужчину средних лет с какой-то темноватой кожей. Наверное, наполовину темный эльф. Само собой, М'сражающийся III ступени. Он крепко пожал мне руку, пообещав не сильно калечить. Никакой издевки в словах оппонента не было. Наоборот, мужчина добродушно улыбался и с воодушевлением рассказывал о своем собственном стародавнем экзаменационном поединке.

Вместе с парой седых старичков-Колдующих мы прошли на специальный полигон. Для начала оба помедитировали. Далее нас с оппонентом провели на широкую круглую площадку и накрыли сверху мощным магическим куполом. Вот куда денежки за экзамен идут. Сами проверяющие уселись на места вплотную к защите. Один из Колдующих прокричал:

- Не нарушайте правила поединка, ограничивайте силу своих чар. У вас полтелла на подготовку. Начинайте. Бой только по нашей команде.

Противник сноровисто начал плести заклинание. Полуэльф располагался примерно в пятнадцати шагах от меня. Промазать сложно. Ладно. За полтелла можно легко успеть накрутить любую защиту. Мана привычно откликнулась на мой зов, и я начал формировать щит. Увлекся, как всегда. За основу взял форму из амулета Вивьен. Мне самому понравилась - надо будет на досуге и свой амулет переделать. Главное отличие - постепенное ослабление слоев защиты от внутренних к внешним.

Полуэльф выстраивал нечто вроде Ван, то есть не купола, а обычную щит-стену. Разумный ход, учитывая, что ближний бой запрещен. Такая защита более надежная и потребляет меньше маны, нежели купол. Основная проблема Ванку - это то, что удар приходится неравномерно. Барьер сзади остается нетронутым. Тут мне пришла в голову довольно простая идея. Что если сделать купол вращающимся? Так противнику будет очень сложно выцелить дважды одно и то же место. Тем более пробить пять щитов, крутящихся в разные стороны.

Слои я выстроил быстро, а вот поворачивающую часть пришлось долго настраивать. Еле-еле успел.

- До начала боя одна асенда! - прокричал экзаменатор.

- Начали!

Полуэльф помедлил, давая мне шанс первого выпада. Однако я банально не успел приготовить никакого атакующего плетения. В отличие от противника, придерживающего свернутым какую-то мощную гадость. Пауза позволила мне запустить крутящийся механизм. Куполы защит стронулись и с приличной скоростью начали вращаться вокруг меня. Конечно, это тоже расходует ману, но я надеюсь, выгода от равномерного получения урона покроет все недостатки.

Противник явно удивился, однако долго прохлаждаться не дал. Какое-то тройное заклинание врезалось в мой щит, пробив несколько слоев защит. До внутренней даже не дошли. Благодаря верчению вторая и третья часть заклинания не попала в то же место - им пришлось снова пробивать самые внешние защиты. Завязли на третьем уровне.

Барьер эльфа представлял собой две очень мощные стены с вкраплениями разных стихий. Мелькнула мысль, что можно пробежать и тупо зайти ему в незащищенный бок, но я отбросил ее в сторону. Еще пересдавать заставят. Вообще, не вижу никакого смысла в комбинировании стихий. В итоге все решает грубая сила - количество маны. Да, для защитных плетений больше подходит земля, для атакующих - огонь. Но от добавления других стихий изменений особых не будет.

Ничего нового не придумав, я приступил к плетению усиленной пробивной оглушающей воздушной волны. Или проще - Баов. Маны вбухал с половину резерва. За это время противник предпринял несколько разнообразных попыток проломить мою защиту. Каким-то везением сквозь дыры он смог добраться и слегка поцарапать первый, самый мощный слой. На этом его успехи и ограничились. Следующий каскад заклинаний снова увяз во втором куполе. Моя Ванку вся покрылась пробоинами, однако держалась хорошо. Даже маны добавлять не особо требуется. Тут же обнаружился еще один недостаток - из-за мелькающих лоскутов защит видимость немного снизилась.

Полуэльф заметил, что мое заклинание готово, и начал спешно выстраивать еще один щит, и подкачивать уже созданные. Однако это его не спасло. Шестнадцать пробивных плетений фокусированным огнем в момент расчистили три мощных Ван противника. Следом за ними успело проникнуть несколько оглушающих частей, пока защита не затянулась. Оппонента откинуло в сторону. Хоть я и ослабил сами поражающие формы, было удивительно, что противник остался в сознании. Эльфийская кровь дает о себе знать.

- Бой окончен, - прозвучала команда.

Один из старичков отключил щит и направился оказывать помощь моему сопернику. Другой обратился ко мне:

- Лер Велиостро, обычно мы сообщаем о своем решении в письменном виде. Некоторые испытуемые слишком громко возмущаются. В вашем же случае скажу сразу. Вы достойны титула М'сражающего III ступени. Во время боя вы проявили очень нестандартные, но главное - эффективные решения.

- Благодарю, лер, - ответил я радостно.

- По отдельности вроде ничего сложного, - поднялся полуэльф, опираясь на М'лечащего. - Видел я и наводящиеся формы, и множественные пробивные, и многослойную защиту, и вращающийся купол. Однако в совокупности это дает интересный результат. Надо бы обновить свои рабочие формы. Так и от жизни отстать недолго.

Вечером дома закатили вечеринку в мою честь. Присутствовали Охраняющие с Прислуживающими, Богенс с Алловидо, Тангальдо. Наш обычный обеденный стол стал немного маловат для двенадцати человек. Надо нормальную мебель закупать. Можно было Прислуживающих не приглашать, но я хотел праздновать со всеми. Конюшний с Управляющим, не стесняясь, ели и пили за троих. Освоились уже в особняке. Меня все учили наказывать их периодически, да как-то все недосуг.

- Теперь мой полный титул звучит следующим образом: Внедряющий II ступени Владеющий I ступени Колдующий II ступени М'сражающийся III ступени Конструирующий II ступени М'лечащий II ступени Питающий II ступени М'воюющий I ступени, - произнес я по просьбе Богенса. Удобряющего я опустил ввиду незначительности.

Я чувствовал, что стал важнее, поднялся на ступеньку выше. Похвастался за столом:

- Осталось еще одну III ступень получить и стану III Колдующим!

- О-о, тут тебя ждет облом, дружище! - протянул Трент и принялся за подробные разъяснения.

Оказывается, за день можно получить только высший титул М'сражающегося. Относительно несложная задача. Колдующие в большинстве своем специализируются на одном направлении, и многим не под силу получить III ступень в разных дисциплинах. Но ведь маг может быть очень известным и уважаемым в своей области и вполне заслуживает III ступень Колдующего. Поэтому и упростили экзамен на М'сражающегося. С остальными титулами все не так гладко.

На Конструирующего III ступени необходимо представить научную работу с какой-либо новаторской формой. У многих уходит до пяти лет на подготовку и сбор материала. До экзамена М'лечащего III ступени попросту допускают только тех, кто имеет непрерывную пятилетнюю врачебную практику. С Питающим аналогично. Требуется доходное фермерское хозяйство и приличный стаж работы. На Внедряющего нужно защитить научный труд по этому направлению. Найти новый удачный и дешевый сплав для форм, изучить его. Провести исследование заклинаний, с целью убрать или уменьшить лишние части. Другими словами - впихнуть невпихуемое. И много других направлений. Еще отдельно идут М'обучающие, но тут на III ступень требуется как минимум десятилетний стаж работы. Вот и все. Других вариантов стать Колдующим III ступени нет.

- На Конструирующего можно попробовать. Теорию будут проверять?

Трент несколько прифигел:

- Какую теорию, тебе целую новую форму изобрести надо! Без знаний не обойтись все равно. Думаешь, так просто?

- Да, придется постараться. Хорошо, что теории не будет.

- Нет, ты похоже ничего не понял. Может, тебе неплохо удается изменять готовые формы под разные заготовки. Но здесь совершенно другое. Нужно нечто новое, чего раньше никто не делал, никто не применял! - разошелся Богенс. - Понимаешь?

- Ага. А если я что-то придумаю, начну представлять этот труд научный, и у меня украдут форму?

- На то патентное бюро есть. Берешь патент на свое имя. И все. Кроме тебя никто не имеет право представлять свои работы по этой форме. Только по модификациям. От кражи формы это, правда, не спасет. Новое всегда быстро растаскивают. Никуда не денешься.

- Разве в Тазаме нет каких-то штрафов за кражу форм? - поинтересовалась Лим.

- Не-е, - помотал головой захмелевший Трент. - Когда-то пытались ввести. Бесполезное занятие. Во-первых, доказать очень сложно. Во-вторых, все давно привыкли, что с выходом первой партии артефактов форма становится бесполезна. Подпольных Внедряющих тоже надо учитывать. Случай один расскажу. Был такой Внедряющий, немного не от мира сего. Не особо известный. Сделал он однажды по-настоящему гениальную форму, да сам этого не понял. А вот коллеги разглядели. Полностью всю его первую пробную партию сами скупили и быстро начали делать копии. Вот так. Поэтому надо знать ценность своих форм, не то останешься в проигрыше. У Таллимена мы держим полную секретность, пока не начнутся прямые продажи. Тут каждый понимает - разболтаешь, сам останешься без заработка.

Далее Мэнас перевел разговор в сторону собственной команды Внедряющих. Рановато еще. Один-единственный стоящий заказ получили. Куда нам свою команду собирать? Трент был со мной полностью согласен, зато подметил:

- А вот клеймо свое можете замутить. Сделайте артефакт, который будет выжигать в изделии какой-нибудь символ. Единственное, что для одежды или мелких амулетов может понадобиться несколько видов артефактов.

- Отличная мысль! - загорелся Мэнас. - Надо поспрашивать цены на заготовки. Селин, сможешь сделать такой?

- Думаю, да. Видел я тот артефакт во Внедренке.

Через день я вернулся к работе. До сдачи заказа для Шеддалини оставалось еще полдекады, однако сидеть дома наскучило. С Алловидо мы закупили заготовку для клеймования. Агент вложился десятью процентами от суммы -- так мы условились делать общие покупки по договору. Изощрившись, я смог впихнуть две формы в артефакт на выбор. Одна предназначена для больших изделий, вторая -- для нанесения клейма маленьким амулетам. В качестве символа взял схематичное изображение морды басха и буквы СВ снизу. Первое, что пришло в голову. Алловидо сказал, что изображения животных редко используют. Зарегистрировали клеймо официально, и начали наносить на готовые артефакты.

Следующие несколько дней весомых заказов не поступало. С Шеддалини проблем не возникло. Владеющий оплатил оговоренную сумму и забрал амулеты. Тридцать четвертого числа Алловидо смог заключить постоянный договор на поставку знакомому Торгующему. Это означало, что по мере спроса я делаю небольшими партиями разнообразные артефакты конкретно этому Торгующему. Обычно подобные вещи заключаются от лица больших команд, поскольку заказы могут быть самыми разнообразными. Один Внедряющий редко разбирается во всех направлениях. Но Мэнас как-то смог убедить владельца лавки. Наверное, взял дешевыми расценками. Ввиду подобной работы пришлось покупать вместительный рабочий кодекс, чтобы не тратить время на плетение с нуля уже созданных когда-то форм.

У нас появлялись свои постоянные клиенты, Мэнас потихоньку повышал цены. Конечно, часть после этого уходила, но большинство более чем устраивало наше соотношение цена-качество. В общем, известность сама шла к нам в руки. Меня стали узнавать и приветствовать некоторые совершенно незнакомые Внедряющие. Пару раз даже на улице окликнул кто-то из клиентов.

Лим также делала определенные успехи. В лечебнице устроилась на более важную и высокооплачиваемую должность. Мы стали потихоньку откладывать деньги на дорогостоящую операцию для нее. Предпочли довериться профессионалам. Руки наши, если не приглядываться, уже не вызывали удивления. Наконец я смог избавиться от опостылевшей перчатки. Дав кое-кому на лапу, ведьма раздобыла специальную сложную форму для убирания шрамов. Тут также существовало два способа: радикальный со снятием кожи, выращиванием новой и намного более долгий, зато менее рискованный, с постепенным обновлением кожного покрова. В форме разбираться пришлось мне, поскольку девушка не смогла бы наложить заклинание себе на спину. Заклинание по-настоящему сложное, с кучей настроек. Каждый вечер я начал плести для Лим эту форму, выставив небольшую мощность.

Как-то в особняке ко мне подошел Бевел и смущенно начал беседу:

- Лер, можно к вам обратиться?

- Да?

- По поводу Самеки Тангальдо.

- Что с ней? Вроде бы усердно занимается.

- Я бы даже сказал, слишком. Пусть вы и колдуете ей лечебные заклятья, надо давать отдых телу. Есть несколько дельных советов по тренировкам. Неплохо бы и базовые стойки показать. В общем, я не против обучать ее, но без вашего разрешения не стану.

- Без проблем. Я скажу Лим, чтобы она проэкзаменовала Самеку. А дальше уж сам решай.

- Спасибо, лер. Мне ведь нравится учить новичков, особенно если они сами прикладывают усилия.


В выходной день одиннадцатого числа белой кварты мы с Лим и тремя Охраняющими неспешно прогуливались по городу. Светило величаво клонилось к закату, окрашивая город в оранжево-розовые цвета. Я, как это обычно бывает, периодически заходил в лавки Торгующих артефактами, чтобы посмотреть какую-нибудь интересную форму. Заказы попадаются совершенно разные, иногда малоизвестного для меня направления. Поэтому приходится шпионить. Ведьма быстро привыкла к своей роли болтливой спутницы, отвлекающей Торгующих разговорами. И у нее прекрасно получалось.

Мы возвращались домой по привычному немноголюдному маршруту, как с крыш домов и из окон одной лавки полетели заклинания. Вспыхнули наши с Охраняющими защиты. Боделик и Сижжи потащили нас с Лим за укрытие. На этот раз Лишающие решили не разделяться и собрали против нас целый отряд. Шквал заклинаний за асенду смел замешкавшегося Боделика. Бевел быстро подхватил мужчину и оттащил в сторону. Мы вломились в добротное каменное строение, выломав дверь заклинанием. Испуганные жители дома побежала через задний ход, однако там сразу послышались разрывы заклинаний.

- Лер, нам не прорваться, - тяжело дыша, поведал Охраняющий.

- Лим, приведи Боделика в чувство. Сижжи и Бевел -- на ту сторону дома. Я прикрою с этой.

Укрытие мы выбрали себе более чем достойное. Окна превратились в бойницы, откуда мы пускали смертоносные заклинания. Периодически подходили Бевел или Сижжи, чтобы я наполнил накопители в рунах. Вскоре к нам присоединилась ведьма и уверенно начала отстреливаться. Стало ясно, что их цель -- вымотать нас и лишить резерва, поэтому ману расходовали экономно. Пару раз Лишающие предпринимали попытку штурма, но Лим была начеку и быстро их обезвреживала. Все-таки в ближнем бою против ее силы почти нет шансов. Особенно, если ты не готов к такому. Забегаешь уверенный в себе, обвешанный защитами по самое не могу и сразу теряешь сознание от боли, рвущей душу на куски.

Поняв, что так просто нас не сломить, враги стали запускать исключительно огненные формы во все окна и крышу. Тушить возгорания не было ни времени, ни сил. Кашель, слезящиеся глаза, заложенные от грохота уши. Ситуация становилась с каждой асендой все хуже и хуже.

В очередной раз Сижжи направилась ко мне, чтобы зарядить свою руну. Мана подходила к концу, я держал активной лишь очень слабую версию защиты. Стены дома и так прекрасно защищали. Когда подошла девушка, я убрал барьер в сторону и протянул руку за руной. Охраняющая молниеносно выхватила клинок из ножен и замахнулась. Я ничего не успел сделать, кроме как выставить руку. Бритвенно острый тонкий меч врезался мне в кисть, однако замах это не остановило. Продолжив путь, зачарованная сталь вошла мне в бок. Я вскрикнул и попытался отстраниться, схватившись за клинок другой рукой. Лезвие прорезало вторую ладонь до кости.

Из соседней комнаты на крик выскочила ведьма и сразу вытянула руку в знакомом жесте. Сижжи покачнулась и не успела довершить второй удар. Расстояние было слишком велико, чтобы лишить Охраняющую сознания. Я нащупал посох и вытолкнул оттуда пробивное Бао, оставшееся неиспользованным во время стычки. Сверкнула слабая защита, и Охраняющую швырнуло на пол. Лим подошла и хладнокровно перерезала ей глотку подаренным мной кинжалом.

- Сука! Так и знала, что ей нельзя доверять! - ругнулась Лу. Девушка опустилась рядом со мной на колени, Ли запричитала. - Потерпи, родненький. Я быстро. Сейчас тебе станет легче.

Теплая волна омыло мое тело, унося с собой боль и наполняя тело энергией. Думаю, из Ли получится отличная М'лечащая.

- Иди помогай, дальше я сам.

- Хорошо, - немногословная Лу развернулась и бросилась к своей позиции.

Я продолжил наполнять Аунко маной, чувствуя, как смыкаются края ран. Прибежал Бевел, быстро оглядел место нашей схватки с Сижжи.

- Лер, надо уходить. Крыша и пол скоро не выдержат. Или мы задохнемся дымом.

- Есть план?

- Недалеко от заднего входа есть плита канализационного люка. Если поставить мощный щит, можно успеть.

- Идет. Готовность четверть телла. Сообщи остальным.

Спустя оговоренное время мы вчетвером собрались возле черного входа. Дальше шел узкий проулок, заваленный мусором. Лишающие сидели на крыше, прятались за укрытиями на земле. До заветной плиты около пятидесяти шагов. Быстро обговорили роли и восстановили часть резерва. С другого конца нашего дома послышались звуки штурмующих, которые осознали, что мы покинули позиции. Я активировал Ванку, отдав весь свой скудный запас маны. Мы выскочили наружу.

Под градом свистящих и барабанящих форм и арбалетных болтов мы пробежали до плиты. Ведьма оглушила двоих дежуривших здесь в засаде. Бевел с натугой принялся поднимать плиту, Боделик пускал в противников последние крохи из своей руны. Вот и заветный черный зев, откуда несло тухлятиной и нечистотами. Мы быстро провалились в невысокий тоннель и понеслись вперед, распинывая толстых нешуганных крыс. Лишающие последовали за нами, но быстро отстали. То Лим завалит одного, то я. Мы засели в удобном закутке, отстреливаясь от редких гостей.

Восстановив полностью резерв и все накопители, подлечившись и передохнув, мы вылезли в ближайшем проходе. Осторожно направились обратно в сторону Лишающих. Знатную трепку им устроили. Теперь, со свежими силами, должны справиться. Однако нападавшие отступили сами. Слишком много времени прошло. Возле полуразрушенного дома уже дежурили все прибывающие Оберегающие и Тушащие.

Человек, издалека разглядывающий происшествие в подзорную трубу, сразу вызвал подозрение. Я спешно направился к знакомой фигуре с тростью. Шемон Лисфольд с любопытством обозревал место схватки. Самые безбашенные зеваки тоже стали постепенно выказывать нос наружу. Дознающий заметил, что я приближаюсь.

- Я привык исполнять данные обещания.

Произнес я и активировал пробивное плетение. Лисфольд открыл рот, чтобы что-то ответить, но не успел. Вспыхнула артефактная защита, воздушный диск просвистел, попав точно в шею. Голову отбросило на мостовую, забрызгав дорогу кровью. Тело Лисфольда покачнулось, но на несколько мгновений продолжило стоять с поднятой рукой. Будто пытаясь сказать то, что не успел Шемон. Красная жидкость тугим потоком выбивалась из шейных сосудов. В следующий миг тело Дознающего мешком рухнуло вниз. Похоже, он до последнего момента был уверен, что я не решусь на подобное при свидетелях.

Никаких угрызений совести я не испытывал совершенно. Это противостояние могло закончиться только так -- смертью одного из нас. Жаль, что я так ничего и не узнал о Шемоне. Из-за чего он так зациклился на мне? Гордость, честь? Зачем он лично решил наблюдать за нападениями? Хотелось увидеть мою кончину своими глазами? Неужели в потере сына он винил исключительно меня? Лисфольд подверг свою жизнь смертельному риску по какой-то совершенно непонятной для меня причине. У него ведь осталась семья, жена, дети. Никаких чувств я не испытывал от убийства этого человека. Мне было только очень обидно. Я всегда, всю свою жизнь старался поступать правильно и соблюдать все нормы Тазама. Почему же теперь закон не на моей стороне? Ведь другого выхода не было. Я прав, а Лисфольд заслуживает смерти. Почему мне пришлось преступить закон?

- Осел, что ты творишь?! - раздался громкий крик Лу. - Уходим отсюда!

Я продолжил стоять неподвижно, поэтому ведьма подошла и грубо схватила меня за плечо.

- Оглох что ли?! Ноги в руки и валим! Быстрее!

- Нет.

- Что нет?! Совсем сбрендил?

- Подручные Лисфольда видели меня. Да и других свидетелей полно. Куда ты хочешь бежать?

Оберегающие уже спешили к нам по улице. Охраняющие стояли в стороне, не вмешиваясь.

Девушка бросилась на колени мне в ноги и обняла.

- Селин, пожалуйста. Давай уедем. Пожалуйста, - всхлипывала Ли. - Зачем так? Не бросай меня. Почему-у-у...

- Прости...

- Все посохи, оружие и все артефакты на землю! - прозвучал командный окрик.

Я выкинул свой посох, амулет и накопитель.

- Давай, - подтолкнул я Ли.

Девушка заторможенно избавилась от артефактов. Охраняющие также разоружились.

Оберегающих было намного больше, однако одаренных всего четверо. Видимо невысоких ступеней, раз опасались подходить к нам. Один из стражей кинул к нам два металлических предмета. Антимагические браслеты.

- Оденьте!

Я послушно натянул на руку и помог одеть разбитой ведьме. Мана из резерва стала быстро вытекать наружу.

Оберегающие, наконец, соизволили подойти к нам.

- Это я убила человека, - сразу сказала Ли подавленно.

Я отвесил девушке звучную пощечину, опрокинув ее на землю.

- Она не понимает, что несет. В смерти Шемона Лисфольда виноват только я. Свою вину признаю.

- Мерзкая тварь! - выплюнула Лу. - Плел свои лживые речи. Просил ничего не предпринимать. Уверял, что все будет по закону. А сам что? Просто обманул меня. И не смей бить Ли! - Ведьма поднялась и сходу отвесила смачный удар в подбородок.

На мгновение я потерял ориентацию. Ведьма набросилась на меня, и мы упали на мостовую. Мы царапались, кусались, лягались, отвешивали пощечины, били ногами, руками и всем чем можно.

- Что стоите? - возмутился Бевел и принялся разнимать нас.

- Разберемся. Всех в отделение, - скомандовал Старший Оберегающий.




Глава 13



После опроса свидетелей, поздней ночью Лим с Охраняющими отпустили домой. Меня же проводили в довольно комфортную одиночную камеру. По сравнению с условиями бессадорской тюрьмы или когда меня загребли из-за запретной формы, местная темница была высшего класса. Однако чувствовал я себя отвратно. Ранения давали о себе знать. Одежда в нескольких местах висела рваными лоскутами, кое-где обуглилась. Но что самое главное - после путешествия по городской канализации от меня несло словно от отхожего места. Поморщившись, ведший меня в камеру Оберегающий приказным тоном распорядился с утра отвести меня в мойню. Чему я несказанно обрадовался.

На следующий день меня провели к отдельному помещению с тазами и большими бочками с холодной водой. Быстро помылся, и под конвоем вернулся в камеру. Насколько я понял, меня будут держать здесь постоянно на время суда. Кормили хорошо, в камере имелось достаточно удобств, да и обращались вполне нормально.

Хмурая неразговорчивая Лим принесла мне чистой одежды. Нас снова потащили на допрос. Со мной быстро разобрались. Я отвечал только правду, что не расходилось со свидетельствами очевидцев, вину признавал. И меня отвели обратно в камеру.

Спустя пару дней, за сутки до первого заседания суда приехали родители. Калар поведал нерадостные вести. У Лисфольдов огромное влияние в столице. Многочисленные родственники, сидящие на не самых низких постах. Плюс сам Шемон был важной шишкой, в хороших отношениях с мостфельским Проверяющим III ступени и со многими Оберегающими, Наказующими и Дознающими. Вой и шумиха поднялись страшные. Не каждый же день Владеющий убивает средь бела дня Дознающего третьей ступени. Начали ходить разные слухи среди простого люда. Обвиняющие настаивали на высшей мере наказания за преднамеренное убийство госслужащего - смертной казни. Отец честно признался, что он мало чем может помочь, но приложит все усилия.

Лим поведала о ходе расследования, в котором сама принимала самое деятельное участие. Никаких улик. Ни у Расследующих, ни у Оберегающих. Единственное что удалось выяснить - Лисфольд снимал крупные суммы денег незадолго до нападений. Куда он тратил сбережения, кому передавал - неизвестно. А то, что мужчина присутствовал при покушениях на меня, не является доказательством его причастности.

Первые открытые слушания по моему делу можно назвать провальными. Приехала, наверное, вся родня Шемона. Судящему пришлось выкинуть из зала некоторых особо буйных, выкрикивающих в мою сторону разные непотребства. Обвиняющие пели соловьями, расхваливая погибшего. Выступило несколько главных свидетелей убийства. Нашлись и те, кто слышал, как я угрожал Лисфольду ранее. У наших же Оправдывающих не было никаких козырей, им оставалось только расписать мои успехи на службе и в работе Внедряющим.

После заседания Беринна высказалась сквозь сжатые губы:

- Я говорила, что у тебя будут проблемы из-за нее.

Лим дипломатично стояла чуть поодаль, однако слышала нас прекрасно.

- Что? Причем здесь Лим?

- Если бы ты принял предложение Виннерсот, то обрел бы могущественного и богатого покровителя. И ничего этого бы не случилось.

Я обратился к отцу:

- Пап, кто эта женщина, что так похожа на мою мать?

Беринна, сверкнув глазами, направилась на выход.

- Дорогая! - бросился Калар вдогонку, однако быстро вернулся к нам с Лим.

- Беринна переживает. Прости за грубые слова. Она ведь полночи проплакала, когда узнала.

- Ладно, извинись за меня тоже, - буркнул я.

- Не то время, чтобы ссориться. Ты всегда был самым любимым ребенком у Беринны. Наверное, она до сих пор не свыклась, что ты мыслишь не так, как ей хочется. Раньше ты исполнял любой ее каприз.

- Вот как, - произнес я с удивлением. Подобные вещи можно заметить только со стороны, наверное.

- Я постараюсь отсрочить следующие слушания. Если что-то надо, сообщи.

Отец похлопал меня по плечу и последовал за супругой.

Около декады я провел в камере. Скучно. Ни магией заняться, даже почитать ничего нет. Каждым утром меня навещала Лим. Разговор с девушкой не ладился. Ли начинала лить слезы, причитать, нести околесицу в духе: "все образуется", "я вытащу тебя отсюда" и прочее. Лу кроме нелицеприятных слов больше ни о чем не говорила. Обвиняла меня в том, что я не дал ей все сделать по-тихому, в успехе чего я сильно сомневался. Охрана у Лисфольда хорошо обучена. Это на представления с моим участием он отсылал телохранителей. Плюс репутация у Лим в Тазаме не самая лучшая, я же Владеющий, как ни крути. К ней в роли обвиняемой Судящие были бы менее благосклонны. В общем, за довольно краткий срок я услышал в свой адрес все мыслимые матерные и нематерные ругательства.

Алловидо пару раз приходил на встречу. Поведал о том, что договор с Торгующим сорвался, само собой. Текущие заказы передал знакомым, поэтому негативных отзывов не будет. Также Мэнас начал работать с парой других Внедряющих. Это было оговорено в соглашении. Если я не могу по какой-то причине работать, то агент имеет право искать себе занятие на это время или совсем разорвать договор.

Немного пообщался с родителями, с Нестегойя Жессом и представительным лицом от Вивьен. Ее высочество смогла отсрочить вынесение приговора почти на три декады, что не сильно добавило оптимизма. Пока что Судящие склонялись к смертной казни.

Следующие два слушания прошли в том же ключе, без каких-либо изменений. Почти три декады взаперти дали мне изрядно времени поразмыслить. Занятно. Шемону Лисфольду так и не удалось лишить меня жизни, однако своей смертью он сделал мне если не хуже. Каждодневные упреки Лим отрицать глупо. Я один виноват в произошедшем. Тем не менее, будь у меня выбор, я поступил бы также. За свою возможную смерть не сильно переживаю. Больше беспокоюсь о Лим - как бы не натворила чего.

Охранялась тюрьма знатно. Несколько одаренных дежурило на этаже. Раз в декаду Колдующий проверял камеры на наличие каких-либо самодельных артефактов. Без Лим убежать из-под стражи - задача сверхсложная. Первое громкое плетение поднимет на уши все отделение Оберегающих. В теории можно провернуть тот же трюк, что и в бессадорской темнице, но я пока не спешил.

Да и куда бежать? В Галиате и Бессадоре нас разыскивают, от М'ищущих Тазама так вообще скрыться практически невозможно. Пойти к басхам, попросить помощи? Далеко. Жаль все бросать. Только жизнь начала налаживаться. Хороший дом, в который вложено большое количество труда и средств. Интересная работа, первые серьезные заказы. Планы по получению титула Колдующего III ступени. Лим тоже нашла себе занятие по душе. Деньги на операцию. Свадьба. Все это разрушилось в однотелье. Наверное, стоит мне попросить, как Лим все бросит и убежит со мной. Приятно думать, что есть кто-то, готовый рискнуть всем, лишь бы помочь тебе. Но я так не хочу. Похоже на предательство.

Где-то на декаду Лим неожиданно пропала. Перестала приходить на свидания, что естественно вызвало у меня беспокойство. В это время меня навестил Нестегойя Жесс. Поведал, что ведьма угрожала ему и требовала выдать всю информацию по расследованию.

- Ты бы присмотрел за лер Ван Ти Хосо, - попросил Жесс.

- Как я за ней присмотрю, сидя за решеткой? - искренне удивился я.

- Мне почем знать? Ты должен принять меры. Она помешана на тебе. Это ненормально.

Я хохотнул. Бедный Нестегойя впервые общается с темной половинкой ведьмы. И не просто с Лу, а с "Лу, которой что-то очень сильно нужно". В таких случаях мало какие доводы могут образумить девушку.

- Это не смешно, - мрачно заметил Жесс. - Я не первый, к кому Лим приходила с угрозами. Пока еще мне удается разруливать ситуацию, но вечно покрывать не смогу.

- Ладно, я напишу письмо, только не думаю, что она меня послушает.

- Ее и у Лисфольдов видели. Такими темпами, скоро она окажется в камере по соседству.

Хмм, и бежать легче будет -- подумалось мне.

- Я приложу все силы, лер Жесс.

Недремлющему не оставалось ничего, кроме как довериться мне.


До вынесения финального приговора оставалось всего полдекады, как неожиданно назначили новые слушания. В зале суда я впервые за долгое время увидел Лим. Ведьма сидела с угрюмым серьезным лицом, осунулась и, по-моему, похудела. На допросе появилось много новых лиц, ранее мной не виденных. Свидетели сплошь оказались Лишающими, либо каким-либо образом связанные с этой организацией. Повторно расспросили и тех, кто остался в живых после последних двух нападений на нас. Ничего дельного не представили, пока Оправдывающие не вытащили на свет пачку документов, которые принадлежали наемным убийцам. В них подробно описывались заказы на мою голову, детальная проработка маршрутов и состав команд. Имя заказчика было скрыто, однако суммы подозрительно совпадали со снятыми Лисфольдом со счетов деньгами. Один из Лишающих-посредников также не знал имени заказчика, но сам вживую встречался с Шемоном. И по описанию опознал его. Имелась и другая главная составляющая - мотив в виде кровной мести за сына Сэмуеля. Нашелся какой-то Конюшний, который краем уха слышал разговор Лисфольда о том, что "Велиостро следует преподать урок". Сами Лишающие выглядели напуганными и потерянными. Большинство -- в повязках, с многочисленными синяками и порезами. Один даже заикался. Заметно, что совсем недавно глава ячейки Лишающих потерял правую руку до самого плеча.

Посовещавшись около телла, Судящие сочли совокупность улик достаточной, чтобы признать Шемона Лисфольда напрямую причастным к покушениям. Заседание окончилось на довольно оптимистичной ноте. Обвиняющие не были готовы дать серьезный отпор. Выразили возмущение, состоящее в том, что вина Лисфольда не может служить оправданием убийству. Судящие учли протест.

Лим выглядела отвратно. Темные круги под глазами, неряшливая прическа, грязная одежда.

- Тебе следует отдохнуть. Хорошенько выспаться и поесть.

- Да... - пробормотала Лим. - В глазах все расплывается.

- Это ведь ты отыскала Лишающих?

- Можно сказать и так.

- Спасибо. Если бы я мог как-то помочь тебе или отблагодарить...

- Поцелуй меня, - тихо попросила Ли.

Я прикоснулся к посеревшим губам девушки на поласенды, не обращая внимания на замечания других заседающих.

- Прости, что тебе пришлось этим заниматься...

- Что, в крутого рыцаря поиграть решил? - едко подметила Лу. - Раз я девушка, то грязная работа не для меня? Ты забыл, где я росла и где училась магии? Думаешь, только тебе позволено выручать меня из передряг? Слишком высокого о себя мнения. Я делаю то, что считаю нужным, - даже у Лу немного заплетался язык от усталости. - Ты мой мужчина. И я не позволю отправить тебя на плаху. Ясно?

- Более чем, - усмехнулся я.

- Теперь ты не захочешь меня целовать... Когда узнаешь, что мы делали... - Ли зажмурилась. - Хотела бы я забыть все это, как раньше. Но не могу. Лу творила ужасные, мерзкие вещи. Чтобы выйти на информатора пришлось прошерстить трущобы полностью. Селин, это настоящий ад. Там живут не люди, а звери. И Лу поступала с ним, как со зверьми. Непростительно. Мы пытались подкупать людей, угрожали, похищали, избивали, пытали... Меня стали звать "проклятой ведьмой", представляешь? Из-за "рук", из-за жажды крови Лу. Ведь мало кто знает о моем прошлом. Наверное, мне никогда не снять с себя это клеймо...

Я крепко сжал девушку в объятиях. Оберегающий неподалеку что-то неодобрительно пробурчал, но я отмахнулся.

- Хватит заниматься самобичеванием. Прошлое не изменишь. Ты сильная, и ты со всем справишься. Насчет моего отношения не переживай. Я только еще больше полюбил тебя.

Глупая улыбка расцвела на лице усталой девушки. Похоже, последняя фраза - это единственное, что она хотела услышать. Надо бы запомнить на будущее. Если Лим подобные слова делают счастливой, можно говорить их чаще.

- Пап, - окрикнул я Калара. - Подвези Лим до дома. Проследи, чтобы она поела и легла спать.

- Хорошо, сынок. Удачно сегодня прошло. Лер Ван Ти Хосо, пойдемте.

Отец взял пошатывающуюся девушку под руку и повел на выход.


Двадцать второго числа белой кварты проходило заключительное заседание по моему делу. Оправдывающие и Обвиняющие представили последние улики и произнесли заключительные речи. Судящие покинули помещение, направившись на закрытое совещание. Спустя два телла в зал вышел солидный мужчина для чтения приговора. Монотонная речь полилась через усиливающий звук магический артефакт, так что всем собравшимся было хорошо слышно. Для начала Судящий подробно зачитал все факты и положения дела, и только под конец перешел к сути:

- Решением судейской коллегии обвиняемый приговаривается к пятнадцати годам исправительных работ в колонии общего режима. Обвиняемому устанавливается "приоритет высшей меры" при повторном правонарушении. По действующему закону "О гражданской полезности" от шестого года правления Усиввена наказание заменяется на тот же срок работой в сети государственных накопительных станций провинции Мостфель. С учетом того, что обвиняемый - практикующий Собирающий, устанавливается повышенный уровень. Обвиняемому запрещено покидать провинцию Мостфель без согласования с назначенным ответственным Оберегающим. Все иски пострадавшей стороны в пользу смертной казни и материальных компенсаций отклонены по решению коллегии. Все иски обвиняемой стороны о материальных компенсациях из-за нападений отклонены. Обвиняемый задержан на двое суток для прохождения стандартного инструктажа. Приговор может быть обжалован только при условии появления новой значимой информации и доказательств. Дела членов преступной организации, именующейся "Лишающие", а также о покойном Шемоне Лисфольде будут рассмотрены отдельно. На этом заседание окончено.

С последними словами в помещении распространился небывалый гул. Семейка Лисфольдов возмущенно стала требовать пересмотра решения суда. Ли бросилась ко мне и счастливо повисла в объятиях. Приговор более чем удачен для нас. Минимальная мера наказания при предумышленном убийстве государственного служащего соответствует десяти годам исправительных работ - каторжный труд, с которым мало кто справляется без вреда для здоровья. Однако отправлять мага на такие работы - слишком расточительно для империи. Поэтому давно приняли закон, по которому одаренные отрабатывали свои проступки сдачей маны или чем-то полезным, что требуется в данный момент Тазаму.

- Мы тебя достанем! Слышь, ты выродок? - послышался борзый голос какого-то молодца из родни Шемона.

- Тогда придется вас всех вырезать до единого, - спокойно ответил я, и гомон стих. - Да, дорогая?

- Кровь трущобских пройдох отвратительна на вкус, - облизнулась Лу, глядя на замерших людей. Судя по их рожам, Ведьма уже успела заработать среди них определенную репутацию. - Хочется свежатинки.

- Оскорбления и угрозы в зале суда недопустимы! - выкрикнул Судящий со своего места, застучав по столу. - Покиньте помещение!

Лисфольды потянулись на выход, поглядывая в нашу сторону опасливо. Теперь я немного понял, в чем дело. Похоже, у них просто такая милая семейная традиция. Идти за своих до конца. Будет очень печально, если какой-нибудь ярый ненавистник решит последовать примеру Шемона и начнет мстить уже за него. Надеюсь, этот круг прервался со смертью Дознающего.

Оберегающий еле смог отцепить от меня Лим. Девушка напоследок приказным тоном потребовала, чтобы я возвращался домой как можно быстрее. Желательно сегодня. То, что я еще нахожусь под стражей с браслетом на руке, ее не волновало.

Конвоир привел меня в небольшой узкий кабинет к своему старшему коллеге, Оберегающему II ступени по фамилии Эванс.

- Можешь идти.

- Э-э, лер, как же инструктаж? Положено на два дня задерживать... - засомневался молодой.

- Я знаком с характеристикой Велиостро. Под мою ответственность.

Младший Оберегающий козырнул и покинул кабинет.

- Значит так. Мне уже известны все подробности дела. Есть копия истории из отделения Внедряющих. Редко нам попадаются подобные экземпляры.

- Лер, я буду отрабатывать Собирающим? - рискнул спросить я.

Эванс поморщился:

- Любой дегенерат может качать ману в накопитель. Нет, ты у нас будешь работать с артефактами.

- Все пятнадцать лет?

- А о чем ты думал, когда сносил голову уважаемому Дознающему?

- О том, что нападения прекратятся.

- Гхм, ладно. Насчет невыезда за пределы провинции Мостфель все ясно?

- Да, лер.

- Если что случится, сразу докладывай мне. Будут наезжать Лисфольды, мы с ними разберемся. Завтра в отделение Внедряющих приедет один Воюющий, в основном через него будут идти заказы. Не вздумай халтурить - проблем не оберешься. Все, свободен. Держи пропуск. Топай в левое крыло, там с тебя снимут браслет и вернут конфискат.


Эпилог


Обязательная работа шла в основном от имперских Воюющих и Оберегающих. Иногда ремонт артефактов, иногда создание новых. Невероятно скучное занятие. Главным требованием шло - максимально упростить форму, чтобы взводные и легионные Внедряющие могли разобраться и сами обслуживать артефакты. Однако работать с Воюющими - сплошное удовольствие. Если нужна мускульная сила, например, таскать заготовки, то могут и взвод солдат прислать. Доставляли и забирали быстро, без всяких проволочек. Задание давали четкое, детально расписанное, почти всегда с уже имеющейся формой-образцом. Изобретать ничего не приходилось. Простые, топорные, надежные артефакты с грубыми магическими контурами. Зато мержа далеко не сразу разъест.

Платили очень скудно. Даже по меркам новичков-артефактчиков. Тут мои вторые ступени Внедряющего и Конструирующего сыграли не самую приятную шутку. У Воюющих и Оберегающих четко расписано, какой сложности формы и сколько заготовок в декаду для каждой ступени надо отрабатывать провинившемуся Колдующему. С другой стороны, они также не могли нагрузить меня сверх меры. В декаду у среднестатистического Внедряющего уходило бы минимум шесть дней на отработку. Я же управлялся за один-два дня. Это получается полтора-два года непрерывно батрачить на империю. Долго, однако выбора у меня немного. Периодически посещала мысль нанять в свою команду Внедряющего и спихнуть на него эту несложную рутину. Но что, если он допустит ошибку и не выполнит заказ Воюющих? Нет уж, лучше я сам.

После суда количество заказов сократилось. Слишком много обо мне неприятных слухов ходило. Алловидо, к моему удивлению не стал разрывать договор, хотя основания имелись. Агент поведал, что за пару кварт со мной заработал как за полгода до этого. Мэнас был совершенно уверен, что работа найдется. И действительно, как только шумиха спала, стали появляться дельные заказы. Через некоторое время мы смогли захапать себе немаленький кусок одного направления. Это срочное изготовление артефактов. Обычно за подобную работу брались команды из нескольких Внедряющих и Конструирующих. Я же делал за такой же срок, но намного дешевле. В общем, дела шли в гору, и наше "басховое" клеймо стало цениться среди горожан. Как синоним качества и одновременно невысокой цены. Некоторые клиенты так и приходили во Внедренку со словами: "хочу басха заказать". Распорядитель быстро привык и перестал удивляться.

По вечерам я колдовал ведьме специальную форму для снятия шрамов. Постепенно кожа стала гладкой, вернулась чувствительность. Даже слишком высокая чувствительность. От простого массажа девушка могла получить неописуемое удовольствие. Лим также делала успехи в работе. Ей доверяли все более сложные случаи. Немного расстраивало, что девушка так и не смогла завести настоящих друзей. Я вот, например, был в хороших отношениях с Трентом, со многими Внедряющими, служащими во Внедренке и даже Оберегающими. Мне несложно было завести дружеское знакомство. Складывалось ощущение, что для Лим мир вращался исключительно вокруг меня. Она не хотела никого впускать внутрь и доверять кому-либо еще. Даже Ли с коллегами по работе держала дистанцию, хотя отношения у них в коллективе замечательные. Тут уж я ничего не мог поделать. Характер человека не изменить за один день. Впрочем, это не важно. Лим Ван Ти Хосо меня устраивает полностью. Такой, какая есть.

Все чаще разговор заходил об узаконивании отношений, о наших дальнейших планах. Лу же заметно хандрила. Покушения прекратились, ей стало не на ком срывать злость. Ее настроение улучшилось, когда Бевел сделал для Самеки большой подвешенный мешок с песком. Лу тоже с удовольствием стала отводить душу, избивая бедную грушу. Я порадовался втайне, что на месте мешка не мое тело.

После суда родители погостили у нас немного. Беринна хотя бы стала разговаривать с Лим, что уже обнадеживает. Правда, почти сразу разругались. Мама постоянно ходила по дому недовольная. И Прислуживающих с Охраняющими мы не тех наняли, и мебель у нас дрянная, и занавески не сочетаются с обоями. После того, как я обстоятельно с ней поговорил, Беринна немного присмирела.

Потихоньку подыскивал материал на III ступени Внедряющего и Конструирующего. Думаю, за свою форму собирателя маны я бы легко получил высший титул. Но решил заняться для начала менее революционными плетениями. Я стал немного разбираться в ситуации на рынке и отчасти понял слова Лу. Для того, чтобы приступить к созданию своих "сфер Селина" нужна не только большая команда Внедряющих, но и огромное влияние, способность конкурировать с частными мастерскими. Не то задавят. Как вариант - обратиться к империи с предложением о сотрудничестве на своих условиях. Но и тут огромная куча нюансов и сложностей. В общем, я бы только обрадовался, если бы кто-то изобрел эту форму раньше меня. Меньше мороки. Во время работы и так возникает куча идей насчет улучшения и изменения форм. Пока к сожалению времени на это остается крайне мало. Но возможно очень скоро мы накопим стартовый капитал, чтобы вложиться в заготовки и нанять нескольких Внедряющих. Начать продажи своего собственного артефакта с моей личной магической формой. А там и до собирателя маны рукой подать. Ведь все только начинается...


Конец.


home | my bookshelf | | Часть 5. Важнеющий |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 21
Средний рейтинг 4.3 из 5



Оцените эту книгу