Book: Голубоглазая Кассандра



Голубоглазая Кассандра

Хелен Бьянчин

Голубоглазая Кассандра

Глава ПЕРВАЯ

— Я уже иду.

Кассандра повесила трубку домофона, подхватила изящную дамскую сумочку, ключи, вышла из квартиры, вызвала лифт и спустилась в фойе. Там ее ждал брат.

Кэмерон был на два года старше Кассандры. Недавно ему исполнилось двадцать девять лет. Брат и сестра были удивительно похожи друг на друга: оба светловолосые и голубоглазые. Но рядом с упитанным Кэмероном маленькая изящная Кассандра выглядела особенно хрупкой.

— Класс! — восхищенно воскликнул Кэмерон, увидев сестру. Кассандра ответила ему нежной улыбкой. Длинное розовое платье на тонких бретельках подчеркивало каждый изгиб ее точеной фигурки, а гофрированная складка с разрезом доходила средины бедра, демонстрируя красоту стройных ног. Легкая прозрачная шаль того же цвета, что и платье, эффектно дополняла вечерний туалет, скромные ювелирные украшения не бросались в глаза.

— Ты потрясающе выглядишь, — заверил Кэмерон.

— Тогда пошли удивлять публику, — игриво ответила Кассандра.

Кокетливо наклонив набок головку, она взяла брата под руку.

Благотворительная акция, на которую отправились Кассандра и Кэмерон, была светским событием. Прием проходил в одном из самых роскошных отелей города. Здесь, как обычно, присутствовал весь цвет высшего общества Сиднея. Кэмерон и Кассандра представляли своею отца. Два года назад после сердечного приступа и инсульта Александр вынужден был отойти от дел. В просторном фойе уже собрались гости. Встречая знакомых, Кассандра заученно улыбалась, останавливалась, чтобы обменяться приветствиями то с одним, то с другим. Проходя мимо официанта, она непринужденным жестом взяла с подноса бокал шампанского.

Кассандра была настоящей светской львицей. Она всегда свободно чувствовала себя на мероприятиях подобного рода. Обучение в частной школе и стажировка во Франции сделали свое дело. Семья Престон — Уиллерс занимала почетное место в иерархии Сиднея. Отец Кассандры и Кэмерона, Александр Престон-Уиллерс, по праву гордился споим положением в обществе. Кэмерона с детства готовили к тому, что, повзрослев, он должен будет взять в свои руки управление семейным делом. Кассандра изучала геммологию, науку о драгоценных камнях, и ювелирный дизайн. Она училась мастерству у известного ювелира. Сейчас ее работы начинали приобретать популярность.

— Нам нужно кое-что обсудить, — тихо сказал Кэмерон.

Кассандра посмотрела брату в глаза, изучая их выражение.

— Сейчас? Здесь? — беспечно спросила она, ожидая увидеть в ответ беззаботную улыбку Кэмерона.

— Позже.

Кассандра решила, что ничего серьезного случиться не могло. Иначе Кэмерон непременно рассказал бы ей обо всем в машине по дороге на прием.

— Дорогая, как поживаешь?

Приятный женский голос прозвучал совсем рядом. Кассандра повернулась, чтобы поприветствовать высокую стройную девушку.

— Сиобан! — В глазах Кассандры вспыхнул веселый огонек. Сиобан была ее школьной подругой. В детстве они проводили вместе много времени. Сейчас Сиобан была моделью.

— У меня все прекрасно! А ты как?

— Завтра улетаю в Рим. Потом Милан и Париж — ответила девушка.

— Тяжелая у тебя жизнь, — усмехнувшись, сказала Кассандра.

— Тяжелая, но интересная, — согласилась Сиобан, широкого улыбнувшись. — В Риме у меня свидание с одним итальянским графом.

В выразительных зеленых глазах модели заблестели озорные искорки. Кассандра покачала головой.

— Проказница, — нежно пожурила она.

— На это раз все очень серьезно, — заявила ей подруга.

— Ты всегда так говоришь, — парировала Кассандра.

— Все вот-вот должно решиться. Родители в курсе.

— Я очень рада за тебя.

— Спасибо. — Сиобан подалась вперед, и девушки слегка прикоснулись друг к другу щеками.

— Береги себя.

— Непременно.

Скоро двери парадной залы откроются. Гостей пригласят занять свои места. Устроители вечера прочитают свои речи. Официанты подадут вино и закуски.

К слову сказать, Кассандра проголодалась. Днем она успела перехватить только йогурт и фрукты.

Кэмерон о чем-то увлеченно разговаривал с человеком, который, судя по всему, был его деловым партнером. По крайней мере так могло показаться со стороны. Кассандра потягивала прохладное шампанское из бокала и размышляла, подойти к ним или нет.

В этот момент она почувствовала что-то неладное. Ее охватило странное ощущение тревоги. Кассандра медленным взором окинула собравшихся в зале гостей.

Только один человек мог так подействовать на нее.

Может быть, на этот раз она ошиблась? Нет. Интуиция не подвела ее. Он здесь. Эти волосы она не спутает ни с какими другими.

Диего дель Санто. Преуспевающий бизнесмен. Один из городских небожителей. Ее личный враг.

Диего родился в Нью-Йорке. Его родители были испанскими эмигрантами. Семья жила в трущобах. Диего еще мальчишкой приходилось бороться за выживание. Он сделал свое состояние рано и, поговаривают, в обход закона.

Ходили слухи, что в свое время он пошел на очень большой риск. Ни один благоразумный человек не стал бы так рисковать. Но этот риск обернулся для Диего многомиллионной прибылью.

Кассандра смотрела на него, как зачарованная. Он повернулся, что-то сказал стоявшему рядом с ним мужчине и медленно пошел в ее сторону. Дистанция между ними сокращалась.

— Кассандра.

Голос Диего был низким и невероятно чувственным. Он говорил с едва уловимым акцентом, растягивая слова. Высокий, крепкого телосложения, с выразительными чертами лица, унаследованными от испанских предков. Ухоженные темные волосы, почти черные глаза и губы, обещавшие миллион восторгов.

Однажды и ей довелось отведать вкус этих губ. Тогда Кассандра была еще девчонкой. Не послушавшись отца, она увязалась за Кэмероном на одну вечеринку. В шестнадцать лет трудно справиться с бунтующими гормонами. Тяга к запретному и желание скорее повзрослеть смешались в гремучую смесь. Добавим к этому старшего брата, который не обращал на нее никакого внимания, несколько лишних глотков вина и молодого человека, которому очень хотелось сбить ее с пути истинного. В тот вечер она с легкостью могла бы натворить глупостей.

Но тут, откуда ни возьмись, появился Диего дель Санто. Он прогнал незадачливого соблазнителя Кассандры, прочитал ей нотацию о том, как порядочная девушка должна вести себя в обществе, и неожиданно сам поцеловал. Через несколько минутой позвал Кэмерона. Брат схватил ее в охапку, посадил в машину и увез домой.

С того памятного вечера прошло одиннадцать лег. Десять из них Диего провел в родном Нью-Йорке, сколачивая свое состояние.

Но неповторимый вкус его губ Кассандра помнила до сих пор. Их прикосновение потрясло ее до глубины души, разбудило дремавшие желания.

Диего дель Санто в те годы был грубоватым парнем, в котором едва сдерживаемая агрессивность сочеталась с откровенной чувственностью. Эта гремучая смесь неотразимо действовала на всех женщин от пятнадцати до пятидесяти.

Теперь он стал совсем другим. Имидж могущественного бизнесмена Диего носил с такой же легкостью, как и одежду от лучших дизайнеров.

Диего дель Санто не было и сорока, но он уже стал одним из самых богатых людей на континенте. Капиталовложения в недвижимость и строительство принесли ему почти миллиардное состояние. Вернувшись в Австралию год назад, Диего сразу же занял заметное место среди самых почитаемых людей Сиднея. Ему присылали приглашения на все званные вечера. Он был очень разборчив в своем выборе, но щедрость его не знала границ. Пожертвования Диего на благотворительные нужды стали легендой.

Фамилия Престон-Уиллерс также прочно была связана с благотворительной деятельностью. Заменяя на этом поприще отца, Кассандра часто встречалась с Диего на благотворительных вечерах. Она смирилась с этим и всегда была сдержанно вежливой в общении с ним.

Кассандра никому не рассказывала о том, что чувствовала во время этих встреч. Одно присутствие Диего заставляло ее сердце учащенно биться, живот сводили судороги. При взгляде на его чувственные губы кровь сама закипала у нее в жилах.

Тог поцелуй Кассандра не забудет никогда. Медленные движения его языка, страстное желание, исходившее от всего его тела, нежные, обволакивающие ласки разбудили в ней чувства, о которых она даже не подозревала.

С тех пор прошло одиннадцать лет. Но она все еще чувствовала соленый вкус его горячих губ. Каждый раз, целуясь с кем-нибудь другим, она вспоминала поцелуй Диего и сравнивала с ним поцелуи своих кавалеров — не в пользу последних.

Случались минуты, когда она хотела пренебречь обстоятельствами, которые их разделяли, и принять одно из многочисленных приглашений Диего Дель Санто. Но каждый раз что-то сдерживало ее. Внутренний голос подсказывал, что свидания с этим мужчиной помешают ее карьере.

Его приглашения и ее отказы стали привычными для них обоих. Это была светская игра двух воспитанных людей. Но иногда Кассандре в голову приходили такие мысли: «Интересно, как он отреагирует, если я приму его предложение? Наверное, будет очень удивлен». — «Ты сошла с ума?» — в следующую минуту останавливал ее внутренний голос.

— Диего, — холодно отозвалась Кассандра, невозмутимо встречая его страстный взгляд.

— Кэмерон. — Диего наклонил голову и поприветствовал ее брага.

На какие-то доли секунды Кассандре показалось, что мужчины заговорщицки посмотрели друг на друга, но она тут же отбросила от себя эту мысль как абсолютно нелепую.

— Прекрасный прием, не правда ли? — Эта светская фраза ничего не значила и тем не менее была вполне уместна.

Сегодня собирали средства на новое оборудование для городской детской больницы. На приеме, без сомнения, собралось много людей, искренне заинтересованных в успехе этого мероприятия. Однако для большинства гостей этот вечер был лишь роскошным светским раутом, на котором женщины демонстрировали новые наряды и ювелирные украшения, в мужчины решали деловые вопросы.

Диего дель Санто трудно было отнести к какой-то определенной категории гостей. Кассандра изо всех сил старалась не замечать Диего. А он делал все, чтобы как можно чаще попадаться ей на глаза.

Диего дель Санто мог позволить себе любую женщину. Его фотографии постоянно красовались на страницах многочисленных газет и журналов. На этих фотографиях рядом с ним неизменно стояла какая-нибудь роскошная фемина.

В его отношении к женщине чувствовалась странная смесь беспощадности и тщательно скрываемой чувственности. Это и делало его неотразимым.

Были женщины, которым удавалось приручить его. Они наслаждались романом с ним до тех пор, пока им не давали отставку. Но Кассандра была другой. Надо быть совсем глупенькой, чтобы не понимать одной простой вещи: ступив на территорию дьявола, не стоит надеяться на спасение.

Кассандра избегала Диего, однако жизнь частенько сталкивала их. Как, например, сейчас.

— Прошу прощения, — вежливо улыбнувшись, сказала Кассандра. — Мне очень нужно кое с кем переговорить.

Способ, проверенный временем. Банально, но действенно. Всегда найдется несколько друзей, с которыми на пути своего отступления ты сможешь перекинуться парой слов.

Кэмерон хотел остановить ее. Диего лишь слегка кивнул головой. Однако бегство не спасло Кассандру. Черные глаза Диего теперь будут преследовать ее повсюду.

По спине снова пробежала дрожь. Кассандра получила еще одно подтверждение того, что она не способна противостоять этому мужчине.

«Держись», — твердила она себе, отчаянно пытаясь найти в толпе собравшихся гостей знакомые лица и незаметно вклиниться в их беседу.

Осталось не так мною времени. Скоро двери зала откроются, и гостей пригласят занять свои места. Она присоединится к брату и снова почувствует себя в безопасности.

— Не было никакой необходимости убегать, — пожурил ее Кэмерон, как только она вернулась к нему.

— Диего дель Санто настоящий красавчик, но абсолютно не в моем вкусе.

Кассандра заставила себя улыбнуться.

Двери зала наконец-то открылись, и Кассандра, растворившись в толпе гостей, направилась к своему столу.

— Ты не знаешь, кто с нами сидит? — спросила она Кэмерона, занимая один из четырех свободных стульев.

— Посмотри сама, — произнес Кэмерон.

Кассандра подняла глаза и… остолбенела.

К столу подошел Диего дель Санто. Он был и компании известий модели Алисии Вандернут.

— Нет! Только не это. Боже мой!

Ей было трудно находиться рядом с ним и течение нескольких минут. Но просидеть весь вечер за одним столом — это уж слишком!

Неужели все это подстроил Кэмерон? Кассандра была почти уверена в своей догадке. Ей захотелось отругать брата как следует и спросить, почему он так поступил? Но сейчас не было никакой возможности сделать это, не привлекая внимания.

«Если Диего займет место рядом со мной, я закричу!» — с ужасом подумала Кассандра.

Разумеется, Диего дель Санто сел рядом с Кассандрой. Впрочем, здесь не было ничего необычного. На подобных приемах все садятся там, где им указано. Более того, Кассандра сомневалась в том, что сам Диего был от этого в восторге.

Кассандра вежливо поздоровалась. Голос у нее был слабым. Она робко улыбнулась.

Кассандра мысленно приготовилась к длительной обороне. Все, что ей нужно делать, это неспешно потягивать из высокого фужера шампанское, съесть три обязательных блюда, которые будут поставлены перед ней, и вести светскую беседу. Она непременно справится.

Однако это оказалось нелегко. Кассандра с искренним интересом слушала вступительную речь члена благотворительного совета, за которой последовало объявление целей и результатов благотворительной акции.

Однако всем своим существом Кассандра ощущала близость Диего дель Санто. Она чувствовала любое его движение.

— Еще воды? — Диего наполнил до краев бокал Алисии и предложил Кассандре долить воды в ее бокал.

— Нет, спасибо, — ответила Кассандра. Ее бокал почти опустел, но будь она проклята, если позволит Диего ухаживать за собой!

Понимал ли Диего, что с ней происходит? Скорее всего, да. Он был слишком проницателен, чтобы не заметить ее смущения. За вымученной вежливостью скрывалось желание поскорее избавиться от него.

Официанты подали закуску. Кассандра воткнула вилку в красиво разложенную на тарелке еду, но есть ей не хотелось. Аппетит пропал.

— Вам не нравятся морепродукты?

Это был голос Диего. Он подчеркнуто растягивал слова, стараясь передать свое удивление. Кассандра холодно встретила тяжелый взгляд черных глаз. Она уже была готова ответить «нет». Хотя бы для того, чтобы посмотреть, что он будет делан, скорее всего, позовет официанта и попросит поменять блюдо.

— Нравятся, — произнесла вдруг Кассандра и сама удивилась тому, что сказала.

— Вы читаете мысли?

Уголки рта Диего дрогнули, а в глазах блеснул озорной огонек.

— Это только один из моих талантов, — весело произнес он.

Кассандра промолчала. Она сосредоточила внимание на содержимом своем тарелки и была не уверена, слышала она его слабый хрипловатый смешок или ей только показалось.

Диего дель Санто был самым невыносимым из всех мужчин, которых она когда-либо встречала. Кассандра не собиралась спрашивать себя, почему она так к нему относилась. Она не хотела ничего анализировать. По крайней мере так она говорила себе, когда образ Диего снова преследовал ее.

Оградить себя от него было просто невозможно. Диего был слишком заметной фигурой. О нем постоянно писала пресса. Он совершал одну удачную сделку за другой, появлялся на приемах и званых вечерах с самыми красивыми женщинами. Для Кэмерона Диего был кумиром. Брат Кассандры всегда говорил о нем с благоговением.

Сегодня Диего дель Санто решил вторгнуться в ее владения. У Кассандры не было выбора. Несколько часов подряд она должна будет находиться в непосредственной близости от этого наглеца. Его выходка возмутила ее. Как он посмел сделать ее объектом своих насмешек!

Но что случилось, то случилось. Если она будет вести себя, как бабочка, посаженная на иголку, она только усугубит свое положение.

Кассандра сделала глоток вина и обратилась к Кэмерону, чтобы хоть как-то отвлечься от мрачных мыслей. Но она не могла заставить себя не замечать Диего. Ее глаза следили за его красивой рукой, потянувшейся к высокому фужеру с вином. Вот его пальцы обвивают изящную хрустальную ножку фужера. Мысли Кассандры путались. И вот перед глазами у нее уже совсем другая картина: смуглые руки Диего скользят по гладкой женской коже. Что это с ней?

Должно быть, она опьянела. Меньше всего на свете Кассандра хотела бы иметь физическую близость с таким мужчиной, как Диего дель Санто.

— Насколько мне известно, вы специалист по драгоценным камням? — Кассандра снова услышала хрипловатый голос и вздрогнула. Стоит только подумать о дьяволе, и он тут как тут.

— Вас действительно интересуют драгоценные камни или вы спрашиваете из вежливости? — сухо спросила Кассандра, повернувшись к Диего.



— Может, вам просто стало скучно?

Кассандра ожидала ответного удара, но выражение лица Диего нисколько не изменилось.

— Меня действительно интересуют драгоценные камни. Расскажите о вашей работе.

В его голосе слышалось что-то, чего Кассандра предпочитала не замечать.

— Натуральные драгоценные камни, добываемые из горной породы вручную, наиболее ценны и интересны, — начала Кассандра. — Настоящему ювелиру всегда приятно работать с ними. У таких камней есть свое лицо и своя душа. Перед ювелиром стоит увлекательная задача: обработать камень так, чтобы показать людям красоту, присущую только ему одному. Талант ювелира проявляется в том как он подбирает форму и огранку камня.

Изучение геммологии разбудило в Кассандре страсть к ювелирному дизайну. Диего видел, как загорелись ее глаза. Это заинтриговало его так же как и она сама.

— Вы не одобряете искусственно выращенные или синтетические камни? — спросил он. Блеск в ее глазах сразу же потух.

— Они невероятно популярны и продаются в огромных количествах по всему миру, — сдержанно произнесла Кассандра. Диего, не отрываясь, смотрел ей в глаза.

— Вы не ответили на вопрос.

Он поднял руку и пальцем указал на изящный бриллиант в виде ромба, лежавший в ямочке у основания ее шеи.

— Это ваша работа? — спросил он.

Впрочем, ответ на этот вопрос был известен Диего. Он прекрасно знал все работы Кассандры, знакомился с каждым сделанным ее руками украшением. Без ее ведома, разумеется.

Кассандра вздрогнула и немного отпрянула назад. Фамильярность Диего возмутила ее. Она уже жалела о том, что позволила себе так разговориться.

С каким удовольствием она плеснула бы ему в лицо ледяной водой из своего бокала. Но вместо этого Кассандра заставила себя оставаться спокойной.

— Да, — тихо ответила она.

Любая женщина могла утонуть в глубине этих черных глаз. Горячий чувственный взгляд Диего обещал бездну восторгов. Кассандра представила, как его губы целуют ее руки, ласкают тело. Какое это, должно быть, наслаждение — безрассудно отдаться страсти с этим мужчиной.

— Давайте поужинаем вместе завтра вечером?

— Неизменное приглашение?

Ответ Кассандры был уже автоматическим:

— Спасибо, нет.

Уголки его рта приподнялись.

— Неизменный ответ? А вы не хотите подумать?

Кассандра холодно улыбнулась.

— Вы не понимаете значение слова «нет»? — пресекая его настойчивость, парировала она. Диего взял в руки кувшин с водой и наполнил бокал Кассандры. Рукавом пиджака он случайно коснулся ее руки. Кассандру пронзило, словно током.

Официанты начали подавать горячее. Чтобы немного успокоиться, Кассандра сделала несколько глотков вина.

Каждое движение Диего какими-то необъяснимыми импульсами действовало на нее. Под великолепным костюмом от Армани скрывалась невероятная мощь. Без малейших усилий он излучал обаяние, противостоять которому было невероятно сложно.

Еще час-два, максимум три, и она сможет извиниться и уйти с приема. Если Кэмерон захочет остаться, она доедет домой на такси.

Разглядывая содержимое своей тарелки, Кассандра тяжело вздохнула. Еда выглядела очень аппетитной, но есть ей не хотелось.

После горячего, как обычно, последовали речи. И вот наконец — то подали кофе и десерт. Никогда еще время не тянулось так медленно.

И вдруг, к большому ее удивлению, Кэмерон сам предложил уйти. Он сослался на головную боль. Кассандра встала, вышла из-за стола, громко попрощалась и проследовала с братом в фойе.

— С тобой все в порядке? — встревоженно спросила она. Кэмерон был бледен, очень бледен. Кассандра нахмурилась. Они вошли в лифт.

— Голова сильно болит? — снова спросила она озабоченно. — Хочешь, я поведу машину?

Глава ВТОРАЯ

Несколько минут спустя Кассандра уже сидела за рулем и гнала машину по шумным вечерним улицам. Погода была чудесная. Прохладный влажный воздух напоминал о том, что наступила весна.

«Милое время года», — подумала Кассандра. Умело управляя машиной и перескакивая с одной узкой улочки на другую, она спешила в Дабл-Дей.

Через пятнадцать, самое большее двадцать минут она будет дома. Там она скинет с себя свой вечерний наряд, смоет косметику и ляжет спать.

— Нам нужно поговорить, сказал Кэмерон.

Кассандра пронзила брата взглядом и снова уставилась в лобовое стекло.

— Это не может потерпеть до завтра? — устало спросила она.

— Нет.

Такая немногословность была совсем не характерна для него.

— Что-то случилось? — встревожилась Кассандра.

Вдруг автомобиль, ехавший перед ними, неожиданно остановился. Кассандра резко надавила на тормоз и грубо, не по-женски выругалась.

— Черт возьми, Кассандра! — проворчал Кэмерон. — Осторожней!

— Скажи это парню, который едет перед нами.

Голос Кассандры прозвучал неожиданно громко. Но все остальное время, пока они ехали до дома, она молчала. Это было мудрое решение. Меньше всего сейчас ей хотелось поссориться с братом. Остановись на гостевой парковке, попросил Кэмерон, когда они въехали за ограду и направились к главному входу в здание.

— Ты зайдешь ко мне? — спросила Кассандра.

— Как хочешь. Мы можем поговорить и в машине, ответил Кэмерои.

Однако, как только автомобиль остановился, он отстегнул ремень безопасности и вышел.

Кассандра догнала его около входной двери и вставила персональную карту в отверстие автоматической системы охраны. Они вошли в фойе. Кассандра снова воспользовалась персональной картой, чтобы вызвать лифт.

— Надеюсь, это не займет много времени, — сказала она Кэмерону, входя в квартиру. Он вошел следом.

— Ладно, выкладывай, — повернувшись к брагу, предложила Кассандра.

Кэмерон на мгновение закрыл глаза и провел пальцами по волосам.

— Это нелегко, — пробормотал он.

Нервное напряжение, в котором Кассандра находилась весь вечер, брало свое. Она очень устала.

— Переходи к делу, поведя плечами, — потребовала Кассандра.

— У нашей фирмы проблемы, — наконец-то выговорил Кэмерон. — Большие финансовые затруднения. Если папа узнает, это убьет его.

Кассандра почувствовала, как ледяной холод сжимает ей сердце.

— О чем, черт возьми, ты говоришь?

— В самом скором времени «Престон-Уиллерс» ожидает неизбежное банкротство.

— Что? — Кассандра с трудом понимала, о чем говорит брат. — Каким образом?

Казалось, Кэмерон вот-вот разрыдается. Это был нехороший знак.

— Несостоятельная руководящая стратегия, невыгодные сделки, невыполненные обязательства, проблемы со штатом, — объяснил Кэмерон.

Кассандра обожала брата. Но Кэмерон был не тем человеком, который мог продолжить дело отца. В нем не было твердости духа, решимости, необходимой для руководства столь крупным предприятием, как «Престон-Уиллерс». Отец надеялся, что, приняв на себя ответственность за семейное дело, Кэмерон возмужает. Но получилось наоборот.

— Насколько плохо обстоят дела? — спросила Кассандра.

Кэмерон с отчаянием посмотрел на сестру.

— Хуже не бывает. Я попросил помощи у нескольких банков и крупных финансистов, проконсультировался с независимыми экспертами. Кэмерон горестно вздохнул.

— У нас осталось два выхода. Ликвидировать компанию или принять предложение инвестора на его условиях. Надежда умирает последней. Утопающий хватается за последнюю соломинку.

— Надеюсь, нам не предлагают ничего противозаконного? — спросила Кассандра.

— Нет. Инвестор предлагает нам сделать необходимые капиталовложения. За мной остается право совещательного голоса. Он приводит свою профессиональную команду, входит в совет директоров и получает половину всей прибыли. Звучало обнадеживающе, но осторожность никогда никому не мешала.

— Я надеюсь, ты посоветовался с юристом?

— Да, мы уже обо всем договорились, — рассудительно произнес Кэмерон. — Осталось договориться о мелочах.

— Что ты имеешь в виду? потребовала разъяснений Кассандра.

Кэмерон был в замешательстве. Чувствовалось, что ему трудно говорить, он снова тяжело вздохнул и выпалил:

— Тебя.

Кассандра нахмурилась. Она совершенно не понимала, о чем он говорит.

— Но какое это может имен, ко мне отношение?

— Прямое.

Кусочки головоломки начали постепенно выстраиваться в нужном порядке.

— Кто сделал тебе это предложение? — сердито спросила она.

О боже, нет! Этого не может быть. Все элементы головоломки встали на свои места.

— Диего дель Санто, — ответил Кэмерон.

Кассандра побледнела. В одно мгновение она одновременно испытала шок, отчаяние, гнев. Она отказывалась верить в то, что сказал брат.

— Ты шутишь? — сдавленным шепотом произнесла она.

Кэмерон сделал глубокий вдох, затем, медленно и шумно выдохнув, сказал:

— Я серьезен, как никогда.

Боже! Как он жалок!

— Расскажи мне все. — Глаза Кассандры опасно сверкнули. — Или Диего дель Санто намерен сделать это лично?

Образ Диего снова возник у нее перед глазами, Затмив все остальное.

— Без твоего участия сделка не состоится, — отчеканил Кэмерон.

Кассандра попыталась успокоиться, хотя гнев переполнял ее.

— Мое участие будет заключаться в?..

— Он сам расскажет тебе об этом завтра за ужином.

— Ни черта он мне не расскажет! — выкрикнула Кассандра. Она не могла больше сдерживать эмоций.

— Кассандра. — От нервного напряжения лицо Кэмерона стало серым. — Ты ведь не хочешь, что бы у отца был еще один сердечный приступ?

От этих слов она похолодела. Врачи предупреждали, что следующий сердечный приступ может стать последним.

— Как ты можешь говорить такое?

Кассандре захотелось наброситься на брата за то, что он так запустил дела. Но взаимные упреки ничего не решат, только усугубят и без того накаленную атмосферу.

— Мне нужны доказательства.

Слова Кассандры были холодны и выверены.

— Факты, — уточнила она, наблюдая явное смущение Кэмерона. — Расскажи мне, как и почему все произошло. Насколько все плохо.

— Ты мне не веришь?

— Мне необходимо знать все до последней мелочи, — настаивала Кассандра. — Иначе я не смогу противостоять Диего дель Санто.

Кэмерон был бледен как смерть.

— Противостоять? — удивленно переспросил он, едва выговаривая слова.

Но тут Кассандра сверкнула глазами так, что Кэмерон совсем потерял дар речи.

— Если он решил, что я безропотно соглашусь со всеми его предложениями, он плохо меня знает!

Кэмерон приоткрыл рот, чтобы что-то сказать, но, видимо, не мог подобрать, нужных слов.

— Кэсс…

— Нe называй меня так!

Кэмерон называл ее так в детстве. Но сейчас это ласковое имя еще сильнее разозлило Кассандру.

— Ты хоть понимаешь, с кем имеешь дело?

Она сделала глубокий вдох и медленно выдохнула, чтобы успокоиться.

— Уверена, что Диего дель Санто очень скоро выяснит, с кем он имеет дело! — Пытаясь ослабить головную боль, она сжала пальцами пульсирующие виски.

— Кассандра…

— Мы не можем отложить до завтра?

Ей нужно было подумать. И самое главное, она хотела остаться одна.

— Я приготовлю ленч, и мы вместе еще раз посмотрим все документы.

— Но завтра воскресенье, — беспомощно пролепетал Кэмерон.

— Ничего не поделаешь, — решительно заявила Кассандра.

В знак примирения Кэмерон поднял руки.

— В полдень подойдет? — предложила Кассандра.

— Прекрасно, согласился брат.

Кассандра проводила его до двери. Потом закрыла ее. Она смыла косметику, разделась и легла в постель.

Спала она из рук вон плохо и проснулась совершенно разбитой. Занятие в гимнастическом зале и купание в бассейне частично восстановили силы. Кассандра вернулась в квартиру, приняла душ, надела джинсы и свободный топ. Затем пошла в кухню, чтобы приготовить ланч.

Кэмерон появился ровно в двенадцать с бутылкой шампанскою в руках.

— Немного рановато для выпивки. Ты так не считаешь? — улыбнувшись, заметила Кассандра.

Натерев хлеб чесноком, она сунула его в духовку.

— Вкусно пахнет, — похвалил ее браг. Кассандра наморщила нос.

— Лесть тебе не к лицу. Давай сначала поедим, а потом займемся делами. Хорошо?

— Не забудь, что папа ждет нас к обеду.

Это была семейная традиция. Раз в неделю они собирались вместе за обедом. Этот обычай редко нарушался. Но сегодня Кассандре не хотелось идти к отцу и притворяться, что все в порядке. Отец не тот человек, которого можно обмануть.

— Паста просто великолепная, — сказал Кэмерон.

За столом они говорили обо всем, кроме дел, и, только когда тарелки опустели, Кассандра кивнула в сторону портфеля с бумагами.

— Ну, теперь давай возьмемся за дело.

Положение оказалось намного хуже, чем предполагала Кассандра. Она внимательно изучила документы. Все они говорили о том, что «Престон-Уиллерс» неизбежно грозит банкротство. Цифры говорили сами за себя. Ситуация сложилась убийственная. Кассандра хотела доказательств. Теперь они у нее были.

— Меня интересует несколько вопросов, — начала она. — Но сначала ответь мне, как ты смог допустить такое?

Кэмерон поморщился.

— Я надеялся на то, что новые контракты принесут нам прибыль и положение исправится, — грустно покачав головой, ответил он.

— Но вместо этого дела шли все хуже.

Кассандра проклинала Диего дель Санто и едва сдерживалась, чтобы не наброситься на Кэмерона.

— Надежды — плохая основа для бизнеса.

В бизнесе нужны твердая рука, опыт и умение. Нужно уметь контролировать ситуацию и своевременно принимать правильные решения. «Вашему делу нужен такой человек, как Диего дель Санто, подсказывал Кассандре внутренний голос. Он сможет сделать необходимые капиталовложения, и компания будет работать, как отлаженный механизм».

В слиянии есть смысл. Кэмерон, пожалуй, был прав. Если «Престон-Уиллсрс» выживет, отец сможет гордиться своими детьми.

— Я могу позвонить Диего и сообщить, что ты обдумываешь его приглашение на ужин?

— Нет.

Недоверие и страх давали о себе знать.

— Нет. Я сама сделаю этот ход. Это уже моя игра.

Кассандре нужно было кое-что сделать до завтрашнего вечера. Она встала и вышла из-за стола.

— Мне нужно поработать часок-другой до обеда. — Она направилась к выходу из кухни. — Увидимся у отца.

— Пока.

Кэмерон робко улыбнулся.

— Спасибо.

— За что? — не удержалась Кассандра. — За ланч?

— За это тоже.

В начале шестого Кассандра прошла через ворота роскошного дома своего отца, Александра Престон-Уиллерса. В доме были произведены кое-какие переделки в расчете на то, что отец будет передвигаться по нему в инвалидной коляске. Для передвижения с этажа на этаж в доме был установлен лифт. Здесь постоянно жили экономка и медицинская сестра-сиделка.

Кассандра позвонила в колокольчик, потом своим ключом открыла дверь выложенного мраморной плиткой вестибюля.

Каждый раз, когда Кассандра приходила сюда, сердце ее разрывалось от боли. Ей трудно было видеть своего когда-то сильного отца сломленным болезнью.

Сегодня отец казался ей особенно хрупким. У него совсем не было аппетита, передвигаться ему было труднее, чем неделю назад.

Кассандра смотрела на отца, и ей хотелось плакать. Чувствовалось, что Кэмерон тоже подавлен.

Она никому не позволит огорчать Александра. Ни Кэмерону, ни Диего дель Санто.

Кассандра приняла решение, возвращаясь с обеда к себе домой. Она устала и очень хотела спать. Ночью ее мучили кошмарные сны. Проснувшись, она обнаружила, что опаздывает на работу, и ей нужно поторопиться.

Сейчас самое главное уладить дела с Диего дель Санто. Кассандра решила без предупреждения прийти к нему в офис, а потом поужинать в каком-нибудь людном месте.

На работе трудно было сосредоточиться. Кассандра выполняла заказ одного очень важного клиента. Рисунок ювелирного изделия был изысканным. Он требовал большою внимания и тщательной проработки каждой детали.

Но перед глазами все время стоял Диего дель Санто. Кассандра ничего не могла с собой поделать и в душе у нее был настоящий переполох. Когда рабочее время закончилось, Кассандра с облегчением вздохнула и, упакован незаконченное изделие, сдала его на хранение в сейф. Затем она освежила макияж и вышла на улицу.

Главный офис « Дель Санто Корпорейшн» расположился на верхнем этаже высотного здания в центре Сиднея. Выйдя из лифта, Кассандра решительно направилась к стойке консьержа.

— Я хочу видеть Диего дель Санто, — произнесла она твердо и, как ей самой казалось, очень официально.

— Мистер дель Санто на конференции. Сегодня он никого принимать не будет.

Кассандра выразительно посмотрела на часы.

— Позвоните ему и скажите, что его ждет Кассандра Престон-Уиллерс.

— Он просил не тревожить его, — не сдавался консьерж. Такая деловитость не могла не вызывать восхищения.

— Вызовите его секретаря, — потребовала Кассандра.

Прошла ровно минута. Кассандра отсчитывала ее по секундам, и в фойе появилась женщина, которая с легкостью могла бы выиграть конкурс на звание «Мисс Сидней».

— Какие-то проблемы? — спросила она.

«Я твоя проблема», со злостью подумала Кассандра.

— Пожалуйста, сообщите Диего дель Санто, что мне необходимо срочно встретиться с ним.

В глазах секретарши появилось сомнение. Это было как раз то, что нужно Кассандре. Знакома ли секретарша Диего со всеми его любовницами? Если да, то она точно должна знать, что Кассандра не из их числа.



— В пять часов я буду подавать напитки и канапе, — сообщила секретарша. Я доложу о вас мистеру дель Санто.

Это была победа. Пусть маленькая, и тем не менее победа.

— Спасибо, — сдержанно произнесла Кассандра. Полчаса она провела в фойе, листая глянцевые журналы, но нервное напряжение не ослабевало.

Рабочий день подошел к концу. Работники фирмы поспешно покидали офис. Когда секретарша Диего снова появилась в фойе и решительным шагом направилась к стойке консьержа, сердце Кассандры сжалось.

— Пожалуйста, пойдемте со мной.

Через несколько минут Кассандра уже стояла роскошной приемной.

— Присядьте, предложила секретарша. Мистер дель Санто скоро выйдет.

Прошло пять минут, потом десять. Полчаса. Что за дьявольскую игру он задумал?

Нервное напряжение было на пределе. Затем к нему присоединилась шея. С каким удовольствием она вскочила бы сейчас со стула и убежала прочь. Но мысль о том, что завтра ей снова придется пройти через то же самое, останавливала Кассандру. Будь проклята эта конференция! Еще пять минут и она пойдет искать его. Дверь распахнулась, и в приемную вошел Диего.

— Кассандра. Прошу прощенья за то, что заставил тебя ждать.

Сунув руку в карман брюк, Диего подошел к огромному, от пола до потолка, окну и повернулся спиной к открывавшемуся из него великолепному виду на гавань.

Выражение лица Кассандры было холодным и отстраненным, но глаза потемнели от гнева. Как он посмел сказать ей «ты»!

— Вот как? А я-то думала, вы все это время испытывали мое терпение.

Дерзкий тон Кассандры контрастировал с ее отстраненным выражением лица.

— Если бы вы позвонили заранее, моя секретарша назначила бы вам более подходящее время, — мягко объяснил Диего.

— На следующей неделе? — парировала Кассандpa притворно шутливым тоном. Губы ее растянулись в ироничной улыбке.

— Я предлагаю поужинать вместе.

— У меня нет ни малейшего желания делать что-либо с вами вместе. — Кассандра сделала паузу, глубоко вдохнула и добавила: — Давайте перейдем к делу. — Она указала на толстую папку с документами. — У меня есть все необходимые сведения и копия вашею предложения, все вроде бы в порядке.

— Вы меня удивляете.

— Не думаю, что вы способны на подобные эмоции. — Глаза Кассандры горели ненавистью.

— Я полагаю, Кэмерон передал вам, что сделка состоится только при одном условии?

Кассандра с трудом сдерживала гнев.

— Брат сказал мне, что это что-то личное. Чего вы хотите?!

— Провести с вами две ночи и один уик-энд.

Кассандре показалось, что какая-то мистическая сила подняла ее и шлепнула о стену.

— Но это же настоящее варварство, — с трудом проговаривая слова, произнесла она.

— Называйте это как вам будет угодно.

Кассандре понадобилось время, прежде чем она смогла что-то сказать.

— Зачем вам это нужно?

— Я хочу развлечься.

Вот она! Расплата за все те приглашения, на которые она ответила отказом. Сегодня ее отказ может иметь плачевные последствия. Хватит ли у нее мужества погубить отца, разрушить дело, которое он создал, которому отдал всю свою жизнь?

— Инвестиции в размере двадцати трех миллионов долларов. Предполагаю… — Диего намеренно сделал паузу, — что я могу рассчитывать на некоторые уступки с вашей стороны. Вы не согласны со мной, моя дорогая?

Кассандра, не задумываясь о последствиях своих действий, схватила первый попавшийся под руку предмет и запустила им в Диего. Но он ловко поймал его и положил на свой рабочий стол, разозлив этим Кассандру еще сильнее.

— Как вы думаете, кто вы такой после этого? — спросила Кассандра голосом, который сама не смогла узнать, так низко он прозвучал.

«Глупый вопрос», подумала она. Диего прекрасно знает, кто он такой, чего хочет и как этого добьется.

— Я советую вам как следует подумать, прежде чем вы сделаете следующую глупость, — бархатным голосом предупредил Диего. Глаза Кассандры были похожи на два сверкающих бриллианта.

— А вы думали, что я с благодарностью припаду к вашим ногам? — произнесла Кассандра уже на более высоких тонах.

Она не заметила, как где-то в бездонной глубине его глаз шевельнулась насмешка.

— Я предполагал, что ваше сопротивление будет чисто символическим.

— О да! Неужели? Вы отдаете себе отчет в том, что я могу обвинить вас в сексуальном принуждении?

— Попробуйте.

— Только для того, чтобы увидеть, как команда нанятых вами адвокатов переворачивает все с ног на голову, а вы пускаете в ход всю мощь своей финансовой машины?

— Вы абсолютно правы, — спокойно подтвердил Диего.

— Это эмоциональный шантаж. — Кассандра явно теряла контроль над собой.

— Вполне приемлемое средство, — пожал плечами Диего.

В этот момент Кассандра поняла, что ненавидит его больше всех на свете. Раньше она даже не подозревала о том, что можно так ненавидеть.

— Нет. Боже мой! Неужели она действительно произнесла это слово?

— Нет.

— Вы не согласны с тем, что я использую вполне приемлемые средства?

— Я не буду спать с вами.

— В вашем положении не торгуются.

— Я не продаю себя, — с достоинством произнесла Кассандра.

— Все имеет свою цену.

— Это ваше кредо?

— Вы сомневались в этом? — немного помедлив, спросил Диего.

С Кассандры было достаточно.

— Что ж, по-моему, мы все выяснили. До свидания.

Она пыталась успокоиться, но ей не удавалось. Рванув перекинутую через плечо лямку сумки, она направилась к двери.

Будь проклят Кэмерон. Будь проклята вся эта ерунда.

— Есть еще одно обстоятельство, — сообщил Диего.

В бархатистом тоне его голоса чувствовалась угроза. Кассандра остановилась и снова повернулась к нему лицом.

— Гомосексуальность Кэмерона, — спокойно произнес Диего.

Всего два слова. Но их было достаточно, чтобы кровь в ее жилах остановилась.

Откуда он узнал? Об этом никто не мог знать. Знали только Кэмерон, его партнер и она сама.

Тревога сменилась паникой. А вдруг до отца дошли какие-то слухи? Боже мой! Только не это.

Александр Пpecтон-Уиллерс тяжело перенесет известие о том, что его сын разрушил семейное дело, привел компанию к финансовому краху. Но с тем, что его сын гомосексуалист, он не смирится никогда. И никогда не простит.

Страдание и боль пронзили ее тело, ее душу. Диего дель Санто нанял кого-то, чтобы узнать, их семейную тайну? Как глубоко он сумел копнуть? До самого дна. Эти слова эхом повторялись у нее в голове. И многое говорили о человеке, который стоял сейчас перед ней. Такой пойдет на все ради достижения цели.

— Я ненавижу вас, — дрожащим от гнева голосом произнесла Кассандра.

Ей стало холодно. Так холодно, что, казалось, кровь в ее жилах превратилась в лед.

Диего наклонил голову, наблюдая за тем, как на побледнела. Кассандра была сломлена. Об этом красноречиво говорило выражение ее глаз.

— Я вам верю.

Он победил. Они оба знали это. Теперь ее волновало только одно. Будет ли он молчать?

— Да, — тихо сказал Диего. — Даю вам слово.

— И за это я должна быть вам благодарна? — горько произнесла Кассандра.

Диего не ответил. Вместо этого он указал ей на стул, с которого она только что встала.

— Вам нужно присесть.

Кассандра не стала садиться. Она предпочитала стоять. Так проще будет уйти.

Диего подошел к своему рабочему столу и прислонился к нему.

— Начнем все сначала? — продолжил он.

Господи! Как она пройдет через все это? «С достоинством», — подсказал ей внутренний голос

— Козыри в ваших руках, — сказала Кассандра.

Если бы она знала, какой уязвимой была в эту минуту! Кассандра была так бледна, что кожа ее, казалось, просвечивалась насквозь. Глаза потухли. В них совсем не было жизни.

Диего помнил вкус ее губ, аромат ее тела, робкий ответный отклик… Он хотел оставить на ней свою отметину, сам не понимая почему. Возможно, он хотел произвести на нее впечатление? Или наказать? Нет. Дать урок. Урок мужчины, для которого секс был наивысшим наслаждением в жизни. Но он и сам попался в сети, которые расставил для нее. Та мимолетная встреча вызывала в нем томительные воспоминания. Они волновали душу… и другие части тела. Прелестная соблазнительница даже не подозревала о том, какая колоссальная сила сосредоточена у нее в руках.

Несовершеннолетние девушки были под запретом. А эта шестнадцатилетняя глупышка была еще и любимой дочкой одного из крупнейших промышленников города. Ее брату нужно было бы хорошенько подумать, прежде чем привести ее с собой на вечеринку, где царили алкоголь и наркотики. Диего сразу понял, в чем дело. Он схватил брата с сестрой и вышвырнул на улицу, потом проводил до дома.

Романы… У Диего их было немало. Женщины охотно предлагали ему себя. Он с легкостью принимал их любовь и наслаждался ею до тех пор, пока ему это не надоедало.

Диего не задумывался об ответственности. Он еще не встретил женщину, с которой хотел бы связать свою жизнь навсегда. Впрочем, он не верил в вечную любовь. Он считал, что все это сказки для маленьких детей.

Но в последнее время он все больше и больше думал только об одной женщине. Она дразнила его чувства. Он хотел встретиться с ней, но на все его приглашения она неизменно отвечала отказом. Их пути часто пересекались, но Диего приходилось довольствоваться только вежливыми приветствиями. И вот его час настал.

— Как только мы с вами договоримся, протяжно произнес Диего. — я поставлю свою подпись под основным договором и распоряжусь о том, чтобы на счет компании были переведены деньги.

Услышав эти слова. Кассандра почувствовала, как внутри у нее что-то сжалось в болезненный комок.

— Когда состоится наша первая встреча? — спросила она.

— Вы говорите так, будто секс со мной для вас наказание.

— Если хоть на минуту допустить, что для меня это может быть удовольствием, вы просто лопнете от гордости.

— Смелые слова, — улыбнулся Диего. — Но вы даже не подозреваете о том, какой я любовник.

Кассандра представила его рядом с собой в постели обнаженным. Ее тут же бросило в жар. Интуиция говорила ей, что Диего опытный любовник. Он знает секреты женского тела, знает, как разбудить в нем страсть. Умелыми прикосновениями губ и языка он мог заставить каждый нерв женщины вибрировать от наслаждения.

Об этом не трудно было догадаться. Стоило только заглянуть ему в глаза. Темные и глубокие, как бездна, они знали все о тайных желаниях женщины.

Кассандра почувствовала, что начинает дрожать, и ей понадобились немалые усилия, чтобы справиться с этим. Она не хотела, чтобы Диего заметил ее волнение и страх.

— В среду вечером я приглашен на ужин. Я заеду за вами в половине седьмого. Соберите все, что вам понадобится ночью.

Значит, послезавтра…

Приступ истерического смеха подступил к горлу, но Кассандра сумела подавить его. Так скоро. А почему бы нет? По крайней мере с первой ночью будет покончено. Останутся еще одна ночь и два выходных дня.

— Когда следующая ночь? — деловито спросила она.

— В субботу, — ответил Диего.

Кассандре казалось, что она умирает.

— А уик-энд?

— Через неделю после этого.

Диего не отрывал от нее взгляда.

— После каждой встречи на бизнес-счет «Престон-Уиллерс» будет переведена соответствующая сумма. Через неделю, в понедельник, компания рассчитается со своими долгами.

— Условие, вскользь упоминаемое в документах, как «после одобрения Диего дель Санто», не дает мне никакой гарантии, — сказала Кассандра, — но позволяет вам аннулировать договор на основании того, что мои действия не встретили вашего одобрения.

— Даю слово, что этого не произойдет.

— Извините, но ваше слово для меня ничего не значит.

Кассандра заставила свой голос звучать твердо, иначе он выдал бы ее волнение.

— Вы даже представить не можете, как сильно испытываете мое терпение, — раздраженно заявил Диего.

— Не нужно считать меня наивной глупышкой. И вашем документе так много дыр, что даже слепой сможет через них видеть!

— Вы мне не доверяете?

— Нет.

Диего мог уйти от своих обязательств. Это было бы ему на руку. Двадцать три миллиона долларов немалые деньги, даже если это всего лишь малюсенький процент его состояния.

— Чего вы хотите? — спросил он.

Сейчас не время отступать.

— Письменного определения некоторых деталей нашего соглашения. Каждая ночь с вами не должна длиться более двенадцати часов. Конкретизируйте мои сексуальные обязательства по отношению к вам, подтвердите, что сделка не будет расторгнута, если мои сексуальные возможности не удовлетворят вас. — Кассандра сделала глубокий вдох, немедленно выдохнула. — Оригинал нашего соглашения будет уничтожен после того, как вы переведете все деньги на счет «Престон-Уиллерс».

Кассандра наблюдала за тем, как Диего подошел к портативному компьютеру, набрал текст, включил принтер, считал отпечатанный текст, поставил под ним свою подпись и протянул листок Кассандре.

Она прочитала, аккуратно сложила листок вчетверо и бросила его в сумку, висевшую у нее на плече. Нотариально не заверено. Для суда это документ не будет представлять большой ценности. И все же это лучше, чем ничего. Мелодичное жужжание ее сотового телефона стало для Кассандры удобным поводом, чтобы удалиться.

Три, нет, четыре ночи в его постели. Она сможет сделать это. И с ней все будет в порядке.

Глава ТРЕТЬЯ

Прошло два дня. Кассандра стояла в гостиной великолепного особняка Роуз-Бей, потягивая коллекционное шампанское.

Гости беседовали друг с другом. Кое-кого из них Кассандра знала, и разговор шел непринужденно. Но ни прекрасный вечер, ни красивая обстановка, ни гости, собравшиеся в особняке, не волновали ее так, как стоявший рядом мужчина.

Диего дель Санто был очарователен, обходителен и сексуален. Ни одна женщина перед таким не устоит… Еще хуже было то, что нервное напряжение нарастало с каждой минутой, и Кассандра знала это. Она чувствовала себя неловко. Кассандра не желала, чтобы ее имя в каком бы то ни было смысле связывали с именем Диего дель Санто.

И тем не менее она была связана с ним, поймана в невидимую ловушку, и часы безжалостно отсчитывали минуты до того момента, когда они должны будут остаться наедине.

Одна только мысль об этом мощном, гибком теле заставляла ее сердце учащенно биться.

— Еще шампанского? — спросил Диего, заметив пустой бокал Кассандры.

Он был слишком близко от нее, чтобы ей было спокойно. Она чувствовала каждое движение его тела, спрятанного под изысканным костюмом от известного дизайнера, ощущала запах его эксклюзивного одеколона.

— Нет, спасибо, вежливо ответила Кассандра. Вечер только начинался, поэтому много пить не к чему. Скоро пригласят к столу. Кассандра дорожила своей репутацией в обществе и относилась к себе с уважением. Она не хотела провести остаток вечера в алкогольном дурмане. Выбирая наряд для сегодняшнего приема, Кассандра перебрала весь свой гардероб. В конце концов она выбрала скроенное по косой красное шелковое платье с мягким драпированным вырезом. Сделала себе деликатный макияж с акцептом на глаза. Волосы были стянуты на макушке в аккуратный пучок. На шее красовалась цепочка замысловатого плетения. В мочки ушей были вставлены такие же сережки.

Собрать спальные принадлежности оказалось значительно проще. Кассандра просто бросила в сумку смену белья и несколько пещей первой необходимости. Когда она вышла на улицу, Диего взял у нее сумку и положил се в багажник своей машины.

Сегодня Диего вел себя совсем не так, как ожидала Кассандра. В его поведении не было фамильярности. Он сдержанно поприветствовал ее и даже не пытался прикоснуться, когда она села в салон его стильного «астон-мартина».

По дороге на вечеринку они почти не разговаривали. Диего пытался завязать беседу, но Кассандра на все его вопросы отвечала односложно. Чего он ждал? Что она будет улыбаться ему? Весело смеяться? Вести себя, как на любовном свидании? Он заставил ее принять условия сделки и Кассандра ненавидела его за это.

Гости, собравшиеся в особняке Роуз-Бей, без сомнения, были заинтригованы тем, что Диего дель Санто появился сегодня вечером вместе с ней.

Неужели слухи о финансовых затруднениях компании «Престон-Уиллерс» уже распространились? Если да, то ее появление в обществе вместе с Диего неизбежно будет связываться с ним. Неужели люди будут болтать о том, что сотрудничество «Престон-Уиллерс» и Диего дель Санто из зала заседаний переместилось в спальню? Кассандра уверяла себя в том, что ей это безразлично.

Ужин. Боже мой! Как же она будет есть? Ее желудок сжался в болезненный комок и не желал принимать никакой пищи.

— Расслабьтесь, — тихо сказал Диего.

Они заняли свои места за элегантно накрытым столом.

— Я совершенно спокойна, — ответила она, демонстрируя свою неотразимую улыбку.

Блюд подавали множество. Каждое из них было достойно самой высокой похвалы.

Гости не скупились на комплименты. Кассандра же хвалила стол, но аппетита у нее совсем не было. Ужин показался ей бесконечным. Когда гостей снова пригласили в гостиную, чтобы выпить кофе, она с облегчением вздохнула.

Но Диего, казалось, не спешил уходить. Было около одиннадцати, когда он наконец-то сказал, что им пора попрощаться с хозяевами.

Путь в пригородное местечко Пойнт-Пайпер был недолгим. Они проделали его в полном молчании. Когда они въехали во двор его дома, Кассандра снова почувствовала, как сжимается все ее тело. Стильный «астон-мартин» проехал под дверью гаража и плавно остановился. Ну вот и все. Она в ловушке. «Господи! Я хочу домой!» раздался в душе Кассандры немой крик. «Ты должна через это пройти, — безжалостно произнес ее внутренний голос. — Подумай о Камероне и Александре». «Но как же я сама?»

Диего хлопнул крышкой багажника и появился с ее сумкой в руках. Кассандра вышла из автомобиля.

Молча, они вошли в дом. Сначала Кассандра шла впереди, но потом, когда они вошли в вестибюль, пошла рядом с Диего.

Чтобы заглушить нарастающее отчаяние, Кассандра сосредоточилась на роскошном интерьере здания. Размеры его впечатляли. Изящная лестница с замысловато сконструированной балюстрадой вела на верхний паж. С высокого потолка свисала хрустальная люстра. Испанский стиль, в котором был выдержан интерьер, удачно дополняли массивные шкафы красного дерева. Стены украшали картины. Кругом царила атмосфера богатства и роскоши.

Поставив сумку Кассандры на пол рядом со ступеньками лестницы, ведущей наверх, Диего по-казал на дверь справа.

— Еще по рюмочке.

Кассандра проводила взглядом Диего, который миновал вестибюль и вошел в просторную гостинную. Мысль о том, что они снова будут обмениваться вежливыми репликами и притворяться, была невыносима.

Весь вечер был только прелюдией к ночи, которую они должны будут провести в одной постели. Оттягивать этот момент дальше не было смысла.

— Если вы не возражаете, я хотела бы заняться тем, зачем мы сюда пришли.

Кассандра нервничала. Диего понял это по ее голосу. Он видел, как у нее на шее пульсировала жилка.

— Пути к бегству отрезаны?

От его вопроса, произнесенного бархатным протяжным голосом, у Кассандры по спине побежали мурашки.

— Да.

Диего едва заметно пожал плечами и кивнул в сторону лестницы.

Неужели она сошла с ума? «Все хорошо, успокаивала себя Кассандра. Он всего лишь мужчина. Такой же, как все остальные».

Они займутся сексом, потом заснут. Потом он разбудит ее на рассвете, чтобы еще раз заняться сексом, затем она примет душ, оденется и на такси поедет на работу. Ничего особенного не произойдет.

Вместе они поднялись по изогнутой лестнице, повернули налево, прошли по балюстраде в роскошные апартаменты. Кассандра вошла в комнату и в растерянности остановилась. Она не знала, что делать. Руки и ноги не слушались ее. «Соберись, снова успокоила она себя. Подумай. Скинь туфли, сними драгоценности».

Сережки поддались легко, но когда Кассандра дотронулась до застежки цепочки, руки ее задрожали.

— Позволь мне, — спокойно сказал Диего и подошел ближе.

Слишком близко. Спиной она чувствовала его могучее тело. Какое расстояние между ними сейчас? Сантиметр? Миллиметр? Стоит ей слегка наклониться, и плечи коснутся его груди.

О! Так сделай это! Не задумывайся ни о чем. Разыграй обольстительницу. Растай в его объятиях. Не за ттим ли ты пришла сюда?

Пальцы Диего коснулись ее шеи. У Кассандры перехватило дыхание. Наконец-то замочек цепочки был расстегнут. Диего снял украшение и вложил его Кассандре в руку.

Кассандра подошла к сумке и положила драгоценности в футляр. Она повернулась. Диего был близко. Очень близко. Он прикоснулся к заколке в ее волосах. Под ложечкой снопа заныло.

Пальцами он медленно провел по изящному изгибу ее шеи. Это движение дрожью отозвалось во всем ее теле.

— Ты очень красивая.

Бархатистый голос Диего выводил ее из равновесия. Кассандра с трудом преодолевала его гипнотическое обаяние. Как бы ей стало легко, если бы она могла просто прильнуть к нему, откинуть голову, слиться с ним в поцелуе и забыть про все на свете. Но смиренная покорность Кассандры означала, что она только мирится с его действиями и никогда не простит его за то, что он сделал.

— Давай не будем притворяться, что здесь происходит что-то необычное.

Кассандра дотронулась до молнии на платье и стала расстегивать ее, но Диего остановил ее руку.

— Секс за большие деньги? — протяжно растягивая слова, с едва уловимым акцентом спросил Диего.

— Ты оценил его в миллионы.

Кассандра нервничала. Это интриговало Диего. Любая другая женщина на ее месте изображала бы из себя кокетку, возбуждала его страсть до тех пор, пока инициатива не перешла бы к нему в руки.

— Если ты хочешь раздеть меня, с трудом справляясь с волнением, — сказала Кассандра и слегка повела плечом, — не останавливайся.

— Разве может мужчина устоять перед таким соблазном? — прищурив глаза, ответил он уже немного севшим голосом.

Он расстегнул молнию до конца, его руки дотронулись до бретелей и стянули их с плеч Кассандры. Платье соскользнуло и упало на ковер.

Единственным предметом одежды, оставшимся на Кассандре, были маленькие шелковые трусики. Глаза Кассандры блестели голубым огнем, когда взгляд Диего медленно скользил по ее груди. Затем он поднял глаза. Она увидела в них страсть.

Неторопливыми, выверенными движениями он снял с себя туфли, носки, скинул пиджак, ослабил галстук и сбросил его. Расстегнул брюки и сорочку.

Он был великолепен. Широкоплечий, с узкими бедрами, плоским животом и оливковой кожей. Его тело было физически развитым от природы, не искусственно накачанным в спортзале. В нем чувствовалась настоящая природная сила.

Диего откинул покрывало. Щеки Кассандры покрылись стыдливым румянцем. Как она ненавидела себя в эту минуту!

Не спеша Диего подошел к ней и нежно провел подушечкой большого пальца по нижней губе. Глаза Кассандры широко распахнулись. Она почувствовала, как теплая волна прошла по всему ее телу, когда он обнял руками ее лицо и наклонил голову, чтобы поцеловать. Кассандра хотела закричать, но тот крик умер у нее в груди. Она все представляла себе совсем иначе.

Чувственные губы Диего медленно пробовали на вкус ее губы, руки ласкали ее лицо.

Он разрушил последний барьер. Руки Кассандры сами поднялись к его плечам и обвили его шею. Одной рукой Диего обнял ее затылок, другая ласкала спину, спускаясь к ягодицам.

Наконец его рука потянула вниз се узкие шелковые трусики…

Кассандра едва не лишилась чувств. Но что она могла сделать, чтобы защитить себя от его умелых ласк? Его руки и губы пробуждали в ней дикую страсть. Но когда Кассандре казалось, что она вот-вот сорвется, Диего давал ей передышку, переходя к другому участку тела. Ведь это была только прелюдия.

— Расслабься, — услышав ее отчаянные стоны, хрипло произнес он.

Тело Кассандры стремилось слиться с Диего в упоительном совокуплении, но душа ее была далеко «Может ли такое быть?» — спрашивала себя Кассандра. Ее интимная жизнь до сих пор шла размеренно и спокойно. В ней не было головокружительных ощущений. Почему на этот раз все наоборот?

«Не думай об этом, — подсказывал Кассандре внутренний голос. — Просто расслабься. Тебе нужно пройти через это. Все кончится. По крайней мере на сегодня».

Диего взял в руки ее лицо.

— Не надо, — тихо сказал он.

Кассандра замерла и испуганно посмотрела на него.

— Не понимаю. Что ты имеешь в виду?

Диего провел большим пальцем по ее нижней губе. Глаза его горели страстью.

— Понимаешь.

Кассандра почувствовала, как краска стыда залила ей щеки. Как этому мужчине удалось заглянуть ей в душу и разгадать ее тайны?

Ее прежние мужчины всегда были слишком заняты собой, своим собственным удовольствием и никогда не заботились о том, получила ли удовольствие она.

Кассандре хотелось смеяться, но горло сжалось от спазмов. Предыдущие мужчины… Собственно их было всего двое. Оба клялись ей в любви до гроба, а сами подсчитывали денежки ее отца.

— Я не хочу быть здесь с тобой.

— Возможно. — Диего замолчал, полом добавил: — Пока.

— По-моему, в этой комнате тесновато. Ты и твое эго здесь не помещаются, — попыталась шутить Кассандра.

— Ты сомневаешься в том, что я смогу заставить тебя хотеть меня? — хрипловатым голосом спросил Диего и лукаво улыбнулся.

— О нет! Ты ведь любовник с огромным стажем!

Слова слетели у Кассандры с языка, прежде чем она успела подумать.

Глаза Диего сузились. Он молча смотрел на нее. Казалось, что взгляд длился целую вечность. Наконец Диего отвел глаза, подошел к постели и откинул покрывало.

— Забирайся в постель, — сказал он. Кассандра посмотрела на него непонимающим взглядом.

— Ты предпочитаешь постель? — спросила она.

— Там будет удобнее.

О каком удобстве он говорит? Она стоит здесь голая и не знает, куда себя деть. Впрочем, Диего вряд ли когда-нибудь испытывал неудобство.

— Спать, — добавил Диего, увидев в глазах Кассандры недоумение.

— Спать, — повторила Кассандра. Диего пронзил ее взглядом, но голос его был спокоен.

— Пока. Что тебя так встревожило?

— Отложенная казнь?

Кассандра не знала, радоваться ей или огорчаться.

— Передышка? Я должна благодарить тебя?

— Не преувеличивай, дорогая, — тихо попросил Диего, но в голосе его чувствовалась твердость.

Кассандра поняла, что разумнее будет подчиниться. Она подошла к своей сумке, достала оттуда просторную ночную рубашку и натянула на себя. После минутного колебания она забралась в большую постель, на которой уже лежал Диего, и устроилась как можно дальше от него.

Диего нажал на кнопку пульта дистанционного управления, и свет в комнате погас. Кассандра затаилась. Она ждала, когда он прикоснется к ней.

Но Диего не сделал этого. Кассандра лежала в постели, не смея пошевелиться, прислушиваясь к дыханию Диего. Очень скоро она поняла, что он спит.

Черт возьми, он спит! Как ни в чем не бывало! Так легко и так просто. Расслабился и заснул.

Оставил ее лежать в темноте. С каким удовольствием она бы сейчас сжала кулак и заехала ему по физиономии. Как он посмел просто взять и отключиться? Мерзавец!

Ее тело, растревоженное ласками, не могло успокоиться и заснуть. Кассандра вспоминала, как руки Диего прикасались к ней. Распухшие от поцелуев губы требовали продолжения.

Обманутые ожидания. Господи! Неужели она разочарована? Неужели она хочет, чтобы он удовлетворил ее?

Диего дель Санто был одним из тех людей, которые ей были неприятны. Откровенно говоря, она ненавидела его, и то, что между ними пробежала искра, ничего для нее не меняло.

Но как он мог заснуть? Боже мой! Как? Он лежал рядом. Его сильное, мускулистое тело манило ее. Можно было протянуть руку и дотронуться до него.

Кассандра чувствовала тепло Диего. Или это только ее разыгравшееся воображение? Даже спящий он возбуждал ее.

Она сошла с ума. Совсем рехнулась. Кассандра закрыла глаза и попыталась заснуть, но ей хотелось кричать.

Все ее тело было сковано напряжением. Сейчас она готова была отдать все, чтобы поскорее заснуть. Кассандра считала овец… Безрезультатно. Затем она решила сконцентрироваться на ювелирном изделии, над которым сейчас работала. У него был очень сложный рисунок. Кассандра попыталась представить его себе законченным и внесла в дизайн изделия несколько изменений.

Как долго она так лежала? Десять, двадцать минут? Полчаса? Скоро ли наступит утро? Через четыре часа или пять?

В комнате зажегся неяркий свет. Диего приподнялся, опершись на руку.

— Не спится? — услышала она его хрипловатый от желания голос.

Потемневшие глаза Кассандры были широко раскрыты. Лицо побледнело.

— Я не знала, что ты проснулся, — призналась она.

— Голова болит?

Наверное, ей нужно было согласиться, но она ответила:

— Нет.

— Душевные муки?

Диего протянул руку и провел по щеке Кассандры.

В этот полуночный час Кассандра, как и все женщины, была особенно уязвима.

— Да.

Диего задумчиво улыбнулся.

— Женщины так редко говорят правду.

— Ты просто еще не встречал настоящих женщин, — сказала Кассандра и сама не узнала своего голоса. В нем было столько желания.

Потрясенная этим открытием, она вздрогнула, когда пальцы Диего коснулись ее виска. Он притронулся к пряди ее волос и убрал непослушный локон за ухо.

В их беседе было что-то нереальное. Кассандра видела комнату, постель… мужчину. Потом все начало сжиматься, и в фокусе ее зрения остался только он, Диего.

Подушечкой большого пальца он провел по ее нижней губе, надавив в центре. Затем его пальцы скользнули по ее подбородку, его губы припали к губам. Диего целовал Кассандру, умело разжигая огонь ее страсти.

Кассандре нужно было бы отступить, воспротивиться, но прикосновения Диего действовали на нее как магическое заклинание. Она застонала, когда он начал ласкать ее грудь. Сжав ладонями чувствительную плоть, он теребил набухшие соски.

По венам побежала горячая кровь. Тихо простонав, Кассандра прогнулась навстречу его ласкам. Диего снял с нее рубашку.

Несколько долгих секунд он смотрел на нее. От него исходила невероятная энергия. В эту минуту Кассандра поняла, что близость с Диего неизбежна.

Она сама хотела этого больше всего на свете. Желание пульсировало во всем ее теле. Каждая клеточка ожила и запела, когда Диего склонил голову к ее груди и обхватил губами нежный сосок. Затем он сделал то же самое зубами. Кассандра вскрикнула — такими острыми были ощущения на грани наслаждении и боли.

Пальцы Кассандры вцепились Диего в волосы, умоляя его прекратить эту сладкую муку. Но она снова почувствовала, как у нее перехватило дыхание, когда его губы начали спускаться к ее животу. Он остановился, чтобы провести языком вокруг пупка, потом медленно опустился к бедрам. Он не должен, не может… Неужели? Но Диего продолжал, не обращая внимания на ее мольбы. Ощущения, которые испытывала Кассандра, потрясли ее. Она пыталась не поддаваться магии его искусных ласк, которые возносили ее все выше и выше над реальностью. Откуда-то из самых темных глубин ее существа неожиданна вырвался удивленный крик.

Не успела она подумать о там, что ощущения сильнее быть не могут, как ее накрыла новая чувственная волна. Всепоглощающее пламя страсти казалось, испепелит ее.

Господи помилуй! Лихорадочный шепот слетел с ее губ, как молитва, когда Диего снова провел губами вверх по телу Кассандры и прильнул к ее рту. Поцелуй заставил ее забыть обо всем и разделить с ним чувственное пиршество…

Она не вспомнит о том, как кричала, как царапала ногтями его спину, кусала его. Страсть превратила ее в необузданную распутницу, движимую утолением зуда, когда мысль уступает место примитивным инстинктам.

Диего постепенно стал снижать накал страсти, успокаивая дрожащее тело Кассандры до тех пор, пока она не замерла у него в руках. Диего не отпускал ее до тех пор, пока их дыхание не успокоилось.

Она хотела так и заснуть, прижавшись щекой к его груди, но Диего встал с постели и поднял ее на руки. Кассандра попыталась протестовать.

— Что ты делаешь? — с притворным возмущением спросила она.

Диего пронес ее через анфиладу комнат в просторную ванную комнату.

— Мы не можем вместе принимать душ, — запротестовала Кассандра и негромко засмеялась, голос ее был еще слабым.

— Мы только что занимались любовью, — напомнил Диего и начал намыливать тело Кассандры.

Они только что занимались любовью, но движения Диего не имели ничего общего со страстью. Кассандра рукой уперлась ему в грудь.

— Нет.

Но Диего не останавливался.

— После мы ляжем спать.

Она оттолкнула его. Вернее, попыталась сделать это, но Диего даже не дрогнул.

— Я сама могу позаботиться о себе.

— Позволь мне сделать это.

— Диего…

— Мне нравится, как ты произносишь мое имя.

— Пожалуйста!

Диего прикасался к ней, как очень близкий человек. Ни один мужчина до него не делал этого с таким чувством.

— Через минуту наступит твоя очередь, — игриво сказал он и улыбнулся, когда она шлепнула его по плечу.

— Если тебе хочется поиграть, я буду только рад.

— У меня не осталось для этого сил.

Кассандра сказала правду. Усталость начала брать свое. К тому же ее тело болело и ныло.

Он закончил отмывать ее, затем встал под душ сам. Через минуту Диего уже выключил воду, схватил полотенце и насухо вытер им Кассандру, затем обмотал полотенце вокруг своею торса.

Еще через минуту они вернулись в спальню. Диего положил ее на постель, накрыл покрывалом, погасил свет и лег рядом.

Сопротивляться усталости больше не было сил. Кассандра уснула.

Глава ЧЕТВЕРТАЯ

Кассандра медленно пробуждалась от сна. Она не сразу поняла, где находится, почему лежит в чужой постели, в чужой спальне, в незнакомой квартире. Она осторожно повернула голову, но Диего не было рядом. На широкой постели она лежала одна.

Кассандра осмотрелась. В комнате Диего тоже не было. Кассандра посмотрела на часы и с ужасом поняла, что проснулась сегодня намного позже обычного. Она вскочила, надела свежее белье. Достала из сумки будничную одежду, оделась, привела себя в порядок и спустилась вниз. Из кухни доносился запах свежесваренного кофе и тостов. У Кассандры заурчало в животе.

Диего стоял у разделочного стола в темных брюках и деловой сорочке, верхние пуговицы которой были расстегнуты. Строгий темный пиджак висел рядом на спинке стула. Поверх пиджака был небрежно перекинут галстук.

Диего выглядел бодро. Трудно было предположить, что большую часть ночи он не только не спал, но был физически активен. При виде Диего нервы Кассандры снова напряглись.

— Я собирался разбудить тебя через пять минут, — сказал Диего и показал на кофейник.

— Налить кофе?

— Пожалуйста.

Кассандра чувствовала себя неловко.

— Я выпью кофе, а потом вызову себе такси.

Диего достал тарелку с яйцами и тостами.

— Я сам отвезу тебя домой. Садись и ешь.

— Я не голодна.

Диего внимательно посмотрел на Кассандру. Под глазами у нее были темные круги. На лице лежала легкая тень усталости.

— Ешь, — настаивал Диего. — Потом мы поедем.

Сопротивляться не было смысла. Кроме того, тосты выглядели так аппетитно. Кассандра села за стол и с удовольствием поела. Чашка крепкого черного кофе взбодрила ее. Как только Кассандра съела свой завтрак, Диего надел галстук и пиджак. Кассандра начала убирать со стола. Она хотела помыть посуду.

— Оставь.

— Это займет всего несколько минут.

— У меня есть домработница. Оставь.

Не говоря ни слова, Кассандра подхватила сумку и пошла за Диего в гараж.

От Пойнт-Пайпер до Дабл-Бей было всего несколько километров езды. Диего остановился возле ее дома. Кассандра открыла дверцу и вышла из машины.

Кошка выскочили с возмущенным мяуканьем. Кассандра бросила сумку на пол, положила кошке свежей еды в миску, затем вызвала лифт и спустилась в гараж.

Через несколько минут она уже ехала на работу. «Порше» старой модели с трудом пробирался по переполненным в утренний час пик улицам.

Сконцентрироваться на работе оказалось нелегко. Образ Диего не покидал ее. Она не могла заставить себя не думать о нем. Воспоминания о прошедшей ночи не давали покоя. Господи! От одной только мысли о том, что она чувствовала, занимаясь с ним любовью, Кассандра покрывалась испариной.

Диего оказалось недостаточно того, что произошло между ними ночью. На рассвете он снова потревожил ее, воспользовавшись тем, что она спала и не готова была сопротивляться его желаниям. Да и как она могла сопротивляться! Любой протест с ее стороны останавливался умелым прикосновением, еще больше возбуждавшим ее чувства.

Кассандра никак не могла понять, почему она отвечала с такой страстью на ласки мужчины, которого ненавидела всем сердцем? Как могла она преодолеть свое отвращение и превратиться в его объятиях в сластолюбивую распутницу? Как могла она перейти все мыслимые границы дозволенного?

Но она сделала это. Отбросила все рациональное и разумное и полностью отдалась зову плоти. Зазвонил сотовый телефон, сигнализируя о чьем-то послании. Кассандра прочитала сообщение во время ланча. Это был Кэмерон. Она набрала его номер.

— Я просто хотел убедиться, что у тебя все в порядке, — заверил ее брат.

— Интересуешься, выжила ли я после первого действия трехактной ночной пьесы?

— Почему так цинично, Кассандра?

— Тебе не кажется, что у меня есть для этого все основания?

— Когда начнется акт второй? — поинтересовался Кэмерон.

— В субботу вечером, — процедила сквозь зубы Кассандра.

— Кассандра… я очень высоко ценю твое… — пролепетал Кэмерон.

— Да пошел ты! — Кассандра отключила свой сотовый телефон.

С трудом запихнув в рот немного салата «Цезарь», который заказала на ланч, Кассандра отодвинула тарелку в сторону. Она съела порцию турецкого хлеба, выпила «латте» и вернулась в мастерскую.

Несколько часов ее мучила сильная головная боль. Когда она стала невыносимой, Кассандра приняла обезболивающее. Затем, поправив свет и свой бинокулярный микроскоп, снова села за работу.

Когда рабочий день закончился, она заехала в супермаркет.

Дома Кассандра вынула продукты из пакета, накормила кошку, приготовила себе рыбу и салат. Потом примерно час просидела у телевизора. Затем открыла ноутбук, еще раз проверила параметры изделия, над которым работала, внесла небольшие уточнения в дизайн и пошла спать.

Через несколько минут она услышала знакомые звуки. Ее киска, мягко ступая подушечками по полу, шла к ней. Прыгнув на постель, кисуля свернулась клубочком возле хозяйки. «Вот они, настоящая любовь и дружеское участие», — подумала Кассандра, засыпая.

Кассандра поклялась себе, что Диего дель Санто ответит ей за все ее страдания. Следующий день оказался таким же нервным. Она вздрагивала от каждого телефонного звонка. Он должен был позвонить и назначить время встречи в субботу.

Вечером в пятницу она вся была комком нервов, проклинала Диего самыми последними словами, ужасно пугая этим свою любимую кошку.

Диего позвонил в субботу утром. Когда Кассандра услышала в трубке знакомый голое, ей с трудом удалось удержать себя в рамках приличия.

— Я приеду в половине седьмого. Сначала мы поужинаем, а потом надо будет заехать на одну выставку.

— Я предпочла бы встретиться у тебя дома, — едва сдерживая гнев, сказала Кассандра.

— Нет.

Пальцы Кассандры сильнее сжали сотовый телефон.

— Почему «нет»? — Кассандра почувствовала, что теряет контроль над собой, и, чтобы успокоиться, глубоко вдохнула. — Поужинать и сходить на выставку ты сможешь с кем-нибудь другим.

— Ты заставляешь меня бегать от одной женщины к другой?

Он еще шутит, черт бы его побрал!

— Мы не договаривались о том, что я буду появляться с тобой в общественных местах.

— Ты должна привести со мной сегодня двенадцать часов. Об этом мы договаривались. Если ты не хочешь появляться со мной в общественных местах, мы можем провести эти двенадцать часов в постели, — предложил Диего.

С каким удовольствием она убила бы его сейчас или по крайней мере врезала бы ему так, чтобы мало не показалось. Но…

— Моя основная задача свести к минимуму секс с тобой, — отчеканила Кассандра, стараясь оставаться спокойной. Впрочем, это давалось ей с большим трудом. — Завтра утром мне нужна будет моя машина, поэтому я приеду к тебе домой сама.

— В половине седьмого, Кассандра, — повторил Диего, и связь с ним прервалась.

Выбор наряда для сегодняшнего вечера не составил труда. Кассандра надела длинное платье из зеленого с золотистым оттенком шелка. Тонкие бретельки, глубокий V-образный вырез, необработанные края. Восторг публики обеспечен. Кассандра зачесала волосы назад и собрала их в аккуратный пучок, затем сделала себе макияж.

На часах было двадцать пять минут седьмого когда ее машина подкатила к дому Диего. Кассандра остановила «порше» у главного входа. Как только она открыла дверцу машины, на пороге появился Диего.

— Какая пунктуальность! — протянул он и пристально посмотрел на Кассандру.

— Мы едем? — Кассандра окинула Диего оценивающим взглядом. На нем были темный смокинг, накрахмаленная белая сорочка, черный галстук-бабочка. Кассандра почувствовала, что сердце ее забилось быстрее.

— Ты взяла с собой ночные принадлежности?

— Конечно. — Кассандра достала из машины сумку и протянула ее Диего. Он оставил сумку возле двери.

— Твой наряд впечатляет, — с одобрением произнес Диего.

Кассандра грациозно скользнула на удобное сиденье, а Диего, обойдя автомобиль спереди, сел за руль.

— По-моему, мне стоит обыскать тебя. Не удивлюсь, если ты прячешь под платьем кинжал.

— Ты меня совсем не знаешь. Это не в моем вкусе.

Кассандра посмотрела Диего и глаза.

— А убивать своим внешним видом в твоем вкусе?

— Производить впечатление — женская привилегия, — уклончиво ответила Кассандра.

— Внешность всегда была оружием женщины. Сегодня вечером она будет защищать меня.

— В отличие от моей репутации?

Этот вопрос Диего оказался неожиданным для Кассандры, и она небрежно бросила:

— Один черт.

Диего рассмеялся. Его хрипловатый голос заглушил звук мотора. Всю дорогу до Дабл-Бей они промолчали. Впрочем, путь был недолгим. Вскоре они чинно вошли в ресторан, и метрдотель усадил их за заказанный заранее столик.

— Тебе, должно быть, нравится Австралия.

Эта нейтральная фраза Кассандры была началом светской беседы.

— В Сиднее ты провел весь последний год.

Они съели закуску и ждали основное блюдо. Диего откинулся на спинку стула.

— У меня есть бизнес в нескольких странах, — лениво сказал он.

— Это означает, что твое пребывание здесь временно.

— Возможно.

Кассандра поднесла к губам бокал вина и с наслаждением сделала небольшой глоток.

— Ходят слухи о том, что у тебя ужасное прошлое.

— Ты веришь в это?

— Слухи часто бывают преувеличены, — осторожно посмотрев на Диего, сказала Кассандра.

— Всегда.

В мужчине, который сидел сейчас напротив нее, чувствовалась жесткость. У Диего были глаза человека, который много повидал, много испытал, которого судьба не раз пробовала на излом.

— Мне кажется, тебе самому нравится твоя репутация опасного человека.

Кассандра сделала паузу.

— У тебя достаточно жизненного опыта, чтобы ходить по краю и избегать наказания. Ты из тех, кто умеет обходить законы. Дитя улиц.

— Спасибо — по-испански поблагодарил Диего. Голос его сейчас звучал особенно цинично.

К столику подошел официант, подал главное блюдо, наполнил бокалы и удалился.

Кассандра взяла в руки вилку и нож, отрезала маленький сочный кусочек мяса.

— В Нью-Йорке у тебя есть семья?

— Брат, — не вдаваясь в подробности, ответил Диего.

Брат был единственным оставшимся в живых близким человеком. Родители Диего недавно погибли во время уличной перестрелки от шальных пуль. Это жуткое событие произошло через несколько месяцев после прибытия Диего в Сидней.

Когда Кассандра и Диего вошли в галерею, было уже девять вечера, гости расположились небольшими группами. Женщины обсуждали последние показы мод, у кого с кем скрытая связь и чьему мужу следует временно прекратить роман, чтобы успокоить жену и сохранить любовницу.

Имена все время менялись. Темы оставались одними и теми же. Подумав об этом, Кассандра грустно улыбнулась.

Подавляющее большинство гостей пришли сюда, чтобы повидать друг друга, а не посмотреть на картины и скульптуры. Мало кто собирался что-то покупать.

Однако вечер удался. В основном из-за высокого социального статуса приглашенных.

В том случае, если гостям не приглянулось ни одно произведение искусства, они оставляли чек на внушительную сумму в пользу тою или иного благотворительного мероприятия.

Официантки расхаживали по залу, предлагая гостям канапе, а официанты тем временем разносили шампанское и апельсиновый сок.

— Чувствуй себя как дома, — подбодрил Диего Кассандру.

Их появление на выставке было немедленно замечено и породило массу слухов и сплетен.

Кассандра спрашивала себя, успела ли эта новость дойти до представителей компании «Пре-стон-Уиллсрс»? Но рано или поздно это должно будет случиться.

— Давай взглянем на экспонаты, — предложил Диего и повел ее к ближайшей секции картин.

Современные импрессионисты мало привлекли Кассандру. Они двинулись дальше, к секции металлических скульптур. Одна из скульптур привлекла ее внимание. Кассандре захотелось понять, что она выражает.

— Диего, не ожидала увидеть тебя здесь, — пропел сладкий женский голос с легким акцентом. Кассандра повернулась и увидела, что рядом с Диего стоит Алисия Вандернут, известная модель.

Впрочем, «рядом» не совсем правильное слово. Алисия стояла почти вплотную к Диего.

Кассандра, сдержанно поздоровалась Алисия и с удивлением спросила:

— Разве Кэмерон здесь?

Ядовитая колкость? Намек на то, что Кассандре давно пора жить собственной жизнью, завести любовника, а не сопровождать своею брата на светские рауты? Кэмерон пользовался Кассандрой как прикрытием, а она всегда готова была услужить ему.

— Кэмерон не смог прийти, — не задумываясь, ответила Кассандра.

Алисия выглядела великолепно. Она была само совершенство от обутых в стильные итальянские туфли ног до искусно уложенных волос. На ней было длинное шелковое платье черного цвета. Оно облегало выразительные формы, не оставляя ни малейшего сомнения в том, что под ним нет нижнего белья. В таком наряде Алисия как магнитом притягивала к себе внимание всех мужчин в зале.

В эту минуту один из гостей подошел к Диего и отвел его в сторону. Глаза Алисии немедленно сузились.

— Ты пришла сюда с Диего? — спросила она Кассандру. — Дорогая, не кажется ли тебе, что ты ему не пара?

— Поживем увидим, — стараясь сохранять спокойствие, ответила Кассандра.

— Он богат, привлекателен и опасен.

Алисия сверлила Кассандру уничтожающим взглядом.

— Тебе с ним не справиться.

— А ты справишься? — неожиданно для себя спросила Кассандра.

— О, дорогая, я тебя умоляю! — рассмеялась модель.

Что ж, этим действительно было сказано все.

Кассандра едва удержалась от соблазна сказать Алисии о том, с каким удовольствием она отказалась бы от сегодняшнего свидания с Диего! Если бы она только знала, почему они очутились здесь вместе!

— Тогда ответь мне, — как можно миролюбивее продолжила Кассандра, — почему Диего пригласил сегодня меня, раз ты, — она немного помедлила подбирая слова, — так подходишь ему?

Темно-синие глаза модели вспыхнули гневом.

— Захотелось чего-нибудь новенького, — с холодной издевкой сказала она. Надо же!

— Ты так думаешь? — Кассандра заставила себя улыбнуться. — А я думаю, он просто устал от женщин, которые готовы на все, чтобы обратить на себя его внимание.

Алисия положила ладонь на предплечье Кассандры.

— Эта игра тебе не по силам. Потом сама будешь плакать.

— Ты так заботишься обо мне?

— Не обманывай себя, дорогая.

Кассандра снова холодно улыбнулась и едва удержалась, чтобы не вскрикнуть: длинные лакированные ногти модели вонзились ей в руку. Кассандре не очень хотелось препираться с королевой глянцевых журналов. Здесь можно было найти себе занятие поинтересней. Кассандра отправилась дальше осматривать экспонаты выставки, обмениваясь по дороге приветствиями со знакомыми.

Ее внимание привлекла одна из небольших бронзовых скульптур. Это был искусно сделанный портрет пожилой пары, сидящей в саду на скамейке. Женщина прильнула к мужчине, а он обнимал ее за плечи. Выразительные черты пожилых людей заворожили Кассандру, тронули ее сердце. Любовь, пронесенная через всю жизнь.

— Вам нравится? — спросил мужской голос у нее за спиной. Кассандра повернулась и расплылась в широкой улыбке.

— Да, очень.

— Грегор Станислав, — представился незнакомец, слегка наклонив полову.

— Могу я узнать ваше имя?

— Кассандра.

— Вас интересует бронза?

Грегор по очереди показал ей остальные скульптуры. Он, несомненно, был знатоком искусства: рассказывал о технике, в которой были выполнены работы, рассуждал о достоинствах и недостатках скульптур.

— Пожилая чета, сидящая на скамейке, — ваша работа? — спросила Кассандра.

Грегор распростер руки, будто сдавался на милость победителя.

— Виноват. Моя.

— Она прекрасна, — похвалила Кассандра. — Это единственная ваша работа на выставке?

Грегор грустно опустил голову.

— Моделями для этой скульптуры послужили мои дедушка и бабушка. Я делал эту работу специально для них. Хотел сделать подарок, но не успел закончить вовремя.

Теперь ей все стало ясно.

— Вы продаете эту скульптуру?

Грегор назвал цену. Кассандре она показалась чрезмерно завышенной, и она отрицательно покачала головой. Грегор был искренне расстроен.

— В разумных пределах мы можем поторговаться. У вас есть предложения?

— Сорок процентов от названной вами цены плюс комиссионные для галереи.

У нее за спиной раздался протяжный голос Диего.

Кассандра повернулась и с удивлением посмотрела на него. Как долго он стоял у нее за спиной?

— Вы меня оскорбляете, — обиженно глядя на Диего, сказал Грегор.

Диего любезно улыбнулся, но в глазах его чувствовалась твердость.

— Вы добиваетесь того, чтобы я настоял на профессиональной оценке?

— Семьдесят пять процентов, и скульптура ваша, — предложил Грегор.

— Моя цена остается прежней, — спокойно сказал Диего.

— Тогда вы ничего не получите. — Скульптор пренебрежительно пожал плечами и растворился среди гостей.

— Я не просила тебя вести переговоры от моего имени, — раздраженно выпалила Кассандра. — Я бы сама прекрасно с ним справилась.

Диего с насмешкой посмотрел на нее. Кассандра еще больше рассердилась. Он, конечно же, думает, что все блондинки наивны и ходят по рукам, как переходящее знамя.

— Он видел, как я с восхищением смотрела на эту скульптуру, и решил, что меня будет легко обмануть. Он рассказал мне сентиментальную историю, чтобы взвинтить цену. — Кассандра подняла бровь и лукаво улыбнулась. — Неужели ты думаешь, я попалась бы на его удочку?

— Я не мог спокойно ждать, пока это случится.

Какая бдительность!

— Хочешь, я скажу тебе, что надо сделать? — лениво предложил Диего. — Ты пожалуешься хозяину галереи, и он, чтобы спасти репутацию скульптора, предложит тебе его работу за значительно меньшую цену.

Губы Кассандры медленно растянулись в лукавую улыбку. Неплохо.

В кабинете директора галереи Кассандра вела себя очень сдержанно. Конечно, ей помогло то, что фамилию Престон-Уиллерс знали во всех художественных салонах страны. Ее отец был известным ценителем искусства. Извинения не заставили себя долго ждать. Она оплатила покупку и договорилась о ее доставке. Вернувшись в зал, Кассандра увидела, что Алисия о чем-то очень эмоционально беседует с Диего.

Ее тело вдруг пронзила острая боль. Кассандра была не готова к этому. Она спросила себя: неужели Диего ей небезразличен? Какая нелепость! В эту минуту она ненавидела себя почти так же сильно, как ненавидела ею.

Диего дель Санто был исключением из правил. Этот человек всегда умело манипулировал ситуацией в своих интересах. И что с того, что он был искусным любовником? Были и другие мужчины, которые не уступали ему в этом. Мужчины аристократического происхождения, голубая кровь. Они воспитывались в лучших частных школах страны, получили дипломы лучших университетов мира, занимались коммерцией, медициной, правом.

Она была знакома с ними, встречалась с ними… и никогда не влюблялась в них. Никто из них так и не смог зажечь к ней искру истинной страсти. Это удалось только Диего. Безумие. Настоящее безумие.

Алисия, наверное, его последнее увлечение. Ну конечно же. Она видела их вместе на нескольких приемах в этом месяце. Нет никакого сомнения в том, что Алисия своими острыми ноготочками намертво вцепилась в Диего.

— Кассандра, дорогая! Я рада видеть тебя здесь. Как поживаешь?

В городе было много великосветских дам, но Аннушка Пенделтон возвышалась над всеми.

Обязательный воздушный поцелуй, твердое пожатие руки с идеальным маникюром все это стадо неотъемлемой частью их приветствия.

Аннушка обходила гостей, собравшихся в зале. Она занималась благотворительностью и умела заставлять сильных мира сего расставаться с весьма приличными суммами денег.

— Как самочувствие нашего дорогого Александра? — Аннушкинна речь журчала, как проворный ручеек.

— Грустно думать о том, что он угасает.

Она секунду помолчала.

— Я вижу, ты пришла сегодня вместе с Диего дель Санто. Он очень интересный и влиятельный мужчина.

— Да, — мило улыбнувшись, согласилась Кассандра. Аннушка повернулась к Диего.

— О! Диего! — Она приветствовала его чарующей улыбкой.

— Мы только что говорили о вас.

Диего стоял близко. Очень близко. Его рука почти касалась руки Кассандры.

— Неужели?

Диего сделал вид, что удивлен. Его голос, протяжный, томительный, сладкий, проник в самые глубины ее души. Кассандра почувствовала, как по всему ее телу от волнения побежали мурашки.

— Вы обязательно должны прийти в следующий раз. — Аннушка с энтузиазмом рассказала им все подробности очередного приема. — Приглашения вы получите по почте в начале будущей недели. — Аннушка пожала Кассандре руку.

— Приятного вечера.

— Хочешь кофе? — спросил Диего, когда Аннушка удалилась в поисках новой добычи.

Больше всего на свете Кассандра сейчас хотела бы отправиться к себе домой, лечь в свою постель и заснуть… одна. Но к сожалению, это было невозможно.

При мысли о том, что должно произойти сегодня ночью, Кассандра почувствовала нервную дрожь.

— Нет? — переспросил Диего. Он прикоснулся к ее ладони и сцепил свои пальцы с ее пальцами. — В таком случае мы уезжаем.

Кассандра попыталась освободить руку, но тщетно.

— Алисия будет разочарована, — пробормотала она, не очень хорошо понимая, зачем.

— Ты хочешь, чтобы я сказал, как к этому отношусь? — спросил Диего.

Кассандра ничего не ответила и еще раз попробовала освободить руку.

Им понадобилось несколько минут, чтобы дойти до выхода. Когда они покидали галерею, Кассандра поймала на себе ядовитый взгляд Алисии.

— Отпусти!

На этот раз ногти Кассандры вонзились ему в руку.

— Я не собираюсь убегать.

— Далеко все равно не убежишь.

— Мне не нужно напоминать о том, что я твоя должница.

«Астон-мартин» был припаркован возле галереи, буквально в нескольких шагах. Однако до тех пор пока они не подошли к машине, Диего не отпустил ладонь Кассандры.

В машине они перебросились парой слов. Как только Диего въехал в гараж и остановился, Кассандра тут же выпорхнула из автомобиля.

По светским меркам было совсем не поздно. Но Кассандра весь день провела в нервном напряжении, ожидая встречи с Диего, и чувствовала себя утомленной.

Господи! Она знала, что ее ждет, и где-то в глубине души желала этого. «Какая женщина откажется от такой бури чувств?» — спрашивала себя Кассандра.

Алисия Вандернуд без сомнения, роскошна в постели. Настоящая тигрица. Что еще нужно мужчине? Разве не этого он ждет от женщины больше всего на свете? Все мужчины хотят спать со шлюхами.

При мысли об этом к горлу Кассандры подступил приступ истерического смеха, но она сумела справиться с ним и спокойно вошла в дом вместе с Диего.

— Может хочешь выпить чего-нибудь?

Он ослабил галстук и расстегнул пиджак.

Кассандра подошла к лестнице.

— Игра продолжается?

Она поднялась на балюстраду и продолжила свой путь наверх.

— Ты хочешь, чтобы мое присутствие здесь было чем-то оправдано?

— Мужчина и женщина прекрасно подходят друг другу в постели. Ты считаешь, что этого недостаточно? — бархатным голосом произнес Диего.

Кассандра остановилась и повернулась, чтобы посмотреть ему в глаза.

— Это всего лишь… секс, — возразила она. И знала, что лжет.

Кассандра поднялась на верхний этаж. Предвкушение того, что здесь должно вскоре произойти, возбуждало ее с каждым шагом.

Тепло ласк Диего манило Кассандру. Она ненавидела себя за то, что желала их, но какие-то не познанные пока ею самой инстинкты настойчиво требовали продолжения вчерашней ночи. Это была потребность не только в физической близости, но и в эмоциональной отдаче.

Кассандра прошла по галерее в большую спальню. Она скинула туфли на высокой шпильке, сняла драгоценности и потянулась к молнии, чтобы расстегнуть платье.

Она почувствовала, как Диего вошел в комнату. Он принес ее сумку. Пальцы Кассандры немного дрожали, когда она брала ее у него из рук.

Взяв свои вещи. Кассандра вышла в соседнюю комнату. Там она переоделась и распустила волосы, намеренно не смотря в зеркало. Пора на выход.

Диего лежал в постели на спине, опершись на локти. «Вот он какой, — подумала Кассандра, — сексуальный и очень опасный мужчина».

Она почувствовала себя неловко, вспомнив о своей просторной сорочке, доходившей до середины бедра. Алисия или любая другая женщина, делившая с ним постель, выбрала бы что-нибудь более обольстительное, возможно, прозрачное. Черное или алое. Провоцирующее и возбуждающее. Но она здесь не затем, чтобы провоцировать и возбуждать. Подумав об этом, Кассандра скользнула под покрывало и посмотрела на Диего.

Он поднял руку и провел пальцами по ее щеке, потом по волосам, за ухом, нащупал ямочку у нее на затылке, прикоснулся губами к ее губам.

Рука Диего скользнула на ее бедро. Кассандра с трудом сдержала стон, грозивший вырваться из груди.

Как могла она с такой легкостью поддаться его ласкам? Ей страшно было признаться себе в том, что весь вечер она ждала этого момента, желала его. Неужели она попалась на крючок опытного ловеласа? Кассандра начала отвечать на ласки Диего. Ее язык слился с его языком в замысловатом эротическом танце. Не отпуская Кассандру, Диего лег на спину. Он осторожно посадил ее на себя, обхватил ладонями ее груди, осторожно поглаживая нежную кожу.

От его прикосновений соски Кассандры затвердели. Она застонала, когда он сжал каждый сосок большим и указательным пальцами. Диего осторожно приблизил ее к себе и смакуя, попробовал каждый сосок на вкус. Ощущения Кассандры балансировали на грани между удовольствием и болью. Диего снова усадил ее на себя и начал медленно двигаться, побуждая ее отдаться во власть этому вечному ритму. Очень скоро Кассандра забыла обо всем и полностью отдалась своим чувствам.

Глава ПЯТАЯ

Она проснулась на рассвете. Неяркий утренний снег сочился сквозь прозрачные шторы. Немного полежав. Кассандра выскользнула из-под покрывала.

Осторожно, чтобы не разбудить Диего, Кассандра взяла свою сумку и вышла из спальни. В конце коридора она остановилась, чтобы одеться, потом спустилась на кухню.

Там Кассандра нашла молотый кофе, всыпала немного в кофеварку, налила воды и включила кофеварку в сеть. Когда кофе был готов, Кассандра налила себе кружку, добавила сахара и вышла на террасу.

На сочной траве мерцала роса. Солнце только появилось из-за горизонта. Небо было бледно-бирюзового цвета. На деревьях щебетали птицы. «Новый день наступил», — подумала Кассандра. Вокруг царило такое умиротворение, такой покой. Спокойствие не нарушал даже легкий ветерок. Гавань тоже еще спала: лодки столпились у причала.

— Ты так рано проснулась, — услышала она у себя за спиной протяжный голос Диего.

Кассандра повернулась. Диего был неотразим. Темные волосы растрепаны, поспешно натянутые джинсы едва застегнуты. Больше на нем не было ничего, ни рубашки, ни обуви. Перед ней стоял не утонченный завсегдатай светских салонов, а настоящий «мачо».

— Я не хотела тревожить тебя.

Диего пожал плечами.

— Я проснулся, когда ты выходила из спальни.

Кассандра живо представила себе то, что произошло ночью, и к горлу подступил комок. Она сглотнула, чтобы снять напряжение и сказала:

— Я уезжаю. Мне нужно кое-что сделать. Кроме того, я должна заехать к отцу.

— Сейчас приготовлю завтрак.

— Нет, пожалуйста, на меня не рассчитывай. Я допью кофе, заберу вещи и уеду.

Чтобы слово не расходилось с делом, Кассандра поспешно допила свой кофе, подхватила сумку и пошла к выходу. У дверей она остановилась, чтобы попрощаться. Диего оказался совсем близко, и она была не готова к быстрому, но крепкому поцелую в губы.

«Похоже на расставание влюбленных», — промелькнуло в голове у Кассандры. Диего открыл дверь. Она быстро пошла к машине, села за руль, включила зажигание. «Порше» тронулся с места и увез ее прочь.

Приехав домой, Кассандра проверила электронную почту, сделала еще кое-какие домашние дела и отправилась к отцу.

За то время, что они не виделись, Александр заметно ослаб. Это обеспокоило Кассандру. Она не стала оставаться у отца долго. Ему нужно было отдыхать. Кассандра позвонила Кэмерону, чтобы договориться о том кто из них свяжется с кардиологом.

В это день она легла рано и спала крепким сном. Следующим утром ее разбудил звонок будильника.

Рабочий день начался с производственного совещания, на котором обсуждались дела на текущую неделю. Это заняло несколько минут. После чего Кассандра с удовольствием отправилась на свое место и приступила к работе.

В полдень зажужжал ее сотовый телефон, сигнализируя о поступающем тексте. Кассандра достала мобильник и взглянув на дисплей, улыбнулась.

«Дома, когда обед, новости. Сиобан». Такой текст высвечивался на дисплее ее сотового телефона.

Легко и непринужденно. Минимум слов — максимум информации. «Такое сообщение могла оставить только очень занятая женщина», подумала Кассандра, набирая ответный текст.

Через минуту они уже договорились о времени и месте встречи.

Настроение улучшилось. Кассандра замурлыкала ceбе под нос какую-то легкую мелодию, посмотрела в микроскоп, потом перешла к коррекционной лупе. Взяв в руки кронциркуль, она сосредоточилась на работе.

Было без малого семь часов вечера, когда Кассандра вошла в одно из модных кафе города. Кухня здесь была великолепной, обслуживание выше всяких похвал. Кафе было гак популярно, что места в нем нужно было заказывать заранее.

Официант подвел ее к столику. Она заказала минеральную воду и ожидая прихода Сиобан, начала изучать меню.

Когда Сиобан вошла в кафе, Кассандра сразу же почувствовала это. Почти в унисон все мужчины повернули головы в се сторону. Казалось, на несколько секунд все вокруг замерло.

Кассандра, откинувшись на спинку стула, с удовольствием наблюдала за происходящим. Сиобан нежно поприветствовала ее.

— Извини. Кэсси, я опоздала. Парковка здесь — хуже не бывает.

Со вкусом подобранная одежда, пышная копна длинных светлых волос, легкий макияж и духи. Когда кто-нибудь интересовался у Сиобан, как ей удается так хорошо выглядеть, она всегда отвечала: «Гены. Это все гены». Одно модельное агенство заметило ее, когда ей было пятнадцать. Через два года Сиобан уже уверенно шагала по подиумам крупнейших городов Европы. Но слава не испортила ее. Иногда, правда, она изображала из себя то, что от нее ожидали. «Модельную персону», как она сама что называла.

Они вместе окончили частую школу и, сколько Кассандра себя помнила, были очень дружны. Со временем их дружба только крепла, что редко бывает у женщин.

Не успела Сиобан опуститься на стул, как официант уже стоял рядом. Она сделала заказ.

— Минеральной воды, пожалуйста.

Бедный парень был настолько сражен ее красотой, что потерял дар речи и был готов упасть перед ней на колени. Кассандра снова улыбнулась.

— Как Италия? — спросила она.

— Что тебя больше интересует? Мода? Интриги и ссоры модных див или вот эти божественные бриллианты?

— Бриллианты, — не задумываясь, ответила Кассандра. Сиобан показала ей браслет, красовавшийся у нее на запястье. Первоклассные камни. Великолепная оправа. Искусная работа. Красивый.

— Это подарок? — поинтересовалась Кассандра.

— От себя себе любимой, — широко улыбнувшись, ответила Сиобан.

Кассандра расхохоталась. Она была в восторге.

— Расскажи мне о своем итальянском графе.

— Сначала пища. Кэсси, дорогая, я опять на диете.

Это была неправда. Сиобан могла есть все подряд и при этом сохраняла форму, необходимую для работы на лучших подиумах мира.

Кассандра сделала выбор. Сиобан тоже. Как только она положила меню, к их столику тут же подошел официант, чтобы принять заказ.

— С тобой просто невозможно нигде показаться, — пожаловалась Кассандра, шаловливо улыбнувшись. — Официанты готовы вывернуться на изнанку, исполняя любой твой каприз.

Сиобан сощурилась. В глазах ее блеснули озорные искорки.

— Это укрепляет веру в себя. Особенно когда дела совсем плохи.

Сотовый телефон Сиобан зазвонил, но она не собиралась отвечать.

— По-моему, тебе звонят.

— К черту!

— Так-так, — покачав головой, протянула Кассандра. — Ты вообще не отвечаешь на звонки или избегаешь кого-то одного?

— Последнее.

Принесли их заказ — куриный салат «Цезарь». Он был подан с невероятным изяществом.

— У тебя проблемы? — поинтересовалась Кассандра.

— Да, — неохотно призналась Сиобан и отпила немного минеральной воды из своего стакана.

— Из-за итальянского графа?

— Из-за бывшей жены итальянского графа.

— Она не хочет отдавать его тебе?

— Можно и так сказать. — Сиобан взяла в руки вилку и пронзила ею кусочек филе цыпленка.

— Ты не хочешь подробнее рассказать мне об этом?

— Ей приспичило сохранить за собой титул, который она приобрела благодаря замужеству.

Сиобан округлила глаза.

— Потеря социального статуса, ну и всякое такое дерьмо.

— Тебя совсем не интересуют титулы. — Это было утверждение, а не вопрос.

— Они оба являются опекунами своей дочери. Его бывшая угрожает лишить графа отцовских прав.

— Но как она сможет сделать это?

— Поставив под сомнение мою способность обеспечивать необходимую заботу о дочери, пока та живет с отцом. Она считает, что моя профессия и образ жизни будут пагубно влиять на ребенка.

— Ну и ну, — сочувственно вздохнула Кассандра.

— Но хватит об этом. Рим был прекрасен. Показ мод прошел замечательно, хотя с одной из моделей перед самым выходом на подиум случилась истерика. Пришлось ее успокаивать. — Сиобан наклонилась вперед и загадочно улыбнулась. — Теперь твоя очередь.

С чего начать? Лучше было бы не начинать вообще. Кассандра не знала, как ей объяснить столь сложные и столь личные обстоятельства.

— У меня все по-прежнему, — слегка пожав плечами, пробормотала Кассандра. Без перемен.

— Ходят слухи о том, что у тебя связь с Диего день Санто.

Вот это да! Какая скорость! Как быстро об этом все узнали!

— Мы были вместе на одном званом ужине и посетили художественную выставку.

— Кэсси, ты хоть меня не пытайся обмануть. Прийти вместе на званый ужин значит вместе уйти с него.

— Ничего подобного.

— Ну-ну. — Сиобан хитро улыбнулась.

— Не дури. Рассказывай. Меня все равно не обманешь. Он зацепил тебя? — сощурились Сиобан.

— Ну уж нет.

— Ой ли?

— Ты ошибаешься. Он совсем…

Кассандра продолжала все отрицать.

— Ладно. К черту все эти разговоры! Все мужики одинаковые.

Сиобан звонко рассмеялась, подняла свой бокал и чокнувшись с Кассандрой, добавила:

— Будь счастлива. Кэсси, дорогая.

Счастлива? Какое там счастье! Она мечтала о том, чтобы все это поскорее кончилось.

Девушки поели и не спеша выпили по чашечке кофе. Когда они расстались, было уже начало одиннадцатого. Они пообещали друг другу не пропадать и вскоре снова встретиться.

В четверг утром Кассандра проснулась от кошачьего мяуканья. Кошка требовала, чтобы ее накормили. Кассандра перевернулась и посмотрела на часы: стрелки стояли. Видимо, ночью села батарейка, поэтому будильник не прозвонил вовремя. Она схватила со столика свои наручные часы и вскочила с кровати. Не самое удачное начало дня.

Через несколько минут, когда Кассандра стояла под душем, до нее донеслось негромкое жужжание телефона в соседней комнате. Ну, не выскакивать же ей мокрой из-под душа. Если она кому-то нужна, пусть оставит послание на автоответчике.

Кассандра вытерлась насухо полотенцем, быстро оделась, съела банан и хлопья, подхватила портфель. Уже в дверях она вспомнила об автоответчике.

Кэмерон сообщал ей о том, что у него есть два билета на гала-премьеру фильма, которая состоится сегодня вечером. Он просил перезвонить ему.

Сегодня вечером Кассандра собиралась отдохнуть дома, но ее брат предпочитал бывать в обществе и она редко отклоняла его приглашения. К тому же премьера поможет ей забыть о Диего хотя бы на несколько часов.

Ах, если бы…

Его образ сопровождал ее везде, вторгался во все ее мысли и с каждым днем все сильнее овладевал ими. Ночью же… Ночью все было еще хуже, намного хуже. Он начал вторгаться в ее сны. Она просыпалась и обнаруживала, что прикосновение его губ, рук всего лишь плод ее разыгравшегося воображения.

Кассандра вышла из квартиры, вызвала лифт и спустилась в гараж. Почему она решила, что сможет пройти через это и остаться прежней?

Когда Кассандра вернулась домой, было почти шесть часов вечера. Она покормила кошку, полила цветы, затем приняла душ и переоделась. Молодая женщина выбрала для вечера брючный костюм, накинула на плечи красную шаль из тончайшей шерсти. На ноги она надела открытые туфли на высоком каблуке, волосы зачесала назад, умело наложила макияж. Когда Кэмерон позвонил в домофон, Кассандра была уже готова.

Премьера проходила на студии «Фокс». Исполнители главных ролей прилетят из Соединенных Штатов. Ведущие австралийские актеры будут присутствовать на премьере в качестве почетных гостей. Обо всем этом Кэмерон рассказал Кассандре по дороге на студию.

Вместе они пошли в переполненное фойе. Гости мило беседовали друг с другом. Официанты разносили шампанское и апельсиновый сок.

В фойе парила обычная для таких случаев приподнятая атмосфера. Гости увлеченно обсуждали последние новости. Потягивая шампанское, Кассандра заметила несколько знакомых лиц.

— Я думаю, сегодня Диего будет здесь, — сказал Кэмерон.

— Возможно, — согласилась Кассандра с притворным безразличием. Она прекрасно понимала, что если он придет, то наверняка не один.

— Это тебя беспокоит? — спросил Кэмерон.

— Почему ЭТО должно меня беспокоить? Я всего лишь игрушка в его руках. Он просто решил со мной позабавиться.

Кассандра не хотела встречаться с Диего ни здесь, ни где бы то ни было еще. Она прекрасно понимала разницу между собственной светской жизнью и дьявольским соглашением, которое она вынуждена, была принять, спасая репутацию отца и брата.

— О, а вот и он, — тихо сказал Кэмерон.

— Неужели?

Кассандра умела скрывать свои чувства. Ей всегда это хорошо удавалось. Она сказала себе, что не даст никому повода глазеть на себя только потому, что рядом с ней стоит Диего дель Санто.

Одетый в безукоризненно сшитый вечерний косном, Диего был самим воплощением могущества. Под элегантной одеждой от одного из самых модных кутюрье чувствовалась агрессивная мужская природа. Исходившая от него энергетика заставляла людей, к какому бы общественному слою они ни принадлежали, считаться с его мнением. Диего был опасен. Эта опасность настораживала мужчин и притягивала женщин.

Глаза Кассандры встретились с глазами Диего, и в этот момент все вокруг замолкли и повернули головы в их сторону. Кассандра готова была провалиться сквозь землю.

Она с трудом справилась с охватившим ее волнением. Диего слегка наклонил голову, иронично улыбнулся и снова повернулся к своему собеседнику. Кассандра знала: он понял все, что она чувствовала в эту минуту.

Почти сразу в поле ее зрения появилась Алисия. Она громко поздоровалась с Диего, явно желая обратить на себя внимание окружающих. Кассандра с отвращением отвернулась.

Отойдя в сторону, она начала оживленно спорить с Кэмероном о достоинствах и недостатках немецких и итальянских автомобилей.

Кэмерон был помешан на машинах. Он мог говорить о них сколько угодно, С кем угодно и где угодно. Брат завелся с полуоборота и в подробнейших деталях начал описывать Кассандре конструкции различных автомобилей.

Кэмерон был в своей стихии. Он уже не замечал ничего вокруг и Кассандра позволила себе немного отвлечься.

Она думала о своем. Диего не обязан быть верным ей. Если бы он пригласил ее на эту премьеру, она бы отказала. Так почему же она так взволнована? Логика и разум всегда должны присутствовать в жизни человека. Но они не могут облегчить боль, затаившуюся в глубине сердца.

«Кассандра, ты сошла с ума? — прозвучало у нее в голове. — Он ведь тебе даже не нравится. Зачем же ты пустила его в свое сердце?» Но было уже поздно. Слишком поздно. Диего уже был там, ее сердце принадлежало ему.

— …если бы у меня была возможность выбора, я предпочел бы «феррари», — провозгласил Кэмерон. — Ты меня совсем не слушаешь, — обиженно добавил он, взглянув на сестру.

— Ну что ты. Мне было очень интересно слушать тебя, — мило улыбнувшись, успокоила его Кассандра.

— Дорогая, не обманывай. Твои мысли далеко отсюда. — Кэмерон немного помолчал, потом тихо добавил: — Алисия пришла не с ним. Она просто пытается сделать вид, что они вместе.

— Мне абсолютно все равно.

— Нет, тебе не все равно, и это меня беспокоит.

— Не выдумывай, — с горячностью произнесла Кассандра. — Я прекрасно понимаю, что происходит и нисколько не обольщаюсь по поводу Диего и наших с ним отношений.

— Потерпи. Лишь один уик-энд, и все кончится.

— Да, еще один уик-энд, и все будет кончено.

Но почему тогда это приводит ее в такое отчаяние? Двери кинозала открылись. Кассандра с облегченном вздохнула. Гости медленно двинулись занимать свои места.

— Кассандра. Кэмерон.

Кассандра где угодно узнала бы этот тягучий бархатный голос. Она повернулась и вежливо улыбнулась.

— Диего, — сдержанно поприветствовала Кассандра.

Диего посмотрел на Кэмерона.

— Если бы я знал, что вы будете здесь, я бы заказал место рядом с нами.

— Мне подарили билеты вчера вечером, — с явным сожалением сообщил Кэмерон.

— Мне очень жаль.

Из-за спины Диего появилась Алисия и манерно взяла ею под руку.

— Диего, мы ждем тебя, — сказала она, натянуто улыбнувшись.

— Кассандра, Кэмерон, прошу извинить нас.

Диего подчеркнуто вежливо освободил свою руку. В эту секунду в глазах Алисии блеснула ненависть.

Для того чтобы разрядить ситуацию, Диего проводил Кассандру и Кэмерона к их местам. Кассандра почувствовала, как ядовитый взгляд Алисии вонзился ей в спину.

— Интересно было понаблюдать, — тихо сказал Кэмерон, когда они уселись в удобные кресла. — Алисия первоклассная стерва.

— Они стоят друг друга, — цинично заявила Кассандра, выразительно посмотрев на брата.

— Дорогая, Диего во многом превосходит Алисию.

— Это комплимент или осуждение?

Кэмерон громко рассмеялся.

— Я выбираю первое. Ты, уверен, предпочтешь последнее.

Ах, если бы что было так!

Фильм был захватывающим. Спецэффекты потрясали воображение. Сюжет держал в напряжении до самого конца. Зрители замирали, сидя в своих креслах. Наконец на экране побежали титры. Зажегся свет. Гости начали освобождать зал. Кассандра молилась, чтобы не встретить в фойе Диего, но Богу было угодно совсем другое. Она вся сжалась от напряжения, когда Диего поравнялся с ними. Он посмотрел ей в глаза, но взгляд его ни о чем ей не сказал.

— Мы хотим выпить кофе. Вы не присоединитесь к нам? — предложил Диего.

«Ты смеешься надо мной? Неужели ты думаешь, что я смогу спокойно сидеть напротив тебя, потягивая „латте“, и наблюдать за тем, как тебя соблазняет Алисия?» гневно подумала Кассандра, но вслух быстро произнесла:

— Спасибо. Сегодня у меня был трудный день. Я рано встала.

Ложь во спасение, но Кэмерон не мог знать об этом. Он явно хотел присоединиться к Диего. Кассандра мило, улыбнулась последнему:

— Я жду твоего звонка.

Губы Алисии сжались. Холодные голубые глаза налились злостью. Диего прошел вперед, и Кассандра с облегчением вздохнула.

— Будь осторожней, дорогая, — услышала она заботливый голос брата. — Алисия точит на тебя зубы.

Кассандра спокойно посмотрела на Кэмерона.

— Я все прекрасно понимаю.

Они вышли из кинотеатра и направились к машине.

— Если она узнает, что вы с Диего спите…

Кэмерон не успел закончить свою мысль. Кассандра перебила его.

— Я сама могу позаботиться о себе, — резко сказала она.

Кэмерон взял сестру за руку и крепко сжал ее пальцы.

— Просто будь осторожнее, хорошо?

Глава ШЕСТАЯ

— Кассандра, тебя к телефону. Это, должно быть, Диего.

Кассандра подошла к телефону, стараясь контролировать биение сердца.

— Мы улетаем завтра в десять. В девять я заеду за тобой. Будь готова.

— Давай встретимся в аэропорту, — предложила Кассандра.

В этом случае ее машина останется там, и по возвращении она сможет воспользоваться ею.

— В девять. Кассандра, — повторил Диего тоном, не терпящим возражений, и повесил трубку.

Он невыносим! Вернувшись на рабочее место, Кассандра вся кипела от возмущения.

К вечеру ее возмущение нисколько не уменьшилось. На следующее утро она встала рано, положила сухого корма в кошачью миску и оставила побольше воды. Без малого в девять она вызвала лифт и спустилась в вестибюль.

Золотой берег встретил их во всем великолепии. Ясное лазурное небо, много солнечного света и не очень жаркая весенняя погода.

Диего нанял машину, и они отправились в роскошный гостиничный комплекс «Палаццо Версаче». Езды туда было часа полтора.

Отель, в котором они остановились, предлагал шестизвездочные услуги. К тому же в нем было несколько частных кондоминиумов и пентхаусов.

Почему ее так удивило то, что у Диего здесь был собственный пентхаус? Или то, что в нем была исключительно стильная дорогая обстановка, включая покрывала на постелях, диванные подушки, полотенца, фарфор, хрустальную посуду и серебряные столовые приборы?

Через стеклянные стены открывался великолепный вид на море. Диего открыл окно. Кассандра с наслаждением вдохнула свежий морской воздух.

«Восхитительно. Но давай не будем забывать о том, зачем он привез тебя сюда», напомнил Кассандре внутренний голос.

Вспомнив о своих ночных обязанностях, Кассандра должна была бы испытать чувство отвращения, но вместо этого почувствовала, что с нетерпением ждет ночи. Ей очень хотелось снова испытать на себе его магическую, завораживающую мужскую силу.

Но что здесь странного? Почему она не может хотеть его? Ведь это не больше чем физическое удовольствие. Никаких чувств. Никаких эмоций.

«Не обманывай себя, — снова заворчал ее внутренний голос. — Нравится тебе это или нет, но ты влипла по самые уши».

После этих выходных дней ее жизнь снова войдет в обычное русло. Впрочем, что значит «обычное русло»? Работа. Только работа. Привычные обязанности… Но она никогда больше не сможет жить по-прежнему. А если она встретит Диего с Алисией или какой-нибудь другой женщиной из огромного числа тех, что жаждут провести с ним вечер.

Точнее, ночь…

Как она сможет пережить это? Воспоминания о его мускулистом теле, излучающем сексуальную энергию, теперь всегда будут преследовать ее. Переплетения рук и ног, эротическое удовольствие, которое способны доставить его губы, ласкающие каждый потаенный уголок женского тела.

Это будет невыносимо. Возможно, она станет затворницей и похоронит себя на работе.

К чему думать о том, что будет завтра! Сегодня есть день, который нужно прожить и взять от него как можно больше. С Диего или без Диего. И ночь, которую он считает своей, но тем не менее…

Кассандра почувствовала, как Диего снова вошел в просторную гостиную. Она подняла руку и показала на океан.

— Здесь красиво.

Диет встал сзади нее. Она чувствовала его каждой клеточкой своего тела. Ей так хотелось сейчас прижаться к нему спиной!

— Ты проводишь здесь много времени? — спросила она. Покидать этот дом надолго казалось ей кощунством.

— Редко. Иногда приезжаю на выходные, — растягивая слова, ответил Диего.

Кассандра удивилась и подумала о том, как редко ему предоставляется возможность пользоваться плодами своих достижений. У Диего было много домов в разных частях света. Возможно, он предпочитает отдыхать в каких-нибудь экзотических местах, там, где можно по-настоящему расслабиться и развеяться.

— Пора обедать, — сообщил Диего. — Мы можем поесть в ресторане, который находится через дорогу или найти что-нибудь подходящее в районе Теддер-авеню.

Кассандра повернулась. Она увидела, как Диего снимает с себя эксклюзивные брюки и сшитые вручную кожаные туфли, надевает шорты и легкие мокасины.

— Ты позволяешь мне сделать выбор?

— Не будь смешной, — пожурил ее Диего.

— Тогда Теддер-авеню, — не задумываясь ни на минуту, ответила Кассандра. — Мы можем дойти туда пешком?

Диего лукаво приподнял бровь.

— Ты хочешь размяться? Тогда могу предложить тебе более приятный способ.

— Но разве мои сексуальные обязанности не начинаются только ночью? Мы договаривались…

Диего подошел к Кассандре и подушечкой большого пальца дотронулся до ее нижней губы.

— Твой острый язычок может навредить тебе.

— В таком случае я переоденусь, и мы можем идти.

За спиной Кассандра снова услышала его хрипловатый смех. Она вышла в спальню, чтобы переодеться. Ей понадобилось всего несколько минут, чтобы надеть шорты и блузу. Схватив кепи и сумку через плечо, она снова появилась в гостиной.

— Ну что ж, пойдем.

Прогулка была приятой. Светило солнце. Дул легкий ветерок. Кассандра и Диего зашли в одно из открытых кафе, сделали заказ и с удовольствием пообедали.

Они уже собирались уходить, когда сотовый телефон Диего зазвонил. Кассандра искоса взглянула на него. Диего, едва посмотрев на дисплей, не стал отвечать.

— Может быть, тебе все-таки стоит ответить? — поинтересовалась Кассандра, когда через несколько минут телефон зазвонил опять. Диего попел плечами и снова проигнорировал настойчивые звонки.

Еще через несколько минут сотовый телефон зазвонил в сумке Кассандры. Она достала его. На дисплее высвечивался незнакомый номер. Кассандра ответила.

— Ты с Диего, не так ли? — гневно произнес женский голос.

О боже!

— Алисия? — удивленно спросила Кассандра.

— Он взял тебя на побережье? На все выходные? Отвечай!

— Что заставляет тебя так думать?

— Элементарные вычисления.

— Ты, должно быть, что-то пугаешь.

— Дорогая, я все уже проверила. Диего заехал за тобой сегодня утром.

— У тебя какие-то проблемы? — спокойно спросила Кассандра.

— Ты в жизни Диего — вот моя проблема.

— Я предлагаю тебе обсудить это с ним.

— О, я очень хотела бы сделать это!

Кассандра отключила телефон и спокойно встретила суровый взгляд Диего.

— Ты должен объясниться с Алисией.

— Нет, — ответил он ровным голосом, — не должен.

— Она считает, что должен.

Официантка принесла счет. Диего оплатил его, добавив к сумме чаевые. Когда официантка ушла, Диего посмотрел Кассандре в глаза и сказал:

— Я расстался с Алисией несколько месяцев назад.

Кассандра подняла бровь и цинично улыбнулась.

— И тем не менее продолжаешь встречаться с ней.

— У нас общий круг знакомых. Мы получаем приглашения на одни и те же приемы. — Диего пожал плечами. — Алисия хочет, чтобы все думали, что мы остаемся друзьями. Она ради этого из кожи вон лезет.

— У нее это хорошо получается, — не смогла удержаться Кассандра. Взгляд Диего стал суровым.

— Это беспокоит тебя?

— Почему это должно меня беспокоить?

Кассандра хотела знать, замечает ли Диего, как учащается ее пульс, когда он приближается к ней? Чувствует ли он, как сильно бьется ее сердце. Как кровь приливает к щекам, темнеют глаза, когда его губы прикасаются к ее губам?

С этим покончено. Алисия должна уйти из ее жизни. По спине Кассандры пробежал холодок. «Так же, как я должна буду уйти в понедельник, подумала она. Уик-энд закончится, и я снова вернусь к своей нормальной жизни». К жизни, в которой не будет Диего.

Так почему же мысли об этом опустошает ее душу?

— Давай пройдемся по пляжу, — предложила Кассандра, когда они встали из-за столика. Ей вдруг так сильно захотелось почувствован, под ногами теплый песок, спокойствие и умиротворенность неспешно набегающей на берег волны.

Океан был совсем рядом. Кассандра быстро сбросила с себя сандалии и босиком пошла по мокрому песку.

Они брели молча, восхищаясь длинным изящным изгибом косы, протянувшейся до самой Кирры. Многоэтажные здания различной высоты во множестве были рассеяны по побережью.

Когда они приблизились к Серферэ-Пэрэдайз, людей на улицах стало намного больше.

— Хочешь пройтись по магазинам? — поинтересовался Диего.

Кассандра кивнула в ответ. Кто же откажется от такого предложения?

Кассандра повернула к деревянному настилу возле пляжа. Там она остановилась, чтобы стряхнуть с ног песок и надеть сандалии. День был прекрасным. Они медленно брели по авеню, зашли в несколько модных бутиков. В одном из них Кассандра задержалась, чтобы рассмотреть несколько забавных футболок. Она выбрала одну и протянула ее продавщице. Диего тут же достал бумажник и протянул свою кредитную карточку.

— Нет. — Кассандра отстранила его руку. Диего настаивал. Она сердито посмотрела на него. Продавщицу явно развлекала эта сцена. Она, без сомнения, считала Кассандру невоспитанной дурочкой.

— Спасибо, не нужно, — повторила она и протянула продавщице деньги.

Ее яростная независимость развеселила Диего. Было время, когда он экономил каждый цент и выпрашивал деньги, чтобы поесть и одеться. Сейчас ему неприятно было вспоминать, что иногда приходилось прибегать и к ловкости рук, но было и такое. Сейчас мало кто знал о том, что каждый год он жертвует большие денежные суммы приютам для бездомных и инвестирует огромные суммы в постройку воспитательных учреждений для детей бедняков.

— Давай немного передохнем и выпьем по стаканчику «латте», — предложил Диего, когда они вышли из магазинчика.

— Что, утомился? — шутливо спросила Кассандра, сжимая в руках пластиковую сумку, в которой лежала ее покупка.

На могучем теле Диего не было ни одного худосочного мускула. Кассандре вдруг захотелось узнать, что он делает для того, чтобы всегда оставаться в такой форме.

Занимается в спортивном зале? Возможно, у него есть свой персональный тренер?

Начинало темнеть. Они взяли такси, чтобы вернуться в «Палаццо». Войдя в пентхаус, Кассандра сразу же отправилась в спальню. Там она взяла чистую одежду и пошла в ванную комнату.

Кассандра намылила голову шампунем и встала под струи теплой воды. Когда она выходила из душевой кабины, в ванную комнату вошел Диего. Кассандра схватила полотенце и едва успела обмотать его вокруг тела, как саронг.

О боже! Его тело было великолепно. Развитая мускулатура, кожа с оливковым отсветом, легкий пушок кудрявых волос на груди. Широкие плечи, узкая талия…Кассандра остановилась. Не стоит смотреть ниже. Это может вывести ее из равновесия.

Она боялась встретиться с ним глазами и быстро вышла из ванной комнаты. За спиной у нее послышался негромкий хрипловатый смех. Диего закрыл за ней дверь.

Ему нравилось, что Кассандра чувствует себя с ним неловко. По правде сказать, он был в восторге от ее застенчивости.

Мысли о предстоящей ночи заставляли его тело трепетать. Запах ее волос, вкус кожи, ее нежное лоно, принимающее его в себя. Он давно не испытывал таких чувств к женщине, давно так сильно не желал ни одну из них. Так сильно он хотел этого только в свои семнадцать лет, когда бушующие гормоны мешали ему отличить одну девушку от другой.

Теперь и его страсть, и его чувства принадлежали только одной женщине, Кассандре.

Если бы он мог, он бы вытерся сейчас насухо, вошел в спальню и всю ночь…

«Не сейчас», — приказал себе Диего, сначала они пообедают внизу, в ресторане с видом на бассейн.

Кассандра закончила делать макияж, подхватила вечернюю сумочку и вместе с Диего вышла из апартаментов.

Классическое черное платье подходило для любого случая. Кассандра всегда надевала его с черными туфлями на высоких каблуках. Длинный кружевной шарф, который Кассандра обвила вокруг шеи, был прекрасным дополнением к туалету. Драгоценностей на ней было совсем не много: бриллиантовые серьги и маленький бриллиантовый браслет.

Волосы она собрала в элегантный пучок. Кассандра выглядела стильной, уверенной в себе молодой женщиной. Кто мог знать, что творится у нее в душе.

Ресторан был очень высокого уровня. Когда метрдотель увидел, что Диего и Кассандра сели на свои места, он лично поприветствовал их и принял заказ.

— Вино?

— Только один бокал.

Она пила его в течение всего вечера. Они разговаривали, но Кассандpa не помнила, о чем точно они говорили: сексуальная аура Диего поглощала ее.

Стоило только Кассандре взглянуть на его руки, как она вспоминала о том, как они ласкали ее тело. В этих руках была заложена магическая сила. Его губы возбуждали в ней страсть, ради которой она готова была умереть.

Как долго продлился ужин? Два часа? Три? Время перестало существовать для нее.

Они вернулись в апартаменты, когда стемнело. Свет в гостиной был выключен. Кассандра подошла к стеклянной стене, чтобы насладиться великолепным видом на океан.

Вода напоминала густую черную массу, по которой разбегались круги и маленькие струйки. В струйках мерцал лунный свет. Вдалеке светились неоном высотные здания. Небо цвета индиго усыпали яркие звезды.

Кассандра скорее почувствовала, а не услышала, что Диего подошел к ней и встал за се спиной. Она не сопротивлялась, когда он обнял ее за плечи и притянул к себе. Губами прикоснулся к впадинке на затылке. По всему телу разлилось блаженное тепло. Кассандра почувствовала, как оживает каждая клеточка ее тела.

Диего взял ее за руку и повел в комнату. Медленно, вещь за вещью, он снял с Кассандры одежду. Теперь она стояла перед ним обнаженная. Диего осторожно вынул заколки из ее прически. Пряди волос волнами упали на плечи.

Он прикоснулся к ее груди, провел ладонями по животу и опустился еще ниже.

— Не слишком ли много на тебе одежды? — дрожащим голосом спросила Кассандра.

Диего медленно снял с себя каждый предмет своего туалета. Кассандра завороженно смотрела на него. Затем он поцеловал ее. Этот поцелуй вызвал в ней такую страсть, что вскоре она потеряла чувство времени, забыла, где находится. Она растворилась в этом мужчине. Распутница, для которой существует только чувственное удовольствие. Она хочет давать его и брать сама, медленно и постепенно поднимаясь к высшей точке наслаждения.

Затем, утомленные любовными играми, они крепко заснули. А проснувшись на рассвете, снова предались медленным изысканным ласкам.

Потом они отправились в ресторан и позавтракали. «Это идиллическое место», — печально подумала Кассандра. Как было бы замечательно каждую ночь засыпать в объятиях Диего, знать, что он рядом. Дарить ему удовольствие так же, как он дарил ей.

«О боже! О чем ты думаешь? — одернула себя Кассандра. — Остановись, хотя бы на минуту. Секс с ним великолепен. Все здесь фантастически красиво. Но… Но ваша связь кончится сегодня ночью».

Завтра на рассвете они улетят обратно в Сидней и продолжат жить каждый своей жизнью.

Кассандра должна была бы радоваться тому, что скоро все кончится, но вместо этого чувствовала себя опустошенной.

Диего предложил Кассандре самой решить, как провести оставшийся в их распоряжении день. Она выбрала аттракционы. Многолюдное место со множеством развлечений. Ей некогда было думать о приближающейся ночи.

В парке было весело. Они побывали чуть ли не во всех павильонах. День пробежал быстро.

— Где будем ужинать? В ресторане или дома? — спросил Диего, когда они вернулись в пентхаус.

— Дома. Приятно посидеть на балконе под темнеющим небом, потягивая охлажденное шампанское и наслаждаясь вкусной едой, правда?

Диего подошел к ней и пропел пальцами по щеке.

— Простые радости жизни?

От этого прикосновения сердце ее тут же забилось быстрее. Волнение охватило душу. Это просто сумасшествие какое-то! «Подумай, пыталась урезонить себя Кассандра. Если ты будешь поддаваться эмоциям, в твоей жизни будет много проблем». Впрочем, она понимала, что ничего исправить уже нельзя.

— Я пойду освежусь, — она извинилась и вышла из комнаты.

Если бы она задержалась возле него еще на минуту, она бы погибла. По крайней мере ей так казалось. Освежающий душ помог ей восстановить равновесие. Кассандра надела джинсы, вязаный хлопчатобумажный топ, стянула волосы на затылке и слегка подкрасила губы.

Диего стоял в гостиной и разговаривал с кем-то по сотовому телефону. Когда Кассандра вошла, он отключил телефон.

— Посмотри меню, пока я приму душ и переоденусь.

Изучив меню, Кассандра решила, что закажет морепродукты. Она выбрала блюдо с креветками. Диего, вернувшись в гостиную в черных джинсах и спортивной сорочке с короткими рукавами, одобрил ее выбор и заказал еще хвост омара и салат.

Диего открыл бутылку прохладного белого вина, и они вышли на балкон, ожидая, пока принесут еду. Лазурное небо начинало темнеть.

В роскошных прогулочных яхтах, усыпавших всю пристань, начинали зажигаться окна. Кассандра, как завороженная, смотрела на этот прекрасный пейзаж. Сердце ее замерло, когда Диего протянул руку и развязал ленту, стягивавшую ее волосы.

— Весь день я боролся с соблазном сделать это.

Диего провел по волосам Кассандры пальцами, и они волнами упали на плечи.

Легкий ветерок спутал прекрасные белокурые пряди. Губы Диего тронула нежная улыбка. Он наклонился и страстно поцеловал ее. Этот поцелуй, мучительный и дразнящий, не мог не вызвать в ней ответной страсти.

Кассандра уверенно положила руку ему на плечи и прильнула к нему. Но в этот момент раздался звонок в дверь.

Диего забрал еду, а Кассандра тем временем сервировала стол изящной фарфоровой посудой и серебряными приборами. Они не спеша поужинали, угощая друг друга с вилки самыми вкусными кусочками.

Ярко светила луна. Вокруг нее небо было усыпано мириадами крошечных звезд. «Волшебный вечер», — подумала Кассандра. Они не торопясь потягивали вино. Когда подул легкий ветерок, внесли вес в дом, еще немного поели и выпили кофе.

Было еще не поздно. Пальцы Диего скользнули по стройной шее Кассандры, губы нежно прикоснулись к виску. Этого было достаточно, чтобы у нее закружилась голова.

Диего поднял Кассандру на руки и понес в спальню. Она хотела запомнить каждую минуту этой ночи, каждый поцелуй, каждое прикосновение его рук и губ, раствориться полностью к его страсти, отдаться ему без остатка, дарить ему удовольствие и слышать его прерывистое дыхание, его хрипловатые стоны.

Кассандра чувствовала, что силы Диего на исходе. Она сильным рывком прижала его к себе, даря ему влажное тепло своего лона. Вместе они слились в вечном танце любви, подчинившись магическому ритму самой природы, который вознес их на вершину блаженства.

Они спали всего несколько часов. Кассандра проснулась у Диего на руках. Он нес ее в смежную со спальней ванную комнату.

Полусонная, Кассандра безропотно принимала его заботу и, как послушный ребенок, молча стояла, позволяя ему вытирать ее полотенцем. Затем Диего вытерся сам, снова отнес ее в спальню и положил в постель. Он еще долго и мучительно сладко ласкал ее. Эти ласки разрывали ей душу. Кассандра с трудом сдерживала рыдания.

Очень скоро пришло время просыпаться, принимать душ, одеваться, паковать вещи, пить крепкий черный кофе и выезжать в аэропорт Кулангатта.

Полет прошел спокойно. Они прибыли в Сидней в начале девятого утра и через несколько минут уже сошли с трапа самолета на землю.

— Я возьму такси, — сказала Кассандра, когда они покинули аэровокзал.

Диего сердито посмотрел на нее.

— Не будь смешной. Мне нужно ехать на работу. Я подброшу тебя.

— Нам не по пути.

— Какое это имеет значение?

Кассандра вздохнула.

— Диего…

— Кассандра, прекрати. Ты едешь со мной.

«Как марионетка, которую кукольник дергает за веревочки?» — грустно подумала она.

Кассандра попыталась возразить, но в эту минуту служащий аэропорта подогнал на парковку шикарный «астон-мартин» Диего.

Всю дорогу в город Кассандра молчала. Она сидела в машине, даже не пристегнувшись ремнем безопасности, и, когда Диего резко остановился напротив ювелирной мастерской, едва успела схватиться за ручку дверцы.

— Спасибо за приятный уик-энд.

Эти слова прозвучали отстраненно. Соскользнув с пассажирского сиденья, Кассандра вышла из машины.

— Не провожай меня. Просто нажми кнопку, чтобы открылся багажник. Я сама достану сумку.

Не обращая внимания на просьбу Кассандры, Диего вышел из машины и сам достал из багажника ее сумку. Он наклонил голову и поцеловал Кассандру так, что у той перехватило дух. Затем быстро сел в машину и скрылся из виду, а Кассандра повернулась и пошла в мастерскую, ни разу не обернувшись, чтобы посмотреть ему вслед.

Никто не мог знать, что творилось у нее в душе. В течение дня все шло, как обычно. Кассандра связалась с Сильвией, сиделкой своего отца и договорилась о встрече с ним. Они собирались сегодня поужинать вместе.

В четыре часа дня позвонил Кэмерон. Он был чрезвычайно весел. Диего перевел обещанную сумму на счет их фирмы.

«Что ж, миссия окончена», — грустно подумала Кассандра, садясь в такси. Она приехала к себе домой, приняла душ, переоделась и поехала к отцу.

Александр был особенно беспомощен в этот вечер. Кассандре понадобилось немало мужества, чтобы не выдать своих чувств. Он очень сдал за то время, что они не виделись.

Он почти ничего не ел, не было аппетита. Кассандра упрашивала его поесть хоть что-нибудь, развлекала анекдотами. Александр слабо улыбался, но от пищи отказался.

Кассандра посидела с ним еще немного, пока Сильвия не сказала, что Александру пора отдыхать. На прощанье Кассандра крепко обняла и поцеловала отца в щеку.

Диего сдержал свое слово. Александр никогда не узнает о деловой несостоятельности Кэмерона так же, как и о деталях ее личной жизни.

«А как же ты?» — тихо спрашивал внутренний голос, когда ночью Кассандра ворочалась в постели, не в состоянии заснуть.

Глава СЕДЬМАЯ

В четверг утром Кассандра проснулась с тревожным предчувствием.

Встав с постели, она накормила кошку, приготовила себе чашку чая и проверила компьютерную почту, бегом приняла душ, оделась и отправилась па работу.

Ничто не говорило о том, что этот день будет другим. Улицы были забиты машинами. Но. несмотря на трудности, которые пришлось преодолевать в пути, Кассандра сумела сохранить состояние душевного равновесия.

Работа шла по намеченному плану. Ничего необычного не происходило. Позвонил Кэмерон. Он был в восторге от того, что сделка между компанией «Престон-Уиллерс» и Диего дель Санто состоялась, и приглашал ее на праздничный ужин поэтому поводу. Но почему ее не покидает тревога? Она нависла над ней, как серая туча. Было почти шесть вечера. Кассандра пришла домой, накормила и приласкала кошку, потом решила приготовить что-нибудь себе на ужин. Звонок сотового телефона отвлек ее.

— Кассандра. — Голос Сильвии звучал взволнованно. — Александра на «скорой» увозят в больницу. Я еду с ним. Я позвонила Кэмерону. Он уже выехал. Буду ждать тебя там.

У Кассандры было такое чувство, будто она летит в пропасть. Она подхватила сумку, ключи и выбежала из квартиры. Слова кардиолога о том, что следующий сердечный приступ может стать для Александра последним, преследовали ее, когда она спускалась в лифте, садилась в машину. Кассандра ехала и больницу так быстро, как только позволяли правила движения и ситуация на улицах.

В больнице ей пришлось пережить самые тяжелые часы в своей жизни. Сильвия и Кэмерон уже ждали ее. Команда кардиологов старалась стабилизировать состояние Александра, но прогноз был неутешительным.

В полночь Кассандра и Кэмерон послали Сильвию домой, а сами остались дежурить у постели отца. Эта ночь длилась невыносимо долго.

— Иди домой, поспи немного, — предложил Кэмерон сестре на рассвете. Кассандра молча покачала головой. Они решили сменять друг друга у постели Александра каждый час.

Там Диего и нашел Кассандру. Она была бледной, усталой и очень печальной. Ему так захотелось обнять ее, прижать к себе и успокоить, но…

Но кто он такой? Имеет ли он право на столь бурное проявление чувств?

Диего прекрасно понимал, что ему сейчас здесь не место. Вряд ли Кассандра будет благодарить его за то, что он пришел. В таких случаях к больным допускают только самых близких родственников. Однако Диего сумел обойти строгие больничные правила и прошел в палату, чтобы выразить Кассандре и Кэмерону свое сочувствие и спросить, не может ли он быть чем-нибудь полезен им.

— Нет, — тихо ответила Кассандра. — Спасибо.

Диего положил руку ей на плечо. Затем его рука медленно спустилась вниз к ладони Кассандры и не встретив ответного отклика, беспомощно повисла.

Бдительная медсестра бросила на Диего выразительный взгляд, давая понять, что его время кончилось. Диего покорно кивнул головой.

— Я всегда в вашем распоряжении, — сказал он на прощанье.

— Как он сюда прошел? — тихо спросила Кассандра брата, когда Диего вышел из палаты.

— Ты ведь знаешь, для него нет ничего невозможною, — устало ответил Кэмерон. — Такой у него характер. Разве ты не заметила?

«Еще как заметила», — подумала Кассандра.

В следующую секунду приборы, контролирующие жизненные функции ее отца, тревожно засигналили. Кассандра вздрогнула и с тревогой посмотрела па брага.

С этого момента состояние Александра стремительно ухудшалось. Через несколько часов он ушел от них навсегда.

Время близилось к ночи. Кассандра была в подавленном состоянии.

— Может быть, поедешь ко мне? — предложил Кэмерон.

Кассандра покачала головой.

— Со мной все будет в порядке. Мне просто нужно принять душ и выспаться.

— Мне тоже не помешает. Они вместе спустились вниз и вышли из здания. Ночь встретила их освежающей прохладой.

Кэмерон подождал, пока Кассандра сядет в машину.

— Я поеду с тобой, чтобы убедиться, что ты доехала до дома, — сказал он.

В этот час на улицах было пустынно. Кассандра быстро доехала до Дабл-Бей. Когда она подъезжала к дому, пошел мелкий дождичек. Кэмерон, всю дорогу неотступно следовавший за машиной Кассандры, посигналил ей, развернулся и скрылся из виду.

Выйдя из лифта, Кассандра направилась к двери своей квартиры. Переживания последних суток давали о себе знать. Она едва держалась на ногах. Все вокруг было, как но сне. Кассандра не сразу поняла, что за темная высокая фигура отделилась от стены. Кажется, мужчина… Да, какой-то мужчина стоит рядом с ее дверью. Диего.

— Что…

Диего сделал шаг навстречу, взял ключи из слабых женских рук, открыл дверь и обняв Кассандру за плечи, осторожно провел внутрь.

— …ты здесь делаешь? — устало закончила Кассандра. — Тебе не следует быть здесь.

— Ты в этом уверена?

Диего снял сумку у нее с плеча, бросил ее на тумбочку и повел Кассандру на кухню. Он заварил чай, заглянул в холодильник, достал оттуда необходимые продукты и приготовил бутерброд.

— Ешь, — сказал он Кассандре, протягивая бутерброд и чашку чая. Мысль о еде в эту минуту вызывала у нее отвращение.

— Ты шутишь? — едва смогла вымолвить Кассандра.

— Ешь. Хотя бы несколько кусочков.

Проще было сдаться, чем спорить с ним. Кассандра, как послушный ребенок, съела полбутерброда, сделала несколько глотков из чашки. Все. Больше она не может. Еще чуть-чуть, и ее стошнит.

— Под душ и спать, — слабым голосом сообщила Кассандра, вставая со своего места. — Я не буду тебя провожать, просто закрой за собой дверь.

Кассандра не стала дожидаться ответа. Она слишком устала и хотела спать.

Диего покормил кошку, вымыл посуду, достал сотовый телефон и куда-то позвонил, затем погасил свет и пошел в спальню.

Кассандра уже спала. Диего разделся и осторожно, чтобы не разбудить ее, забрался под одеяло. Мысль о том, что она может проснуться и плакать от горя в одиночестве, была невыносима для него.

Кассандра спала. Ей снилось, что ее обнимают чьи-то сильные руки. Чьи-то губы целуют ее в висок. Ей было так приятно чувствовать, рядом тепло человеческого тела, слышать биение сочувствующего сердца! Она чувствовала себя в безопасности и не хотела просыпаться. Но утро наступило, ее ждали дела. Проснувшись, она поняла, что все это ей не снилось.

— Диего? — спросила Кассандра, испуганно взглянув на его улыбающееся лицо.

— Я чертовски рад, что ты не перепутала меня ни с кем другим, — ответил он хрипловатым голосом. — Я не хотел, чтобы ты проснулась одна.

Диего видел, как бледное лицо Кассандры исказилось от боли, когда она вспомнила о том, что случилось вчера. Диего заметил, как она поборола желание заплакать.

Кассандра покачала головой и смахнула с лица слезы. Ей неприятно было думать о том, что она может расплакаться в его присутствии.

— Пойду приготовлю кофе, — сообщил Диего, вставая с постели.

Ему просто необходимо было чем-то занять свои руки, иначе они сами занялись бы Кассандрой. Он очень хотел ее всю ночь, и сейчас тоже. Диего был решительно настроен на продолжение их романтического уик-энда.

Натянув брюки и сорочку, Диего вышел в ванную комнату, но через несколько минут вернулся. В ванной комнате женщины он не нашел ничего подходящего, чтобы побриться.

На кухне он смолол ароматные кофейные зерна, засыпал молотый кофе в фильтр и включил кофеварку. На часах было начало девятого. Самое время перекусить. Диего приготовил два воздушных омлета с ветчиной и сыром, опустил хлеб в тостер.

Кассандра надела джинсы, блузку, причесала волосы. Умывшись холодной водой, она почувствовала себя лучше и приступила к обычным утренним делам.

Она посмотрела на себя в зеркало и осталась довольна своим отражением. Не то чтобы хорошо, но вполне сойдет. Достаточно для того, чтобы встретить новый день и все, что он принесет с собой.

Запах крепкого кофе, тостов и еще чего-то вкусного защекотал ей ноздри. Войдя на кухню, она увидела, как Диего раскладывает еду на две тарелки.

Кассандре не очень хотелось есть, но она съела половину омлета, тост и выпила свои привычные две чашки кофе.

— Разве у тебя сегодня нет никаких дел? — поинтересовалась она у Диего.

— Потом, — мягко ответил он, откинувшись на спинку стула. Диего был доволен тем, что сегодня Кассандра выглядит намного лучше.

— Я уйду, когда приедет Кэмерон.

— Со мной все в порядке, — заверила Кассандра, но в глазах у нее появились слезы.

— Разве я сказал, что ты не в порядке? — удивленно подняв бровь, спросил Диего.

Кошка прыгнула к ней на колени и, немного поласкавшись, улеглась.

— Я благодарна тебе за то, что ты остался, — сказала Кассандра.

— Я взял с Кэмерона слово, что он сообщит мне, если ты поедешь домой.

В эту минуту зазвонил телефон. Кассандра взяла трубку. Кэмерон уже был в дороге.

Кассандра начала убирать со стола. Они вместе с Диего вымыли посуду. У Кассандры было странное ощущение чего-то нового, но она не хотела заниматься сейчас самоанализом.

Когда посуда была вымыта, она под предлогом того, что ей нужно убраться в спальне, ускользнула из кухни. Когда она закончила уборку, зазвонил домофон.

Кэмерон выглядел неважно. Видно было, что сегодня ночью он почти не спал. Кассандра приготовила крепкий кофе и предложила его брату. Когда Диего сообщил о том, что уходит, она не знала, радоваться ей или огорчаться.


Несколько дней перед похоронами Александра были такими же мрачными, как и сами похороны. Кассандра взяла еще один выходной в ювелирной мастерской.

После похорон Сильвия осталась наводить порядок в доме Александра, Кэмерон вылетел в Мельбурн по делам фирмы, а Кассандра с головой ушла в работу.

Диего часто звонил ей. Она была с ним сдержанна и под тем или иным предлогом быстро заканчивала разговоры.

В ювелирной мастерской Кассандра завершила работу над заказом Алисии. Та заказала ей кулон и цепочку. Кассандре пришлось здорово понервничать. Учитывая все обстоятельства их отношений, она особенно тщательно работала над дизайном и довела его до совершенства.

Так незаметно пробежала неделя. Кэмерон вернулся в Сидней, но ненадолго, и через несколько дней снова улетел в Мельбурн по делам.

— Кассандра, тебя просят пройти в магазин.

Кассандра оторвалась от микроскопа, встала из-за стола, поправила прическу и отправилась в магазин, который находился при мастерской.

Клиент хочет получить совет по дизайну изделия? Рекомендации по огранке конкретного камня? А может быть это кто-то, кому понравились ее изделия, хочет заказать у нее еще одно украшение.

Система безопасности в мастерской была организована на очень высоком уровне. Кассандру проверили на выходе из мастерской и входе в магазин. В магазине драгоценные камни, лежали на черном бархате, сверкали в застекленных витринах.

Рядом с витринами стояли два продавца. На их лицах всегда было одно и то же похожее на вежливую маску выражение. В магазине Кассандру ждала высокая молодая женщина. Она стояла спиной, но ее осанка показалась Кассандре знакомой. Женщина резко повернулась, и Кассандра сразу же узнала ее. Это была Алисия. Изысканный туалет. Искусно наложенный макияж. Настоящая модель международного класса.

— Мисс Вандернут хочет поговорить по поводу кулона, который она заказывала, — пояснил продавец.

— Да, разумеется, — вежливо отошла Кассандра и подошла к Алисси.

— Надеюсь, вы принесли его с собой? — Кассандра достала бархатную подушечку для изделий и положила ее на стеклянную витрину.

— Вот, — прошипела Алисия, швырнув кулон на подушечку.

Это было красивое изделие, прямоугольное по форме, с пятью прекрасно ограненными бриллиантами в золотой оправе. Кулон на изящной золотой цепочке.

— На нем царапины. К тому же камни не того размера и качества, что я вам сдавала.

Это был тот самый кулон, что заказывала Алисия. Бриллианты великолепно огранены и оправлены. Кассандра достала свою лупу и сразу же увидела царапины. Их было несколько. Когда Алисия забирала кулон, на нем не было ни одного изъяна. Неужели она устроила все это для того, чтобы дискредитировать Кассандру?

— Мое заключение в папке, — вежливо произнесла Кассандра, обращаясь к старшему продавцу. — Беверли, принесите его пожалуйста. Я должна кое-что уточнить с мисс Вандернут.

Через несколько минут Беверли принес папку. Кассандра прочитала свои записи, разъясняя каждый пункт, проверив каждую деталь, заручившись свидетельством Беверли. Однако Адисию это не вразумило.

— А царапина? — не унималась она.

Кассандре хотелось заплакать. Кто мог так надругаться над ее работой? Кулон был само совершенство.

— Они могут быть устранены, — тихо предложила она.

Алисия вытянулась во весь свой модельный рост. Это было весьма впечатляюще, учитывая то, что стояла она на высоченных шпильках.

— Я отказываюсь принимать некачественную работу, — заявила она, окинув хрупкую фигурку Кассандры презрительным взглядом.

— Если вы оставите кулон, мы произведем оценку повреждений и устраним их бесплатно.

— Единственно приемлемое решение в данном случае полное возмещение моих затрат, — высокомерно потребовала Алисия. — Я хочу, чтобы мне вернули все деньги и кулон остался у меня.

— Это возмутительно и противоречит правилам компании, — спокойно возразила Кассандра.

— Если вы не согласитесь на мои требования, я пожалуюсь в Ассоциацию ювелиров и привлеку внимание прессы.

— Вы можете делать все, что захотите, а мы в свою очередь, организуем экспертизу царапин независимым ювелиром и опубликуем его заключение в прессе одновременно с вашей клеветой.

Кассандра сумела противостоять Алисии, которая явно блефовала. Все аргументы у бывшей любовницы Диего закончились. Алисия понимала это. Выражение ее лица было не самым приятным, когда она схватила кулон и цепочку и бросила их обратно в сумочку.

— Я провожу мисс Вандернут, — сказала Кассандра Беверли как можно спокойнее, хотя это спокойствие нелегко ей далось.

Это была маленькая победа Кассандры, но она длилась до тех пор, пока женщины не вышли на улицу.

— Не думай, что ты победила, — зло прошипела Алисия. — Я сделаю все, чтобы получить Диего.

— Вот как.

Кассандра посмотрела в сузившиеся от ярости глаза модели.

— Желаю удачи.

— Держись от него подальше. Я потратила слишком много времени и сил, чтобы выстроить с ним отношения.

Кассандре покачалось, что Алисия сейчас ударит ее. Она приготовилась защищаться, но модель, злобно выругавшись, удалилась прочь.

Вернуться к работе было нелегко. Кассандра с облегчением покинула мастерскую, когда рабочий день подошел к концу.

Она так тяжело переживала смерть отца, а еще эти проблемы с Алисией. Нервы Кассандры были взвинчены до предела. Ей оставалось только или проклинать судьбу, или утопить горе в потоках слез.

«Небогатый выбор», грустно подумала Кассандра, входя в свою квартиру. Кошка тут же подбежала к ней. Кассандра нагнулась и погладила пушистые ушки. Кисуля уперлась головкой в ее ладонь, довольно заурчала и, откинувшись на спину, подставила Кассандре свое брюшко.

— Вот они, настоящие преданность и доверие, — тихо произнесла Кассандра, с удовольствием лаская свою любимицу. Кошечка благодарно урчала в ответ.

Кассандра осталась совсем одна. И позвонить некому: Кэмерон снова был в Мельбурне. Сиобан улетела в Италию. И она не могла, не должна звонить Диего.

Глава ВОСЬМАЯ

Работа — лучшее средство от хандры. На следующее утро Кассандра покорно уселась за свой микроскоп и сосредоточилась на одной изысканной вещице. Утонченный дизайн этого изделия требовал от ювелира высокого мастерства и художественного вкуса.

Кассандре хотелось сделать эту вещь как можно лучше. Она прорабатывала мельчайшие детали, и результат не замедлил заявить о себе. Вещь получилась великолепная.

Достижение такого результата требовало от Кассандры пропустить обеденный перерыв, подзадержаться на работе допоздна — все это не имело никакого значения для нее. Важно было только качество работы.

Разумеется, в таком месте, как ювелирная мастерская, соблюдались серьезные меры безопасности. Необработанные камни непросто опознать, поэтому они всегда были притягательной мишенью для грабителей. Драгоценные камни, дорогое оборудование, — все это нуждалось в тщательной охране. Мастерская была оснащена надежнейшим сейфом. Сотрудников защищали пуленепробиваемые стекла. Дорогая система сигнализации должна была позаботиться обо всем остальном.

Все это развивало в сотрудниках мастерской повышенное чувство ответственности. С годами правила предосторожности стали привычными дли них.

Требования безопасности предполагали, что в мастерской всегда должно находиться не меньше двух человек. Присутствие одного человека недопустимо. Если что-то случится с одним сотрудником, другой успеет нажать на кнопку сигнализации.

Кассандра работала на этой ювелирной фирме уже три года. За все это время не нашлось ни одного человека, который бы попытался совершить налет на мастерскую.

О господи! И зачем только ее посетили эти мысли? Интуиция? Предчувствие? Наверное, просто нервы. Ведь ей пришлось так много пережить в последнее время.

Как бы Кассандра ни старалась, она не могла не думать о Диего. Его образ неотступно преследовал ее, мысли о нем не давали покоя.

Прикосновения его рук, его поцелуи… А все остальное? Об этом лучше не вспоминать. Мысли о проведенных вместе с Диего ночах мучили ее, отравляли ей жизнь.

Сделка завершена. Компания «Престон-Уиллерс» будет процветать. О личной жизни Кэмерона никто не узнает. А что получила она сама? Разбитое сердце и одиночество, которое с каждым днем становилось все невыносимей.

Она плохо ела, плохо спала. Конечно, она горевала из-за смерти отца. Но большая часть ее переживаний была связана с Диего.

На фоне негромкой музыки, доносившейся из висевшего на стене приемника, раздалась электрическая трель звонка. Кассандра оторвалась от работы и посмотрела на улицу. За дверью она увидела знакомую фигуру с двумя одинаковыми продуктовыми пакетами.

Это была Салли из соседнего кафе. Она принесла ланч, который они заказали.

— Возьмешь эти сэндвичи? — спросила Кассандра своего коллегу Глена, но, увидев, что он работает с разогретым металлом, добавила: — Ладно, я сама.

Кассандра отложила инструменты и пошла к двери. Она набрала код замка и отодвинула щеколду. Дверь с грохотом распахнулась.

Кассандра едва успела заметить искаженное ужасом лицо Салли, которая буквально влетела в мастерскую. За спиной у Салли стоял человек. Лицо его было скрыто под маской.

Дальше начался настоящий кошмар. Грабитель вытащил огромный нож и начал им размахивать. В таких ситуациях остается только одно: делать, что тебе приказывают, и не разыгрывать из себя героя.

Впрочем, нож — не пистолет. Кассандра прошла курсы самообороны. Не попробовать ли ей обезоружить его?

— Даже не думай об этом.

Суровый окрик грабителя охладил ее пыл. Он вытащил из-за пояса пистолет. Потом обхватил Кассандру за плечи рукой, в которой держал нож, и спиной прижал к себе. Кончик ножа вонзился ей в горло.

«Спокойно, — сказала себе Кассандра. — Ты должна оставаться спокойной». Легко сказать.

Когда грабитель машет пистолетом у твоего виска, а острое лезвие ножа вонзилось тебе в горло, трудно оставаться абсолютно спокойной.

Краем глаза Кассандра заметила, как Глен тайком наступил на кнопку, которая была вмонтирована в пол. Теперь сигнал тревоги пойдет на пейджер охранника мастерской, В охранную фирму и местный полицейский участок.

Заметил ли грабитель, как Глен нажал кнопку?

— Открывай сейф, — гортанным голосом прокричал грабитель. Кассандра видела, как Глен беспомощно развел руками.

— Я не знаю шифр, — пролепетал он. Глен пытался выиграть время. Грабитель понял это.

— Ты думаешь, я дурак? — злобно заорал он, сильнее сжимая Кассандру. — Открывай немедленно, или я зарежу ее.

Кассандра ощутила острую боль у самого основания горла. В ту же секунду оттуда потекла тонкая струйка крови.

Глен не мешкая подошел к сейфу, набрал шифр, открыл дверцу.

— Положи все, что там есть, в сумку. Быстро!

Глен подчинился. Он двигался так медленно, как только мог.

— Ты хочешь, чтобы я сделал ей больно? — торопил его грабитель.

Кассандра снова почувствовала острую боль. Нож еще глубже вошел ей под кожу.

— Я не могу быстрее. — Глен вытаскивал из сейфа лотки с драгоценными камнями и швырял их содержимое в сумку. — Все. Больше ничего нет.

— Давай сумку мне! — заорал грабитель, отпуская Кассандру и спиной отступая к двери мастерской.

Кассандра видела то, что грабитель видеть не мог: за стеклянной дверью мастерской появились два вооруженных охранника. Они заняли позиции с обеих сторон от входа.

Один хорошо рассчитанный бросок, элемент неожиданного, вот и все, что нужно для того, чтобы разоружить грабителя. Секундное замешательство, и охранники, воспользовавшись подходящим моментом, ворвутся внутрь и схватят преступника.

Четким движением ноги Кассандра ударила грабителя по запястью. Пистолет выпал у него из рук. С грубыми ругательствами грабитель кинулся к Кассандре. Она едва успела заметить, как дверь мастерской с треском распахнулась, и охранники влетели внутрь.

Грабитель прижал Кассандру к себе, прикрываясь ею. Салли тихо плакала.

— Отпусти ее, — потребовал от преступника один из охранников.

Грабитель смерил его презрительным взглядом.

— Я еще не сошел с ума. Она мой билет на выход.

— Брось нож.

— Не в этой жизни, приятель, — угрожающе прорычал грабитель.

То, что начиналось как грабеж, теперь переросло в захват заложника.

Кассандра услышала приближающиеся звуки сирены, шум подъезжающего автомобиля.

Через несколько секунд зазвонил телефон.

— Возьми трубку!

Охранник подчинился и осторожно снял трубку. Затем он протянул ее грабителю.

— Это тебя.

— Скажи им, что я требую беспрепятственного выхода отсюда и пятнадцать минут форы. Таковы мои условия.

«Они не согласятся, — подумала Кассандра. — По крайней мере они прибегнут к какой-то психологической уловке, чтобы затянуть переговоры».

Все происходящее до боли начинало напоминать плохое кино. Человек, державший Кассандру, находился в состоянии отчаяния. Такой не станет колебаться, если нужно будет убить ее.

В экстремальных ситуациях перед глазами человека проходит вся его жизнь. Кассандра видела мать, отца, Кэмерона, Диего… Диего! При чем здесь Диего? У нее нет будущего с Диего. Черт! У нее вообще может не быть никакою будущего!

— Я хочу, чтобы все вы убрались отсюда. Сейчас же!

Грабитель был в ярости.

Кассандра затаила дыхание.

Охранники, Салли и Глен по очереди молча вышли из мастерской. Внутри остались только Кассандра и разъяренный грабитель. Дверь была закрыта.

— Ну что, красотка? Прокатимся? — прошептал грабитель ей на ухо. — Если будешь хорошо себя вести, я отпущу тебя, как только мы отъедем отсюда подальше.

«Как же! Так я тебе и поверила»! — подумала Кассандра.

Грабитель обхватил ее за грудь и еще сильнее прижал к себе.

— Может быть, мы с тобой развлечемся немного? А? Может, тебе еще понравится.

— Даже не мечтай.

Грабитель грубо пихнул се к стойке.

— Возьми этот чертов телефон и скажи этим ублюдкам, чтобы делали все, как я говорю.

Кассандра не могла поверить в то, что грабителя так просто выпустят из мастерской. В сумке лежали драгоценные камни, которые стоили целое состояние. К тому же ее жизнь была в опасности. Взяв трубку, Кассандра увидела у себя на руке кровь.

— Ведите себя спокойно. Выполняйте все его требования. Мы организуем дорожный перехват. Далеко ему не уйти.

Мужской голос в трубке был спокоен и тверд.

— Как только они сделают лишнее движение, ты отправишься в ад. Поняла? — прошипел преступник.

Все, что произошло потом, было настоящим кошмаром. Шум. Страх. Калейдоскоп непонятных движении. Грабитель заставил ее нести сумку с драгоценностями, использовал ее в качестве живого щита, когда шел к своей машине. «Они постараются взять его живым».

За те несколько секунд, что он тащил ее к машине, Кассандра приготовилась ко всему. Но ничего не произошло. Грабитель запихнул ее в автомобиль через водительское место. Уселся сам, чуть ли не на нее, и включил зажигание. Колеса заскрежетали, когда автомобиль на полной скорости рванул вперед.

Грабитель маниакально хохотал, уворачиваясь от встречных машин. Неожиданно он резко повернул налево и вскрикнул от ярости, увидев, что дорога перекрыта.

Кассандре понадобилась всего секунда, чтобы просчитать его дальнейшие действия. Грабитель резко развернулся и помчался на наскоро сооруженный дорожный мост.

Машина задела другой автомобиль. Зазвучали сирены. Заскрежетали тормоза.

Кассандра понимала, что должно произойти через несколько секунд. Ею двигал только инстинкт, когда она открыла дверцу автомобиля и выпрыгнула из нею за мгновение до столкновения.

Она ударилась об асфальт. Тело пронзила жгучая боль. Она помнит, что ее куда-то несло. Потом все пропало. Стало темно.

Кассандре что-то снилось. Ее тело было почти невесомо. Иногда казалось, что сознание вот-вот вернется к ней, но она снова проваливалась в это странное забытье.

Ей послышались голоса, сначала они были едва различимы, затем стали раздражать ее. Кассандра проснулась.

Белые стены. Вокруг нее кто-то суетится. Пахнет лекарствами. Медсестры в белых халатах склонились над приборами, контролирующими ее состояние. Она в больнице.

Теперь Кассандра начинала чувствовать свое тело. Она лежит под капельницей. Какая-то жидкость медленно поступает ей в вену. Одна рука у нее перевязана. Все тело, голова, плечи, бедра ноют от боли.

— Отлично. Вы проснулись.

И жива. Это уже кое-что! Медсестра внимательно посмотрела на Кассандру.

— Множественные ушибы, содранная кожа, поверхностные ножевые раны. Сотрясение мозга.

И это все? Не может быть! Ни переломов, ни разрывов тканей. Ну, это просто подарок судьбы.

— Мы держим вас на обезболивающих. Доктор скоро придет. Да, кстати, к вам посетитель.

Посетитель пришел в больницу ровно к тому часу, когда начинают пускать к больным. Ни на минуту позже. Медсестра сразу же отметила про себя эту деталь. Больше того, этот посетитель настоял на том, чтобы Кассандру поместили в отдельную палату и послали к ней лучших врачей. Любая попытка склонить его к компромиссу встречала непреклонный отказ.

— Посетитель?

— Если вы не хотите никого видеть, я попрошу его подождать…

Кто знает, что Кассандра в больнице? Скорее всего, посетитель — сотрудник полиции.

— Все нормально, — сказала Кассандра медсестре.

— Хорошо. Пять минут, — строго произнесла медсестра и вышла.

Не успела медсестра закрыть за собой дверь, как та распахнулась снова. В палату вошел Диего. Он излучал могущество и силу. Когда этот высокий смуглый мужчина вошел в палату, в ней сразу стало тесно.

Кассандра была удивлена, но выдавила некое подобие улыбки. Диего улыбнулся в ответ, но глаза его оставались серьезными. Он подошел к постели.

— Ты даже не скажешь мне «здравствуй»? — Диего наклонился и поцеловал Кассандру в щеку.

Даже сейчас, накачанная обезболивающими средствами, Кассандра задрожала всем телом от его поцелуя. Никакие лекарства не смогли удержать ее сердце. Оно трепетно забилось.

— Я временно онемела.

— Поэтому я и пришел к тебе.

Диего старался говорить легко и непринужденно. Никто бы не догадался, что он испытывал в течение нескольких последних часов. Гнев. Нет, этого слова недостаточно, чтобы описать то чувство, которое Диего испытал, когда узнал о том, что случилось. Он пришел в ярость. Он был в бешенстве. Потом он понял, что ему стало страшно. Страшно, что он мог потерять ее.

Диего до сих пор вынужден был контролировать себя, чтобы не давать выход эмоциям. Он подавлял их силой воли. Этот ублюдок заплатит за все. Он заплатит сполна за то, что подверг жизнь этой женщины риску.

— Никто не смог остановить меня, — протяжно произнес Диего голосом, в котором бархатные нотки смешались со стальными.

Кассандра смотрела на Диего, как школьница. Его мощь была от Бога, и он умело пользовался этим даром.

— Кто бы посмел?

Его черты смягчились, глаза потеплели.

— Как ты себя чувствуешь, дорогая?

От этой нежности у Кассандры закружилась голова, но она справилась со своими эмоциями и пошутила:

— Ты разве не видишь? Просто великолепно.

Диего нежно погладил ее по щеке.

— Тебе что-нибудь нужно? — спросил он заботливо.

«Ты», — хотела сказать Кассандра. Но Диего принадлежал не ей.

— Когда я смогу выйти отсюда?

— Через денек-другой, — ответил Диего, проведя подушечкой большого пальца по ее нижней губе.

— Что с моим похитителем? — спросила Кассандра. Лицо Диего снова стало суровым.

— Он арестован и брошен за решетку.

Так, значит, правосудие свершилось.

Дверь открылась и комнату вошла медсестра.

— Я должна попросить вас уйти, — обратилась она к Диего.

— Пациентке необходим отдых.

Кассандре показалось, что Диего собирается возразить. Но он наклонился и поцеловал ее.

Это был нежный поцелуй. Его язык скользнул между ее губ и быстро дотронулся до ее языка. Кровь снова быстрее побежала по жилам. Между ними будто прошел электрический разряд. На прощанье Диего дотронулся до ее щеки и вышел из палаты.

Вечером Кассандре принесли цветы. Букет от коллег по работе и три дюжины красных роз с визиткой, на которой черными чернилами было нацарапано «Диего». Диего прислал ей также красиво упакованный пакет из элитного бутика дамского белья.

— Боже, какая прелесть! — всплеснув руками, пролепетала медсестра. Кассандра извлекла из пакета два изысканных пеньюара и ночную рубашку. В пакете также лежали туалетные принадлежности от Шанель. Как мило! В целом мире не сыщешь мужчины заботливее.

Кассандра немного поспала. Потом пришел полицейский. Кассандра дала ему детальные показания об ограблении мастерской и своем похищении.

Когда полицейский ушел, Кассандра заснула. Она не знала, что в комнату вошел Диего и долго смотрел на нее спящую.

Какая она маленькая и хрупкая! Какая красивая! У нее фарфоровая кожа. А за эти губы не жалко и жизнь отдать.

Как ему хотелось взять ее на руки и унести домой, положить в свою постель и провести с ней ночь. Он готов был отдать за нее свою жизнь, защищать ее, оберегать, чтобы никто больше не мог причинить ей боль.

Он, Диего дель Санто, обладавший столькими женщинами, теперь хотел только одну.

Эти голубые глаза завладели им с первого взгляда и на всю оставшуюся жизнь. Она проникла к нему в душу, похитила его сердце.

Но сама Кассандра даже не догадывалась об этом! Так что же ему делать?

Кассандра проснулась рано. Она покорно выполнила все, что от нее потребовала медсестра. потом под ее наблюдением приняла душ. Сегодня ее снимут с капельницы. Пора выбираться отсюда. Но врач был настроен не так оптимистично.

— Было бы лучше, если бы вы полежали еще денек.

— Но это ведь не обязательно?

— Вы живете одна?

— Не совсем.

Кошка не в счет. Но у нее есть телефон, мобильник и заботливая соседка.

Врач осмотрел Кассандру, изучил ее карту.

— Давайте примем компромиссное решение.

— Сегодня я еще зайду к вам поближе к вечеру. Если все будет в порядке, мы вас выпишем. — Доктор внимательно посмотрел на Кассандру.

— За вами кто-нибудь приедет?

— Я предпочитаю взять такси.

Так она и сделала. Кассандра приехала домой вечером этого же дня, примерно в начале седьмого. Кошка встретила ее жалобным мяуканьем. Кассандра приласкала животное, насыпала ей еды в миску, поменяла воду, затем приготовила себе чашку чая.

Боли в теле еще давали о себе знать. Кассандра выпила очередную пару таблеток обезболивающею средства.

Тихий домашний вечер подходил к концу. Сейчас она еще немного посмотрит телевизор, потом ляжет спать, а в понедельник уже сможет вернуться на работу.

Кассандра поудобнее устроилась на диване перед телевизором. Кошка прыгнула ей на колени и свернулась клубочком.

Эту идиллию нарушил настойчивый звонок в дверь. Кассандра неохотно сняла с колен кошку и подошла к экрану камеры слежения.

Диего. Это был он. Она подняла трубку домофона.

— Со мной все в порядке. Я собираюсь спать, — раздраженно выпалила Кассандра.

— Открой дверь, — обманчиво ласковым голосом попросил Диего.

— Я слишком устала от посетителей.

— Ты хочешь, чтобы я пошел к администратору и сказал, что ты сбежала из больницы?

— Я сегодня уже виделась с ним. Он дал мне запасные ключи.

— Кассандра…

— Пожалуйста, оставь меня в покое. — Сказав это, Кассандра повесила трубку домофона и снова уселась на диван.

Не успела кисуля уютно свернуться у нее на коленях, как в дверь снова позвонили. Кто это? Может быть, соседка?

Кассандра посмотрела в глазок. За дверью стоял администратор, а рядом с ним — Диего.

Кассандра повернула ручку замка и распахнула дверь.

— Ваш… э-э… друг… беспокоится о вашем самочувствии, — извиняющимся тоном произнес администратор.

— Как вы сами видите, со мной все в порядке, — ответила Кассандра. Но это была не совсем правда. Боли все еще мучили ее. Диего вышел из-за спины администратора.

— Спасибо. Дальше я сам, — сказал он.

Через секунду Кассандра уже закрыла дверь своей квартиры и посмотрела в глаза мужчине, который перевернул всю ее жизнь.

— Какого черта ты здесь делаешь?

Диего молчал немного дольше, чем следовало, но, как всегда, был уверен в себе.

— Ты сама соберешь свои вещи, или хочешь, чтобы я тебе помог?

— О чем это ты?

— Ты слышала, — спокойно сказал Диего. — Ты поедешь со мной, или я останусь спать здесь.

Он пронзил Кассандру взглядом.

— Выбирай.

В бархатном голосе Диего чувствовалась непреклонность.

— Я не хочу, чтобы ты оставался здесь, — закричала Кассандра, и острая боль пронзила ей грудь. Глаза Диего потемнели. Не сказав ни слова, он повернулся и направился к ней в спальню.

— Я тебя не пущу! — пискнула Кассандра. Не тут-то было!

— Поберегись! — твердым голосом предупредил он.

— Диего…

Кассандра онемела, увидев, как Диего по очереди открывает ящики, вынимает все их содержимое и бросает в большую сумку. Затем он подошел к ее гардеробу. Оттуда Диего отправился в ванную комнату и сгреб все туалетные принадлежности в большую косметичку, которую нашел там же.

— Хватит капризничать, Кассандра, собирайся.

— Я никуда с тобой не поеду!

— Поедешь. Сама пойдешь или я понесу тебя на руках. — Диего немного помолчал. — Первый вариант предпочтительнее.

Кассандре захотелось его как следует отколошматить.

— Да кто ты такой, в конце концов? — разъяренно завопила она.

Диего про себя сосчитал до десяти и спокойно произнес:

— Тебе необходимо отдохнуть и восстановить силы. Я собираюсь проследить за этим.

— Я сама могу о себе позаботиться.

— Конечно, можешь, — согласился Диего, застегивая молнию на сумке. — На следующей неделе.

Диего поднял сумку с пола и с вызовом посмотрел на Кассандру. — А до тех пор я беру все под свой контроль.

— А если я откажусь?

— Я тебя вынесу отсюда на руках.

У Кассандры не было никакого сомнения в том, что он так и сделает. Она молча вышла из квартиры вслед за Диего. Он вызвал лифт, и они вместе спустились в фойе.

«Астон-мартин» Диего был припаркован рядом с домом. Кассандра села на пассажирское место, Диего — за руль.

Через несколько минут они уже растворились в потоке транспорта на улицах города. До Пойнт-Пайпера, где находился дом Диего, было совсем недалеко.

Кассандра едва сдерживала свой гнев. Диего был самым невыносимым человеком, которого она когда-либо встречала. Властный, своенравный, бескомпромиссный.

Подъезжая к дому, Диего включил систему управления дверями гаража, въехал внутрь, остановился и заглушил мотор.

Сзади послышался глухой щелчок. Это автоматически закрылись двери гаража, но Кассандра даже не пошевелилась. Так и сидела на своем месте как вкопанная.

— Долго ты еще будешь на меня дуться? — спросил Диего.

Кассандра взглянула на него испепеляющим взглядом.

— Я не дуюсь. — Она сделала глубокий вдох и тут же вздрогнула от боли. — Мне просто нечего тебе сказать.

А вот Диего было что сказать Кассандре. Он очень хотел сказать ей, что не стоит строить из себя героиню и подвергать свою жизнь неоправданному риску. Черт бы побрал эту глупую девчонку! Да знала ли она, чем все это могло закончиться? Диего даже подумать об этом было страшно. Но ладно. Сейчас она еще очень слаба и больше всего нуждается в нежной любви и заботе.

Диего вышел из машины, взял сумку, в которой лежали вещи Кассандры, обошел машину, открыл дверцу с другой стороны, нагнулся, отстегнул ремень безопасности, которым была пристегнута Кассандра, и сказал:

— Вылезай.

— Я хочу домой, — продолжала капризничать она.

— Мы уже дома.

Кассандра и ухом не повела.

— Упрямая, — сказал Диего. Одной рукой он обхватил ее за колени и вытащил из машины.

Затем другой рукой поднял с пола сумку, бедром захлопнул дверцу машины и, нагруженный, побрел через фойе.

— Я ненавижу тебя, — яростно прошипела Кассандра.

— Что ж, ненависть — вполне здоровая эмоция.

— Отпусти меня. Если ты решил, что я лягу с тобой в постель, ты жестоко ошибаешься. Скорее я убью тебя.

Они поднялись на галерею и через минуту были в спальне. Там Диего осторожно поставил Кассандру на пол рядом с постелью и откинул покрывало.

— Ложись, — приказал он. — Я пойду приготовлю тебе чай.

— Не разыгрывай из себя няньку. Диего ослабил галстук, снял пиджак и бросил эти вещи на стул, что стоял рядом.

— Здесь, со мной, или в больнице, — категорично заявил он.

— Ты предоставляешь мне право выбора? — съязвила Кассандра.

Диего расстегнул несколько верхних пуговиц на своей сорочке.

— Я сделал выбор за тебя. — Он подошел к двери, остановился и снова повернулся к ней. — Если ты не будешь в постели, когда приду, я отвезу тебя в больницу.

Кассандра огляделась. Комфорт, который обещало ей это уютное ложе, заставил ее немедленно вытащить из сумки ночную рубашку, туалетные принадлежности и удалиться в ванную комнату.

Каждое движение давалось Кассандре с трудом, отзываясь в теле глухой болью. Она уже пожалела о том, что так рано покинула больницу.

Через несколько минут молодая женщина вернулась в спальню и быстро скользнула под одеяло. Глаза тут же сами закрылись, и вскоре она заснула.

Диего вошел в комнату с подносом в руках. Он осторожно закрыл за собой дверь. Закуска и горячий чай подождут. Он тоже подождет.

Кассандра лежала на подушках и мирно спала. Одного этого было достаточно, чтобы у Диего перехватило дыхание, быстрее забилось сердце.

Он должен приглушить освещение и выйти из комнаты, чтобы не мешать ей спать.

Диего приглушил свет, но уйти у него не хватило сил. Он поставил поднос, сел на стул напротив постели и, не отрываясь, смотрел на Кассандру.

Сейчас она там, где должна быть. Там, где он хочет ее видеть.

И только тогда, когда Кассандра заснула спокойным глубоким сном, он разделся, лег под одеяло и пролежал, так и не сомкнув глаз, до самого рассвета.

Глава ДЕВЯТАЯ

Кассандра постепенно пробуждалась от сна. Комнату заполнил бледный утренний свет. Кажется, наступило утро. Тело ныло от боли. Каждое движение давалось с трудом.

Эта комната… Эта кровать… Где она?

Кассандра медленно повернула голову и увидела Диего. Он лежал рядом и смотрел на нее внимательным взглядом.

Сейчас она выглядела лучше, чем вчера вечером. Отдых пошел ей на пользу. Диего протянул руку и убрал с ее щеки прядь волос.

Глаза Диего сузились, когда он увидел следы раны у нее на горле. Рана скоро заживет. Пройдет еще немного времени, и шрам станет незаметен.

— Хочешь поговорить?

Все факты в официальных сообщениях Диего уже все прочитал и проанализировал.

— Ты расскажешь об этом по-своему, — снова предложил он.

Диего до сих пор не мог спокойно думать о том, что могло случиться.

— Тебя заботит мое состояние, Диего? — спросила Кассандра.

— Тебя это удивляет?

Этот вопрос зародил надежду в ее сердце.

— Банковское дело, торговля драгоценными камнями и ювелирный бизнес всегда были зоной особого риска. Ограбления происходят довольно часто, — сказала она как можно спокойнее.

— Да, это так. Но служащие в таких ситуациях должны реагировать пассивно, не атаковать, не проявлять агрессии. Их инструктируют об этом. Ты меня чертовски перепугала. — Диего нежно провел пальцем по ее губам.

— В следующий раз не строй из себя героиню. Договорились?

Кассандра не ответила. Ни один человек в здравом уме не захочет следующего раза.

— Что бы ты сделал в такой ситуации?

Диего прищурил глаза. Он вспомнил о своем детстве. Он пропел его на улицах. Он жил там и там же добывал себе пропитание. Он постоянно ходил по краю, но ни разу не попался в руки полиции. Он носил с собой нож, но никогда не носил пистолет.

Отвечая на вопрос Кассандры, Диего оценил ситуацию и просчитал все возможные варианты развития событий.

Кассандра подумала о том, что в жизни мало областей, в которых она может обойти Диего. А может быть, их вообще нет?

Диего никого не пускал к себе в душу. Под красивой внешней оболочкой скрывалось то, о чем никто не знал. Даже самые дотошные журналисты ничего не знали о его прошлом. Кассандра не раз спрашивала себя: не скрывает ли Диего за своей обаятельной внешностью то, что люди не готовы узнать о нем? Но именно это сделало его тем, кто он есть.

— Ты голодна? — спросил Диего Кассандру.

Что он имел в виду? Еду или секс? Воспоминания о том, чем они занимались на этой постели, были еще слишком ярки…

— Я приму душ, а потом позавтракаем.

Сказано — сделано. Кассандра немедленно выскользнула из-под одеяла и скрылась в душе.

Она отрегулировала краны так, чтобы вода была теплой, и вошла в душевую кабину из стекла и мрамора. Взяв шампунь, Кассандра начала намыливать волосы. Ей хотелось смыть с себя прикосновения напавшего на нее безумца, его маниакальные выражения, звук его голоса. Все могло закончиться хуже, намного хуже. Кассандре снова стало страшно.

«Отсроченная реакция», — подумала она и начала энергично втирать в голову шампунь.

— Позволь мне помочь тебе.

Кассандра замерла. Ей было неловко от того, что Диего увидел ее израненное, покрытое синяками тело.

— Я справлюсь сама, — ответила она.

— Я в этом не сомневаюсь.

Он взял в руки губку, налил на нее немного геля и медленными круговыми движениями начал массировать тело Кассандры, покрытую кровоподтеками грудь, руки в ссадинах. Он хотел поцеловать каждую царапину, каждый синяк на ее теле. Очень скоро он сделает это. Но сейчас он был доволен уже тем, что Кассандра позволила ему заботиться о ней.

Боже мой! Кассандра облегченно вздохнула. Стоять здесь, под теплыми струями воды, было так приятно. Она наклонила голову и позволила его сильным пальцам снять напряжение с ее затылка, шеи, висков, лба. Затем он начал массировать ее плечи.

Его прикосновения были волшебными. Тело Кассандры парило под его руками. Вздох облегчения снова слетел с се губ.

Когда Диего закончил, он нежно привлек Кассандру к себе и, словно заботливый родитель, начал успокаивать, покачивая из стороны в сторону, положив ее голову к себе на плечо.

Диего чувствовал, как дрожит Кассандра. Он нежно прикоснулся губами к ее губам и поцеловал. Кассандра заплакала. Из глаз ее полились горячие слезы.

Понял ли Диего, что она плачет? Почувствовал ли он это? Сейчас ей хотелось только одного: обнять его покрепче и забыть обо всем.

Кассандра положила голову на грудь Диего. Ей было так хорошо рядом с ним, так спокойно. Она чувствовала себя в безопасности. Диего выключил воду.

— Сейчас поедим, хорошо?

Он открыл дверь душевой кабины, схватил полотенце и тщательно вытер им Кассандру.

Ей понадобилось еще несколько минут, чтобы достать зубную щетку и почистить зубы. Потом Кассандра вернулась в спальню, достала из своей сумки джинсы и свободную рубашку, оделась, взяла в руки щетку для волос и начала причесываться.

Когда она закрепляла прическу шпильками, в спальню вошел Диего. Кассандра увидела в зеркале его стройную, гибкую фигуру. Он был великолепен в черных джинсах и легкой спортивной рубашке с короткими рукавами.

Кровь снова быстрее побежала по венам. Кассандра почувствовала, как в ней растет желание. «Сумасшедшая, что с тобой? — подумала она и тут же нашла ответ. — Это просто стечение обстоятельств», — сказала себе Кассандра, но через секунду поняла, что лжет.

Диего повернулся, и их глаза встретились. На мгновение все остальное исчезло из ее поля зрения. Она видела только этого мужчину и чувствовала, что незримые нити связывают ее с ним.

Ее душа будто слилась воедино с его душой. Так притягивает друг к другу две половинки единого целого.

У нее перехватило дыхание. Она стояла, не шевелясь. Но чары пали. Кассандра первой сбросила с себя их гнет. Засунув руки в карманы джинсов, она повернулась к двери.

Чувствует ли Диего то же самое, что она. Или это ей только кажется.

Кофе. Сейчас он нужен ей горячим, крепким, черным и сладким.

Кассандра подошла к лестнице и начала спускаться по ступенькам, чувствуя, что Диего идет за ней.

— Пойди отдохни на террасе. Я сам приготовлю завтрак.

Вскоре воздух наполнился ароматом свежесваренного кофе. Содержимое небольшой кастрюльки весело зашипело. Через минуту на столе появились две тарелки.

Утреннее солнце обещало теплый день. Прозрачный воздух был спокоен и тих. С террасы открывался прекрасный вид на бесконечную морскую гладь. Катера в гавани еще стояли на приколе.

Кассандра ела с аппетитом. Она и сама была этому удивлена. Ее тарелка быстро опустела.

— Еще кофе? — предложил Диего, наполнив сначала ее чашку, потом свою.

Наконец-то она ощутила мир и спокойствие в душе. Ужасные события недавних дней начали отступать в прошлое.

— Я вызову такси.

Выражение лица Диего не изменилось, но в воздухе повисло что-то угрожающее.

— Тебе нужно куда-то поехать?

Голос Диего был спокоен, но его спокойствие было обманчивым. Кассандра поняла это.

— К себе домой. Куда же еще?

Диего осторожно поставил пустую чашку на блюдце.

— Нет.

— Что значит «нет»?

— Тебе непонятно, что значит «нет»? — растягивая слова, спросил Диего. Кассандра с опаской посмотрела на него.

— Я не собираюсь с тобой драться, — испуганно произнесла она.

— Мудрое решение.

— Но…

— Никаких «но».

Диего был непреклонен.

— Спасибо за… Кассандра запнулась, не зная, что сказать. — Спасибо за то, что присмотрел за мной, — закончила фразу Кассандра. — Это было очень мило с твоей стороны.

Диего молчал. Глаза его сузились.

— Ты хорошо себя чувствуешь? — мягко спросил он.

— Да, — ответила Кассандра. — Пока хорошо.

— Рад слышать это.

Он был неотразим. Гибкое мускулистое тело излучало силу. Диего откинулся на спинку стула и смотрел на нее, как властелин мира. И властелин ее сердца…

«Сокрушительная сила», — подумала Кассандра. Она решила, что не позволил этой силе подавить себя.

Кассандра допила кофе, встала из-за стола и собрала на поднос пустые тарелки. Но Диего тот час забрал поднос у нее из рук.

Не говоря ни слова, Кассандра тут же вышла из кухни и поднялась наверх.

Ей не понадобилось много времени, чтобы собрать свои вещи. Основная часть их по-прежнему лежала в сумке. Нужно было взять только ночную рубашку и зубную щетку с расческой. Кассандра достала мобильник, чтобы заказать такси. Она уже диктовала адрес, когда в комнату вошел Диего. Не говоря ни слова, он подошел к ней, выхватил сотовый телефон и оборвал связь.

Кассандра вспыхнула.

— Как ты смеешь?

— Легко.

— Ты не имеешь права…

Диего поднял руку, жестом останавливая Кассандру.

— Вчера вечером ты сбежала из больницы, не считаясь с рекомендациями врачей. Твой брат в Мельбурне, и, если я не ошибаюсь, он еще не знает о том, что с тобой вчера произошло. Ты живешь одна. — Глаза Диего потемнели от гнева, который он с трудом сдерживал. — Мне продолжать?

— Мне не нужны добровольные охранники, — сказала Кассандра.

— Нравится тебе это или нет, на ближайшие двадцать четыре часа у тебя будет как минимум один такой охранник.

Кассандра вздернула подбородок.

— Ты не имеешь права принуждать меня остаться.

— Либо ты останешься у меня, либо поедешь в больницу, — жестко произнес Диего. — Выбирай.

Кассандре очень захотелось ударить его, но она отказалась от этой затеи, понимая, что причинит этим больше вреда себе, чем ему.

— Ты настоящий тиран, — бросила она ему в лицо. Это был крик души. Но Диего не ответил. Он был тверд.

— Мне нужно покормить кошку.

Кассандра всплеснула руками, но тут же вздрогнула от боли.

— Черт…

— Хорошо, мы вместе поедем к тебе домой и покормим ее.

Диего взял ключи и пошел к двери. Как ей хотелось в эту минуту запустить в него чем-нибудь тяжелым. Но под рукой ничего подходящего не оказалось. И Кассандра предпочла капитулировать.

Всю дорогу до ее дома они промолчали. Диего остановил машину напротив подъезда и вышел. Кассандра бросила на него суровый взгляд.

— Тебе не обязательно подниматься со мной наверх, — сказала она.

Он, наверное, думает, что она закроется в квартире и больше не пустит его. Что ж, это мысль!

Диего догнал Кассандру у поста охраны сразу после того, как она вошла в подъезд, и они вместе подошли к лифтам.

Когда Кассандра вошла к себе в квартиру, ее встретило жалобное мяуканье. Кошка подошла к хозяйке и начала головкой тереться ей об ноги.

Диего наклонился, чтобы почесать животное за ухом. «Укуси его», — мысленно приказала Кассандра. Но кошечка довольно заурчала в ответ на ласку Диего. Кассандре пришлось оставить свои глупые мысли. И все-таки ей было обидно. Три года она кормила свою кошку, позволяла ей спать рядом с собой на постели, любила ее. И вот награда! Кисуля предпочла ей Диего.

Для того чтобы насыпать кошке еду и поменять воду, много времени не понадобилось. Сделав это, Кассандра посмотрела на Диего.

— Со мной все в порядке, правда, — как бы извиняясь, сказала она.

Диего удивленно поднял бровь.

— Ты хочешь отправить меня домой? — Диего окинул Кассандру оценивающим взглядом. У нее были бледные щеки. Голубые глаза темнее обычного.

— Мы уже это проходили.

Да, он был прав, но Кассандра, как набравший скорость поезд, никак не могла остановиться.

— У тебя, наверное, есть планы на сегодняшним вечер. В конце концов, сегодня суббота. Я не прощу себе, если ты куда-то не попадешь из-за меня. Или у тебя возникнут проблемы… — Кассандра запнулась, потом добавила: — …с твоей девушкой.

— Ты все сказала? — спокойно спросил Диего.

— Я не хочу быть с тобой, — вырвалось у Кассандры.

Диего не пошевелился, но Кассандре подумалось, что в нем что-то переменилось.

— Боишься, Кассандра?

«Да, хотелось закричать ей. Но не тебя. Себя. Что бы я ни замышляла, все это превращается в прах, когда ты рядом. Я ничего не могу делать. Все валится из рук. Я не могу, не хочу позволять себе подчиняться твоей воле».

Слишком поздно. В глубине души Кассандра чувствовала это. Она уже порабощена им.

Этого вполне достаточно, чтобы бежать от него без оглядки. Только бы он оставил ее в покое.

— Ты боишься? — повторил Диего мягко, но настойчиво.

— Да, — вскинув подбородок, ответила Кассандра. Диего с нежностью посмотрел на нее и улыбнулся.

— Я не разочарую тебя! — лукаво блеснув глазами, сказал он. — Если ты все сказала, то нам нужно ехать.

Кассандра хотела возразить. Ее губы приоткрылись, но Диего нежно прикоснулся к ним пальцем.

— Никаких возражений. Договорились?

Как только они вернулись в Пойнт-Пайпср, Диего извинился и удалился к себе в кабинет. Он сказал, что ему нужно поработать. Кассандра осталась предоставлена самой себе и могла развлекаться, как хотела.

Она сделала несколько телефонных звонков со своего сотового телефона, полистала журналы, перекусила на свежем воздухе, съела цыпленка и салат, потом вставила в видеоплеер кассету и посмотрела фильм. Потом вышла из дома и решила прогуляться по саду.

В саду было много красивых клумб с цветами самых разных оттенков. Кустарники были подстрижены с большим знанием дела. Палисандровое дерево, охваченное цветением, роняло лепестки. Под его раскидистыми ветвями лежал душистый сиреневый ковер.

Кассандра подошла к бассейну, поднялась по ступеням, выложенным терракотовой плиткой, прошла в удобную зону отдыха, расположенную под навесом, и села в легкое кресло.

Вода в бассейне искрилась под лучами солнца. Бассейн был сконструирован так, что создавалась иллюзия, будто его поверхность соединяется с гаванью, на которую с террасы открывался прекрасный вид.

Этот великолепный пейзаж наполнял душу Кассандры спокойствием. Отсюда был виден город с его высокими зданиями из стекла и металла, выразительный контур Оперного театра, мост через гавань. Многочисленные катера и лодки сновали по воде. Побережье было усыпано множеством домиков. Красивый вид из роскошного дома.

Не говоря уже о мужчине, которому он принадлежал.

Кассандра прикрыла глаза, воспроизводя в памяти могущественный образ Диего. Месяц назад он был всего лишь мужчиной, которого она вежливо избегала.

А теперь… Господи помилуй! Что же делать?

Влюбленность не всегда заканчивается счастливо. Кассандра была не из тех женщин, что с лег-костью порхают от одного мужчины к другому, наслаждаясь, как бы долго это ни длилось.

Завтра она приедет к себе домой, и ее жизнь вернется в прежнее русло. В будущем, встречая Диего на общественных мероприятиях, она будет вежливо здороваться с ним и, как ни в чем не бывало идти дальше, как это было весь прошедший год.

«Чего только в жизни не бывает!» — подумала Кассандра с непривычным для нее цинизмом. Но как она может быть просто вежливой с этим мужчиной после того, что между ними произошло? Она влюбилась. Никогда в жизни она не испытывала ничего подобного. Это чувство потрясло ее до глубины души.

Может быть, ей нужно взять отпуск, заказать билет на самолет и улететь отсюда куда-нибудь подальше? Переменить обстановку, познакомиться с новыми людьми…

Сквозь легкую дрему Кассандра услышала свое имя, почувствовала, как кто-то осторожно прикоснулся к ее плечу.

— Ты задремала. Диего не сказал, что наблюдает за ней уже целый час. Он не хотел тревожить ее до тех пор, пока не спадет жара.

Он был близко, так близко от нее. Она чувствовала запах его одежды, легкий мускусный запах одеколона. В какой-то момент ей захотелось протянуть руки, обнять его, притянуть к себе и поцеловать.

Глаза Диего потемнели. Казалось, он читает ее мысли. Он нежно провел пальцем по ее губам.

— На обед будет стейк с салатом.

Через десять минут Кассандра уже сидела напротив него за столом, смакуя сочные кусочки говяжьего стейка, хрустящий салат и свежие булочки.

— Ты хорошо готовишь, — похвалила она Диего.

В ответ он загадочно улыбнулся и спросил:

— Это преимущество?

— Для мужчины определенно, — подтвердила Кассандра.

— Почему? Потому что в наше время женщина работает наравне с мужчиной?

— На работе мужчина и женщина находятся в равном положении, но во всем остальном будто с разных планет.

— Но они стремятся друг к другу, — возразил Диего.

— Только физически. Для установления эмоционального контакта нужны усилия с обеих сторон.

Ужин прошел приятно, после него они посмотрели фильм по видео. Когда на экране появились титры, Кассандра встала и вежливо пожелала Диего спокойной ночи.

Она не ляжет в постель, в которой они вместе спали прошлой ночью. Так решила Кассандра, поднимаясь по ступеням наверх.

Но понадобилось всего несколько минут, чтобы взять ночную рубашку, туалетные принадлежности и войти в соседнюю спальню. Кассандра достала из ящика свежее постельное белье и быстро застелила постель. Затем разделась и скользнула под одеяло.

Кассандра протянула руку, чтобы погасить светильник рядом с кроватью. В эту минуту в комнату вошел Диего.

— Что ты здесь делаешь? — спросила Кассандра.

— Этот вопрос я хотел бы задать тебе. — Диего подошел к постели и резким движением откинул одеяло.

— Ты сама пойдешь или тебя понести?

— Я не буду спать в твоей постели.

— Будешь.

Кассандра почувствовала, как в ней закипает гнев.

— Секс как плата за то, что ты изображал из себя мою сиделку? — Не успели эти слова слететь с ее губ, как Кассандра пожалела о том, что сказала.

— Ты не хочешь еще раз пройти через это со мной?

У Кассандры по спине пробежал холодок.

— Нет.

Диего не сказал ни слова. Он повернулся и вышел из комнаты, тихо закрыв за собой дверь. Этот поступок был значительно красноречивее любых слов. Черт побери, что с ней происходит?

На подсознательном уровне ответ на этот вопрос существовал.

Страх. Она боялась.

Она очень боялась потерять то, чего никогда не имела. Любовь Диего.

Кассандра лежала в постели. Спальню освещал приглушенный свет ночника. Она смотрела в потолок и думала о том, что жизнь без Диего перестанет иметь для нее всякий смысл.

Ее ресницы подрагивали от невыплаканных слез. Она едва сдерживала их, корила себя за то, что дала волю эмоциям.

Кассандра не знала, сколько времени прошло, прежде чем она погрузилась в тревожные сны.

В какой-то момент она проснулась и с облегчением вздохнула, избавившись от ночного кошмара. Она вспомнила, что спит в доме у Диего, вспомнила, почему спит одна.

Кассандра закрыла глаза, пытаясь прогнать его. Что она только ни делала для этого, к каким только уловкам ни прибегала, но образ Диего словно врезался ей в память.

Устав мучиться без сна, Кассандра выскользнула из-под одеяла и пошла в ванную.

На мраморной поверхности туалетного шкафчика стоял стакан. Кассандра налила в него воды и хотела выпить, но стакан выскользнул у нее из рук. Ударившись о мраморную поверхность шкафчика, он отскочил и упал на кафельный пол, где разлетелся па мельчайшие осколки.

Кассандра проклинала себя за то, что встала с постели и взяла в руки этот стакан. Присев на корточки, она начала собирать крупные осколки.

На туалетном шкафчике стояла коробка. Кассандра достала оттуда несколько салфеток и начала сгребать более мелкие осколки.

Этот разбитый стакан стал последней каплей. Давно сдерживаемые эмоции прорвались наружу, и слезы теплыми струйками потекли по щекам, туманя взгляд.

— Какого черта ты здесь?..

Кассандра была так поглощена своим делом, что не заметила, как в ванную вошел Диего. Услышав его голос, она вздрогнула.

— Я уронила стакан, — прошептала Кассандра. Диего увидел, как она собирает мелкие осколки.

— Замри, — сказал он ей твердым голосом.

— Через минуту я вернусь.

Диего вернулся через три минуты. Он задержался, потому что не сразу нашел веник с совком.

Быстрым движением он поднял Кассандру на руки и опустил на ковер в спальне. Затем тщательно подмел осколки с пола в ванной комнате.

Кассандра завороженным взглядом следила за Диего. На нем были только наспех натянутые джинсы. Широкие плечи и грудь были обнажены. Она отвернулась, желая только одного: чтобы он поскорее ушел. Кассандра боялась, что самообладание покинет ее и она бросится к нему на шею.

— До утра не заходи в эту ванную комнату. Пользуйся другими. На полу могли остаться осколки стекла.

— Спасибо, — с трудом выдавила из себя Кассандра.

Она сделала беспомощный жест рукой.

— Мне очень жаль, что я тебя побеспокоила.

Знала ли Кассандра о том, как привлекательна она была в эту минуту? Стройные ноги, ночная рубашка доходила ей только до середины бедра. Распущенные волосы были растрепаны. Ни одна женщина не имела на Диего такого воздействия. Ему захотелось забраться под ее ночную рубашку, ощутить ее теплую плоть, скользить руками по нежной коже. Он хотел прикасаться к ней и ощущать ее ответные прикосновения. У этой прелюдии есть только один конец.

— С тобой все в порядке?

Что она могла ему ответить?

— Да, все прекрасно, — механически ответила Кассандра.

— Пойду выброшу осколки.

Кассандра кивнула, зная, что он пошел к двери. Она с облегчением вздохнула, когда Диего вышел из комнаты.

Ей нужно лечь в постель, погасить свет и постараться заснуть. Но вместо этого она села на край кровати и уронила голову на руки.

Слезы снова полились у нее из глаз. Но могли ли они облегчить душевную боль? Мысленно она самыми последними словами проклинала мужчину, который за столь короткое время сумел проникнуть к ней в душу и так мною значил для нее теперь.

Кассандра устала метаться от любви к ненависти и наоборот. Чем скорее она вернется домой и начнет жить своей прежней жизнью, тем лучше будет для нее самой.

Кассандра по-детски вытерла слезы и откинула назад упавшие на лицо пряди волос. Подняв глаза, она увидела, что в дверях комнаты стоит Диего.

Если что и может вывеет мужчину из состояния равновесия, так это женские слезы. Диего знал это. Он видел много женских слез на своем веку. Иногда они выражали искреннее горе, а порой были простым притворством.

Но сейчас, глядя на плачущую Кассандру, Диего понял, как много значит для него эта женщина. Диего молча подошел к ней и обнял. Кассандра попыталась протестовать, но он жестом остановил ее.

Диего поднял Кассандру на руки, и вскоре они уже стояли у него в спальне.

Не говоря ни слова, он стянул с нее ночную рубашку, швырнул ее на ковер. Через секунду туда же полетели его джинсы.

— Ты понимаешь, что делаешь? — пролепетала Кассандра, но это было не очень похоже на протест.

Глаза Диего были такими земными и глубокими, что Кассандре казалось: она может утонуть в них. Диего взял в ладони ее лицо.

— Понимаю. Сейчас только это имеет для нас смысл, — нежно сказал он, глядя ей в глаза.

Кассандра почувствовала тепло его дыхания. Его губы овладели ее ртом. Она тихо простонала от наслаждения, когда его язык проник глубже. Кассандра забыла, кто она, где находится.

Она не заметила, как они с Диего очутились на постели. Губы Диего нежно скользнули вниз и остановились в маленькой ямочке у основания шеи, там, где остался след от ножа грабителя.

Осторожно, чтобы не причинить Кассандре боль, Диего поцеловал каждый синяк у нее на теле. Он хотел своими поцелуями стереть жестокие прикосновения постороннего мужчины.

Ласки Диего растрогали Кассандру. Слезы брызнули у нее из глаз и ручейками побежали по щекам. Диего овладел ею. Но теплое влажное лоно, ликуя, встретило его вторжение.

Тело Кассандры стало невесомым и паря, поднималось к новым высотам наслаждения. Она обняла его талию ногами, приглашая войти еще глубже. Каждый раз, когда Диего проникал в нее, Кассандра трепетала, побуждая его двигаться все быстрее и быстрее. Они слились в любовном танце и вместе взошли к вершине.

Диего задержал этот момент, балансируя у самой границы экстаза, а затем отпустил их задыхающиеся от счастья тела в свободное чувственное падение.

Потом еще долгое время они не могли заснуть. Завершая любовную игру, они нежно ласкали друг друга.

Глава ДЕСЯТАЯ

Просыпаясь, Кассандра поняла, что лежит в постели не одна. Ее голова покоилась на груди Диего. Их ноги были переплетены. Руки Диего лежали у нее на спине.

Диего прикоснулся губами к ее волосам. «Настоящий шелк», — подумал он, вдыхая их запах. Для любого мужчины огромное удовольствие просыпаться каждое утро рядом с любимой женщиной.

— Ты проснулась?

Кассандра услышала его тихий голос, почувствовала его дыхание и едва слышно ответила:

— Да.

Пальцы Диего побежали по ее спине, сжали упругую плоть ее ягодиц, затем поднялись к талии, дальше к груди…

Они провели в постели еще очень много времени. Потом наконец встали, вместе приняли душ, оделись, спустились в кухню и поели. Это был то ли поздний завтрак, то ли ранний обед.

Когда они пили кофе, зазвонил сотовый телефон Диего. Он взглянул на дисплей и встал из-за стола.

— Мне нужно поговорить.

Диего вышел на террасу.

Он говорил по-французски. Кассандра поняла лишь пару слов из того, что он сказал. Она подумала о том, как мною языков знает Диего.

— Мне необходимо встретиться с двумя деловыми партнерами. Их транзитный рейс отменен, поэтому они вынуждены будут улететь раньше намеченного времени, — сообщил Диего, возвращаясь к столу. — Я вернусь часа через дна. Если все пройдет быстро, через час.

Он допил кофе, наклонился и поцеловал ее. Кассандра не знала, что сказать.

— Кассандра…

Его сотовый телефон снова настойчиво зазвонил. Кассандра увидела, как у Диего сжались челюсти. Он пытался сохранять спокойствие.

— Черт возьми.

Диего провел пальцами по волосам.

— Все в порядке.

Его глаза потемнели. Все было далеко не так, как ему хотелось бы. У него было только два сотрудника, способных правильно провести переговоры, но оба они сейчас были заняты другими делами.

— Я справлюсь с ним часа за два.

— Иди, — тихо сказала она. — Тебя ждут.

Диего пристально посмотрел на Кассандру, повернулся, прошел в кабинет, взял свой портфель, ключи и вышел.

Кассандра встала из-за стола, помыла посуду, прибралась на кухне. Остаться или уйти?

Если она останется, то это будет признанием их романа. Она даст ему повод думать, что согласна на роль любовницы. Нет, не об этом она мечтала всю жизнь.

Кассандра не была легкомысленной девушкой. И никогда не стала бы жить с мужчиной из корысти.

«Вот и все», — сказала она себе, поднимаясь наверх.

Кассандра быстро собрала свои вещи и написала записку, которую прикрепила над туалетным столиком в фойе. Зачем подошла к телефону и вызвала такси.

Кошка встретила ее возмущенным мяуканьем. Кассандра покормила киску, бросила одежду в стиральную машину, достала прохладительный напиток из холодильника, потом включила автоответчик.

Сиобан: «Выхожу замуж в Риме в следующие выходные. Мне нужно, чтобы ты была рядом, дорогая».

Кэмерон: «Прилетаю домой во вторник. Давай пообедаем вместе в среду. Ладно?»

Алисия: «Надеюсь, тебе понравилась прогулка в госпиталь?».

Кассандра не знала, смеяться ей или плакать над последним сообщением. Прогулка, как называла это Алисия, закончилась.

Нужно было чем-то себя занять. Это всегда помогает отвлечься. Когда стиральная машина остановилась, Кассандра достала белье и переложила его в сушку.

В холодильнике было пусто. Кассандра схватила ключи от машины, спустилась в гараж и поехала в универсам. Молоко, хлеб, свежие фрукты и салат — этого будет достаточно.

Рядом с универсамом было уютное кафе. Она заказала «латте», купила журнал и стала проглядывать его, потягивая кофе.

Было почти пять часов вечера, когда она вернулась домой. Подъезжая к гаражу, Кассандра заметила в гостевом отсеке знакомую машину. Рядом, прислонившись к капоту, стоял Диего.

Сердце Кассандры замерло. Она остановила свой автомобиль у закрытых ворот гаража, достала идентификационную карту и дрожащими пальцами вставила ее в отверстие охранного устройства. Ворота открылись. Кассандра подъехала к своему обычному месту, выключила мотор и потянулась к ручке дверцы. Но дверца уже была распахнута настежь.

Кассандра подняла голову, чтобы посмотреть на Диего, но тут же пожалела об этом. Его лицо было каменным.

— Что ты здесь делаешь?

— А ты решила, что я просто так оставлю тебя в покое?

Очень медленно Кассандра вышла из машины. Она захлопнула дверцу и повернулась к Диего лицом.

— Я не понимаю, о чем ты говоришь.

— Ты все прекрасно понимаешь. Почему ты не осталась?

Бархатный голос Диего моментально возымел свое действие. Кассандра почувствовала, как в горле у нее застрял комок. Сглотнув несколько раз, чтобы избавиться от сдавившего горло спазма, Кассандра наконец-то вымолвила:

— У меня для этого не было никаких причин.

— Мы ничего друг другу не должны. Все обязательства выполнены, — согласился Диего.

Его голос был сдержан и мягок, но в этой мягкости таилась угроза. Кассандре стало не по себе.

— Да, — подтвердила она, и это слово прозвучало, как приговор. Кассандре показалось, что она умирает.

— Никакой эмоциональной привязанности. Просто хороший секс?

Кассандра была раздавлена, сломлена. Она едва сдерживала себя.

— Что тебе от меня нужно? — Это был крик души, вырвавшийся из самой глубины ее существа. Ее голос был злым от отчаяния.

— Я хочу, чтобы ты стала частью моей жизни.

— Надолго, Диего? — потребовала ответа Кассандра. — До тех пор, пока кому-то из нас это не наскучит? Ничто не длится вечно. Похоть любви не подруга.

В эту минуту в гараж въехала машина и остановилась рядом. Кассандра узнала водителя. Это был ее сосед. Он тревожно посмотрел на Кассандру.

— Кассандра, у тебя все в порядке? — спросил сосед.

Диего шутливо поклонился ему. Кассандра выдавила улыбку.

— Да, — с трудом проговорила она.

Сосед подозрительно посмотрел на Диего, но, выдержав его твердый взгляд, предпочел удалиться.

— Давай обсудим это наверху, — предложил Диего.

Если он сейчас дотронется до нее, она согласится на все на свете. Слово за слово, и…

Лучше будет покончить с этим прямо сейчас.

— Нет, — решительно отказалась Кассандра.

Диего захотелось схватить ее и тряхнуть как следует, но он все-таки сдержался и спокойно спросил:

— Неужели все, что между нами было, ничего не значит для тебя?

Кассандра не знала, что ответить. Ее глаза покрылись поволокой, потемнели. Она мучительно подыскивала слова, боясь показаться смешной.

С замиранием сердца Диего подошел к Кассандре. Он обхватил ее голову руками и поцеловал. Диего вложил в этот поцелуй всю свою любовь, всю свою страсть к этой женщине.

Когда он оторвался от ее губ, Кассандра забыла обо всем. Она только молча смотрела на него.

— Ты нужна мне, — тихо произнес Диего. — Ни одна женщина не вызывала во мне таких чувств, как ты. Он нежно улыбнулся ей. — Целый год ты держала меня на расстоянии, вежливо отклоняя каждое мое приглашение. Я вынужден был довольствоваться короткими встречами, учтивыми фразами, когда мы встречались на официальных приемах.

Кассандра помнила каждую из этих встреч. Она вся превращалась в комок нервов, как только фигура Диего появлялась в поле ее зрения. Инстинкты подсказывали ей, что, сблизившись с ним, она никогда уже не сможет уйти.

— Выходи за меня замуж.

От неожиданности Кассандра открыла рот.

— Что ты скачал?

— Выходи за меня замуж, — повторил Диего.

Кассандра была так потрясена, что потеряла дар речи.

— Ты действительно хочешь, чтобы наши дети рассказывали, как их папа сделал маме предложение в гараже? — нежным голосом спросил Диего. Но это была плохая шутка.

— Ты серьезно? — с трудом вымолвила Кассандра.

— Серьезнее не бывает.

— Диего…

— Я хочу быть рядом с тобой до конца своей жизни. Я хочу быть отцом твоих детей и состариться вместе с тобой.

Слова Диего были так искренни, что не поверить им было просто невозможно. Искренность была в его глазах, в его голосе, в каждом его движении.

От слов Диего у Кассандры на душе стало легко и радостно. Радость заполнила каждую клеточку ее тела, теплыми потоками побежала по ее венам. Радость была такой пронзительно сладкой и торжествующе чувственной.

Диего окинул взором бетонные покрытия гаража и улыбнулся.

— Я думал, что сделаю тебе предложение в другом месте. Тихая музыка, свечи, хорошее вино.

— Я могу обойтись и без этого.

Она рассмеялась.

Диего нежно прикоснулся к лицу Кассандры, погладил подбородок, провел подушечкой большого пальца по ее нижней губе.

— Тебе достаточно только этих слов, любимая?

Кассандра чувствовала, что стоит на пороге нового прекрасного периода своей жизни.

— Да, если эти слова произносишь ты.

— Ты женщина, которую я искал всю жизнь, и уже думал, что не найду, — тихо признался Диего. — Ты нужна мне, как воздух. До конца моих дней.

Чувства переполняли Кассандру. Ей трудно было говорить.

— Я не хотела привыкать к тебе, — дрожащим голосом произнесла она. — Еще больше я боялась влюбиться в тебя.

— Из-за моего так называемого темного прошлого? — с любопытством поинтересовался Диего.

— Твое прошлое сделало из тебя настоящего мужчину, — глядя ему в глаза, сказала Кассандра.

Прошлое Диего воспитало в нем упорство, силу воли и умение находить общий язык с людьми качества, которых так не хватает современным мужчинам.

Диего прикоснулся к губам Кассандры и поцеловал ее так нежно, что она растаяла в его объятиях. Через минуту Диего взял ее за руку и повел лифтам.

— Нам нужно выбраться отсюда, — сказал он с улыбкой, в которой сквозь юмор сквозило желание.

— К тебе или ко мне?

— Ты позволяешь мне сделать выбор?

Диего остановился, чтобы еще раз поцеловать ее. У Кассандры снова захватило дух, так сильно было ее влечение к ному мужчине.

— У тебя слишком острый язычок, — ласково пожурил ее Диего.

— Это комплимент? — поинтересовалась Кассандра.

Через мгновение двери лифта открылись. Они вошли в кабину.

— Фойе? — спросил Диего, нажимая на кнопку ее этажа. — Или твоя квартира?

— Там кошка…

— Значит, в фойе.

Лифт поднимался вверх.

— Мне нужна одежда, — продолжала Кассандра.

— Кошка привыкнет, — сказал вдруг Диего.

— К чему? — испуганно уточнила Кассандра.

— К своему новому дому.

Кассандра посмотрела на него и растаяла.

— Я люблю тебя.

— Ты любишь меня и любишь мою кошку? — шутя, спросил Диего.

— Ну уж нет, она моя.

Лифт плавно остановился. Они вышли в вестибюль, сначала Кассандра, потом Диего.

Он взял у нее из рук ключи и открыл дверь.

— Если я правильно понял, ты согласна? — спросил Диего, закрывая за собой дверь.

Кассандра посмотрела на него. Ее глаза были серьезны. В них была любовь. Вряд ли кто-нибудь когда-нибудь видел Диего таким уязвимым. Это растрогало Кассандру больше, чем все его слова.

— Да, — сказала она просто.

Ему необходимо было показать ей, как много она для него значит. И он сделал это с большой тщательностью. Конец дня незаметно перешел в ночь. Было уже за полночь, когда они, голодные, проверили содержимое холодильника и приготовили омлет, тосты и кофе.

— Боже мой! Продукты! — в отчаянии прокричала Кассандра, вспомнив о том, что ездила в магазин. — Я оставила их в машине. — Она подумала, что молоко и фрукты испортились, и покачала головой.

— У тебя есть какие-нибудь планы на следующий месяц? — лениво поинтересовался Диего.

Кассандра выглядела очаровательно. Глаза ее блестели, волосы живописно разметались по плечам, на щеках горел свежий румянец.

Кассандра откинула назад непослушную прядь волос.

— Почему ты спрашиваешь?

Диего довольно улыбнулся.

— Потому что мы должны сыграть свадьбу.

Пройдет время, и уже ни то, что он говорит, ни то, что он делает, не будет удивлять ее. Но пока до этого еще далеко.

— Церемония будет скромной. Мы должны помнить о том, что ты недавно похоронила отца. Только члены семьи и несколько близких друзей. Если тебе хочется чего-то более торжественного, мы сможем отпраздновать нашу свадьбу во второй раз через несколько месяцев.

— В эти выходные я должна поехать в Рим на свадьбу Сиобан.

— Прекрасно. Мы полетим туда вместе. Проведем там немного времени…

Кассандра подняла руку.

— Ты слишком спешишь.

— Да, главное вовремя вернуться, чтобы успеть подать наши заявления о регистрации брака, — заметил Диего.

— Медовый месяц до свадьбы? — пошутила Кассандра.

— Ты возражаешь?

Как могла она возражать, когда больше всего на свете хотела быть рядом с любимым?

Глава ОДИННАДЦАТАЯ

Рим был великолепен. Свадьба Сиобан и итальянского графа прошла чудесно. Они устроили очаровательный праздник, на котором царили любовь и веселье.

Еще неделю после этого Диего и Кассандра наслаждались жизнью в Италии. О, это было незабываемое время. Диего показал Кассандре художественные галереи Рима, ювелирные салоны. Они обедали в самых лучших кафе города, по вечерам посещали театры или не спеша ужинали где-нибудь.

Ночами они занимались любовью. Страстно, чувственно, разрушая все запреты.

Они прилетели в Сидней за три дня до собственной свадьбы, которая была запланирована на выходные. Эти три дни пролетели, как одна минута. Кассандра давала последние указания своему портному, флористу, встретилась с Кэмероном и перевезла оставшиеся вещи из своей квартиры в дом Диего.

Наступил день свадьбы. Воскресное утро было жарким и безоблачным. В доме Диего царила предпраздничная суматоха. Многочисленные стилисты и организаторы делали последние штрихи, чтобы довести свадебное торжество до совершенства.

Садовники украшали улицу возле церкви. Внутри храма флористы установили бельведер из орхидеи.

Кэмерон прибыл раньше других гостей. Он нежно обнял сестру и повел ее к выстланному красным ковром церковному проходу.

— Нервничаешь? — спросил он.

— Немного, — призналась Кассандра.

— Все будет хорошо, — подбодрил ее Кэмерон.

Кассандра улыбнулась. Под церковными сводами зазвучала музыка.

Диего ждал ее возле алтаря. Сердце Кассандры радостно забилось, когда он повернулся в ее сторону. В эту минуту для Кассандры померкло все, кроме мужчины, которого она ждала всю жизнь.

Диего стоял у алтаря, высокий, смуглый, красивый, в безупречно сшитом костюме. Темные глаза смотрели на нее с теплом, заботой и страстью. Кассандра знала, что эти чувства к ней Диего пронесет через всю их совместную жизнь.

Диего сделал шаг навстречу своей невесте, поцеловал ее руку. И они вместе подошли к бельведеру из орхидей.

Свадебная церемония прошла скромно. Диего и Кассандра поклялись друг другу в любви, сочетая традиционные в таких случаях обещания со своими собственными. Затем, по общему согласию, молодожены обменялись обручальными кольцами.

Обручальное кольцо для Диего было выполнено по ее собственному эскизу. Оно было необычной формы, и Кассандра вложила в него всю свою любовь. Широкое золотое кольцо, усыпанное бриллиантами.

Выбирая кольцо для Кассандры, Диего пошел на маленькую хитрость. Кольцо, которое он надел на палец своей невесты, было парой к его кольцу.

— В знак того, что между нами было, есть и будет, — сказал Диего, надевая на палец Кассандре великолепное золотое кольцо с россыпью маленьких бриллиантов.

Кассандре хотелось плакать и смеяться — так она была счастлива. Диего приблизился к ней и поцеловал в губы. Этот поцелуй обещал ей ночи чувственных наслаждений.

Позже, когда они остались одни, у нее появилась возможность поблагодарить его.

Они не стали заказывать номер в отеле и предпочли остаться дома. Они хотели провести свою брачную ночь в той же постели, где в первый раз занимались любовью.

— Добро пожаловать, — с нежностью произнес Диего.

Кассандра обхватила руками его голову и притянула к себе.

— Я люблю тебя, — дрожащим голосом прошептала Кассандра. Эмоции мешали ей говорить. — Я всегда буду тебя любить.

Диего провел губами по ее лбу, спустился вниз к уголку рта и страстно поцеловал в губы.

— Mi amante, mi mujer, my life.

— Jracias, mi esposo, — улыбнувшись, ответила Кассандра.

Диего рассмеялся и сказал что-то по-испански. Кассандра не поняла ни слова и попросила:

— Переведи.

— Лучше я покажу тебе это, — с лукавой улыбкой сказал Диего и немедленно приступил к исполнению.


home | my bookshelf | | Голубоглазая Кассандра |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 5
Средний рейтинг 4.0 из 5



Оцените эту книгу