Книга: Жена мятежного лорда



Жена мятежного лорда

Жена мятежного лорда

Наталья Самсонова

Пролог

Над графством сгущались тучи - из Ноллиг Нуаллан ехала новая графиня, девица никому неизвестная и заранее неприятная. И правда, что это столица вмешивается в дела северного графства? Можно подумать, что местной аристократии не нужно дочерей замуж выдавать.

Граф Террант стоял на самой высокой башне своего замка. И нет, он не грустил и даже не пытался опознать свою судьбу по звездам. Ричард всего лишь проверял вовремя ли зажгутся сигнальные костры на дальних перевалах. И пусть для того были особые люди, часовые, иногда он предпочитал подняться наверх самостоятельно. Потому что на душе скребли кошки, но грустить взрослому мужчине, графу, воину и дуэлянту не пристало.

- И все же,- следом поднялся добрый друг графа,- а вдруг она дивно хороша собой?

- Дианор, ты часто слышал, чтобы в судьбе сироты бесприданницы вдруг участвовали герцоги и короли?

- Бывало и такое,- не смутился он.

- Да, когда девица носила королевского бастарда,- горько кивнул Ричард. - Мне не позволили женится на возлюбленной и теперь мой сын ублюдок. Зато кому-то хватило денег и его выродок будет носить мою фамилию. Дин, чему здесь радоваться?

- Я могу соблазнить ее и выставим из графства,- предложил Дианор. - А что, девкам я нравлюсь, это будет не сложно.

- Не пристало,- начал было граф, но друг его перебил:

- Вот и не соглашайся, а я постараюсь. В кои-то веки и мои способности пользу принесут.

Глава 1



Тали пригладила золотистые волосы, оправила-одернула целительскую мантию, глубоко вдохнула и постучала в дверь кабинета. Она принимала юную баронессу, когда младший целитель заглянул и сообщил, что ее требуют в кабинет старшего целителя.

Дверь распахнулась. Старший целитель, личность хитрая и довольно неприятная, подхватил Тали под локоток и усадил в гостевое кресло. Кроме него в комнате так же находился высокий, дородный мужчина. Тонкие рыжие усики, ранние залысины, пухлые пальцы унизаны перстнями. В одном из колец Тали с ужасом опознала печатку королевского гласа.

- Леди Тайлирна Сеола Лантен, дочь безземельного рыцаря,- негромко произнес мужчина. - Ваш отец погиб при Гортаксе полгода назад.

- Да, милорд.

- Вы обучались в пансионе благородных девиц под патронатом герцогини Сагерт.

- Да, милорд,- Тали понимала, что ее ответы ему не нужны.

- Вам нет двадцати пяти лет, леди Лантен. Почему вы не обратились в королевскую канцелярию? Все благородные сироты подлежат опеке со стороны короны,- масляно усмехнулся королевский глас.

«Потому что там были вы!» - хотелось крикнуть Тали. О, уж она-то, целительница, хорошо знала, как обращаются со смазливыми сиротками попавшими под опеку короны. Что молодой принц, скотина, что его дружки. А если они и не прознают о новой безвольной игрушке, то уж этот рыжий боров своего не упустит.

- Есть небольшая оговорка, милорд,- скромно произнесла Тали. - Если сирота имеет профессию и возраст превышающий шестнадцать лет, то допустимо ее, сироты, бесконтрольное проживание. Это, конечно, при наличии дома и некоторого количества золота. Отец достаточно обеспечил меня, милорд, чтобы не шикуя дождаться своего совершеннолетия.

- Но, прости, милое дитя, а где же ты работаешь? - гаденько ухмыляясь спросил королевский глас.

- Как же? - растерялась Тали. - Так ведь здесь, в целительском доме господина Аденора.

- Нет-нет, что за глупости! - разгневался старший целитель Аденор. - Не верьте глупостям, милорд Дарнвиг! Девице мы разрешили приходить да смотреть как лечат бедняков. Где-то же ей нужно опыт брать. А профессии у нее нет никакой!

- Я знаю, господин Аденор,- усмехнулся Дарнвиг,- знаю. Просто дал девушке шанс самой обратиться к короне.

Тали съежилась в кресле. Невыплаканные слезы жгли глаза. Мужчины витиевато прощались друг с другом и, уже вставая с места старшего целителя, Дарнвиг небрежно бросил:

- Вы выглядите недостойно двора. Соберите вещи, я приму вас в своем доме, моя супруга эталон истинной леди и вы не опозоритесь при дворе.

Хлопнула дверь и слезы хлынули по щекам Тали. Она ведь устроена официально, у нее есть верительная грамота от целительницы при пансионе герцогини Сагерт.

- Что ты устроила?! Чуть не подставила меня,- закричал господин Аденор. - Работает она здесь! Ты же понимаешь, что милорду Дарнвигу не отказывают. Вот повела бы себя правильно и с ним бы уехала и здесь могла бывать.

- А как могли вы? - спросила Тали, утирая слезы. - Весь город знает, что бывает с королевскими сиротками, а вы? Отдали меня ему.

- От этого еще никто не умирал,- отмахнулся Аденор. - Подзаработаешь на приличное платье, да на приданое.

- Господин целитель! - забарабанили в дверь.

- Войдите,- повелительно бросил Аденор.

- Миледи Сагерт требует к себе целительницу Лантен. У ее дочери опять приступ.

- Что сидишь? - рявкнул Аденор,- бегом!

- А я здесь не работаю,- спокойно ответила Тали. - Мне собираться нужно, переезд дело сложное. Приступы у юной Сагерт не смертельные. И без меня обойдутся.

- Я даже не представлял,- неверяще произнес старший целитель,- что ты можешь со мной так поступить.

- Как и я, господин целитель, как и я,- криво улыбнулась Тали.

Леди Лантен не была дурочкой. И сейчас, зайдя в свой кабинет, свой бывший кабинет поправила себя Тали, она достала давно собранную целительскую сумочку. Несколько лет ей предстоит скитаться по королевству. Можно попробовать уехать в Нэй-Оксли, это родина леди Лианон, ее духовной наставницы. Там в гарнизон всегда требуются толковые целители.

Разум Тали просчитывал варианты - закрыть дом и активировать пассивную защиту, на пару лет хватит, а там она вернется и продаст домик. Или вновь заселится, тут уж все зависит от того, приживется ли она где-нибудь. Отец скопил достаточно, чтобы ей хватило на несколько безбедных лет. Но как же так? Кто донес на нее? Она ведь не называла своим пациентам фамилии, «целитель Тали» вот и все.

Из дома исцеления она вышла через парадный ход. Побоялась, что с черного хода ее похитят, а никто и не заметит. А если и заметит, то не вступится. Вот тот же господин Аденор, она за полгода принесла его целительскому дому и репутацию и деньги. Не так много лекарей с благородным происхождением!

Тут Тали застонала и прикрыла глаза. Ну какая же она глупышка! Сама бравировала тем, что благородных кровей, а после удивляется, что ее опознали. Хотя она и не скрывалась особо, не думала, что кто-то польстится только на внешность. Денег с нее особых не взять, наследство прокутить? Да как гуляет принц с друзьями ее золота и домишки и на пол ночи не хватит.

У дома Тали поджидала карета. Но прежде чем испуганная целительница бросилась бежать наземь спрыгнула герцогиня Сагерт. Правда, не каждый смог бы признать в этой сильной, уверенной в себе женщине герцогиню - леди Лианон одевалась по своим собственным правилам.

- Тали, что происходит? Если я зову тебя, значит я зову тебя, а не вашу криворукую курицу, которая только и знает, как строить глазки чужим мужьям!

- Миледи,- Тали подобрала старенькую юбку и сделала реверанс,- у меня не было выбора.

- Запрыгивай в карету,- приказала Лианон,- ты же знаешь Илина никого другого к себе не подпустит.

- Как вы так быстро узнали?

- Так я сама приехала, гонца вперед послала чтобы приличия сдержать,- Лианон села напротив Тали и с прищуром вгляделась в бледное лицо воспитанницы,- представь себе мое удивление, когда вместо певчей птички в карету пробралось чудовище? Что произошло?

- Я перехожу под опеку милорда Дарнвига,- тихо произнесла Тали. - Мне бежать нужно, миледи.

То, что леди Сагерт нахваталась некоторых непристойных словечек от супруга и его боевых магов Тали слышала, но всегда считала недостойными сплетнями. Но вот теперь убедилась, что леди Шоколадка при случае может очень правильно употребить несколько непристойных прилагательных.

- За эти десять, почти одиннадцать лет Сагерты потеряли влияние при дворе,- нахмурившись сказала Лианон,- но приобрели народную любовь. Я не смогу вырвать твою опеку из лап Дарнвига.

- Так я ведь и не прошу,- поразилась Тали. - Вы и так слишком много для меня сделали.

Лианон остро посмотрела на воспитанницу и покачала головой. До городского особняка Сагертов доехали в тишине.

- Ритар! Ритар, покусай тебя Уголек! - едва войдя в холл закричала Лианон. - Проводи целительницу Тали к Илине.

- Мамалия,- из-за поворота вынырнул высоченный парень и тут же полез обниматься к герцогине,- прости, а? Я ведь только подстраховать девчонок хотел.

- Подстраховал,- едко кивнула герцогиня,- тебе руку собирать пришлось по кускам, Илина приступами мучается. Только Эрия не пострадала, зато посажена на хлеб и воду. Брысь, пока вы все не заживете изволю сердиться. Право имею, у меня трое детей и седина!

Седины у леди Шоколадки не было, но возразить Ритар не посмел. Проворчал только, что вот отца почему-то за травмы никто не ругает, а он всего-то и хотел, что поучаствовать в охоте на огненную химеру.

- Что вы так на меня смотрите? - спросил Ритар.

- Ничего, милорд.

- Да ну,- отмахнулся парень,- рано меня еще милордом звать.

Тали отвечать не стала, только пожала плечами. Сагерты отличались от всех, кого она знала. Герцоги, выше только король, а вот выглянув в окно можно увидеть, как леди Шоколадка размахивает метлой. Правда не подметает, а делает внушение молодым боевым магам присланным на практику, но тоже ведь дело. Или милорд герцог, его порой не отличить от простых воинов. Всегда готов к бою. Отец воевал под его началом на границе с Грарром. И как только Сагерта отозвали, погиб. Из-за неграмотной расстановки войск.

Сморгнув слезинку леди Лантен глубоко вдохнула, выдохнула и, легко улыбнувшись, вошла в покои юной Илин Сагерт. По целительской привычке она вошла не стучась. И была вознаграждена дивным зрелищем - близняшка ее пациентки заметалась по покоям, не зная куда спрятаться.

- Так-так, юная леди Эрия игнорирует диету из хлеба и воды? - со смешком спросила Тали.

Эрия, взяв себя в руки, изобразила кривоватый реверанс и, вздернув подбородок, села к столу.

- Тали, не выдавай нас,- попросила Илина.

- Это зависит от твоего самочувствия,- улыбнулась Тали. А сама подумала, что леди Лиа явно в курсе, потому что в доме Сагертов все происходило исключительно с ее разрешения и благословения.

- Мама посадила Эрию на хлеб и воду,- насупилась Илина,- это ужасно несправедливо!

- Из-за вас по тревоге подняли седьмой полк,- возмутилась леди Лантен,- люди несколько суток прочесывали Пустошь.

- Мы их не просили, с нами был Ритар! - выпалила Эрия,- он самый лучший и самый сильный, после папы!

- А вы знаете, что операцию юному лорду Сагерту проводили без обезболивания? И всего лишь потому, что он не мог бросить вас на произвол судьбы,- Тали гневно покачала головой. - Девочки, вы ведь мне не чужие! Я люблю вас как своих сестер или племяшек, а вы? Рискуете жизнью просто так!

- Да, только ты уехала, маме до нас дела нет,- сощурилась Илина,- а значит наступила взрослая жизнь! И мы - взрослые! Вообще, вон баронесса Клоэда уже дочь замуж отдала!

Дверь открылась без скрипа, и в комнату вошла леди Сагерт, которая явно слышала последнюю фразу дочери.

- Если все дело лишь в том, что вы хотите замуж,- ехидно сказала Лианон,- то это я могу устроить моментально. Леди Лантен, что с Илиной?

- Леди Лиа,- улыбнулась Тали,- мы к осмотру еще не приступили. Илина, ляг пожалуйста на постель, вытяни руки и прикрой глаза.

- Эрия, идем со мной. Именно ты сейчас передашь мой приказ младшему конюху - он возвращается назад в поместье Сагерт. Я отказываю ему в дотации на поступление в Школу Прикладной Магии.

- Почему? - вскрикнула Эрия.

- А почему твой отец должен платить за того, кто не выполняет приказы его жены? Томас клялся на верность лорду и леди Сагерт, а в итоге отпер дверь в твою комнату.

Окончания беседы Тали уже не услышала. Илина прижала руки к щекам:

- Томми последние три недели с учебниками не расставался.

- Не нам судить,- уклончиво ответила Тали и добавила,- но я знаю таких людей, которые запороли бы мальчика насмерть. За непослушание.

Во время осмотра Илина лежала молча. Открывала и закрывала рот, поворачивалась. Спокойно позволила рассмотреть зрачки.

Все то время, что Тали писала на листе рекомендации, юная Сагерт продолжала молчать. А после, когда леди Лантен собралась уходить, спросила:

- Что мне делать?

- Посовещаться с сестрой и поговорить с леди Сагерт. Не думаю, что для вашей матери это решение далось легко.

- А мне кажется, что легко,- буркнула Илина и села на постели, спустив ноги на пол. - Мне уже можно ходить? Пойду к Эрии, она наверное плачет.

- Думаешь, Томми не плачет? Или конюха не жалко? Эрия была наказана справедливо, ты избежала наказания только из-за травмы. Я не понимаю, как вам пришло в голову уйти в Пустошь.

- Еще скажи, «а чтобы сказала мама»,- буркнула Эрия.

- Нет, не скажу,- очень серьезно ответила Тали. - Потому что вы ее уже не услышали. Возможно, да и скорее всего, первым бы погиб Ритар - он защищал бы вас до последнего. Второй бы умерла ты, ты уже умирала когда тебя принесли мне. И последней погибла бы Эрия.

- Не смей так говорить с дочерью герцога! - вспылила Илина.

- Как скажете, юная леди. За этим позвольте проститься, все мои целительские дела уже завершены. Если будут недомогания, обращайтесь к домашнему целителю.

- Тали! - крикнула Илина в закрывающуюся дверь.

Леди Лантен не обиделась. Нет, если совсем честно, то слышать такое от девочки, которую нянчила - неприятно. Но и нянчила она ее совсем чуть-чуть.

Погрузившись в размышления Тали шла знакомыми коридорами и не смотрела по сторонам. Из-за этого столкнулась с герцогом и едва не упала.

- Леди Лантен.

- Милорд Сагерт,- Тали присела в глубоком реверансе.

Она искренне радовалась за леди Лианон и мечтала когда-нибудь найти такого же надежного мужчину как Кэлтигерн Сагерт. Но пока что на ее улице остановилась только карета королевского гласа, а такого добра ей было не нужно.

- Кажется, мы слишком оберегали девочек от мира,- со вздохом пожаловался герцог, и толкнул дверь в кухню.

- И теперь мир придется оберегать от них,- проворчала встречавшая их Лианон.

Леди Сагерт нежно прижалась губами к чуть небритой щеке мужа и пригласила всех за «домашний стол».

Домашний стол - это большое, отгороженное от основной кухни пространство. Леди Шоколадка лично продумывала дизайн и никому, кроме членов семьи туда хода не было. Тали до сих поражалась тому, что и для нее нашлось местечко.

Она любила рассматривать жаровню - крохотные угольки будто подмигивали, обещая раскрыть все тайны мира. Да и череда хрустальных бокалов, чашечек, плошечек и иных, совсем уж непонятных штуковин - все это тоже притягивало взгляд. Герцогиня очень ловко со всем этим управлялась и с большим удовольствием угощала семью и друзей потрясающими десертами.

Лианон поставила на стол поднос с тремя высокими бокалами. Внутри было что-то шоколадное, с ореховой крошкой и листиками мяты. Тали принюхалась и улыбнулась - в составе явно было еще и печенье.

За десертом леди Лантен обстоятельно доложила, что юная Илина абсолютно здорова. Единственное, что нужно поберечь ребенка от алхимических реактивов и вообще, свежий воздух провинции крайне рекомендован. Как и горячие источники или просто парные - девочке нужно как следует пропотеть, на всякий случай.

Договорив, Тали не таясь посмотрела на большие настенные часы. Городские ворота закрывались за час до заката и она хотела успеть выйти. Прятаться эту ночь в городе ей было страшно - слишком много желающих заработать пару монет. А она, хоть и знает город, но не сможет хорошо «залечь на дно».

- Ты куда-то торопишься? - спросил герцог. - Давно ведь не заходила, Лиа успела соскучиться.

- Я по всему первому выпуску скучаю,- призналась леди Шоколадка. - Остальных-то почти и не знаю, госпожа Хорс правит железной рукой и моего присутствия не требуется.

- Городские ворота скоро закроют,- пожала плечами Тали. - Мне нужно выйти заранее. Домой переодеваться не пойду, у отца есть схрон в леске. Он все и всегда продумывал. Там и золото скопленное и одежда.

- И куда пойдешь?

- Буду путешествовать, людей лечить,- улыбнулась Тали.

- Слабая целительница - добыча,- нахмурился герцог.

- Я не слабая,- возразила Тали,- у меня потенциал как у боевого мага. Просто я хотела лечить людей.

Леди Лантен поежилась, вспомнив как отец вернулся из похода. Ей тогда было всего шесть лет и она подсматривала, как мама, зажав в зубах нитку и кроя матом криворуких лекарей заново накладывала швы. Отпаивала отца отварами и вливала в него жизненную силу.

- Тали, ситуация ужасная, но не непоправимая. Да, в городе тебе оставаться нельзя, увы, мы десять лет провели в добровольном изгнании и сейчас не имеем при дворе влияния.

- Зато мою жену любят простые жители,- добавил Кэлтигерн,- и боится королева.



- Дарнвиг совратил принца,- скривилась Лианон и Тали охнула.

- Не в том смысле,- поспешно вмешался герцог и укоризненно посмотрел на жену,- ты как скажешь, солнце. Принц у нас глупый и ведомый, Дарнвиг научил его пользоваться своей властью. Королева интересовалась балами и юным фаворитом, король...Надеюсь, что он, как и говорил, работал.

- Так или иначе,- подхватила Лианон,- мы получили бардак. Королева - мать всех подданных, начисто игнорировала благородных сирот, которых не так и много. Дарнвиг с его всочеством успешно растлевали девиц и проматывали их приданое. Некоторые, побойчее, успешно выскочили замуж. Но две других...Как бы это ужасно не прозвучало, но на наше счастье девушки свели счеты с жизнью. Именно с этими девочками развлекался принц. Сейчас все ждут семилетия младшего принца. Его объявят наследником, Дарнвига по-тихому уберут, а старшего отправят в провинцию.

- Почему не убрать Дарнвига сразу?

- У него могут быть припрятаны бумаги, очерняющие наследного принца,- скривился герцог. - Если они всплывут после королевского отречения - не страшно. Если до - династия потеряет лицо, даже отречение не спасет.

- Принцу Эрику шесть лет,- нахмурилась Тали,- пережить бы этот год.

- Ты хочешь замуж? - напрямую спросила Лианон и тут же добавила,- просто я в свое время не хотела, у меня была другая цель.

- Но ты справилась со всем,- Сагерт поцеловал жену в макушку. - Кофейни и магазины по всем городам открылись.

- Я хочу стать женой и матерью,- улыбнулась Тали,- но и продолжить учиться целительскому делу - тоже.

- Всегда есть чему учиться,- вздохнула Лианон и пожаловалась, какой у нее самой был строгий учитель. Вот буквально пару лет назад, когда открыли сообщение с соседним континентом. А там та-акие сладости!

- Герцогиню по пальцам лупил,- доверительно сообщила леди Шоколадка. - Мой свекор как увидел, так сначала за сердце схватился, а потом за меч. Всю кухню разгромили, повара еще несколько дней вздрагивали пока готовили.

- Кто кого? - ахнула Тали.

- Скажем так,- уклончиво ответил герцог Сагерт,- победила дружба.

- То есть вы - обоих?

- Дети,- захихикала Лианон,- наши славные близняшки заглянули в кухню и испугались, что больше никогда-никогда не получат шоколад. В общем, еще неделю не могли драчунов расколдовать.

Тали сделала небольшой глоток горячего шоколада и вздохнула. Вкусно, как будто в детство вернулась. Леди Шоколадка не могла постоянно находиться при пансионе, но зато ее ревизии были беспощадны и неожиданны. Кто ждет герцогиню пешком? А она приходила, пролезала через дыру в заборе и незаметно осматривалась. После чего раздавала всем на орехи и угощала девочек собственноручно приготовленными вкусняшками. Трижды леди Лиа пришлось устраивать такие проверки, а после она устроила в пансион госпожу Хорс. Жена плотника быстро навела порядок и приструнила чопорных и злых гувернанток. С тех пор розги если и замачивали, то строго по делу, а не просто так.

- Так ты подумал,- Лиа пихнула локотком мужа,- есть у тебя достойный сослуживец для нашей Тали?

Тали ахнула и прижала руки к щекам:

- Так ведь нельзя же?

- С благословения королевы - можно,- Лианон нехорошо улыбнулась,- а благословение будет. Уж можешь мне поверить. А вообще, ведь говорила же тебе, останься при пансионе!

- Сидеть на чужой шее - недостойно,- спокойно ответила леди Лантен. - Я жива, здорова, руки-ноги на месте и профессия есть. Кто мог знать, что господин Аденор даже не попытается отстоять своего целителя?

- Он пожалеет,- спокойно произнес герцог Сагерт. И столько силы было в этих словах, что леди Лантен даже прониклась сочувствием с господину целителю. Но стоит признать, что прониклась она очень ненадолго.

- Нам нужен родовитый, умеренно обеспеченный,- перечислила Лианон,- и не слишком старый.

- Родовитый совсем не обязательно,- поправила Тали,- я дочь не богатого безземельного рыцаря-мага, а это почти то же самое что и обычная горожанка.

- Да, но ты леди,- возразила Лианон,- и если будешь выходить замуж за плотника или горшечника или еще кого - твой брак опротестует Дарнвиг. У нас много неженатых мелких дворян и упирать он будет именно на это.

- Тогда граф Ричард Ириен Террант,- предложил герцог. - Граф подавал прошение королю, о женитьбе. Так что он, получается, заранее согласен.

Тут Кэлтгерн немного покривил душой. Но граф Террант был известен ему как исключительно положительный человек, поэтому...поэтому некоторыми подробностями герцог пренебрег.

- Террант? - нахмурилась Лианон,- у него есть женщина, разве нет?

- Порядочность этой женщины подлежит глубоким сомнениям,- усмехнулся герцог,- и она уже давно бросила сына и уехала искать счастливую жизнь.

- Что бросила сына, это она зря,- покачала головой Лиа,- но про порядочность - ты уверен? Слухи такая вещь неприятная, что может быть и наоборот.

- Это было до нашей встречи,- откашлявшись произнес Сагерт,- но я и еще половина моего офицерского состава точно уверены в ее непорядочности.

Тали покраснела и спряталась за опустевший бокал.

- Вояка черствый,- проворчала Лиа,- засмущал девочку. Так что, он точно хороший человек?

- Девок по трактирам не обижал, к боевым магам и солдатам относился хорошо,- перечислил Кэлтигерн,- с вином обращался осторожно. В бою не трусил, Лиа, я же его знаю, как сослуживца. С моей точки зрения человек он хороший. Опять же сына пытался узаконить.

- Тогда завтра я навещу королеву, а ты отпиши ему, чтобы знал и боялся - если моя воспитанница хоть раз из-за него заплачет,- Лиа воинственно приподнялась,- я туда лично приеду порядки наводить!

Глава 2



Ночью Тали разбудил самый жуткий и обаятельный кошмар дома Сагертов - близняшки пришли извиняться. Леди Лантен села на постели и прикрыла глаза от яркого света переносной лампы.

- Ну, говори,- пихнула сестру Эрия.

Но вместо разговоров Илина полезла на постель - обниматься. Расплакалась, уткнулась лбом Тали в шею и, хлюпая носом, выдохнула:

- Прости пожалуйста. Я очень-очень тебя люблю.

Тали погладила девочку по голове и похлопала свободной рукой по одеялу, приглашая забираться и Эрию.

- Знаешь, меня папа учил,- тихо сказала леди Лантен,- когда сильно злишься, просто развернись и уйди. И наплевать как это сопрягается с приличиями. Лучше вовремя уйти, чем не вовремя распустить язык.

- Мы поспим с тобой? Как раньше?

- Спите, мама вас не потеряет?

- Она догадается, где искать,- хихикнула Эрия.

Девочки устроились по бокам от Тали и потребовали сказку. Давным-давно леди Лантен придумала короткую поучительную историю про четырех принцесс. Две из них вели себя плохо, не кушали и капризничали - их съел дракон. А две другие были добрые, умные и хорошо кушали - за них заступилось все королевство.

В прошлом не все было хорошо у четы Сагерт. И бывало такое, что им приходилось прятать детей. А после и сами девочки захотели провести время в пансионе. И только когда за близняшками закрылись двери школы магии при Военной Академии - все вздохнули спокойнее. Супостаты были переловлены и укрощены лично герцогом. А Тали стала плохо засыпать без двух младших сестер. Она-то и не знала, что веселые близняшки дочери Лианон. Потом узнала, но от крапивы девиц это не спасло - леди Лантен не стеснялась наказывать вверенную ей мелкоту за провинности.

Всю троицу утром разбудила лично леди Сагерт. Девочки были прощены - они нашли то единственное решение, которое могло удовлетворить Лианон. Теперь учеба Томми будет оплачиваться из личного содержания близняшек.

- Мне не жаль золота,- шепнула за завтраком Лиа,- но слишком уж легко вырастить из детей избалованных и жестоких эгоисток. Всего должно быть в меру и герцогской гордости и человеческой доброты.

Тали кивнула и чуть смущенно покосилась в сторону старшего герцога, отца Кэлтигерна. Затею с пансионом он не одобрял и девочек, то и дело приходящих в гости не любил. Что весьма старательно выказывал - даже не отвечал на приветствие.

После завтрака Лианон отвела Тали в сторону и вручила толстый кошель:

- Пойдешь в город и закупишся, ехать тебе далеко. Край не бедный, но не столица, учти, все на порядок дороже. Я постараюсь выбить для тебя право частной целительской практики.

- Не надо,- покачала головой Тали. - Только представьте, что жена графа Террант, вместо того чтобы врачевать людей мужа уходит в город? Разве это хорошо будет? Надо вначале присмотреться.

- Вот и будешь присматриваться с лицензией в кармане,- фыркнула Лианон. - Я тебе соберу зелья на первое время, потом учись сама. Все же даже у меня количество времени в сутках очень ограничено.

Иногда, хотя что там, всегда - спорить с леди Сагерт было невозможно. Эта неугомонная пыталась подстелить солому там, где ее и быть не может. Человек у которого всегда триста тридцать три плана и еще сто сорок запасных ходов. Правда говорят, что все это она переняла у мужа.

На рынок Тали сопровождал целый отряд боевых магов. Два пламенеющих ушами и щеками юноши стояли за ее спиной когда леди Лантен выбирала белье. Остальные четверо ждали за пределами лавки.

За утро Тали успела купить все, что ей только пришло в голову. А то, что она не купила...на всю жизнь не накупишься. Хотя осталось только приобрести мелочи, которые можно подарить на праздник зимы.

Больше всего леди Лантен потратила в квартале целителей. Бинты, травы и притирания, основа для мазей. Все это она купила в лавках отмеченных личным вензелем леди Шоколадки. Заслужить этот вензель было практически невозможно - десять лет назад Лианон пометила хорошие лавки только для того, чтобы друзья могли опознать их. Она совсем не собиралась ввязываться еще и в эту сферу жизни.

- Мне бы чаю попить,- жалобно попросила Тали и господин Леор, старший над боевыми магами, коротко кивнул.

Он привел своих людей и леди Лантен в небольшую, очень уютную кофейню. Больше двадцати рецептов кофе и всего три сорта чая.

- Кофе у них выходит красивый, но не вкусный. А вот в чае весь смак,- шепнул Леор. - Возьмите «мышиные ушки» - это печенье с маком. Мы постоянно сюда заходим. Кофе-то готовит хозяин, а вот чай его дочь.

Когда принесли чай Тали была поражена - дивный, насыщенный аромат мяты и брусники и тонкая сладость сахарной пудры. Она и сама не заметила, как выпила три чашки и съела все печенье.

Боевые маги только посмеивались. Они расположились за соседним столом и присматривали за подопечной, поражаясь, откуда леди Шоколадка берет таких светлых и добрых девушек. Леор даже немного погрустил от того, что девушка собирается замуж - уж очень красивая и смышленая. Да и целительница, было бы к кому домой возвращаться.

- Леди Лантен.

Голос милорда Дарнвига разорвал сонную дрему кофейни. Тали вскинулась, сжалась как испуганная птичка. Леор встал из-за стола и закрыл подопечную собой:

- Доброго дня, милорд Дарнвиг. Леди Лантен запрещено общаться с мужчинами - требование ее жениха. А я и мои люди следим за выполнением этого требования.

- Вы не мужчины? - зло спросил Дарнвиг.

- Мой отряд славится тем, что всегда исполняет взятые на себя обязательства,- спокойно ответил Леор.

- И кто же счастливец?

- Боюсь, что не могу сказать,- сдержанно ответил Леор.

Все это время Тали стояла за его спиной. И это придавало боевому магу какой-то особенной удали.

В кафе повисла напряженная тишина - Дарнвиг не мог развернуться и уйти, проиграть обычному боевому магу. Но и храбрости настоять на своем тоже не хватало. Тали судорожно искала выход из ситуации и, как ей показалось, нашла.

- Если милорду угодно выпить чашечку кофе,- ровно произнесла она,- то он вполне может сесть вот за этот столик. И, по невероятной случайности, переброситься парой слов со своей соседкой.

Леор повернулся и очень укоризненно взглянул на леди Лантен. Сам Дарнвиг отошел сделать заказ.

- Зачем?

- Затем, что хоть сила и на нашей стороне, но позднее он обязательно вам отомстит,- шепнула Тали. - А я не хочу уезжать, зная, что вы пострадаете из-за меня.

- Защищать вас честь для меня, леди Лантен.

Дарнвиг устроился с удобством и с удовольствием обласкал фигуру целительницы. Он бы и не узнал о ней, если б не случайность - племянник разливался о целительнице соловьем. Мол и сильная и красивая и руки нежные - боль будто сама собой уходит. Тогда же он и решил присмотреться к девице. Которая, на его счастье, оказалась сиротой. Так что же пошло не так?

- Неужели вы не хотите похвастаться именем будущего супруга, леди Лантен?

- Нет, милорд. Я невеста, но еще не жена. Когда клятвы будут принесены я с огромным удовольствие буду представляться именем мужа.

Тали нервничала, пальцы заледенели. Но она не позволила себе залпом выпить чай и встать. Если уж решила вывести боевых магов из-под удара, значит играть нужно до конца. Увы, лорд Леор лорд лишь по праву магии. Он не разбирается в интригах и сам не заметит, как его подставят и отдадут под «справедливый суд». Отдадут лишь за то, что он имеет наглость исполнять приказы герцога и защищать ее, Тали. А это неприемлемо.

- Почему же вы сразу не сказали мне о том, что обручены?

- Ах милорд,- Тали поставил чашку и мизинчиком коснулась уголка глаза, будто смахивая крохотную слезинку. - Конечно, вы мне не поверите, но я и правда работала на господина Аденора. И ведь он издевался надо мной! Я ведь сирота, за меня некому заступиться.

Дарнвиг выразительно посмотрел на боевых магов и Тали покачала головой:

- Это люди милорда Сагерта, его супруга, леди Лианон принимает в моей судьбе живейшее участие. Но разве допустимо докучать герцогине из-за каждой жизненной неурядицы? Господин Аденор не давал мне выходных и платил очень мало. Но я с этим смирилась.

- Как можно было с этим смириться? - заинтересовался Дарнвиг и получил в ответ спокойную улыбку:

- Я - леди Лантен, целитель с запасом силы как у боевого мага. Мне нужна была практика и громкое имя, чтобы у всех фамилия Лантен ассоциировалась с целительством.

- Но ведь вы вскоре смените фамилию? - подловил ее королевский глас.

- А по всей стране открыты кофейни Дэрвогелл-Сагерт,- хмыкнула Тали. - Мой супруг разумный человек и не будет против того, что пациенты будут называть меня целитель Лантен.

Тали не соврала ни единым словом. Она говорила то, что думала и спокойно смотрела на Дарнвига. Ей уже не было страшно, она верила в своего будущего мужа. Ведь милорд Сагерт не станет врать. А то, что о лорде Терранте сказал Кэлтгерн описывало и отца Тали. Немного грубоватого, но очень любящего и ласкового человека. Мама Тали любила и уважала своего супруга не за красивые слова, но за действия. Леди Ларрия Лантен могла пройти ночью весь Ноллиг-Нуаллан и ни один душегубец не рискнул бы не то что поднять на нее руку. А просто подойти и скабрезно подшутить.

Дарнвиг не утруждал себя правилами приличия - едва попробовав принесенный кофе он, с отчетливо различимым «помои» встал и вышел. На столе осталось лежать несколько серебряных монет.

- Вы зря вмешались, леди Лантен,- упрямо произнес Леор.

- Я поступила так, как должна была.

- Кому? - с легкой горечью спросил боевой маг.

- Себе, мастер Леор, себе. Давайте вернемся.

В доме Сагертов Тали не находила себе места - девочки занимались с гувернантками, а мастер Леор исчез сразу, как только леди Лантен переступила порог. Буркнул что-то о том, что каждый должен знать свое место.

- Вы его очень обидели, леди,- негромко произнес один из подчиненных Леору боевых магов.

- Зато я могу быть уверена,- ответила Тали,- что Дарнвиг о вас забудет. Ему ведь все равно кому мстить за мнимое унижение.

- Ему не долго осталось,- хмыкнул парень,- что? Мы многое слышим.

- Недолго,- согласилась леди Лантен,- но некоторое время он еще будет иметь влияние и власть. Я нуждаюсь в защите, мастер...

- Не мастер пока,- смутился боец,- просто Горм.

- Я нуждаюсь в защите Горм,- продолжила Тали,- но не нужно переходить границы разумного.

В итоге леди Лантен устроилась в библиотеке, где и просидела до самого вечера. Найдя несколько интересных свитков, посвященных исцеляющим ритуалам, она погрузилась в чтение. Но, к сожалению, ритуалы были слишком сложны и приходилось постоянно листать справочники, чтобы понять некоторые отсылки и термины.

- Я знала где тебя искать,- произнесла Лианон и села напротив Тали. Мягкий свет настольной лампы сделал лицо леди Сагерт по-девичьи юным.

- Можно я сделаю копии? - с надеждой спросила Тали,- справочники у меня есть. А вот это,- она погладила свитки,- очень интересно. И многообещающе.

- Конечно, можно. Все родовые секреты и тайны хранятся во внутренней библиотеке замка Сагерт. Здесь же просто собрание всего и сразу,- Лианон вздохнула,- я бы хотела навести тут порядок. Но пока у меня такой бездны времени нет.

- Что сказала королева? - не выдержала Тали.

Леди Сагерт вымученно улыбнулась и вздохнула:

- Возникли некоторые сложности. Не спеши пугаться, в крайнем случае проведешь год под охраной в герцогстве Сагерт. Будет скучно и скандально, но лучше, чем лечь под Дарнвига.



Тали прижала пальцы ко рту и задумчиво произнесла:

- Я сегодня его видела. Мог ли он сразу после нашего разговора попасть во дворец?

- А зачем ты с ним разговаривала?

- Так вышло,- пожала плечами леди Лантен и коротко обрисовала ситуацию и получившийся диалог.

- Бедный Леор,- рассмеялась Лианон. - Как истинный боевой маг он был очень оскорблен.

- Да чем?! Не будь его так меня бы за волосы вытащили до кэба и все, прощай Тали Лантен! Под его защитой я почувствовала себя так, будто отец жив,- шепотом добавила она.

- На твоем месте я поступила бы так же,- утешила Тали Лианон. - Но мужчины такие мужчины. Иногда женская мягкость и дипломатия для них хуже ножа. Давай-ка я дам тебе сонных капель, ты совсем извелась. Утром, перед тем как поехать во дворец, я отправлю слуг чтобы собрали все твои вещи и привезли сюда. Потом разберёшься что возьмешь с собой, а что оставишь.

Леди Сагерт не просто напоила подопечную сонным отваром, но и проследила чтобы та точно легла спать. И даже поправила одеяло.

Тали проспала всю ночь и едва успела привести себя в порядок к завтраку. Из-за капель голова была тяжелой и особенно переживать не получалось. Но зато она смогла оценить тяжеловесную красоту герцогини Сагерт. К завтраку вышла не леди Шоколадка и не матушка Лиа, нет.

Гладкий атлас насыщенно-синего цвета, богатое золотое шитье. Роскошь волос перевитых нитями сапфиров вперемешку с золотыми бусинами. Герцогская корона на золотой цепочке и тугой пояс подчеркивающий утянутую корсетом талию.

Герцог же предпочел свой парадный мундир и Тали восхитилась тем, насколько хорошо они смотрятся друг рядом с другом.

После завтрака леди Лантен вернулась в библиотеку и приступила к сложному процессу копирования. Хранитель книг заранее приготовил чистые свитки пергамента и бумагу, пропитанную чернилами.

До самого обеда Тали без устали произносила одно и то же заклинание, радуясь возможности пополнить свое собрание книг.

- Леди Сагерт разрешила вам скопировать все, что захотите,- с легким оттенком неодобрения произнес хранитель и добавил,- я взял на себя смелость сделать небольшую выборку книг.

Обедала Тали в одиночестве - девочки сразу после завтрака уехали. В школе слишком короткие каникулы. Вместе с ними отправился Ритар и пятерка боевых магов. Остался только мастер Леор, который будет сопровождать Тали к супругу. Но мастер обедать вместе с леди Лантен отказался - ему не почину. Девушка только поразилась тому, насколько обидчивы могут быть мужчины.

И только за час до ужина домой вернулась чета Сагерт. Третировать Лианон Тали не стала - за ужином можно будет расспросить. Но этот несчастный час тянулся целую вечность.

- Все хорошо,- этими словами встретила Лианон взволнованную Тали. - Давайте воздадим должное превосходному супу, потому что во дворце я не ем принципиально.

- Ох, вы без обеда? - посочувствовала леди Лантен и замолчала.

Так, за ужином они едва перебросились несколькими фразами. И лишь когда подали десерт, Лианон начала объяснять:

- Все получилось лучшим образом. Граф Террант подавал королю прошение о женитьбе и ему отказали. Но само прошение осело в глубинах королевской канцелярии, откуда было извлечено и удовлетворено. Тобой.

Тали охнула, до этого момента она как-то не задумывалась о том, что по графа по сути принуждают к браку с ней.

- Это могло бы стать проблемой, Ричард несколько вспыльчив, когда пытаются ограничить его свободу,- подтвердил мысли леди Лантен герцог. - Но сегодня вмешался Дарнвиг.

- Он хотел как лучше для себя,- сверкнула улыбкой Лианон,- а сделал тебе роскошный подарок. Ты едешь как королевская невеста. Король в своей милости дарит графу Террант возможность жениться на тебе. Но, если по истечении месяца ты решишь отказаться, никто не вправе удержать тебя.

- Дарнвиг думает, что там будет настолько плохо? Что я предпочту стать его подстилкой, а не выйти замуж? Может и правда лучше сбежать? Дураком королевского гласа назвать сложно.

- Ты потеряешь репутацию Тали,- грустно улыбнулась Лианон. - Тебя просклоняют на всех раутах и приемах, уж об этом-то Дарнвиг позаботиться. И когда ты вернешься, никто своих дочерей и сыновей к опороченному целителю не отправит. Увы, ты хороший и сильный целитель, но не единственная в своем роде. Есть старше и опытней, но слабей. Есть сильней, но знаний меньше.

- Но я все равно заменима,- криво улыбнулась Тали. - Что ж, значит будем искать общий язык с графом Террант.

- А почему никто не хочет лечить простых людей? - удивился герцог и тут же примирительно поднял руки,- я не в упрек, просто спрашиваю.

- А кто ей даст свободную лицензию? - хмыкнула Лианон. - Смотри, сердце мое, свободный целитель должен обеспечить своего пациента всем самостоятельно, в том числе и целебными отварами и зельями. А это уже две лицензии - простая целительская плюс лицензия мастера зелий. Диплом об окончании Академии Магии, а его у Тали нет. Она была в личном ученичестве у меня и у леди Иррлей.

- А леди Иррлей умерла весной,- тихо добавила Тали.

- Так что Тали придется терять время в Академии Магии, потом обивать пороги гильдии зельеваров и гильдии целителей, чтобы в итоге стать подай-принеси у свободного целителя. Девочку с таким большим запасом силы на вольные хлеба отпустят хорошо если лет через десять-пятнадцать. И нашими герцогскими регалиями потрясти не получится, мы имеем влияние только на боевых магов.

Кэлтигерн кивнул:

- Никогда об этом не задумывался. Значит и наш замковый целитель так помыкался? Никогда его об этом не спрашивал. Ладно, это дело прошлое. С вами, Тали, поедет мастер Леор. Он пробудет в графстве до самой свадьбы или же доставит вас обратно. Но я бы советовал присмотреться к Ричарду. Если вы сойдетесь характерами он станет для вас опорой и защитой.

- А как он выглядит?

Герцог пожал плечами и обтекаемо ответил:

- Моего роста, шрамов вроде нет, руки-ноги на месте. Волосы темные, усы или бороду не носит. Я не оценивал его внешность.

- Каштановые волосы,- вмешалась герцогиня,- зеленые глаза, он довольно симпатичный. Одевается как все боевые маги - главное, чтоб было удобно.

- А парадная одежда - чистая и не дырявая одежда,- засмеялась Тали. - Мама с отцом из-за этого воевала. Что ж, месяц это хорошо.

Лианон чуть покусала губу и тихо спросила:

- Ты знаешь о слухах касающихся Ричарда и его отца?

- Нет,- удивилась Тали,- я вообще не очень люблю сплетни.

- Есть мнение, что отец Ричарда участвовал в попытке поднять мятеж против нашего короля,- неохотно произнес Сагерт. - Семья была лишена титула. Но Ричарду удалось вернуть благоволение его величества и получить право на семейный замок. Но я не верю в то что старый граф мог поднять мятеж. Терранты не имеют прав на престол, и даже если бы им удалось вырезать всю семью, в игру вступили бы другие семьи.

- Ясно,- вздохнула Тали. - Что ж, буду бдительна и если предложат свергать короля - сразу откажусь.

Лианон рассмеялась и предложила всем переместиться в малую зеркальную гостиную. Выпить по бокалу вина и поболтать. Отъезд леди Лантен был назначен на послезавтра и вряд ли в ближайшее время они вновь встретятся.


Глава 3



Тали сидела в дилижансе и пальцем выводила на стекле руны. Каким образом за несколько дней у нее оказалось шесть сундуков скарба она не представляла. В сопровождение ей дали только мастера Леора. И то он играл роль простого попутчика.

- Чтобы собрать официальный кортеж требуется много времени,- сказала на прощание Лианон. - А тебе нужно опередить слухи.

- Уже и слухи пошли? - поразилась Тали.

- Ничего не бойся, у Леора при себе письмо для графа. Я его читала,- подмигнула леди Сагерт,- это письмо все-все объяснит Ричарду. И я уверена, что оно пробудит в нем дремлющего рыцаря.

- В каждом мужчине спит рыцарь,- улыбнулась леди Лантен,- вот только в некоторых он еще и похрапывает.

Она вздохнула и вынырнула из своих воспоминаний. От столицы до владений графа три дня пути и это с учетом телепортов. Из теплого лета Тали приедет в яркую осень. Она прикрыла глаза и попыталась представить осень в графстве Террант. Спелая рябина и желтые листья. Или там серо и уныло? Не угадать.

Мастер Леор сидел напротив Тали и выразительно молчал. Леди Лантен никак не могла поверить, что боевой маг до сих пор дуется.

- А что, прекрасная леди, может познакомимся? - отмер маг и Тали чуть по голове себя не стукнула. - Можете меня называть мастер Леор, боевой маг я.

Конечно, они же условились, что в дилижансе познакомятся.

- А я целитель Лантен, мастер Леор. Очень приятно. Куда путь держите?

- В графство Террант,- широко улыбнулся боевой маг. - Там у меня дела очень личные.

- Удивительно,- рассмеялась Тали,- и я туда же еду. Меня супруг на границе своих земель встретить должен.

- Поспите, пока нет попутчиков,- негромко посоветовал мастер Леор.

- А что я на постоялом дворе буду делать? - вздохнула Тали. - Нет уж, почитаю.

За первый день леди Лантен заработала с десяток мелких синяков и выяснила, что «железный зад» это не только эвфемизм, но и вполне реальное заболевание. По крайней мере, закрывшись в своей комнате на постоялом дворе ей пришлось тратить магическую силу чтобы попа перестала так ныть.

- Как можно устать сидя? - вздохнула целительница и пообещала себе, что больше никогда не будет завидовать людям с сидячей работой.

Ночь Тали проспала спокойно благодаря слабой сонной настойке. Утром, после завтрака, ей предстояло перейти портал.

Благо, что постоялый двор был близок к портальной площади. И путешествующие дамы с сундуками были делом привычным - за серебряную монету хозяин выдал телегу и помощника. Да и Леор помог, делая вид, что пытается понравиться почти замужней леди.

До самой площади Леор находился рядом. Незримо оберегал, отталкивал приставучих торговцев и не давал близко подобраться уличным воришкам. Тали немного расслабилась и поверила, что все будет хорошо.

- Еще два телепорта и граница графства,- негромко сказал Леор и Тали вздохнула:

- Дорога тяжела. Я раньше никогда далеко уезжала.

- А куда уезжали, леди Лантен?

- Людей лечить, пансион опять же. Но я была плохой девочкой,- засмеялась Тали,- ездила в мужском седле, на старой и смирной кобылке. Боюсь по дамски ездить, как один раз попробовала и об землю ударилась - больше не хочу. Да и кому какая разница как и на чем целитель приехал?

- И то правда,- кивнул Леор.

К моменту когда дилижанс остановился на границе земель Террант Тали превратилась в сгусток злости. О, если бы она имела дар проклинателя досталось бы всем - и Дарнвигу, и старшему принцу и даже королю с королевой. За хреновое воспитание детей. Интересно, а младший кем вырастет? По сути-то ничего не поменяется - родители те же, окружение то же, кровь та же.

Выбравшись из дилижанса Тали поежилась от холода. Осень в графстве оказалась не только яркой, но и морозной - опавшие листья были побиты инеем.

- Здесь до постоялого двора минут десять пешком,- напоследок сказал кучер и, щелкнув кнутом, отъехал разворачиваться. - Извиняйте, но мне в другом месте дилижанс не развернуть.

Посмотрев ему вслед, Тали зябко поежилась и вздохнула.

- Я наивно думала, что нас встретят прямо здесь,- криво улыбнулась Тали.

- А я в глубоких раздумьях кому бежать за телегой,- проворчал Леор. - Я все сундуки отлевитировать не смогу.

- Я смогу поднять три сундука,- утешила его Тали. - Хорошо быть сильной ведьмой.

Идти было тяжело, зато не холодно. Леди Лантен умудрялась не только левитировать сундуки, но и придерживать подол дорожного платья.

- Чувствую дивный аромат жареного мяса,- облизнулась Тали.

- О, а я думал вы сладкоежка.

- Обычно да,- улыбнулась леди Лантен,- но сейчас хочется горячей вкусной еды. Мяса с овощами и ломтем теплого хлеба.

- М-м-м, а хлеб присыпать крупной солью и обмакивать в растопленное с травами масло.

- Мастер Леор, я сейчас расплачусь от голода,- искренне сказала Тали.

Боевой дернулся и что-то невнятно пробормотал. Как ни напрягала слух леди Лантен, а расслышать смогла лишь имя своего жениха.

Едва они вошли не постоялый двор как к ним бросилось двое юношей, они ловко перехватили сундуки и так пролевитировали их в пристройку. Леор пошел следом - поставить защиту от любопытных глаз и нечестных рук.

На крыльцо вышла высокая женщина. Лучики морщинок в уголках глаз и серебро в толстой косе подсказывали, что она прожила немало лет.

- Здравствуйте, мое имя Тали Лантен. Я еду в столицу графства.

- Проходи, Тали Лантен,- чуть прищурившись произнесла женщина. - Я - Амара, владелица этого двора. Придворных изысков не жди, Тали Лантен.

- При дворе, госпожа Амара, я была ровно три раза. И два из них - как целитель,- спокойно ответила леди Лантен. - А что, я похожа на придворную птичку?

Отвечать госпожа Амара не стала. И уже позже, сидя с Леором за столом в ожидании еды Тали негромко шепнула:

- Такое впечатление, что я тут уже была и всех успела не по одному разу обидеть.

- Надеюсь эта невнятная обида не помешает им нас нормально накормить,- проворчал Леор.

Боевой маг решал очень сложную задачу - сказать или не сказать леди Лантен о слухах, которые поползли по столице. И судя по тому, с какой скоростью распространялись сплетни, все шу-шу-шу были не спроста. И он, Леор, не удивится если и по этому пути проехалась пара молодчиков и «невзначай» поделилась новостями. Если налегке, со сменой лошадей и без багажа, то до графства можно добраться за сутки. По крайней мере Леор бы смог, поставь перед ним кто-нибудь такую задачу.

В тепле Тали отогрелась и смогла осмотреться. Ее сильно смутили разномастные обереги от нежити развешанные по стенам. Это несколько пугало.

- Леор, ты это видишь? - она подергала боевого мага за рукав и показала на особо живописную композицию.

- Ага,- улыбнулся маг и добавил,- а я тоже могу называть тебя просто по имени?

Тали смутилась, но кивнула и продолжила настаивать на своем:

- Тебе не страшно? Травы-то дорогие, просто так их на стены не вешают.

- Я смогу тебя защитить,- с нажимом произнес Леор. - Если ты не попытаешься заговорить зубы нежити, вместо того чтобы дать мне его убить.

Она нахмурилась, прекрасно понимая на что намекает Леор.А вот и наш ужин,- преувеличенно радостно произнес боевой маг.

На широком подносе исходили парком тарелки с мясной похлебкой. Отдельно лежал пышный хлеб завернутый в льняную салфетку и блюдце с растопленным маслом.

- М-м-м, твое желание сбылось, Леор,- улыбнулась Тали.

Поели быстро. Затем к Тали подошла служанка и сообщила, что горячая лохань готова. Тали не сразу поняла, что лоханью обозвали ванную и встала. У нее в отдельном ридикюле было отложено нижнее белье в дорогу, а платье она чистила чарами. Не до карусели с переодеваниями.

Перед сном в комнату Тали вошел Леор, в сопровождении госпожи Амары. Леди Лантен только глазами похлопала, пока маг накладывал щиты на окна и дверь.

- Доброй ночи, миледи.

- Доброй, мастер Леор,- оторопело отозвалась Тали.

Но в глубине души ей было очень приятно. Она и сама хотела попросить Леора об этом. Но постеснялась, да и что бы говорили слуги, если бы увидели мага выходящего из ее спальни?

Несмотря на заклятия спала Тали плохо. Мешали мысли, дурные предчувствия и страх оказаться ненужной. Ведь жил же как-то граф без жены? И дальше проживет, а тут такой подарок из столицы.

Неудивительно, что проснулась леди Лантен разбитой. Собираясь к завтраку она позволила себе не плести косу - перехватила распущенные волосы лентой и все. Тали знала, если сейчас утянет свою золотую гриву, то головная боль не оставит ее еще сутки. А так есть шанс обойтись без зелий.

Леор ждал леди Лантен за столом. Кроме них на постоялом дворе никого не было и это очень удивляло целительницу - на что же живет госпожа Амара? И как платит слугам?

- Доброе утро, леди Тали,- улыбнулся Леор. - Почему вы так грустны?

- Доброе, мастер Леор. Просто задумалась,- ответила Тали. - На что живет этот двор?

- На графские дотации,- охотно пояснил боевой маг. - Здесь до самой столицы графства через каждые четыре часа стоят такие вот укрепленные и безопасные постоялые дворы. По вечерам небезопасно ездить по дороге.

Леор развел руками и поделился свежими новостями, которые огорчили и обрадовали Тали - оказывается графа ждали еще позавчера.

- Наша гостеприимная хозяйка утверждает, что граф посылал гонца. Их отряд из десяти боевых магов и его самого,- пересказывал Леор. - И, если верить госпоже Амаре, то граф Террант не тот человек, который бросит свою невесту на границе земель. Здесь действительно шалит нечисть и нежить.

Тали прикусила губу. Как целителю ей была прекрасна известна разница - нечисть полуразумные, владеющие магией звери и нежить, те кто встали после смерти. Умение различать раны нанесенные этими близкородственными видами леди Иррлей вбивала розгами. Слишком уж страшны последствия неправильного лечения.

- Откуда? Это ведь не Окраина.

- Почти десять лет у графства не было хозяина,- пожал плечами Леор. - Земли Террант пожаловали кому-то из придворных лордов. Вот только юнцу не объяснили, что за этой землей глаз да глаз нужен, слишком много свободных источников магии и еще больше блуждающих жил силы - нежить так и прет. А нечисть вьет гнезда на постоянных источниках - такие штурмовать потом приходится большими отрядами. Пацан растратил казну, поехал требовать еще денег и где-то его и сожрали. Может даже селяне, тут уж никто ничего не докажет.

- И земли вернули Ричарду?

- Не так просто как звучит,- усмехнулся Леор,- но да. Если он сделает дороги безопасными и очистит графство от засилья тварей, то получит право передать титул сыну. Правда, сын у него уже есть.

«От любимой женщины» эта невысказанная фраза повисла в воздухе. Но леди Лантен это не испугало. Если у мужчины есть ум и характер, он добьется всего сам. Да и ее магическая сила обязательно передастся детям, а уж она, Тали, постарается воспитать своего сына достойным памяти деда. Лорд Лантен всю свою жизнь удивлял окружающих - нищий маг-рыцарь смог заработать на дом в столице, женился по любви и выучил дочь в престижном пансионе. А отложенных им денег хватит чтобы полностью оплатить обучение внука или внучки в Военной Академии. Тут леди Лантен была совершенно спокойна.

- Проблемы наследования графства волнуют меня меньше всего,- спокойно ответила Тали. - Если граф решит передать титул своему бастарду я и слова не скажу. Но немного странно обсуждать это будучи даже не представленной будущему супругу.

- У вас дивный характер,- улыбнулся Леор. - Что будем делать? Ждать или отправимся навстречу отряду графа? Если они решили совместить дорогу и охоту мы можем задержаться тут на несколько недель.

«И нас нагонят соглядатаи Дарнвига»,- мысленно добавил Леор. Эх, знать бы чем так королевского гласа зацепила целительница.

- Если нам дадут телегу и лошадь, то можно и отправиться. Вы поставите защиту, я зачарую лошадь так, что она даже пропасти под копытами не испугается. Да и в случае чего я всегда смогу поделиться с вами силой.

- Вы настолько сильны?

- Мой запас силы позволил бы пройти путь боевого мага,- спокойно сказала леди Лантен. - Но я вижу себя целителем. Что не исключает «яркой троицы», которой обучил меня отец.

- Ослепляющее, оглушающее и паралич? - восхитился Леор и спросил,- сколько у вас уходит времени чтобы скастовать эту связку?

- Шесть секунд,- немного смущенно, но очень гордо ответила Тали.

- Спасибо наставникам - у меня пять секунд,- пошутил Леор,- а то не знаю, как бы я вам в глаза смотрел.

- Уверенно, мастер Леор, уверенно. Потому что иных боевых заклятий я не знаю. А хотя нет, коронное проклятье леди Сагерт. Она сама его придумала, когда близняшек пытались похитить. Но оно выпивает весь резерв мага.

- Да, я с ним тоже знаком,- передернулся Леор.

Никто не знал, что леди Сагерт, уязвленная словами своего свекра, попытается сама сконструировать универсальное боевое заклинание. Такое, которое подойдет и сильным магам и настолько слабым как сама герцогиня. А уж в то, что ей это удастся и вовсе никто не верил. Но она справилась и научила своих близких. «Последний шанс» - проклятье, выпивающее весь резерв мага и преобразующее чистую силу в стену пламени. Чем сильнее маг тем горячее пламя.

- Вместе мы опасны,- хмыкнула Тали и вздохнула,- но, если верить слухам, и нечисть и нежить стремится к источнику магии.

- Везде, кроме графства,- поправил ее Леор. - Я же говорил - много постоянных источников и еще больше блуждающих жил. Нет необходимости нападать на магов.

- Проще загрызть обычного человека,- кивнула Тали.

На завтрак подали пышную, молочную кашу и вчерашний хлеб. Леди Лантен ела не чувствуя вкуса, она пыталась припомнить еще хоть что-нибудь полезное. Но увы, отец не верил в ее боевые таланты и научил лишь как ошеломить противника и сбежать.

- Надо достать мою сумку,- задумчиво произнесла Тали. - Не помню, в каком она сундуке, но лежит наверху.

- Что за сумка?

- Как у полкового целителя, носится через плечо,- леди Лантен попыталась жестами показать эту дивную вещь. - Хороший крой, помогает унести с собой все необходимое для оказания первой помощи. Бинты, зелья, простейшие артефакты, иглы и шовный материал. И особый эльфийский шелк для сложных переломов.

- Мне казалось любой эльфийский шелк особый,- нахмурился Леор.

- Это моя личная находка,- порозовела Тали. - Поддельный синий шелк, который изготавливают люди, при обработке чистящим заклинанием застывает как камень. При должной сноровке им можно заменить гипс.

После завтрака Леор ушел договариваться насчет лошади и телеги, а леди Лантен поднялась наверх - заплести тугую косу и уложить ее вокруг головы. Еще не хватало, случись что, зацепится волосами за телегу. Она проверила хорошо ли затянуты ленты в туфельках и немного ослабила корсет.

Когда Тали спустилась ее уже ждала сумка и немного смущенный Леор. Леди Лантен нахмурилась, пытаясь вспомнить, что еще могло лежать в сундуках на самом верху? Вроде ничего такого, что могло смутить боевого мага, там не было.

- Госпожа Амара уговаривала нас остаться, но без огонька,- негромко заметил мастер Леор.

- Да я уже заметила, что меня здесь недолюбливают,- вздохнула Тали. - Знать бы только за что.

Боевой маг искоса посмотрел на свою спутницу и подавил тяжкий вздох. Придется рассказывать. А он, Леор, жуть как не любил женских слез.

Подсадив Тали на телегу и прикрыв ее плечи купленной у хозяйки постоялого двора волчьей шкурой, он запрыгнул сам и подобрал поводья.

- Мы, я и леди Сагерт, надеялись, что успеем обогнать слухи,- сказал Леор, когда они выехали с постоялого двора.

- Какие слухи? - поразилась Тали,- в моей жизни никогда не было ничего, что можно было бы двояко понять. Я жила в пансионе, а после него моей лучшей дуэньей был отец. Уж поверьте, мастер Леор, никому и в голову не приходило ухаживать за мной. А после смерти отца я жила работой, где тоже не оставалась одна или наедине с мужчиной. Господина Аденора я не считаю.

- А сейчас в устройстве вашей скорейшей свадьбы участвует герцогская чета и сам король.

- Так ведь леди Лиа говорила про королеву?

- Договаривались с королевой, но подписывает такие бумаги король,- пояснил Леор. - Когда-то и лорд Кэлтигерн пострадал от навязчивого желания королевы женить своего герцога во что бы то ни стало.

- Но зато он познакомился с леди Дэрвогелл и она стала его женой,- возразила Тали и добавила,- значит, мне приписывают разгульный образ жизни?

- И может даже королевского бастарда,- не оборачиваясь произнес Леор.

- Что ж, если мой супруг так глуп, что поверит слухам и даже не попытается ничего прояснить сам,- Тали пожала плечами,- то это будет весьма печально. И мне придется что-то придумать. Например, обратиться к нему со сделкой - по истечении месяца я отказываюсь стать его женой, а он взамен делает меня главой дома исцеления графства Террант.

Тут Леор не удержался от тяжелого вздоха - почему умные и решительные женщины достаются кому-то другому, не ему? Может и правда надо повзрослеть, как требует леди Сагерт?

- Здесь красиво,- тихо шепнула Тали и добавила,- и жутко.

Узкая дорога по бокам которой то поднимались, то опускались холмы. Клены, еще не до конца сбросившие свое багряное убранство. И бесчисленное количество елей. Свежий морозный воздух и ощущение чьего-то недоброго взгляда.

- До следующего безопасного места четыре часа,- ответил Леор. - Думаю, стоит остаться на ночь там. Хоть приедем мы и к обеду, но даже мне не хочется ехать по этой дороге в сумерках. Очень уж удобные холмы - нежити с таких насыпей чудо как замечательно в телеги прыгать и людей рвать.

- Спасибо, мастер Леор. Я чудо как рада это слышать,- хмыкнула Тали и подтянула к себе поближе сумку.

- Простите, леди. У меня что-то язык развязался,- повинился боевой маг.

Тали дернула плечом и украдкой осмотрелась. Отец рассказывал, что на нечисть не стоит прямо смотреть - сытая тварь может пройти мимо. А вот прямой взгляд воспримет как вызов.

- Все будет хорошо,- сказал Леор. - Может, на следующем постоялом дворе будет магофон и мы сможем связаться с местным боевым ковеном.

- Почему не с графом?

- Потому что до графа, как и до любого другого аристократа не дозвониться. Это только леди Лиа сама к магофону подходит.

Они перешучивались и Тали становилось проще. А вот мастер Леор старался не поворачиваться к своей подопечной лицом - не хватало еще допустить панику. Боевой маг насчитал уже пять небольших нечистиков и одну крупную особь. Возможно, мантикора с выводком.

- Леди Лантен, вам известен какой-нибудь щит?

- Малый стандартный,- тут же ответила Тали,- я закрываюсь им во время операций, чтобы кровь не попадала.

- Он выдержит удар мантикорьего хвоста?

- Боюсь, что нет, мастер Леор,- грустно сказала Тали. - По крайней мере от упавшего камня он не защитил.

- Если мы выживем,- криво усмехнулся боевой маг,- я заставлю вас изучать боевую магию. Вам жить в этом адовом местечке. И кто знает, однажды утром вы выйдете в сад, а там под кустом инфернал.

- Если вы удержите вокруг нас щит, то я смогу превратить проклятие леди Сагерт в кольцо. И если оно не уничтожит всех нападающих, то хотя бы серьезно ранит.

Леор чувствовал, что счет пошел на секунды. По спине пробежал холодок и он, намотав поводья на левую руку, сформировал в кулаке сгусток огня.

Для Тали время растянулось. Вот пронзительный вой-визг, как команда - и на них падает пять темных, крылатых зверей. Леор что-то свистяще выдыхает сквозь зубы и одна из тварей загорается еще в воздухе. Еще одну удается отбросить самой Тали. Еще один комнадный визг и трое оставшихся отскакивают в сторону, освобождая место матери.

Мантикора была огромна. Тали замерла, глядя как та хвостом срезает лошадиную голову и одним ударом лапы рушит Леоров щит.

Боевой маг успел столкнуть леди Лантен с телеги на землю и прикрыть собой. Больше он не успел ничего.

Чувствуя на себе тяжелое, как будто не живое тело Тали пыталась призвать свою магию, нащупать биение пульса. И звонкое лошадиное ржание ничуть не удивило ее - помощь всегда приходить чуть позднее чем нужно.

- Этот мертв,- бросил кто-то безразлично.

- Второй парализован,- отозвался другой голос.

- Сюда, здесь люди!

Увидев чужие сапоги, подошедшие к ним с Леором Тали громко и четко произнесла.

- Осторожно! Он еще жив, я держу его. Сейчас снимите с телеги все сундуки. Рядом с нами лежит сумка, на верху синий шелк. Возьмите его и расстелите на дне телеги. Как закончите - скажите.

Кто бы ни были эти люди, они умели выполнять четкие приказы. И уже через минуту Тали услышала:

- Сделано.

- Вы владеете заклинанием целительского кокона? Боевые маги называют его «сохранялка».

- Да.

- Обработайте этим заклинанием мага, лежащего на мне и поднимите.

Освободившись от давящей тяжести Тали вскочила на ноги. Обработала очищающим заклятьем себя, Леора упакованного в кокон и расстеленный шелк. Ткань затвердела, превратившись в пародию на операционный стол.

- Ослабьте кокон в верхней части,- приказала Тали, извлекая из сумки кожаный сверток с хирургическими принадлежностями. Подарок наставницы - скальпель, ножницы и три разнокалиберных пинцета.

Колдун, удерживавший в воздухе тело Леора покорно убрал часть защитного заклятья. Леди Лантен ловко срезала с раненого верхнюю одежду обнажая сквозную рану.

- Сколько вы еще сможете продержать кокон? - коротко спросила целительница Лантен.

- Столько, сколько потребуется, госпожа целитель.

- Хорошо.

Тали вытащила из сумки обеззараживающее зелье и мешочек с ватными тампонами. Тщательно обработав рану, она попросила перевернуть Леора. На самом деле каждый целитель в душе желал изобретателю «сохранялки» всяческих благ - этот кокон останавливал время, давая возможность обработать внешнюю сторону раны. И рассмотреть в подробностях что и где повреждено.

Уложив ладонь на грудь Леора Тали закрыла глаза сосредотачиваясь на ощущениях. И через секунду не сдержала облегченных слез - сердце не задето. Необходимо очистить легкие и выбрать из раны костяные пластинки мантикорьего хвоста.

- Перенесите пациента на стол,- бросила Тали,- и держите кокон.

Следующие четыре часа целитель Лантен помнила только урывками. Она целиком погрузилась в свой дар, жила вместе с Леором и с ним же не умирала. Выбирала из раны пластины и останавливала кровь. Чистила легкие и дышала насчет. Все было в ее сумке за одним исключением - обезболивающим зельем она не запаслась.

Окружающие слышали только приказы:

- Свет. Ярче.

- Тампон. Ножницы.

Наконец, туго перебинтовав широкую грудь боевого мага, Тали разогнулась, чувствуя, что истратила весь запас сил.

Кое-как свалившись с телеги она одобрительно хмыкнула, увидев, как преобразилась дорога: спереди и позади телеги были поставлены два шатра, вокруг, в том числе и на холмах, горели костры. Между кострами переходили дозорные.

К Тали подошел высокий мужчина. Целительница отстраненно отметила, что не достает ему даже до плеча.

- Госпожа целительница, вы закончили?

- Да, милорд.

- Позвольте отвести вас к костру и предложить горячую похлебку. Мое имя граф Ричард Террант и вы находитесь под моей защитой.

- Вы уверены, милорд граф, что я нахожусь под вашей защитой? - едко усмехнулась Тали. - Мое имя леди Тали Лантен. Вон в той куче окровавленного тряпья письмо милорда Сагерта.

- Вы в любом случае под моей защитой, дорогая невеста,- процедил граф. - Извольте пройти к костру, леди Лантен.

Тали аккуратно ела поданную ей похлебку и краем глаза наблюдала за графом. Высокий и широкоплечий, он нависал над ней. Следил за каждой съеденной ложкой и она наконец не выдержала:

- Милорд, если вам жаль похлебки я могу ее оплатить.

Граф скривился и отвернулся. Через минуту к нему подскочил невысокий парнишка и негромко отчитался:

- Письмо действительно написано милордом Кэлтигерном Сагертом. Но кроме подписи что-либо прочесть невозможно - кровь, грязь и частью задело очищающим заклятьем госпожи целителя.

- Когда можно будет перевозить вашего мастера? - спросил граф.

- Хоть сейчас,- отозвалась Тали. - Я смогу позаботиться о том, чтобы его не растрясло на телеге.

- Для ваших сундуков не останется места.

- Значит, вы отправите за ними людей. Милорд граф, если вы не против, я лягу. На мастера Леора я потратила все силы и мне нехорошо.

Леди Лантен проигнорировала оба шатра. Достав из сундука жесткое, колючее одеяло она устроилась в телеге, рядом с Леором. И пусть бойцы говорят, что угодно, она целитель и должна быть рядом с пациентом.

Подбрасывая в руке медную монету, граф смотрел на свою будущую жену.

- Она очень красива,- усмехнулся Дианор и подтолкнул графа локтем,- и с характером. Неудивительно, что король обратил на нее внимание.

- Меня больше впечатлил ее магический дар,- ответил граф. - Мантикорий хвост отравлен. Маг должен был умереть, но он жив.

- Леди Лантен выложилась по полной спасая его,- кивнул Дианор. - Надо будет потянуть время и понаблюдать за ними - глядишь и не придется жениться.

Хохотнув, Дин ушел проверить часовых. А граф остался рассматривать свою невесту. Юную, красивую и уже испорченную придворными нравами. Когда-то давно ему вменили в вину, что он привел в свой дом гулящую девку. Как будто есть разница между великосветскими стервами и дамочками попроще.

До самого утра граф не сомкнул глаз. То ему слышался решительный голос леди Лантен, то казалось, что его зовут. В итоге к рассвету он ненавидел весь мир и в особенности слишком красивую невесту. Мало того, что ему навязали чужую любовницу, так она еще и посмела оказаться интересной женщиной с характером!

Ричард не хотел признаваться ни себе, ни своему другу, что пока целительница была безымянной он откровенно любовался ее скупыми, отточенными движениями. Профессионализм в каждом действии - ей было безразлично кто и что вокруг, до тех пор пока выполняются ее приказы. И этот одобрительный вздох, черт возьми, Ричард был готов держать кокон сколько-угодно, пусть под конец от усталости темнело в глазах. Если б златокосая фея захотела - он продержал бы «сохранялку» до утра.

Вот только отрезвление наступило преступно рано - фея оказалась придворной ведьмой, а ее спутник, вполне вероятно, любовником. То-то она устроилась рядом, то лоб погладит, то за запястье схватится.

Графу было безразлично, что замковые целители тоже проводят ночи у постелей тяжелых пациентов. Тали Лантен была виновата по определению, и это вряд ли изменится.

Глава 4



Дорогу целительница Лантен возненавидела уже на следующий день. Все восстановившиеся крохи магии она потратила на создание воздушной подушки между телегой и шелком, чтобы Леора не трясло.

Из-за раненного четыре часа превратились в шесть. И на постоялом дворе у Тали едва хватило сил чтобы поесть и отмыться. Из-за постоянных очищающих заклинаний дорожное платье из насыщенно-коричневого стало невнятно-песочным, в разводах.

Зато состояние здоровья Леора радовало - рана под влиянием зелий и магии срасталась на глазах. Магический резерв бойца восстанавливался очень плохо, но все равно понемногу рос. Тали поила его, спящего, слабым куриным бульоном и не забывала тепло укутывать.

Так что когда телега, в окружении почетного караула, въехала в столицу графства леди Лантен было не до красот города. Она думала, где найти ближайший дом исцеления и как проверить профессионализм тамошних целителей. Доверить друга абы кому она не могла.

- Мы остановимся в моем доме,- бросил Ричард. - Замок Террант пока не пригоден для жилья леди.

Тали кивнула. У нее было только одно желание - отмокнуть в горячей ванне, распустить тугую косу, уснуть и проснуться не раньше следующего дня.

- Ваши сундуки прибудут послезавтра.

- Благодарю, милорд. Вы сможете послать человека в дом исцеления? Мне тревожно,- она подняла графа отчаянный взгляд,- с такими ранами мне не приходилось работать. То есть, приходилось, но я была не одна и...Пожалуйста, граф.

- Диарон, прикажи позвать целителя Ноклю.

Тали благодарно улыбнулась и склонила голову.

В графском доме ей удалось исполнить все мечты - принять горячую-прегорячую ванну, распустить и промыть косы. И скользнуть в чистую постель обнаженной: она побрезговала надевать обработанное заклятьем белье и просто наскоро прополоскала его. В надежде, что до утра просохнет и никто из слуг не увидит.

Утром Тали испытала несколько подзабытое удовольствие - она проснулась от того, что выспалась. И пусть время шло к обеду (судя по солнышку, игриво заглядывающему в окно), это неземное ощущение того стоило.

Завернувшись в одеяло Тали проскользнула за узкую дверцу - в поисках белья и платья. Но ничего не нашла. Старательно подавив панику, она вернулась в спальню и осмотрелась. Широкое окно с полупрозрачными занавесями, кровать с четырьмя столбиками. На зеркальном трюмо лежит ее изрядно перепачканная сумка. Глубоко вдохнув, она решительно подошла к большому двустворчатому шкафу. И, слава богам, обнаружила там пропажу.

По счастью кто-то из слуг позаботился о платье - к нему вернулся насыщенно-коричневый цвет и Тали даже представить себе не могла как это возможно.

Одевшись, Тали без особой надежды обыскала сумку - как и ожидалось, расчески там не нашлось. Трюмо тоже оказалось полностью пустым и волосы пришлось разбирать пальцами. После чего она еще минут сорок пыталась сотворить на голове что-то приличное, имея всего одну шелковую ленту в тон платью.

- Ох, ладно. По крайней мере испугаться никто не должен,- вздохнула Тали и встала.

У двери находился толстый витой шнур и леди Лантен предположила, что на том конце скрывается колокольчик в комнате прислуги. Звонить она, впрочем, не стала. Предпочла прогуляться.

Коридор и случайные повороты привели леди Лантен в библиотеку. Где горячились и спорили двое мужчин: граф Террант и Дианор.

- Да говорю же тебе, надо атаковать сейчас! Пока холода не наступили!

- Дин, остынь и задумайся, сейчас тварь голодная, но с холодами впадет в спячку. Тогда мы и попробуем ее уничтожить. Деньги есть, купим отряд наемников. Все не с голой жоп...кхм, добрый день, леди Лантен.

Мужчины вскочили, Ричард подал Тали руку и подвел к удобному креслу.

- Добрый, милорды. Что вы обсуждали?

- В бальной зале замка Террант обосновалась мантикора,- с отвращением произнес Ричард. - И предыдущий владелец моих земель имел глупость ее убить, а тело бросить.

- Поднялась? - предположила Тали.

- Не то слово,- скривился Дианор. - Но с такой красивой леди не хочется говорить о некромантии. Целитель Нокля передавал вам поклон и всячески заверял в своем восхищении. Говорит, что ваша работа с легкими пациента достойна целительской медали.

- Ох, хотелось бы встретиться с целителем и пообщаться. А легкие - настоящей мастерицей была моя наставница. Я больше по проклятиям. И снять и наложить - все ко мне,- улыбнулась Тали.

Дианор шутил и балагурил, не замечая, как мрачнеет его друг и сюзерен.

- Леди Лантен,- негромко произнес Ричард,- сейчас наш священник в отъезде - началась неделя Имянаречений. Но через неделю он должен вернуться. Если у вас есть какие-либо пожелания по проведению свадьбы, то согласуйте их с моим управляющим. Особой роскоши пообещать не могу, но на живые цветы и актеров хватит.

- Через неделю, милорд, будет немного рано,- смутилась Тали. - Нам с вами дан месяц, чтобы притереться характерами и, если совместное проживание окажется невыносимым, никакой свадьбы не будет.

Граф прищурился и откинулся на спинку стула. Сильные, длинные пальце выбили ритм на обивке кресла. Ричард знал только один брачный договор, предусматривающий подобные вольночтения. И в том договоре решение принимала именно невеста. Именно в этот момент, вглядываясь в юное лицо своей невесты он впервые допустил мысль, что не всем столичным новостям можно верить.

- Вы обязательно должны посетить наш розарий,- разливался соловьем Дианор. - Больше века назад первый камень в фундамент положила лично графиня Террант. Хотя сам я предпочитаю любоваться на удивительную вязь защитных плетений.

- А что у вас с домом исцеления? - полюбопытствовала Тали.

- Вместо дома исцеления у нас целитель Нокля и его помощница. В деревнях есть травницы и, если успевают позвать, то туда опять же едет Нокля.

- Почему? - нахмурилась Тали.

- Платить нечем,- любезно пояснил Ричард. - Мальчишка разорил графство, гранитный рудник занят семьей химер.

- Они кстати ждут прибавления,- влез Дианор.

- Пошли им подарок на Излом,- огрызнулся Ричард. - Возвращаясь к нашей теме, леди Тали, целители хотят что-то кушать, где-то спать и жить. А я могу предоставить только жилье.

- Не желаете посмотреть дом, леди Лантен? - не обратив внимания на слова друга предложил Дианор.

- Если кухня входит в прогулку,- улыбнулась Тали и пояснила,- кушать очень хочется. И я бы хотела проверить мастера Леора.

- Мастера? - переспросил Ричард.

- Да, он охранял меня по приказу лорда Сагерта,- она поежилась и продолжила,- и чуть не погиб. Мне нужно написать леди Лианон. Не представляю, как бы я жила, если бы...

Тали резко мотнула головой и не стала договаривать. Ричард внимательно, пытливо всмотрелся в нее и решительно произнес:

- Сейчас я прикажу подать обед, немного раньше, но это не страшно. После чего сам провожу вас до магистрата. Все почта принимается и получается там. Дин, прикажи заложить карету.

Прищурившись, Дианор посмотрел на своего друга и соратника. Неужели он попал под чары этой мышки? Да нет, не может быть, дернув плечом Дин встал и, поклонившись, вышел.

В библиотеке повисла тишина. Жених с невестой украдкой рассматривали друг друга и пытались найти хоть какую-нибудь тему для разговора.

- Вы очень профессионально вели себя на дороге,- негромко сказал граф.

- Вас это удивило?

- Вы - леди, а целительство не самая чистая стезя.

- Я дочь рыцаря,- Тали пожала плечами,- и с детства смотрела как мама то накладывает швы, то снимает их. Помогала промывать гной из ран - отец отказывался тратиться на магов. Если конечно не было серьезной причины. Но такими причинами он считал только новые походы.

- Вы где-то учились?

- Мне повезло, наш пансион перешел под руку леди Сагерт и там сменились почти все воспитатели. А лекарский покой заняла леди Иррлей. Она же и стала моей наставницей. А вы граф? Где учились вы?

Едва договорив Тали поняла, что об этом спрашивать не стоило. Граф напрягся, подобрался и коротко бросил:

- Нигде. Леди Тали, позвольте вас проводить к столу. Думаю, его уже успели накрыть.

- Да, милорд, как скажете,- она не стала допытываться.

- За обедом будет присутствовать мой сын,- так же скупо обронил граф.

Тали шла рядом с Ричардом и искренне недоумевала, к чему ей эта информация? Любому дураку понятно, что если у владетеля земель есть ребенок, даже и незаконный, то за общим столом для него найдется место. Как может граф одновременно признавать ее лекарские умения и считать такой непроходимой идиоткой?

- Если вы захотите мне что-либо высказать, то сделайте это не при ребенке,- жестко произнес Риард, прежде чем открыть для Тали дверь. - И это не просьба, леди Лантен.

За несколько секунд Тали успела представить себе маленького избалованного свиненка бросающегося едой. И тут же сама себя одернула - даже самым-самым любимым детям подобное не позволяется.

Весь обед леди Лантен искоса посматривала на бледного и худого мальчика. Ребенок не отрывал взгляда от тарелки, съел половину от предложенного и во взрослые разговоры не вступал. Будто маленькое привиденьице. Тали даже хотела бросить на него заклятье-диагност, но передумала. Если с ребенком нельзя разговаривать, магию к нему уж точно применять не стоит.

Дианор за столом старался за всех - разливался соловьем, рассказывая о красотах графства и то и дело вставляя ремарки, что все, конечно, прекрасно, но сколько же людей гибнет! Тали прятала улыбку, этот бесхитростный ход по выдворению невесты она разгадала когда Дин в третий раз припомнил, как «от одной леди остались только нижние юбки! Отменного качества, потом на бинты пошли».

- Граф, мне бы хотелось увидеть мастера Леора и написать письмо до того, как мы отправимся в магистрат,- произнесла Тали, когда слуги начали убирать со стола.

- Вас проводят,- кивнул граф и приказал одному из слуг,- позови госпожу Эдори.

Госпожой Эдори оказалась женщина в летах, высокая, крепкая она с прищуром осмотрела леди Лантен и присела в неглубоком реверансе. Все ее движения были резкими, будто не женщина, а марионетка.

- Следуйте за мной, леди Лантен.

Идя по затененным коридорам, Тали гадала - правда ли ей почудился легкий оттенок пренебрежения в голосе служанки или это просто следствие не прошедшей до конца усталости?

Леора поселили в маленькой, но чистой комнатке. Он спал. Заклинание-диагност подсказало Тали, что воспаления удалось избежать. На прикроватном столике громоздились зелья. Леди Лантен придирчиво осмотрела все представленное и недовольно покачала головой - качество было не лучшим.

- Прикажите принести из моей комнаты сумку,- коротко бросила Тали.

Буря эмоций, промелькнувшая на лице госпожи Эдори подсказала целительнице, что пренебрежение не было следствием усталости. Эта женщина явно восприняла близко к сердцу все сплетни, которые успели осесть в графстве.

Чудовищным усилием воли Тали удержалась от замечаний и продолжила рассматривать зелья. Под которыми она и нашла оставленный целителем Ноклей лист назначений. Заполненный приятным, округлым, женственным почерком.

Идеально во всем, кроме качества зелий.

- Я получу свою сумку,- напомнила Тали,- или мне сходить за ней самой?

Госпожа Эдори пошла красными пятнами, резко развернулась и выскочила из комнаты. Тали прислушалась, но топота ног по коридору не услышала. Вот чем, чем таким она, Тали Лантен, может заняться со спящим человеком?! «Неисповедимы выверты человеческой фантазии»,- посетовала мысленно она и присела на трехногий табурет.

- Ваша сумка, леди Лантен,- коротко произнесла вернувшаяся служанка. Она вся раскраснелась, запыхалась и теперь старательно выравнивала дыхание.

- Если дословно, госпожа Эдори, я сказала «прикажите принести мою сумку»,- негромко произнесла Тали, вытаскивая из сумки флаконы. - Вы могли поймать и озадачить любую служанку, а не носиться по коридорам.

В ответ - молчание. Ну и боги с ней.

Магией очистив стеклянные флаконы целителя Нокли, Тали перелила туда свои зелья. И полностью заменила баночку с мазью.

- Зачем это? - буркнула госпожа Эдори.

- За тем, что мои запасы сварены лично герцогиней Сагерт, а это - мастер Леор, человек герцога Сагерта. И сейчас я буду писать леди Лианон письмо, в котором не смогу не указать, что мастер Леор ранен. Точно так же нельзя обойти вниманием и процесс исцеления. Что подразумевает под собой использование зелий высочайшего качества. Но то, что оставил целитель Нокля даже до посредственного уровня не дотягивает.

Тали говорила медленно, четко артикулируя - так, будто говорила с ребенком. И госпоже Эдори это весьма и весьма не нравилось.

- Вы преданы семье Сагерт?

- Пансион, в котором я росла, перешел под руку леди Сагерт,- ответила Тали. - Сейчас я бы хотела вернуться в библиотеку и написать письмо. Писчие принадлежности находятся там или за ними нужно куда-то зайти? Хотелось бы до темноты побывать в магистрате.

- Следуйте за мной.

Как выяснилось, в библиотеке каждый стол был оборудован выдвижным ящичком где лежали стопки листов, связки перьев и чернильницы-непроливайки. Тали с недоумением рассматривала настоящее птичье перо с серебряной оковкой. Такой раритет в столице стоил невероятных денег. У целительницы невольно возник целый список вопросов к жениху. Список, который она решила пока придержать - глупо воспитывать того, кто не станет тебе мужем. А их будущий брак был довольно зыбок.

Иногда леди Лантен думала о том, чтобы прямо из графства уехать поступать в Магическую Академию. Во-первых, что бы ни думала леди Сагерт, а учиться Тали есть чему, а во-вторых, она молода и десять лет учебы и работы это не тюремный срок. Но вслух она об этом конечно не говорила - леди Лианон бы сильно расстроилась. Хотя Тали казалось, что чета Сагерт больше расстроена самой ситуацией с гильдиями, чем необходимостью долгой учебы. Но зная леди Лиа можно быть уверенным, скоро настанет черед гильдий печалиться.

В библиотеку вошел лорд Террант. Перебросившись парой слов с Дианором, сидевшим там же, он подошел к Тали.

- Вы закончили, леди? Карета готова.

- Да, милорд,- Тали взяла письмо и поднялась на ноги. - Предпочту магическую опечатку. Магистрат оказывает эту услугу?

- Да,- коротко ответил граф.

На улице Тали поежилась и спросила графа:

- Здесь есть банк?

- Смотря какой вам нужен,- Ричард улыбнулся,- леди, вы в столице графства. Хоть мы и далеки от Ноллиг-Нуллана, но не медвежий угол. Что вам нужно?

- Курточку с меховой опушкой,- смутилась Тали,- все мои деньги в банке. Я почти не тратила зарплату и за полгода накопилась небольшая сумма.

- Вы работали?

- Да, милорд. В столичном доме исцеления. Год бегала подай-принеси и постой-посмотри, а после полгода работала,- она кривовато улыбнулась. - Потом к вам поехала.

На этом разговор утих. Тали рассматривала город и посмеивалась над словами графа. Столица графства оказалась тем еще «медвежьим уголком». Но вместе с тем в ней было свое жутковатое очарование. Жутковатое потому что на окнах были закреплены массивные ставни и некоторые носили следы когтей. У зажиточных людей были высокие заборы с острыми пиками.

- На самом деле такой забор больше вредит,- сказал граф, видя любопытство своей невесты.

- Почему? Он мощный и пики сверху.

- Пики и ворота помешают моим людям вовремя прийти на помощь. А вот нечисть и нежить легко перепрыгнет. Самое главное это крепкая крыша и двери, мощные ставни и изолированный подвал. Раз в месяц мой глашатай на рыночной площади объясняет эти простые правила, но увы, не все верят.

- Почему? Вы граф и вам должны верить.

- Думаю, вы заметили, что моего отца не было за столом?

- Он мог быть занят,- дипломатично ответила Тали и добавила,- на самом деле я слышала...разное. Но предпочту поверить вам, а не досужим сплетникам.

Граф коротко усмехнулся, оценив подколку и ответил:

- Благодарю за учтивость. Тем не менее, доверие людей подорвал еще он, а юный Лансер Вальс, который получил графство во временное владение, окончательно похоронил людскую веру. И сейчас мы с вами топчемся на ее осколках.

Тали не стала спрашивать, что именно сделал старый граф Террант. Будет еще время для вопросов. Они знакомы всего лишь второй день.

Карета остановилась у высоких каменных тумб - чтобы было удобнее сойти на землю. Граф вышел первым и подал руку Тали. Едва она ступила на тумбу он подхватил ее на руки и понес, попутно бросив:

- Здесь извечная глубокая лужа. Мои сапоги зачарованы от воды. А вот в ваших туфельках и подоле изрядно сомневаюсь.

Тали не сомневалась - она лично зачаровывала и ткань, и нитки, и подошву туфель. Но возразить не успела, а после и не захотела, ведь на руках ее еще никто ни разу не носил. Только, крепко вцепившись в плечи посмеивающегося графа, проникновенно попросила не уронить ее.

- Только если вместе, леди Тали.

Он поставил ее на ступеньки магистрата и с довольной улыбкой выслушал все благодарности впечатленной целительницы.

Здание магистрата не сильно отличалось от остальных домов. Просто выше и шире. И не было ставней на окнах. Внутри магистрат не отличался особой красотой отделки - серый пол, тепло-бежевые стены и несколько потемневших от времени картин. Шесть одинаковых дверей и винтовая лестница.

- Почему нет защиты?

- Потому что на ночь здесь никто не остается. А днем нечисть и нежить не нападает. Нам сюда. Граф показал на первую дверь с левой стороны. За ней обнаружился небольшой зал с тремя деревянными конторками. Мага-печатника Тали опознала сразу же. Подойдя к нему и расплатившись, она рассеяно прищурилась ища «седьмую конторку».

- Сюда,- позвала ее миловидная девушка в старомодном чепце. - У нас семь стоечек, просто четыре в ремонте. Как шальная мантикора залетела, так и вот. Они-то сюда никогда не врывались, да люди господина графа ее загнали.

- До сих пор чинят?

- Господин граф за ущерб заплатить не изволили,- пожала плечами девица. И Тали нахмурилась, неужели Ричарда не знают в лицо? Или настолько не уважают?

- Так вы бы взяли и всем составом магистрата написали коллективное письмо,- предложила леди Лантен. - Мол, так и так, господин граф, заканчивайте по ночам гулять и нежить пугать. Собирайте свой налог и езжайте жить в столице, а мы, то есть вы, тут уж сами как-нибудь. И подписи соберите. Глядишь лорд Террант и образумится, прекратит насилие над нежитью учинять. Где ж это видано, чтоб мантикор по городу-то гоняли!

Девица недовольно поджала губы и принялась заполнять бланк для отправления маго-запечатанного письма.

- На ваше имя есть письмо из Ноллиг-Нуаллан,- бросила девица. - Маго-запечатанное.

- Хорошо,- кивнула Тали,- вам показать лист рождения?

- Да.

Она долго высматривала и сверяла дату рождения на листе и в бумагах, потом по буквам проверяла имя. Все это время Тали рассеянно осматривалась: потолок в трещинах и паутине, грязный, давно не метеный пол. Люди явно и демонстративно не любили и не уважали своего графа.

Целительница была уверена, что письмо от леди Сагерт - та собиралась написать графу Террант, но не успела. И Леор вез письмо только от милорда. Вот только витиеватая подпись на колбе со свернутым в трубочку письмом была не знакомой. Зато имя в графе отправителя...О, это имя леди Лантен хотела бы забыть - милорд С. Т. А. Дарнвиг.

Глава 5



Письмо, полученное Тали, укрепило ледок между ней и Ричардом. Она просто-напросто физически ощутила, как замкнулось выразительное лицо мужчины. И скоростная пробежка по лавкам готовой одежды только укрепила леди Лантен в этом знании. Граф был мрачен, неразговорчив и только и делал, что доставал карманные часы и смотрел на время. Что расстраивало Тали почти до слез.

Да и ассортимент в лавках не радовал. Либо грубые рабочие куртки, в которых только по лесам нечисть гонять, либо воздушные накидки, красивые, но совершенно не греющие. Тали даже на вскидку не могла сказать, куда можно надеть такую вещь. Только если набросить на платье где-нибудь на приеме. Просто, чтобы продемонстрировать достаток.

Но брать в итоге пришлось то, что есть. И леди Лантен стала счастливой владелицей бело-золотистой меховой накидки. Пока что будет достаточно, а после она выберет подходящую на заказ.

Окончание прогулки не произвело на графа никакого впечатления. Он, все такой же мрачный, помог Тали устроиться в карете, после чего сел напротив. И вновь посмотрел на часы.

- Мы куда-то опаздываем?

- Уже нет,- скупо улыбнулся граф Террант. - Мы могли опоздать к ужину.

Тали склонила голову и все же решилась спросить:

- Это плохо?

- Мой сын беспокоится если я не выхожу за стол.

- Вы так и не сказали, как его зовут.

- Калеб.

Разговор графу был в тягость. Он разумеется знал, как к нему относится простой народ. Но эта демонстрация перед навязанной невестой окончательно выбила почву у него из-под ног. Хотя девочка отреагировала очень правильно. Ричард понимал, что слишком мягок, что стоило бы показать кто в графстве хозяин. Но воспоминания об отце смывали его гнев лучше колодезной воды.

Ричард поглядывал на огорченное лицо Тали и гадал, что же расстроило целительницу - прогулка или письмо? И то и то имело равные шансы. Она явно не ожидала, что на ее имя в магистрате обнаружится письмо. Как и не могла представить, какие настроения царят среди его людей.

И все же, нахмурился он, кто мог написать леди Лантен? Письмо должно было выйти на сутки раньше, чем она покинула Ноллиг-Нуаллан. Неужели отвергнутый любовник? Быть того не может, королевский глас вполне достойный человек. По крайней мере, порочащих его слухов по королевству не гуляло, а лично Ричард с ним знаком не был.

Тали размышляла о письме. Первым порывом было выкинуть его к мантикорам. Потому что Дарнвиг априори не мог написать ничего хорошего. Но и остаться в неведении относительно готовящейся, а скорее всего уже готовой, пакости тоже не хотелось.

Она даже не заметила, как карета остановилась. И только вежливое покашливание уже сошедшего графа заставило ее вспыхнуть, смутиться и поспешно подняться, принимая руку Ричарда.

- Ужин через полчаса. Я получил сообщение, ваши сундуки прибудут сегодня поздно ночью.

- Спасибо, милорд,- отстраненно кивнула Тали.

У себя в покоях Тали присела к трюмо, поправила волосы, бросила очищающее заклинание на подол платья и тяжело вздохнула - занять себя было решительно нечем. Кроме злополучного письма. Перед ужином открывать его было страшновато - вдруг там такие новости, что удержать лицо не удастся?

Приличная сумка осталась в одном из сундуков, потому колбу с письмом Тали спрятала за корсаж. И сейчас, выложив нежданный сюрприз на трюмо, сверлила его взглядом.

Пять минут прошло в борьбе с собой и в итоге, нетерпеливо сорвав крышку-печать она вытряхнула свернутый в трубочку конверт. Разорвав плотную бумагу Тали вытащила лист и пробежала глазами по строчкам. Мало ли Дарнвиг осознал, как плохо поступал и просто решил извиниться?

С первого раза поверить в прочитанное не удалось. Нервно поднявшись, Тали отошла с письмом к окну, там больше света...Ведь, так вполне может быть, что она просто неправильно что-то прочла?

«С теплом и уважением приветствую вас, леди Лантен. Мое письмо доберется до Вас лишь тогда, когда вы попадете в графство. Наша встреча в кафе произвела на меня неизгладимое впечатление...»

В уголках глаз собрались слезы.

«Вы достойны большего, чем прозябать в разоренном графстве которое вот-вот в очередной раз сменит владельца. На исходе месяца я лично приеду в земли Террант, чтобы засвидетельствовать ваш отказ от свадьбы».

Но она не собиралась отказываться, с чего бы?

«Подумайте, Тали, о тех, кто вам дорог. Кто знает, как сложится их судьба если вы будете поступать неразумно».

У нее не так много близких, но они есть. И леди Лантен не готова к такому выбору.

«Письма из графства склонны теряться, моя милая девочка. Да и не советовал бы я вам отвлекать леди Сагерт - чудовищное стечение обстоятельств заставило герцогиню отбыть в родовой замок».

Что он мог сделать с Сагертами? Тали отчаянно помотала головой, стирая слезы. Она отказывалась верить, что лорд Кэлтигерн мог пустить беду в свой дом.

«С думами о скорой и теплой встрече, ваш Селвин Дарнвиг».

Он не оставил ей выбора. За вежливой шелухой слов Тали видела неприглядную правду: «У меня есть чем тебя шантажировать».

Смяв письмо, она зашвырнула его под кровать. Бессильная злость, ненависть и страх сплелись в один тугой комок, заставив рявкнуть на пришедшую Эдори. Служанка всего лишь хотела позвать Тали к ужину, а ей пожелали провалиться к демонам.

- Ведь хотела же бежать,- всхлипнула Тали. - А отсюда не сбежишь - нежить сожрет.

Через несколько минут в комнату вошел граф и застал свою невесту в слезах. Вот только выводы он сделал совершенно неправильные.

- А что вы хотели, леди Тали, когда ехали сюда? Вы думали, люди вас встретят добром? Вы же знали, какие слухи ходят о моем отце и обо мне,- произнес он подходя ближе и неуклюже гладя ее по волосам.

- Мне бы ваши проблемы,- выдохнула Тали и утерла глаза,- простите мне мой срыв, но к ужину я выйти не смогу.

- А я не могу его пропустить,- извиняющимся тоном произнес граф. - Давайте я прикажу подать вам ужин сюда? А после приду и мы поговорим.

- Говорить уже не о чем,- обреченно произнесла Тали и махнула рукой,- как хотите, граф.

Не стесняясь мужчины Тали опустилась на кровать и закрыла глаза. В голове стучали маленькие молоточки, хотелось уснуть и проснуться дома. Собраться на работу и понять, что все-все было просто кошмаром перетрудившейся целительницы. Затянувшимся кошмаром.

Ричард осторожно прикрыл дверь, не мешая леди Лантен страдать. В кармане графа лежало смятое письмо, явно выкатившееся из-под кровати. И по пути в столовую милорду пришлось решать довольно сложную задачу - прочесть чужую переписку или остаться приличным человеком?

За ужином даже Калеб заметил, что отец пребывает не здесь. Ребенок кривился, капризничал и отказывался есть. В итоге Ричард вынырнул из тяжелый раздумий и прикрикнул на расшалившегося сына.

- Из-за приблудной кошки ты кричишь на сына,- укоризненно произнес Дианор и удостоился мрачного взгляда вкупе с добрым словом:

- Не стоит судить леди Лантен раньше времени. И мне есть над чем поразмыслить, Дин. Все наши потуги навести порядок в графстве закончились тем, что мы шугаем нечисть на подходе к Нэй-Террант. И мотаемся хоронить селян, потому как моего отряда не хватает на все графство. Чтобы нанять бойцов нужны деньги, а деньги можно получить только с графства, которое не приносит доход потому что здесь нет порядка, а чтобы навести порядок нужны бойцы. Ты улавливаешь эту сложную мысль?

- И даже на меня рычишь,- Дин покачал головой. - Дик, это просто женщина, баба, хоть и высокородная. И то, что ее оценил король или кто-то из герцогов в плюс ей не идет. Мы нормально живем, есть дом, жратва и работа. С каких пор тебе не нравится гонять нечисть?

- С таких, что в этой войне, а это Дин настоящая война, мы проигрываем. Мантикора в год производит от трех до пяти тваренышей. Мы убиваем около десяти-пятнадцати взрослых мантикор в год. А расцвет силы у этих тварей наступает в два года, понимаешь? Мы отгоняем их от беззащитной столицы, но меньше их не становится. И нечисть выедает села. Села с которых идет хоть какой-то доход. Люди бегут, графство на грани. И если мы не справимся, а мы не справляемся, нас попрут отсюда, понимаешь?

Ричард понимал, что друг в этом проблемы не видит. Они были наемниками, шатались по королевству, уничтожали нечисть и спали на сеновалах. Все это время лорд Террант помнил кто он и ничуть не обижался на подначки бойцов, окрестивших его Графом.

С точки зрения Дианора все было замечательно - бойцы озадачены работой, есть где отдохнуть и что поесть. Но сам Ричард видел, как его родная земля уверенно и неуклонно катится в пропасть. Увы, он не был дураком и понимал, королю просто понадобился козел отпущения. И вот-вот в его земли войдет регулярная армия, зачистит леса и выгодно продаст-передаст владения. Слишком давно не было успешных завоевательных войн, его величеству нужно как-то одаривать сильных магов, удерживать их рядом с собой. Вот и пойдут владения Террант на мелкие клочки, по пятачку каждому заинтересованному.

- Дик, ты с нами? - участливо спросил Дианор. - Совсем с лица спал. Сегодня ты дома, давай возьмем крепленое вино, посидим в библиотеке.

- Я обещал зайти к леди Лантен,- отговорился Ричард, понимая, что немного устал от друга.

- А она отчего не вышла к обеду?

- Плохо себя чувствует.

- В постельке тебя ждет? - похабно ухмыльнулся Дин,- смотри, держи себя в узде. А то и месяца не пройдет станешь счастливым мужем. А потом и отцом.

- Дианор, достаточно. Я иду поговорить с леди, а не...

Только присутствие сына и его любопытные глазенки удержали Ричарда от скабрезности. Вместо этого он хлопнул раскрытой ладонью по столу, как бы намекая, что разговоров на эту тему больше не потерпит.

Позднее, стуча в комнату леди Лантен, он думал о том, что стоило бы выделить ей другие покои. А то и правда вести светские беседы в спальне несколько неприлично. Они жених и невеста, а не супруги.

По счастью леди уже немного пришла в себя и сидела в узком креслице, чинно сложив руки на коленях. Вот только устремленный в пустоту взгляд немного пугал. Будто статуя Богини-матери, а не живая женщина.

- Не желаете переместиться в библиотеку? - кашлянув, спросил граф.

- Там людно,- скупо бросила Тали. - Но как прикажете, милорд.

Ричард подавил тяжелый вздох. Похоже леди Лантен и Дин отвечали друг другу взаимной неприязнью.

Даже граф Террант заметил, что последние несколько часов из жизнелюбивой, немного уставшей, но очень деловитой целительницы сделали ледяную, будто закаменевшую леди. Она шла рядом, едва касаясь его локтя кончиками пальцев и спокойно улыбалась. Так чарующе сладко, что у Ричарда от этой улыбки мороз проходил по спине.

- Вина?

- Не откажусь, милорд.

Кажется, подумал Ричард, это будет очень сложный разговор. Надо было вначале письмо прочитать, вон, хоть за угол зайти да прочесть. Да только поздно уже, не бросишь ведь леди посреди коридора.

В библиотеке было тихо и пусто. Ричард подвел Тали к дальнему столу и отодвинул стул.

- Я не буду ходить вокруг да около,- спокойно сказал он,- и спрошу прямо - что вас так расстроило?

- Это не имеет ни малейшего значения, милорд,- грустно произнесла леди Лантен и улыбнулась,- скоро ваша жизнь войдет в привычную колею.

- Моя жизнь, леди Тали, из этой «привычной колеи» уже лет двадцать выйти никак не может.

Он достал из кармана смятое письмо и показал леди Лантен:

- Я в любом случае узнаю, но предпочел бы сохранить видимость приличий.

В повисшие тишине был отчетливо слышен тихий перестук колец на тонких, нервных пальцах целительницы. И Ричард замер, вспоминая, что до недавнего времени он не видел ни единого кольца на пальцах Тали.

- Мне придется вернуться в столицу, милорд. Через месяц я откажусь становиться вашей супругой и уеду.

Нахмурившись Ричард разгладил письмо и протянул его своей пока еще невесте.

- Я не знаю,- она приняла письмо,- сколько правды в словах лорда Дарнвига, но он пишет о том, что графство вскоре сменит своего владельца.

- Это мне известно,- криво усмехнулся лорд Террант. - Я оказался никчемным владетелем.

Тали с интересом посмотрела на мужчину и спросила:

- А что, душу вложили?

- Это моя земля, земля моих предков. Я душу выложил, выжал из себя пока пытался вернуть право на эти владения.

- Как это возможно, если ваш отец участвовал в мятеже? - почти безразлично спросила леди Лантен.

- Не участвовал,- с горечью произнес Ричард. - Не участвовал, просто казни заговорщиков и наша опала совпали по времени.

- И за что же вас так?

- За чрезмерную жестокость,- скривился лорд Террант. - К сожалению, мой отец был чудовищем. Мать сбежала, выкрала меня и сбежала. Но людям не объяснить, для них урожденный Террант тварь и мучитель.

- Может быть так будет лучше? - тихо спросила Тали. - Вам не нравится ваша жизнь сейчас, вы не справляетесь. Может быть, так будет лучше? Если вы станете свободны от долга перед людьми?

Она говорила так, будто вот в этом вот «так будет лучше» пыталась убедить не столько его, сколько себя. Ричард нахмурился и постарался найти слова, вспомнить то, что когда-то сказал ему отчим.

- Лучше, леди Лантен, становится только тогда, когда мы сами принимаем решения. Каждый наш выбор приносит тот или иной результат, и этот результат во сто крат лучше любого другого. Потому что он принадлежит только нам. Мне или вам. Я решил вернуть своей фамилии уважение, и не отступлю. Пусть у меня пока ничего не вышло, но я не сдался. Не лег на землю, позволяя себя пинать и не спился в одном из придорожных трактиров. А ведь мог. Особенно сильно мог поддаться на последний вариант.

Ричард не сказал ничего нового, ничего особенно откровенного в его словах не было. Но Тали выглядела так, будто ее оглушило. Нервно прищелкнув пальцами она коротко произнесла:Мне нужно навестить мастера Леора, крепко подумать, и, возможно, мне будет что вам сказать, граф Террант.

К Леору ее проводил сам граф. Он хотел выйти, но Тали велела подождать:

- Я всего лишь хочу знать, когда он проснется. Все очень сложно, граф.

- Позвольте, я прикажу подать в вашу комнату чай и писчие принадлежности?

- Буду благодарна.

До самой ночи Тали сидела, выписывала имена друзей и знакомых, вспоминала, кто и где сейчас находится. И старательно гнала от себя мысль, что под удар могла попасть леди Сагерт. Все же у Дарнвига нет столько власти, чтобы пойти против герцога. Но вот найти кого-то, кто...Так, она тряхнула головой, стоп. Не надо об этом. Проснется Леор и будут они думать вместе.

Часть исчерканных листов она смяла и отбросила в сторону. А часть заботливо убрала. Она поспит и посмотрит на это все свежим взглядом. После чего, возможно, они с Ричардом найдут друг друга полезными.

Глава 6



Утром Тали проснулась от стука в дверь и голоса госпожи Эдори - ночью доставили сундуки, которые сейчас крайне мешались в коридоре. Леди Лантен обвела скептическим взглядом комнату и, пожав плечами, разрешила занести сундуки внутрь. И, как она и ожидала, места хватило только для двух.

- Надо развесить платья,- спокойно сказала Тали,- тогда эти вы унесете на чердак, а два других останутся в комнате насовсем.

По счастью Тали отослала госпожу Эдори. В сундуках оказались новые, очень красивые платья. Леди Сагерт не отпустила свою воспитанницу без приданного.

Прижав к груди нежно-голубое платье леди Лантен расплакалась. И если бы ее кто-то спросил, почему она плачет - ответ бы искать пришлось долго. Потому что благодарна, потому что измучилась, потому что неловко за такие траты, потому что приятно иметь близких людей. Потому что, в общем-то, кроме отца с матерью у Тали никого не было. И, когда первый страх прошел, леди Лантен поняла, что шантажировать ее можно только жизнями Лианон Сагерт и близняшек. А на такое сил ни у кого в королевстве не хватит.

В продолговатой шкатулке нашлись бусы из мелкого жемчуга и скромные серьги. С запиской «Самой лучшей сказочнице. Я купил сам, на свои деньги. Ритар Сагерт, младший помощник архивариуса». Леди Лантен рассмеялась, она еще помнила, как мальчишка сопротивлялся этому «вразумлению», но деспот в лице матери заставил его ухаживать за стариком. Что, впрочем, не помешало Ритару рвануть следом за близняшками.

Встряхнув платье, Тали магией разгладила небольшие складки. Скромная вышивка на лифе привела девушку в восторг. Это платье было одним из самых скромных, если оценивать с точки зрения придворной дамы. Но самой леди Лантен доводилось надевать нечто подобное лишь один раз - на выпуск из пансиона.

За завтраком она произвела несколько неожиданный фурор - Дианор не сводил с нее глаз, в то время как Ричард отреагировал совершенно спокойно. И если масляный взгляд Дина был ясно читаем, то темное, почти обиженное чувство на дне глаз Калеба оставило неприятный осадок. Ребенок слишком мал, чтобы рассматривать женщин и их платья.

После завтрака Тали сама пригласила Ричарда в библиотеку. И была до крайности удивлена замечанием Дианора:

- Вы бы уж книги-то не смущали.

- Подозреваю, господин Дианор, что эти книги видели вас и ваше непотребное состояние. Так что вряд ли их можно чем-то удивить.

Вчера ночью она действительно проснулась от того, что по коридору кто-то очень громко шел и жаловался на жизнь. Выглянув в коридор она узнала Дианора, но выходить из комнаты не стала. Еще не хватало выяснять отношения с пьяным боевым магом.

- Дин, достаточно домыслов,- жестко произнес Ричард. - Ты обещал показать Калебу как метко бросаешь нож. Ребенок уже извертелся на стуле.

Тали улыбнулась, бросив украдкой взгляд на графского сына - мальчишка действительно весь искрутился. Он выглядел здоровым и леди Лантен подумала, что вполне могла ошибиться. Кто знает, может мальчик просто немного простудился, а она навыдумывала глупостей?

Свои записи Тали с собой не взяла. То, о чем стоило поговорить она прекрасно помнила, а все остальное построено на таком количестве «если», что даже думать об этом рано.

- Миледи? Вроде как к разговору требуется что-то подать,- задумчиво произнес Ричард,- но мы только что из-за стола, а предлагать вам табак я поостерегусь.

- Да уж не стоит,- усмехнулась Тали. - Я не хочу возвращаться в столицу. Сюда я ехала в надежде на спасение, пусть это и становилось для вас своего рода тюрьмой. Вынужденный брак навязанный аж королевой - это мало кому понравится. Изначально, до вмешательства леди Сагерт, я собиралась просто сбежать.

Ричард склонил голову и прищурился, он не собирался перебивать целительницу.

- А сейчас, этим письмом, я поставлена в ужасающую ситуацию. Мне не верится, что кто-то из по-настоящему дорогих мне людей находится под угрозой. Но и проигнорировать это я не могу. И я прошу у вас помощи.

- Я не могу сказать, что присланная из столицы невеста меня сильно удивила,- спокойно сказал граф. - Это было вполне ожидаемо, даже странно, что так затянули. Но вы понимаете, что выйдя замуж за графа, рискуете стать женой простого наемника?

- Лучше быть женой наемника, чем подстилкой лорда,- парировала Тали. - Но я немного о другом. Для начала, объясните мне, как у вас собираются отобрать землю? Это ведь такой, как его, прецедент? Если король единожды заберет родовые земли, что помешает ему сделать это вновь?

Ричард потер подбородок и напомнил леди Лантен:

- Мой отец был чудовищем.

- Тогда его должны были казнить, и назначить управляющего вплоть до вашего совершеннолетия. Я не законник, граф, но все это выглядит как афера.

- И что вы предлагаете? Я изучил эти варговы бумаги, чтоб их мантикора сожрала и отравилась, до последней запятой. Печати настоящие, не подделка!

- Мне кажется первое, что мы с вами должны сделать, это пригласить в графство законника,- тихо сказала Тали. - Сколько у вас есть свободного золота? То, что вы хотели потратить на свадьбу? На нотариуса точно должно хватить.

- Честно сказать, я откладывал деньги на хорошего управляющего,- задумался Ричард. - Сам я ни разу не лендлорд и что делать с землей и людьми понимаю слабо. Мой отчим хороший человек, но не управленец. Меня обучили грамоте, счету, пытались вбить основы этикета. И умение проверять доходные книги.

- Только проверять сейчас нечего. Нам в пансионе читали разные лекции,- Тали пожала плечами,- но я видела себя целителем и все время тратила на изучение строения человеческого тела. Или зубрежку заклинаний. Так, какие-то общие факты запомнились. Но управляющий вам пока не нужен - если графство действительно могут забрать, то для чего вам тратить деньги? Чтобы счастливому преемнику лучше жилось?

- Значит, нотариус?

- И не абы какой,- улыбнулась Тали. - Но нам придется дождаться, пока мастер Леор сможет выдержать дорогу. В письме мой несостоявшийся покровитель недвусмысленно намекает, что письма будут проверяться. Я могу доверять вам, граф, настолько, чтобы отпустить в столицу своего единственного защитника?

Граф встал и опустился перед Тали на одно колено:

- Я приложу все свои силы, чтобы защитить вас, миледи.

Протянув тонкую руку Тали коснулась склоненной головы Ричарда, пригладила его каштановые волосы и тихо сказала:

- Верю, граф. Верю и надеюсь, что не зря.

Она не рискнула попросить его поклясться чем-то более весомым, чем честь графа-наемника. Все же ей никто не причинил вреда, несмотря на то, что Леор по прежнему без сознания.

- Чем вы хотите заняться сегодня? Я уйду после ужина и вернусь только к завтраку.

- Идете в рейд против мантикор?

- Не только,- улыбнулся Ричард.

- Я бы хотела посмотреть на местный дом исцеления, проверить мастера Леора и побеседовать с целителем Нокли или Ноклей. Как его правильно называть?

- Ох, это вы лучше у него спросите, потому что в лицо мы говорим исключительно «господин целитель». Он эльф, полукровка, и имечко у него совершенно непроизносимое. А на Ноклю его целительское эльфийство изволило обижаться.

- Но звучит действительно не очень,- сморщила носик Тали. - Если законник подтвердит, что изъятие графства невозможно или же этого можно избежать, я бы хотела возглавить местный дом исцеления. Или стать личным целителем рода Террант.

- А я думал вы хотите стать моей женой,- обескураженно протянул Ричард.

- Я хотела и хочу сохранить свою свободу,- сдержанно ответила Тали. - Вы же знаете закон, до двадцати пяти лет сирота благородных кровей слишком зависима, если не имеет достойной работы.

- Хорошо,- граф склонил голову,- я подготовлю бумаги и передам в ваше ведомство целительский дом. Но уверяю, ничего хорошего вас там не ждет, да и платить вам пока нечем.

- Постепенно мы со всем разберемся,- улыбнулась Тали. - Кстати, вчера я видела огни там, где должен находиться ваш замок. Это мантикора костерок разожгла?

- Я пока не готов на это ответить,- честно произнес граф.

- Хорошо, я подожду. Прошу, проводите меня к мастеру Леору.

Ричард поднялся на ноги и предложил леди Лантен следовать за ним. По дороге он пояснил, что вечером дом будут охранять его бойцы. И что на улицу лучше не выходить.

- Они неплохие ребята,- сказал граф,- но наемники. Мне нужно представить вас, но сейчас они уже отдыхают, а из-за заморозков моя группа выступит раньше чем обычно. Каждый из них предупрежден, что в доме живет моя невеста. Но я бы все же не хотел, чтобы вы выходили.

- Хорошо, милорд,- с прохладцей произнесла Тали. - Хоть я и не понимаю, отчего вы не поднимете их раньше.

Если Ричард и хотел пояснить это свое решение, то не успел - Тали уже вошла в комнату раненного.

Вот только Леор не был похож на выздоравливающего: лихорадочный румянец, затрудненное дыхание. Веки подергивались, а в уголках губ появился желтоватый налет.

Целительница коротко ругнулась и подлетела к постели. Оттянула веко раненного - проверить цвет белка. Приложила ладонь к полыхающему лбу и бросила диагност. После чего нахмурилась - заклинание выявило смертельное отравление. Но этого попросту не могло быть - мантикорий яд был выведен еще в дороге. Иначе Леор был бы давно мертв.

Прищурившись, она метнулась к столику на котором стояли пузырьки с лекарствами. Мазь была в порядке, а вот капли...Тали растерла маслянистую жидкость между пальцами и нехорошо улыбнулась. Капли были безнадежно испорчены. Со стуком поставив пузырек на место, она резко развернулась к графу.

- Кто имел доступ в комнату? Я заменила лекарства целителя Нокли на зелья леди Сагерт. И они, в этом я могу поклясться, были исключительного качества! Я хочу знать, кто из ваших людей мог сознательно поставить жизнь мастера Леора под угрозу.

- Я разберусь, леди Лантен,- коротко произнес Ричард, его зеленые глаза потемнели. Он всем своим видом выражал сожаление.

- Мы будем разбираться вместе,- жестко отрезала Тали. - Я несу ответственность за жизнь своего человека. Он прибыл сюда со мной и пострадал спасая мою жизнь. И сейчас я должна защитить его. Иначе медяк мне цена как целителю и порядочному человеку.

- Я поставлю у дверей караул, сменю служанку в чьи обязанности входило давать лекарства раненному.

- Лекарства я буду давать сама,- покачала головой Тали. - Хорошо, если это всего лишь попытка опорочить меня. А если это что-то более серьезное?

Ричард резко кивнул и вышел, оставив леди Лантен наедине с боевым магом. А Тали, бросив по сторонам панический взгляд глубоко вдохнула и постаралась успокоиться. Ей всего лишь нужен ее саквояж с зельями, немного магии и капелька удачи.

За саквояжем она пошла сама. И только чудом и невероятной силой воли удержалась от крика и слез - из сумки все было вывернуто на пол, разбито и растоптано. Опустившись на колени Тали дрожащими пальцами поворошила месиво из трав, зелий и осколков. В мечущемся разуме девушки не было ни единой доброй мысли. В эту минуту она ненавидела весь мир и людей в нем живущих. И предстань перед ней виновник, злоумышленник - возможно, она бы его убила. По крайней мере попыталась бы.


Номер заказа 1964124, куплено на сайте LitNet

Стиснув кулаки Тали поднялась на нюоги и вышла из комнаты. Дернув за втисящий в коридоре шнур она осталась сетоять у двери. Не хотите видеть перед свобой леди Лантен? Образованную и слегка утонченную воспитанницу пансиона? Что ж, значит придется познакомиться с целителем Лантен. Кого она только не лечила, до тех пор, пока не наработала опыт. И у нее остались некоторые навыки, не свойственные аристократкам.

Через минуту в коридоре появилась чуть помятая служанка. Спала ли она, обжималась ли с кем-то - леди Лантен было безразлично. Она послала девицу за графом да так, что до самого конца коридора служанка бежала подобрав юбку.

Леди Лантен собиралась загнать графа в угол. Поставить его в такие условия, что бездействие или укрывательство станет позором. И попутно устроить небольшой скандал.

- Леди Тали? - граф немного запыхался, его темные волосы пришли в беспорядок и немного падали на лицо.

- Вы поклялись защищать меня, граф,- холодно усмехнулась Тали, чувствуя, как внутри клокочет ярость. - Прекрасно справляетесь.

Она эффектно толкнула дверь позволяя и графу и греющей уши служанке увидеть то, во что превратилось драгоценное содержимое саквояжа.

- Без этих зелий я выложусь до самого донышка, чтобы спасти жизнь мастеру Леору. Которого отравил кто-то из ваших людей. Очевидно, один и тот же человек уничтожил мой запас зелий. И я делаю простой вывод: когда я буду крепко спать, вымотанная и неспособная защитить себя - меня придут убивать.

- Леди Лантен, я клянусь...

Но она не собиралась давать графу договорить.

- Вы   уже   клялись,   причем  меньше   часа   назад,   граф,-   горько   произнесла   Тали.  -  Знаете,  не  удивительно,   что  вас   не   уважают   в  городе.  Ваши собственные люди ни в медяк вас не ставят. Или это вы приказали слугам усложнить жизнь своей навязанной невесте? Тогда вы и правда медной монеты не стоите. Прикажите подать в комнату раненного ледяную колодезную воду. Два ведра. Чистую. Благо, что уж это-то я смогу проверить, так что можете не напрягаться, пытаясь добить моего бойца. И да, Ричард, когда я поставлю его на ноги ни в какую столицу он не поедет. Мне еще жить хочется, а у вас тут с дисциплиной явно очень плохо.

Сделав паузу, она собралась с мыслями и продолжила:

- Так же мне потребуется длинный крепкий стол и две белых, чистых простыни. Одной застелить стол, вторую оставить рядом.

Круто развернувшись Тали покинула белого от бешенства мужчину. Она и сама пребывала в ярости и хотела, как можно скорее начать лечение. Пока кипящие эмоции поддерживают ее силу на высочайшем уровне.

Вернувшись в комнату к Леору леди Лантен разжала стиснутый кулак и бережно положила на стол несколько чудом уцелевших лепестков нэвы-Истолы, или, если перевести на человеческий язык, «Чистой Истолы». Эльфийское растение названное в честь самой сильной колдуньи Леса Иста-эль. Если верить легендам, то именно из ее слез родилось растение выводящее из организма любые яды.

В комнату заглянул граф и, пряча взгляд, сухо обронил:

- Сюда стол не влезет. Сейчас мои люди перенесут раненного в малую столовую.

- Надеюсь, они не уронят его,- едко ответила Тали.

- Леди Лантен, я приношу свои искренние извинения...

- Вы принесете их ему, когда он очнется. Вы будете смотреть в глаза честному вояке и рассказывать, как ваши люди слушают ваши же приказы и почему он в вашем доме едва не отправился к праотцам. А я приму ваши извинения только тогда, когда вы предоставите мне виновницу или виновника. И именно я решу, как наказать отравителя.

Каждое обращение Тали выделяла голосом. «Ваши», «ваше» - с ударением, с четким жестом. Она обвиняла и у Ричарда не было права оправдаться.

- Ваше требование правомерно,- склонил голову граф.

Тали забрала травки и вышла, позволяя двум высоким, крепким мужчинам войти в комнату. И, когда они вышли, она отправилась следом удерживая в правой руке сгусток силы. На тот случай если Леора все же рискнут уронить, то она подхватит.

В малой столовой был жарко растоплен камин, с парадного стола снята шелковая скатерть и постелена льняная простынь. Два ведра ледяной колодезной воды дожидались Тали и нэвы-Истолы.

- Погасить камин, свечи, занавесить окна,- отрывисто бросила Тали. - И еще одну пустую емкость для использованной воды.

- А сразу нельзя было сказать,- едва слышно буркнула служанка. И вздрогнула от ехидного:

- Вас тяготит работа в доме графа? Хотите в поля? Или в трактир подносы носить?

От злости у Тали между пальцев начали проскакивать искры. И она, не теряя времени, растерла в пальцах нэву-Истолу и бросила получившуюся кашицу в воду. Которая сразу же осветилась холодным, голубым светом.

Оставив воду на минуту, Тали опустила во второе ведро оставшуюся простынь, после чего, не отжимая, с головой укрыла ею полностью обнаженное тело раненного мага. К этому моменту из источников света осталась только вода с нэва-Истолой.

Тали держала ладони над поверхностью воды и притягивала к коже свет. Захватив побольше очистительной силы, она переводила руки к голове Леора, и на простыни появлялись темно-серые разводы. И чем дальше Тали перемещалась, тем темнее становилась подсыхающая от магии скатерть.

Редкие целители использовали нэву-Истолу. При предельной простоте использования этот цветок имел небольшой минус. Совсем маленький - чем дольше очищающий свет соприкасался с человеческой кожей, тем сильнее была боль. То, что вначале ощущалось как приятная прохлада становилось обжигающим холодом, а после резкой, почти нестерпимой болью.

Голени и ступни Леора Тали обработала уже на чистом упрямстве. По побелевшим щекам катились крупные слезы. Руки дрожали, колени стали мягкими. На закушенной губе выступило несколько капелек крови.

- Растопите камин, его нужно хорошенько прогреть,- бросила она. - Воду слить под больное растение. Дерево или куст.

Пошатнувшись, Тали почувствовала на своей талии горячие, крепкие ладони. Граф Террант едва успел поймать ее.

- Сегодняшнюю ночь мой побратим Дианор проведет у постели мастера Леора. А я буду сидеть под дверьми вашей спальни,- спокойно, уверенно произнес Ричард. - В рейд никто не выйдет.

- Мне не остается ничего другого кроме как вновь поверить вам,- едва шевеля губами произнесла Тали. - Никаких лекарств Леору нельзя. Ни в коем случае. Даже если с небес сойдет сама Иста-эль и будет утверждать обратное. Любое, самое слабое зелье данное с самыми лучшими побуждениями убьет Леора.

До спальни Тали дошла сама, намертво отказавшись принимать помощь графа.

- Мы не в тех отношениях, милорд, чтобы вы носили меня на руках.

Вспоминать о том, как он нес ее через лужу Тали не стала. Маленькие слабости бывают у всех. А сейчас она должна быть сильной. Если не ради себя, то ради мастера Леора, чья жизнь висит на волоске и зависит лишь от благородства Дианора. И Тали крепко сомневалась, что наемник Дин знает хоть что-то об этом странном звере - благородстве. Надежда была только на то, что он побоится подставить побратима.

Глава 7



Ричард тщательно осмотрел оставшееся от трав и зелий месиво. Что-то поднял, упрятав в белоснежный платок. Проследил нечеткий след до двери и, нахмурившись, вернулся к шкафу:

- Ничего не пропало?

- Я не смотрела,- покачала головой Тали. - Завтра. Я сейчас не смогу.

Скользнув пальцами вдоль створки, граф снял тонкий волос, который упрятал в отдельный платок. Тали даже на мгновение заинтересовалась, сколько у него их припасено. Но острые иголочки, покалывающие ладони, отвлекли целительницу.

Ричард посмотрел на бледную до синевы невесту и спросил:

- Этот обряд отнимает так много сил?

- Нет, милорд,- устало отозвалась Тали. - Это просто очень больно и одновременно очень холодно. Хотя и магии требуется много, но чистой. Не нужно удерживать в сознании формулу или рисунок.

Она вяло поболтала в воздухе рукой, будто пытаясь изобразить магическую фигуру.

- Всем больно?

- Только людям. Эльфы же лечатся только нэва-Истолой. Эта раса не болеет в принципе, но отравить их можно. Или ранить. Для ран применяют сайто-Сан. Но людей он убивает. Как целителя, так и раненного. Вы закончили, граф? Прикажите принести дополнительное одеяло и горячий чай в большой, толстостенной кружке.

- Сейчас все будет, миледи. Через сколько вы уснете? Я хочу поговорить с людьми.

- Вы действительно собираетесь ночевать у меня под дверью?

- Я всегда держу слово,- скупо улыбнулся лорд Террант.

Выйдя в коридор Ричард осмотрелся и с силой дернул за шнур, вызывая служанку. Не рассчитав силу, граф с некоторой неловкостью отодвинул ногой оборвавшийся витой шнур. Как будто он всегда валялся у стены.

Служанка примчалась быстро, и вздрогнула, увидев вместо леди лорда.

- Подайте в комнату крепкий, сладкий, очень горячий чай в моей походной кружке. И пусть вся прислуга соберется в обеденной зале. Принесешь чай лично ты, поняла? Никого другого не пропустит защита.

- Да, милорд,- коротко ответила служанка, развернулась и, подобрав юбки, опрометью бросилась выполнять приказ.

Сам граф отправился в левый флигель - там он разместил своих бойцов после вынужденного переезда из замка.

Он был до крайности зол и разочарован произошедшим в его доме. Кому-то из слуг (а подозревать свои людей Ричард не стал бы ни в коем случае) пришло в голову променять сытую и спокойную жизнь на...а на что собственно? На единоразовую выплату? Но кто может заплатить за смерть обычного боевого мага? Такие вещи стоят максимум десять золотых, а зарплата у той же служанки пять. Граф покачал головой, в подкуп ему не верилось.

Теперь из-за всего этого бардака людей придется лишить отдыха, с которым и так то и дело происходили накладки. То молодые идиоты выскочат за городские стены и их родители бегут к графу - спаси-помоги, ты ведь наш сюзерен. То купец не в срок обоз выведет. А теперь и надежного тыла лишились.

Перейдя во флигель Ричард кивнул караульному и негромко приказал:

- Собери людей в общей комнате.

Общей комнатой именовали кухню. Парни освободили ее большую часть и поставили огромный стол. А для приготовления еды им хватало огромного казана и маленькой печурки. Двадцать два крепких стула, мощный, дубовый стол. Несколько сундуков и пустое окно с чахлым кустиком домашней ежевики - братья-воздушники не оставляли надежд вырастить ягоды.

Собрались воины быстро. Помятый со сна десяток бойцов и еще десять мрачных, бодрых, уже осведомленных мужчин.

- Рейды откладываются,- спокойно произнес граф, когда все собрались. Все, за исключением Дианора. Своего побратима Ричард оставил в комнате мастера Леора.

Со своими товарищам граф всегда был откровенен. Он не хотел даже в мелочах походить на тех, с кем им всем приходилось работать в прошлом. Ричард не утаивал никаких, даже самых незначительных деталей. И поэтому пользовался безоговорочным доверием и уважением со стороны бойцов.

- Совсем беда? - коротко спросил Дар. Он командовал вторым десятком бойцов.

- Как все знают, с моей невестой прибыл и боевой маг. Его располосовала мантикора,- Ричард начал издалека. - Леди Лантен и целитель Нокля привели его в порядок. Но кто-то из наших, из слуг, подмешал в зелья яд. И не просто подмешал, а проникнув в покои моей невесты привел в негодность все ее зелья.

- Жив? - так же коротко спросил Дар.

- Чудом,- хмыкнул граф. - Леди Лантен высказала мне достаточно неприятных вещей и я не нашел, чем возразить. Выбери из своего десятка, Дан, двоих людей. Встанут на стражу у дверей раненого. Миледи Лантен этой ночью буду стеречь я. Мысли, возражения?

- Мысли,- крякнул Дар. - Удар нанесли по нам, Дик. Как хочешь, а невеста твоя недругов нажить здесь не могла. Даже если бы первым делом оттаскала за волосья Эдори. На что та, видит варг, напрашивается, но я не о том. Враги из столицы могли бы подкупить кого-то из слуг, но не так быстро. Да и простой боец стоит слишком дешево, вот за голову леди могли бы и сотенку золотых отсыпать. А так...Бессмыслица.

Ричард кивнул. Давний товарищ вслух произнес все то, о чем думал граф.

- Согласен,- кивнул лорд Террант,- мало кому могло прийти в голову, что леди Лантен будет лично отслеживать здоровье своего спутника. Если бы успели убрать флаконы...Смерть от мантикорьего яда никто бы не стал расследовать. А если бы позднее пропала сама леди, то вышла бы дивная картина.

- Где ты вначале убиваешь единственного защитника, а затем и саму леди.

- А все потому, что во мне играет кровь старого лорда Террант,- с отвращением произнес Ричард. - Все это связывает нас по рукам и ногам! Если бы не замок...

- Если бы, если бы,- вздохнул Дар, и обратился к бойцам,- все всё поняли?

- Да,- рявкнуло двадцать глоток.

- Сайрус и Мичем на караул, через четыре часа вас сменят Дирк и Велс. Остальным смотреть по сторонам, слушать и ничего не жрать, кроме того, что готовится здесь. Доступно объяснил? Разошлись.

На кухне остались только Дар и Ричард.

- Где Дин?

- Я его оставил с раненым,- Ричард подтащил к себе табурет и сел. - Мы в полной заднице, Дари.

- А невеста? Красавица?

- И с невестой не все гладко,- скривился граф. - Она из столицы бежала, по бумагам свадьбу мы можем сыграть только через месяц.

- Значит, без приплода,- усмехнулся Дан и огладил короткую, черную бородку. - Что? В таких вещах каждая неделя на счету.

- Мне кажется, предполагаемая беременность наша самая маленькая проблема.

- Особенно учитывая, что ее нет,- согласился Дар и сверкнул темными глазами,- беды уйдут, а чужой ребенок останется. Оно, конечно, в вашей ситуации только справедливо будет - ты с ребенком и она не пустая. Все-все, не злись, я замолчал. Со слугами говорить будешь? Я с тобой, посмотрю. Может, кто лицо не удержит.

Ричард кивнул, встал и пошел к выходу. Увы, он не мог себе позволить даже повысить голос - слухи один другого краше гуляли по Нэй-Терранту. А все из-за произошедшего в замке.

Граф резко тряхнул головой прогоняя пришедшие не ко времени воспоминания. Не сейчас. Позже. Они работают над этим и обязательно справятся. Иначе и быть не может.

Прислуга уже ждала его. Вначале он спросил, получила ли свой чай леди Лантен. И, удовлетворившись положительным ответом, встал перед нестройной шеренгой.

- Думаю, вы уже в курсе, что произошло,- медленно произнес он. - Грозить страшными карами я не буду. Скажу только одно, завтра вечером, в библиотеке, я буду ждать виновника или виновницу. В противном случае вы все будете уволены без выходного пособия. И да, завтра же днем жители города будут уведомлены, по какой причине прекратилось патрулирование окрестностей. Увы, я вынужден защищаться от собственных слуг в собственном же доме.

Всмотревшись в побледневшие лица, Ричард продолжил:

- Не мог и представить, что взрослые люди могут пойти на такую глупость и подлость. Все свободны.

- Пощадите, граф,- хрипло произнесла кухарка и рухнула на колени,- мне ведь из кухни не отлучиться, я ведь никак бы не смогла. Я и жарю, и варю, и все это - одновременно. Это ведь днем было, в самую мою пору!

- Сожалею, госпожа Татти, но я уверен, что сейчас каждый найдет причину, по которой «он не мог». Но кто-то ведь смог? У кого-то поднялась рука на тяжелораненого человека. На человека незнакомого, ничего плохого никому не сделавшего. Я повторяю, все свободны.

Вместе с прислугой исчез и Дар. Что ж, старый товарищ знает, что делает. Самому графу предстояла безынтересная ночь под дверью спальни леди Лантен. Ричард усмехнулся, давненько ему не приходилось караулить девичья двери. Ночь обещала быть долгой. Главное, не представлять как она может выглядеть спящей.

До утра граф не сомкнул глаз. Он приказал слугам принести стул и конторку и до рассвета исписал целую стопку бумаги. Письма и распоряжения в столицу, в том числе и послание герцогу Сагерту о ранении его бойца. И еще одно письмо - матери. С нижайшей просьбой помочь блудному сыну и прислать толкового управляющего, пусть он будет хоть варгом, хоть кем - лишь бы голова на плечах имелась. А лучше две. Пусть леди Лантен и считала это преждевременной тратой, Ричард решил по своему.

Но письма дались тяжело. Он не хотел писать матери. Слишком много боли и печали было в ее глазах, когда она смотрела на своего старшего сына. Слишком много боли и печали принес ей первый и единственный муж. Слишком тяжело жить любовницей в доме любимого человека. И слишком страшно засыпать, зная, что в любой момент на двор может въехать кавалькада воинов и забрать беглую супругу. Почему-то Тария Террант боялась именно этого. Не лорда Терранта, своего супруга, а именно какой-то обезличенной опасности.

- Доброе утро, граф.

Ричард развернулся, встал и улыбнулся невесте:

- Немного потренируетесь и сможете застать меня врасплох.

- Целитель должен ходить тихо,- улыбнулась она в ответ.

- Чтобы не потревожить больных?

- И чтобы тихо и быстро уйти от родственников,- отозвалась Тали. - Граф, как вы полагаете, мне выдадут на кухне булочку? До завтрака далеко, а я ужасно голодна.

- Попробуем вместе,- предложил Ричард предложил леди Лантен руку. - Как вы себя чувствуете?

- Лучше, чем вечером,- уклончиво ответила Тали.

- Вы плохо выглядите, бледны и осунулись,- обеспокоенно сказал лорд Террант. - Может, вам лучше остаться в постели? Шнур я, кхм, случайно оборвал, но найти служанку и приказать подать вам ранний завтрак меня совершенно не затруднит.

- Граф, вы совсем-совсем не умеете льстить? - с легкой насмешкой, маскирующей обиду спросила целительница. - Поверьте, я видела себя в зеркале. Но вот сравни вы мою дивную красоту с белизной первого снега было бы куда лучше.

- Я беспокоюсь,- сухо ответил граф и показал на левый коридор,- нам туда.

- Я поняла. А как вы шнур оторвали? Гневались?

- Силу не рассчитал,- буркнул Ричард смущенно. - Он просто перетерся от времени.

- А мне показался новым,- протянула Тали. - Большой силы не стоит стесняться, милорд.

- Да, вы правы,- склонил голову лорд Террант.

- Что вы решили с прислугой? Вы выяснили кто это сделал?

- Мы над этим работаем,- уклончиво произнес Ричард и коротко пересказал свой ультиматум, выдвинутый прислуге. Тали согласно кивнула и спросила:

- А вы уверены, что они хорошо поняли всю опасность? Боюсь, что оценена была только часть с увольнением.

- А вот и кухня,- объявил граф. - Поговорим об этом позже.

На кухне едва-едва теплилась печь. А у широко разделочного стола чутко дремала кухарка. Хлопнувшая дверь заставила ее встрепенуться и встать.

- Доброе утро лорд, леди.

- Сделай нам что-нибудь перекусить,- негромко произнес граф. - Пусть подадут в библиотеку.

- Как прикажете, милорд.

- Я хочу посидеть у печки,- попросила Тали. - До сих пор не отогрелась. И спасибо, не знаю где вы нашли ту прекрасную кружку, но я всю ночь прижимала ее к груди. Как настоящая грелка. Только под самое утро остыла.

- Могу я остаться с вами? - коротко спросил граф.

- Я приду в библиотеку вместе с ранним завтраком,- улыбнулась Тали и покосилась на кухарку.

Та стояла у стола, и отвернувшись, старательно пластала ветчину и сыр. Ричард, проследив за взглядом Тали коротко кивнул и вышел.

- Миледи, заступитесь,- всхлипнула кухарка, поворачиваясь. - Вот чем хотите поклянусь - не я это!

- Слово графа - закон,- спокойно сказала Тали. - Хорош ли тот хозяин, кто за домом усмотреть не может? Вот скажи, его бойцы обижали служанок?

- Нет, что вы,- кухарка даже рукой взмахнула,- будто и не мужики вовсе! Наши-то вертихвостки то так, то эдак, а они ни в какую. Это мы потом уже узнали, что граф в доме запретил блуд. Только через храм, через брачные браслеты!

Тали затаенно улыбнулась, она так и думала, но убедиться все же хотелось.

- А что за слухи ходят по городу? Ой, а можно мне чаю горяченького?

- Конечно, конечно, миледи. Сейчас все будет,- кухарка успокоилась, сделал чай, и присела за стол. - А слухи правдивые, отчасти. Как граф в замок въехал, так и девки пропадать начали. Если раньше люди старого графа могли посередь улицы кого ухватить и увезти, то тут все тайком.

- Это ужасно,- округлила глаза Тали,- а как же служанки в доме? Не пропадают?

- Да вот и закавыка,- госпожа Татти всплеснула руками,- что граф хороший хозяин. Девок в постель не таскает, хоть они, дуры безголовые и не прочь, служакам своим тоже запретил. Никто не пропадает. Но в замке-то пропадали! Шесть девок пропало и один пацан. Но пацан тот еще на подступах к замку пропал. Ох, граф ведь ждет. И все же, вы уж замолвите словечко перед графом-то? А?

- Я не могу ничего обещать. Пожалуйста, приготовьте слабый куриный бульон.

Леди Лантен скромно улыбнулась и встала. Вызывать прислугу госпожа Татти не стала, сама подхватила поднос с сандвичами и понесла в библиотеку.

Ступая следом за кухаркой, Тали размышляла об услышанном - пропавшие девушки, замок, который как выяснилось был обжит Ричардом. Не жених, а просто кладбище с секретами, в сердцах подумала целительница.

На самом деле, где-то в самой глубине души, Ричард ей нравился. Он был похож на ее отца - немного грубоватый, шумноватый, честный вояка не слишком приспособленный к быту. Они с мамой так веселились, когда папа возвращался из торговых рядов с целой корзиной ни к чему не пригодных деликатесов. Правда, он очень редко позволял себе «баловать своих малышек не считая монет» - все избытки средств уходили на учебу Тали. И на счет «вдруг со мной что случится, у вас и деньги будут». Леди Лантен не удивилась бы, узнав, что для маленького Калеба уже отложены деньги на учебу и на «всякий случай».

У дверей в библиотеку, полуоткрытых, Тали забрала у служанки поднос и решительно шагнула вперед. Быстро, впрочем, сбавив шаг. Потому что в библиотеке опять ругались. И опять Ричард с Дианором. Что характерно, в этот раз они не поделили прислугу.

- Это не разумно, выгонять их всех,- горячился Дин. - Мы же не узнаем кто нас предал!

- А что разумно, дружище? Допросить их с пристрастием? Иголки под ногти, голову в кадушку с водой? Или изнасиловать кого-нибудь?

- Как ваша невеста, господин граф, я точно против изнасилований,- со смешком произнесла Тали подходя ближе и ища, куда пристроить поднос.

- Я бы никогда не опустился до такого,- смутился Ричард. - Это было сказано исключительно умозрительно, как пример недопустимого поведения.

Граф перехватил поднос и поставил его на стол прямо поверх бумаг.

- Вечер еще не наступил,- примирительно произнесла Тали, которой сам же граф и пересказал свою вдохновенную речь. - И, как мне кажется, ваши слуги все же не поняли всей глубины угроз.

- Этой глубины и я не понял,- буркнул Дианор. - Ну уволят, ну и что? Они на всем готов жили, деньги копили, наймутся в другое место.

- Дин,- устало вздохнул граф,- дело не в том, что я их уволю. А в том, что окрестности города больше не патрулируются, нежить начнет нападать на людей, приемы и балы вновь будут проводить в ратуше при магистратуре. А все потому, что кто-то из моих уволенных слуг напал на моего же гостя. Их сожрут, простите, леди Лантен за грубость. Сожрут и не подавятся.

- Ты так это завернул,- проворчал Дианор,- что только умник и поймет.

- Кухарка прекрасно поняла,- пожала плечами Тали,- рыдает и просит смилостивиться.

- И вас просила? Конечно, слово графа...

- Слово графа, господин Дианор, закон,- холодно прервала мужчина леди Лантен. - Который можно изящно обойти, если граф этого захочет. Например, уволить и нанять обратно, или перевести на другую кухню - кто-то же готовит для ваших бойцов, милорд?

- Разберемся. Дин, оставь нас.

Тали прошла следом за Дианором до самых дверей и плотно притворила их.

- Ваш разговор было слышно даже в коридоре. А кухарка подслушивала, думаю, она старательно запугает слуг,- негромко произнесла леди Лантен.

- Да, я как-то переоценил понятливость людей,- развел руками граф. - Позвольте поухаживать за вами?

Под благосклонным взглядом Тали Ричард отложил на тарелку самые аппетитные сандвичи, разлил чай по чашкам и щелчком пальцев подогрел его.

- Благодарю, милорд.

Утолив первый голод, леди Лантен решила задать графу вопрос в лоб:

- Вы девушек на опыты похищали?

Кусок сандвича, откушенный Ричардом, явно угодил ему не в то горло. Но граф доблестно справился с коварной закуской и хрипловато ответил:

- Что, простите?

- Вы солгали про замок,- пояснила Тали. - Госпожа Татти говорит, что пропадали девушки и даже один юноша. Вот я и спрашиваю: на опыты?

- Умеете вы момент выбирать,- скривился граф и, потеряв аппетит, отложил недоеденный сандвич. --Нет, не на опыты и даже не я. Хотя магия считает иначе.

- Расскажите,- попросила леди Лантен.

- Да рассказывать особо нечего,- пожал плечами Ричард. - Крепость, на удивление, никем не была заселена. Более того, нежить и нечисть к ней и близко не подходят. Я списал это на мощные защитные плетения, что весьма логично. Мы заселились, наняли прислугу из соседней деревни. Двенадцать молодых женщин и восемь крепких мужчин. Я к лицам не присматривался - в замке чисто, еда приготовлена, постель поменяна - что еще нужно? Менялись лица, то одна, то другая, так для того экономка, госпожа Эдори, и была нанята.

Ричард вскочил на ноги, подошел к стеллажу с книгами, побарабанил пальцами по полкам и вернулся обратно.

- Бойцам еще в замке было сделано строгое внушение по поводу личных отношений - только через брак. Веселых девок по трактирам хватает, а в своем доме грязь разводить не следует.

Тали кивнула сама себе - надо тихонько подсыпать графу порошок от срамных болезней. А то мужчины до последнего не замечают, а потом еще столько же стесняются лекаря. А мало ли, что там у трактирных девок под подолом. Жених, как-никак, мало ли мужем станет. Оно ей надо? Благо, что утром она разобрала остатки сумки и нашла несколько уцелевших пузырьков. Еще и посмеялась, чудо набор - зелье от простуды, от поноса, и от срамных болезней. Все самое нужное.

- И тут приходит староста, с обвинениями. Что шестеро девиц пропали и что все они ушли на работу в замок. Я выстроил перед старостой своих бойцов и каждый на пламени клялся, что не виновен в исчезновении девиц,- Ричард сделал паузу,- а когда дело дошло до меня, пламя погасло. Спасибо Дару, он сотворил иллюзию, да только все равно староста что-то заметил. Формально придраться было не к чему. Но слухи пошли.

- Вы не нашли их?

- Ни следов, ни трупов, ни крови,- он покачал головой,- ничего. На всякий случай оставили крепость и переехали в дом. Наняли профессора с ученицей, из столицы выписали. Они там все обошли и клялись, что никаких проклятий и прочей магической дряни нет. Но девки-то куда-то делись!

Он сел, пожал плечами и продолжил:

- Делись, и магия считает виноватым меня. Одно хорошо, что я один не оставался даже в спальне - не было отдельных комнат, спали все вместе в каминном зале. А то мне только недоверия среди своих людей и не хватало. Да я и сам грешным делом подумал мало ли, и правда я? Только не помню.

Криво улыбнувшись граф пожал плечами:

- Вот такой вот у вас фиктивный жених.

- В таких случаях полагается в ответ тоже рассказать какую-нибудь тайну,- неловко произнесла Тали,- вот даже и не знаю, что предложить.

- Да какие у вас могут быть страшные тайны.

- О, какого вы низкого обо мне мнения,- притворно обиделась леди Лантен,- а я между прочим знаю, кто из мужчин высшего света регулярно лечится от полового бессилья. А это, между прочим, ого-го какой компромат.

Граф натянуто улыбнулся, принимая попытку Тали его подбодрить.

- Я попробую вам поверить,- шепнула она серьезно. - Вы не думали над тем, чтобы разрушить замок?

- Думал, это нужно очень много золота. Как холода ударят, мы пойдем освобождать каменоломню. Постепенно, она начнет приносить доход. Может, будет достаточно не разбирать замок на куски, а пригласить других магов? Может этот профессор был шарлатаном.

- А вы были там? В замке? Когда они его проверяли?

- Нет, я был здесь, в городе. Нужно было устроить бойцов, нанять прислугу. Но с этим справилась госпожа Эдори. А там...я боевой маг и в теории преступно слаб. Но десяток бойцов, под командованием Дара, я с ними отправил. Не хватало еще и профессора с ученицей потерять. Или похоронить.

За пределами библиотеки раздался истошный визг переходящий в вой. Ричард вскочил, его правый кулак окутался жарким маревом. Чуть склонив голову он едва заметно пошевелил губами и бросился на звук. Тали, подобрав юбку устремилась за ним.

Если граф и был удивлен тем, что целительница ничуть от него не отстала, то выражать это как либо не стал. Бросил только:

- Держитесь позади меня.

«Какая опасность может угрожать в доме?»,- мысленно удивилась Тали, но спрашивать не стала. Ричард живет в графстве куда дольше нее и ему видней.

Вот только бежать пришлось недалеко. У комнаты леди Лантен, у самой двери лежала служанка. Подол задрался до колен, показывая коричневые плотные чулки и грубые башмаки. Горло девушки тесно обхватила удавка. Рядом заливалась криком госпожа Эдори.

Умом Тали понимала, что порядочной девице сейчас подобает либо стечь на пол в обмороке, либо присоединить свой голос к истерике экономки. Но целитель себе такой роскоши позволить не мог. Потому у тела бедной девушки Тали оказалась чуть раньше графа. Кинула заклятье-диагност и коротко выдохнула:

- Она жива. Успокойте экономку.

Больше Тали не отвлекалась, лишь краем уха улавливая короткую, отрывистую речь лорда Терранта. Диагност показал потерю сознания и крупный отек. Но от удавки отеку взяться неоткуда. Перелом шеи или ссадины были бы куда логичней.

Леди Лантен заново запустила диагност, скользя кончиками пальцев над горлом, на котором уже начал проявляться след от шнура. А вот и отек, на голове. Осторожно отведя волосы, Тали поджала губы - сильный удар тупым предметом. Мозг не поврежден, кость цела. Кивнув сама себе, целительница сотворила малое исцеляющее заклинание, полюбовалась как голубые лучики втянулись в шишку и встала.

- Милорд, эту девушку ударили по голове и только после этого начали душить. Получается, что госпожа Эдори спугнула убийцу.

- Как-то это плохо вяжется с вашими словами,- сурово произнес граф и под его взглядом Эдори плавно опустилась на колени:

- Я не лгу вам.

- Я что ли лгу? - не удержалась Тали. - Милорд, девушку нужно отнести в постель. Основной отек я сняла, теперь нужно вызвать целителя.

- А вы не сможете? - тихо спросил граф.

- Ей нужен компресс из трав,- так же тихо ответила Тали,- чтобы все прошло хотя бы за три дня. Удар был очень сильный, она могла умереть. А у меня, как вы помните, от трав почти ничего не осталось. Что-то я смогла спасти, но совсем не то, что требуется сейчас. И вот, это было в складках ее юбки.

Тали вложила в ладонь графа лаконичную записку, «я раскаиваюсь», и громче добавила:

- Три дня постельного режима и неделю умеренная нагрузка,- спокойно произнесла Тали. - У нее крупная шишка на затылке. Проследите, госпожа Эдори, чтобы никому не пришло в голову заставить ее встать и приняться за работу.

- Я прослежу, миледи. Может, она ударилась головой, когда шнур оборвался? - предположила госпожа Эдори и поднялась на ноги. - Вот почему был такой странный звонок. Я сразу поспешила, думала, леди Лантен требуется помощь.

- Шнур оборвался еще вчера,- спокойно произнес граф и, приподнявшись на носках туфель, попробовал втиснуть руку в щель, из которой раньше свисал шнур. Крупная мужская ладонь ожидаемо не влезла.

- Эдори, не стойте, позовите людей. Долго девушка будет на полу лежать? Она еще жива,- окликнула экономку Тали. И той не осталось ничего, кроме как уйти.

Глядя на задумчивого графа Тали негромко предложила:

- Позвольте мне попробовать, милорд. Только я не дотянусь,- добавила она.

- Это не беда,- улыбнулся Ричард,- подойдите ближе.

Он чуть присел, и легко поднял леди Лантен. Правда, Тали на секунду забыла, что именно ей нужно сделать - крепкие мужские руки обхватившие бедра и теплое дыхание щекочущее шею немного отвлекали и смущали. Граф чуть повернулся, удобнее перехватывая прелестную ношу и коснулся подбородком нежной кожи груди. По щечкам Тали разлился румянец.

Но зато ей удалось просунуть руку и нащупать обрывок шнура. Целительница хорошенько за него дернула и попросила графа опустить ее на пол.

- Сейчас посмотрим, услышал ли нас кто-нибудь. Потому что либо Эдори врет и не слышала звонка, либо злодей с кем-то в сговоре - женщина не дотянется, а у мужчины в щель не войдет рука.

Тяжелая поступь возвестила о приближении мужчины. И через пару секунд из-за угла вывернул высокий, крупный маг. Короткие черные волосы, такая же темная ухоженная бородка. Карие глаза смотрели внимательно и чуточку насмешливо.

Тали украдкой выдохнула, радуясь, что граф уже поставил ее на ноги. Она не была уверена, что смогла бы сосредоточиться если бы у столь волнующего момента был бы свидетель.

- Кого тут нужно унести? Ох, какая прелестная птичка, вас бы я унес с удовольствием,- раскатисто проговорил незнакомец и подмигнул леди Лантен. Та только рассмеялась:

- Увы, таинственный незнакомец, но я могу пойти сама. А вот эта милая девушка - нет.

- Леди Лантен, позвольте вам представить - моя правая рука господин Дар Ясный. Дар, моя невеста леди Тали Лантен.

- Вы прекрасны, леди. Но я вынужден вас покинуть, ведь сия полумертвая дамочка ждать уже явно не может,- с претензией на куртуазность выпалил Дан и, легко подняв служанку, ушел.

- Он шумный и милый,- улыбнулась Тали. - Вам не кажется, господин граф, что происходит что-то странное?

- Мне не кажется, леди Лантен, я уверен.

С этими словами Ричард перехватил хрупкую ладонь Тали и прижался к коже губами. Леди Лантен вздрогнула и смутилась до жарких щек. Когда теплое дыхание графа коснулось ее руки она вспомнила как пару минут назад он близко познакомился с вырезом на ее платье и бедрами.

- Что мы будем делать? Признаться, я совершенно не представляю, что делать в таких ситуациях,- отступив на шаг произнесла леди Лантен. - Кроме того, что нужно обратиться в стражу.

- Я, по счастью, прекрасно знаю,- подмигнул смущенной невесте Ричарде. - Этим поступком, нападением на молодую девушку, злоумышленник развязал мне руки.

На глазах у Тали граф разительно переменился. Он словно скинул с плеч огромный груз и весь преисполнился уверенности. Целительница никак не могла взять в толк с чем это связано, но порадовалась. Смотреть на такого Ричарда было приятно.

Он раздавал приказы громко, четко, точно знал кто и что должен сделать. Был несокрушимой скалой в суетливом людском море. А она, Тали, стояла чуть в стороне и представляла, как граф выглядит на поле боя. Наверное, там он еще более жесткий, непоколебимый и уверенный.

А вот слугам эта перемена не понравилась - откровенный страх, непонимание и рассеянность. Весь спектр этих эмоций читался на бледных лицах. Больше всех была ошеломлена Эдори, которую граф приказал закрыть в кладовке в компании ведра и табурета.

- А зачем ведро? - робко спросил конюх.

- Чтобы никому не пришло в голову ее выпустить до туалета,- отрезал граф. - Миледи, вы мне тоже понадобитесь.

- Я буду ожидать вас в библиотеке.

- Туда же я пошлю и Ноклю. Дар, присмотри за леди.

Леди Лантен едва удержалась от шпильки «как, и я под арестом?». Вместо этого она с улыбкой приняла руку боевого мага и позволила себя проводить «по адресу», как выразился Дар.

Уже уходя Тали услышала, как Ричард приказал оседлать двух лошадей - в магистрат за писарем придется ехать лично ему, а в карете это будет слишком долго. Конюх пытался возразить, что главный писарь не умеет ездить верхом и об этом весь город знает. Ответ графа был экспрессивен и до крайности понятен. Тали немного смутилась и ускорила шаг.

В библиотеке было скучно. Дар не знал, о чем поговорить с леди. Леди больше всего хотелось посмотреть, что происходит в малой столовой. Или прокатиться вместе с графом за писарем.

- Господин Ясный...

- Ради всех богов, леди, зовите меня просто Дар. А то вы мне ежесекундно напоминаете, что я сирота,- сморщился боевой маг.

- Простите, Дар. А что происходит? Я совершенно запуталась,- Тали чуть пожала плечами. - Вчера поведение графа было немного...как бы так сказать...

- Слюнтяйским,- радостно улыбнувшись подсказал Дар. - Дик изволил целовать своих слуг в...как бы так сказать...

- Зад,- не менее широко улыбнувшись подсказала в ответ Тали. - Дар, если вы хотите меня смутить - не выйдет. Практику я проходила в больнице для бедных. Где мою стать и стати других целительниц с чем только не сравнивали. А были и такие больные, которые разговаривали только матом. И среди всех заковыристых эпитетов нужно было вычленить симптомы. Так что, если не можете иначе - говорите прямо. Что там с расцелованными слугами?

- Дик исполнил свою мечту - вернул графство,- проворчал немного смущенный отповедью Дар. - Только выяснилось, что это ни варга не подарок. Нищие запуганные горожане, посытее селяне и зажравшаяся мелкая аристократия объединенная страхом и ненавистью к фамилии Террант. Нежить и нечисть. И он справлялся, до тех пор пока не пропали девки.

- И не погас огонь,- кивнула Тали.

- Да даже если бы он и не погас,- отмахнулся Дар. - Даже если бы с небес сошла Богиня-мать - и ей бы не поверили. Вот тут и начались наши танцы с прислугой, с людьми. И до чего дошло - в магистрате шалавы за конторками в край обнаглели.

- Ричард сказал, что нападение развязывает ему руки, почему? И почему отравление мастера Леора не развязало?

- И вы и Леор - пришлые,- честно сказал Дар. - А вы еще и зелья заменили - в людских глазах виновной в болезни или смерти бойца будете именно вы. Эти люди уже больше пятнадцати лет верят в мастерство Нокли и замена лекарств выглядела бы в их глазах подозрительно. А сейчас свою по башке шарахнули. Дик привезет писаря из магистрата, вот-вот придет Нокля - все будет надлежащим образом записано. И под расследование можно будет многое подпихнуть.

- Удавка и тумак как спасение графской власти,- протянула Тали. - Что ж, в этом я не разбираюсь.

- Почему вы приехали?

- Ричард не сказал?

- Дик у нас господин «я-не-сплетничаю-о-леди»,- фыркнул Дар и сверкнул темными глазами,- я думал, что вы ждете ребенка от короля.

- За любовниц короля, а особенно с начинкой, при дворе идет настоящая бойня,- рассмеялась Тали. - Из-за доброты королевы развелось нетитулованных дворян - без земель, без денег, без родового имени, но зато «лорды». А супружество с «леди в сложной жизненной ситуации» позволяет обзавестись домом в столице и счетом в банке.

- Нам такие подробности не известны.

- Теперь - известны. Я могу чем-то помочь графу?

- Не оспаривать его решения,- серьезно произнес Дар. - Если вы не согласны, все можно обсудить наедине.

- Этому меня еще мама научила,- улыбнулась Тали. - Но спасибо, напомнили.

- А с моего вопроса вы ловко съехали,- шутливо погрозил пальцем Дар.

Тали рассмеялась и развела руками, мол, и мысли не было ничего скрывать. Она хотела вкратце пояснить Ясному свою ситуацию, но громкий хлопок двери и порыв ледяного ветра заставили ее отвлечься.

- Кто с кого съехал? О Великий Лес, какая красавица! Дар, уйди, чудовище не мытое, не пугай леди своей рожей. Здравствуй прекрасное виденье, я Нолтиэррель Кликэ. Мое сердце разбито движением твоих ресниц, сходим сегодня в трактир? Что может быть лучше кружки глинтвейна в компании скромного, влюбленного эльфа?

Прижав руки к груди Тали молча смотрела на не пойми откуда появившегося эльфа. А тот уже ловко опустился на одно колено, поганец этакий, и уложил обе ладони на колени леди Лантен.

- Боюсь, что я не смогу господин Кликэ.

- Можно просто Нолтиэррель,- томно произнес эльф и чуть обижено добавил,- это потому что у меня шрам?

И только в этот момент Тали увидела длинный, рваный шрам пересекающий правую сторону лица целителя Нокли.

- Нет, господин Кликэ, это потому что я чужая невеста.

- О, ты знаешь, милая,- доверительно шепнул эльф и метнул негодующий взгляд в хохочущего Дара,- ты знаешь, милая, это не то препятствие, которое невозможно обойти.

- Боюсь, господин Кликэ, что «препятствие» в лице моего жениха все же обойти не удастся.

- Да, Нокля, граф тебе уши срежет за свою красавицу,- выдавил наконец Дар. - Леди, не верьте ему. У него девиц в каждом селе по три штуки.

- Девиц? - вскинула брови Тали,- вы уверены, Дар, что они действительно девицы?

- Мое сердце разлетелось в пыль,- уныло сообщил эльф и добавил, опустив синие глаза,- только прогулка с вами, о жестокосердная леди может оживить мою погибающую душу.

- Я не могу позволить вашей душе погибнуть,- сдержала улыбку Тали. - Как насчет исключительно деловой прогулки? В целительский дом?

- С вами - куда угодно,- пылко произнес эльф и вскочил на ноги,- примите мою руку, о ясноглазая леди! Я бы хотел увезти вас в прекрасные дали, но пока могу предложить лишь каморку для слуг. И даже не наедине - гадкий главный писарь и милорд граф скоро начнут нас там ожидать.

Последнюю фразу эльфа Тали пришлось повторить про себя несколько раз - до того ей было непонятно, что такое завернул Нокля. Но в итоге, она встала, поправила юбку и немного смутилась от жаркого взгляда господина Кликэ. А все потому, что глаза наглого эльфа пристально изучали скромный вырез ее платья.

Вот только Тали всей своей женской сутью ощущала, что этот взгляд и близко не стоит с теми, что доставались ей в больнице для бедных. Эльф скорее разыгрывал привычную, скучноватую роль дамского угодника.

- Я так думаю, господин целитель, что следует дождаться милорда графа,- спокойно произнесла Тали. - А мне еще нужно покормить мастера Леора.

- Вы жестоки, но это закономерно - самые красивые цветы всегда ядовиты. Горе мне, несчастному.

И он замер, посматривая на своих зрителей из-под золотистой челки. Тали рассмеялась искренне и от всей души, вдруг поняв, очень ясно, что эльф действительно дурачится. И правда, каково ему, вечно-живущему, в окружении мотыльков-людей?

- Пройдемте, целитель,- все еще посмеиваясь позвала Тали и чуть сжала пальцы на его локте,- ваше присутствие и правда будет не лишним. Я использовала нэва-Истолу и хочу, чтобы проверили состояние мастера Леора. Кухарка уже должна была приготовить слабый куриный бульон.

- Нэва-Истолу? - поразился эльф, безропотно направляясь прочь от библиотеки. - Это довольно болезненно, миледи. Вы и правда очень ядовитый цветочек. Но зачем? Яд мантикоры вышел и я могу в том поклясться.

Дар наступил леди Лантен на подол и, поймав в объятия едва не упавшую леди шепнул:

- Молчите.

- Ага,- только и смогла пролепетать слишком ошеломленная Тали,- но больше так не делайте. Подол мог и оборваться.

И до самой комнаты Леора Нокля распекал неуклюжего Дара. Эльф желал боевому магу быть таким же ловким в бою и еще в некоторых моментах жизни, отчего щеки леди Лантен зажглись ярким румянцем. Вот только все это происходило полушепотом и за ее спиной - сделать грозное внушение не было ни малейшего повода.

У комнаты Леора со шнуром для вызова прислуги все было в порядке и Тали сразу же подошла к нему. Нетерпеливо подергав она осталась поджидать служанку снаружи.

- Так может сначала осмотр? - спросил Нокля.

- Хочу, чтобы принесли бульон, сразу.

- Если все было сделано правильно, то больше трех суповых ложек ему нельзя,- сосредоточено произнес Нокля.

Тали согласно кивнула, это ей было прекрасно известно. Как и то, что исцеленному нэва-Истолой человеку требуется ежедневное влажное обтирание.

Служанка прибежала очень быстро. Выслушав указания леди Лантен она кивнула и умчалась.

В комнате целитель Нокля сразу же преобразился. Четкие, отточенные движения, профессионализм в каждом действии. Тали наблюдала за ним затаив дыхание. За спиной эльфа стоял как минимум век постоянной практики и это было заметно.

- Что ж, не более трех ложек бульона в сутки, влажные обтирания и если через три дня он не очнется - будить насильственно,- подытожил эльф. - Я поражен, мой Цветочек, как вам удалось полностью очистить организм. Выдержать такую боль...Он столь сильно вам дорог?

- Это был мой долг,- спокойно ответила Тали.

- Для долга - слишком сложно и больно,- нахмурился эльф.

- Все люди разные.

- Это да,- трепетнул ресницами эльф,- вы так и не сказали, что хотите пойти со мной в трактир.

А Тали только пожала плечами, ей не хотелось оставаться с Ноклей наедине. Вообще, если бы не уши и слишком густые для человека волосы она бы не узнала в нем эльфа. Высокий, крепко сложенный, больше похожий на свирепого воина, чем на тихого целителя. Впрочем, как раз тихим эльф не был.

- Но вы же не хотите меня скомпрометировать? - спросила Тали.

- Разве любовь может опозорить? - трепыхнул ресницами Нокля.

- Эт смотря какая поза,- басовито расхохотался Дар и внушительно добавил,- не смущай леди, погань ушастая.

Возможную ссору прервало появление служанки - милорд граф привез главного писаря магистрата и ожидал целителей Ноклю и Лантен в комнате Бетти. Тали не сразу поняла, что Бетти это имя пострадавшей служанки.

Следуя за переругивающимися Ноклей и Даром Тали отстраненно размышляла, что хоть время и только-только начало клониться к обеду она уже ужасающе устала. Слишком много событий для одного дня.

Комната, в которой положили Бетти, принадлежала помимо нее еще трем девушкам. И сейчас главный писарь, с маской отвращения на лице, сидел на свободной постели удерживая на коленях переносной писчий набор.

- Мы собрались здесь чтобы засвидетельствовать раны госпожи Бетти Тотир,- уныло произнес писарь. - Мое имя Гленн Хардок, я главный писарь при магистратуре Нэй-Терранта. Освидетельствование проведет целитель Кликэ. Приступайте, господин целитель.

Рисуясь, Нокля сразу же вызвал проекцию внутренних повреждений девушки. И прежде чем он начал озвучивать услышанное, Тали позволила себе вмешаться:

- Господин Кликэ, это верх невоспитанности демонстрировать нам все внутреннее содержание бедной девушки.

- Моя суровая леди такой же целитель как и я, а больше здесь никто ничего не понял.

Но проекцию эльф все же убрал и повторил для писаря все то, что Тали поведала милорду Террант. После чего целителей попросили покинуть комнатку.

- Я так хотел с вами поговорить, после того как долатал того раненного парня. Но меня не пустили, сказали леди спит. О, но я смог увидеть вашу чудную, стройную ножку,- доверительно сообщил эльф, по пути к выходу из дома.

- Что? - поразилась Тали.

- Да, мне почти удалось войти в вашу спальню. О, мои намерения были исключительно благонравны, всего лишь разговор. Но видение вашего нежного бедра теперь мешает мне спать.

Леди Лантен нахмурилась, пытаясь согнать румянец со щек. Она совершенно не представляла, как реагировать на этого наглого и приставучего эльфа. Кажется, ей придется пожаловаться Ричарду. Ведь право слово, она ни в чем не поощряла эту златокосую напасть.

- Я вернусь завтра, чтобы в точности узнать, кто посмел напасть на моего пациента,- промурлыкал эльф и прижался губами к пальцам леди Лантен. - Я буду думать о вас одинокими вечерами.

А Тали только в очередной раз поразилась тому, насколько этот эльф отличается от тонкокостных и большеглазых сородичей с гравюр из «Справочника рас». Из одного Нокли получилось бы как минимум три эльфа.

Граф освободился через час и попросил леди Лантен составить ему компанию в малой чайной гостиной. Видя, как устал и осунулся Ричард Тали не стала возражать. Вот только спокойно посидеть и поговорить им не удалось. Новость, принесенная Дианором заставила обоих подскочить на ноги:

- Госпожа Эдори сбежала!

Глава 8



- Госпожа Эдори сбежала!

Тали однажды видела, как взорвался котел, полный огненного зелья. Так вот эта весть, эта нежданная новость произвела схожий эффект. Ричард замер, вытянувшись в струну, Дар со свистом втянул воздух сквозь стиснутые зубы. И только Нокля почти равнодушно хмыкнул - ему был непонятен весь этот ажиотаж.

Юноша произнесший столь сногсшибательную фразу был слишком молод и смазлив для боевого мага. Но и слугой он быть не мог - в доме графа прислуга носила немаркую, коричневую форму. Леди Лантен нахмурилась, пытаясь понять, что это за мальчишка. Может, сын кого-то из боевых магов? Тот же Дар выглядит достаточно взрослым чтобы иметь семью и детей.

- Вы издеваетесь? - кротко спросил граф, и дальнейшую его речь Тали выслушала с немалым изумлением и смущением. Ни единого пристойного слова!

- Вы даже не выслушали,- обиделся мальчишка и нетерпеливо переступил с ноги на ногу. Отчего зазвенели многочисленные цепочки на его тонкой курточке. Он вообще весь был в украшениях - колечки, серьги, цепочки эти. И бахрома на штанах.

- Это было для мироздания,- коротко рыкнул граф. - Кто ее выпустил?

- В том-то и дело, что никто,- развел руками парень. - Мы с братом стояли на часах у двери. Эдори будто говорила сама с собой, но мы на это не купились. Через двадцать минут непрерывной болтовни она замолкла. Еще через пять минут я постучал ей в дверь. Она послала меня туда же, куда и вы сейчас. И вот две минуты назад кладовка загорелась. Мы не могли не открыть дверь.

- Она обвела вокруг пальца магов воздушников? - поразился Ричард.

А Тали чуть не рассмеялась, поняв отчего мальчишка так смешно одет. Все воздушники обожали украшать себя и одежду лентами и цепочками - чтобы ветру было с чем поиграть.

- Ее там не было. Я прыгнул в пламя, а Фер держал щит на дверном проеме. Даже если бы она владела магией и скастовала невидимость - она бы ударилась о щит,- воздушник экспрессивно взмахнул руками и по коридору пронесся легкий ветерок.

- Пожар потушили? - скупо спросил граф.

- Я не стал дожидаться результата,- пожал плечами парень. - Но Фер почти сразу взялся за пламя. Вы же знаете, нет воздуха - нет огня.

- Так, хорошо. Клай, прости что накричал,- Ричард нахмурился,- смени Дианора в комнате мастера Леора и пусть он найдет меня. Леди Лантен, с этой минуты с вами всегда будет кто-то из бойцов. Боюсь, что пытаясь спастись, вы попали в еще более худшую ситуацию. Я не могу позволить вам пострадать. Подумайте, возможно лучше вернуться в столицу? По меньшей мере вы останетесь живы.

- Варга с два,- рыкнула Тали,- Лантен с поля боя не бежали никогда. Это во-первых, а во-вторых, здесь я могу противостоять злодею. А там - нет.

- Почему нет? - поразился эльф,- и где там? Что тут у вас вообще происходит? За сегодняшний день приключений больше чем за год!

Граф посмотрел на эльфа так, будто уже успел забыть о его присутствии.

- Нежить для вас не приключение? - раздраженно спросила Тали и сложила руки на груди.

- Здесь нежить часть жизни, опасная, но не интересная,- блестя глазами отмахнулся эльф. - Кстати, в комнате Леора никого не было. Не думаю, что ваш милый Клай там кого-нибудь найдет. Знаете, граф, думаю, этот день вас доконает.

В голосе Нокли смешалось сочувствие и издевка. Леди Лантен осуждающе покачала головой и обратилась к графу:

- Просто приказывайте, милорд. Как ваша невеста, хоть и непрошенная, и как ваш друг я готова помочь вам во всем. При необходимости я могу дать вам кровную клятву, что не имею корысти в ваших бедах.

Ричард стиснул зубы и коротко кивнул, потер переносицу и сдержанно выдохнул.

- Господин целитель, прошу прощения, но вынужден попросить вас оставить нас,- четко произнес граф. - Дар, вместе с леди Тали отправляйтесь в мой кабинет и ждите меня. Я найду Дианора и к вам присоединюсь. Ситуация выходит из-под контроля и мне это не нравится.

- Отправь кого-нибудь из бойцов к детской,- бросил эльф,- видит пресветлая Истола, а более слабого места у тебя нет. Я не враг тебе, Дик.

С этими словами эльф поклонился графу и повернулся к леди Лантен.

- Ричард наивно считает меня своим врагом, но вам, прекраснейшая, я готов стать другом,- Нокля подхватил руку леди Лантен и прижался теплыми губами к прохладным пальцам.

- Целитель твоего уровная, Кликэ, может стать богатейшим и знатнейшим эльфом в столице человеческих земель,- холодно бросил граф. - А ты выбрал земли Террант. Пока я не знаю причины, из-за которой ты остаешься здесь, доверие меж нами невозможно. Проводить тебя до выхода?

- Ну, зато мы перешли на «ты»,- широко улыбнулся эльф,- провожать не надо, справлюсь. Мне часто на выход показывают.

Тали отвела глаза - Нокля выглядел обиженным. И Дар, заметив, что леди расчувствовалась, мягко направил ее в сторону лестницы. Еще не хватало чтобы ушастый поганец расположил к себе графскую невесту.

- Как вы думаете, Дар, целитель что-то скрывает? - кусая губы спросила Тали. Она не любила беспочвенной грубости, а эльфа на выход послали весьма и весьма невежливо.

- А сами подумайте, леди Лантен,- проворчал боевой маг,- вы же видите насколько он силен. А в графстве уже больше пятнадцати лет. Я, кхм, даже на дуэль его вызывал чтоб за ухо дернуть.

- Зачем? - поразилась Тали,- и куда мы идем?

- Кабинет графа занял мансарду. Все же Дик им редко пользуется, а места в доме мало. И что значит «зачем»? Чтоб проверить, настоящие уши или оторвутся.

- Ну знаете ли, можно так дернуть, что и настоящие оборвутся,- проворчала Тали.

- Так я со всем почтением и аккуратностью,- уверил ее Дар и остановился перед узкой, затененной лестницей.

- Почему мы не идем? - спросила Тали, рассматривая вытертый ковер укрывающий ступеньки.

- Думаю, пустить вас вперед или самому пойти,- вздохнул Дар. - Как ни посмотри, а с одной из сторон вы совсем беззащитны будете.

- Дар, это всего лишь лестница,- удивилась леди Лантен.

- А в госпоже Эдори никто из нас не признал мага. Однако ж эта курица исчезла из горящей кладовки. До варга всего непонятного происходит, миледи. И я не хочу быть тем, кто принесет графу весть о вашей гибели.

- Вы ее не любили? И давайте я пойду вперед. У меня маленький рост, так что если на нас кто-то сверху нападет, вам будет видно.

И Тали решительно ступила на скрипучую лестницу. Грубоватая забота бойца ее смешила и умиляла одновременно.

- А за что ее любить? Дрянная женщина, миледи, эта Эдори. Вот еще когда первая девка в замке пропала - почему не пришла, не спросила? Это ведь ее люди, она их из деревни привела. Она за них отвечает. Ну боялась у графа спросить, почему ко мне не пришла? К Дианору, которого варги где-то носят? Да к любому из бойцов. Уж парни бы не растерялись, подошли к графу.

- Не побоялись бы? - поддела Дара Тали.

- Вы леди что угодно думайте, а мы с Диком столько прошли,- отозвался Дар,- сколько другим и не снилось. Я точно знаю на что он способен, а на что нет.

Леди Лантен тихонько вздохнула и провела ладонью по темным, растрескавшимся от времени деревянным панелям. Этой лестницы не коснулся легкий ремонт, следы которого были видны в остальном доме.

- А что, кабинет графа всегда открыт?

- Там магическая печать, пропускает меня, Дина и самого графа.

Узкая лестница, будто зажатая старыми стенами, привела на не менее узкую площадку перед дверью. И двум людям там было очень трудно разместиться.

- А вот об этом я не подумал,- хмыкнул Дар и, тесно прижав к себе Тали, уложил пятерню на дверное полотно.

Через долгую минуту дверь приоткрылась наружу, и Дар, не отпуская леди Лантен, вначале спустился на одну ступеньку, позволяя проходу открыться полностью, затем вошел.

- Дар, я надеюсь это действительно произошло случайно,- холодно произнесла леди Лантен.

- Прошу прощения,- склонил голову боевой маг.

- Я не игрушка и не кукла,- чуть мягче произнесла Тали. - И пусть меня сюда никто не звал, решение все равно за графом. Вы можете наушничать на меня, оговаривать и делать иные, мерзкие вещи. Но извольте соблюдать хотя бы видимость приличий. Хотя само наше нахождение наедине уже верх неприличия.

Дар выглянул на лестницу, прислушался, после чего повернулся к леди Лантен и честно произнес:

- Я должен знать, что за хозяйка появится в этих землях. Дик слишком мягок с женщинами. Мне по горло хватило той...мне по горло хватило проблем с матерью Калеба.

- И сколько недостойных дам нашли свой последний приют в мантикорьем желудке? - прищурилась Тали.

- Ну вы уж варга-то из меня не делайте,- обиделся Дар.

- А что еще вы можете сделать?

- Ограничить количество свободных мужчин, не отпускать бесконтрольно на улицу,- пожал плечами боевой маг. - Убрать, так сказать, искус.

- Что стало с матерью Калеба? Она погибла?

- Да уж лучше бы сдохла,- вздохнул Дар и вновь выглянул на лестницу,- сбежала она. Бросила и ребенка, и любовника.

Разговор затих. Тали без особого интереса изучила обстановку кабинета и пришла к выводу, что Ричард и правда редко здесь бывает. Разномастная мебель, высокое и чистое окно. Стол несколько пошарпанный - граф явно не горел желанием обставлять кабинет и собрал то, что было в доме.

А через мгновение Тали поняла, почему Дар выглядывал на лестницу - под ногами Ричарда не скрипнула ни одна ступенька.

- Дик?

- Дианора нигде нет,- глухо выдохнул бледный граф. - Посылал ему «искру» - вернулась назад.

- Искру? - удивилась Тали.

- Именно из этого заклинания в итоге родились магофоны,- коротко бросил граф. - Максимум пять слов, если на человеке щит - возвращается назад.

Ричард рухнул в свое кресло и закинул ноги на стол. И Дар, и Тали молчали. Сказать было нечего - на фоне побега госпожи Эдори исчезновение Дианора выглядело подозрительно. Но никто не решался произнести это вслух.

- Что они могли ему предложить? - простонал Ричард.

Тали положила руку на предплечье Дара, стиснула и, резко отпустив, произнесла:

- Я забыла бросить на мастера Леора диагност,- неумело соврала леди Лантен и с намеком добавила,- оставлю вас, граф, на Дара.

Меньше всего она хотела стать свидетельницей слабости сильного мужчины. Этого они, мужчины, зачастую простить не могут.

Выскользнув на крохотную площадку Тали поежилась - мрачная темень лестницы пугала. Странно, когда они поднимались было гораздо светлее. Мог ли Дар зажечь осветительный шар так, чтобы она не заметила?

Неуверенно потоптавшись на месте и пожалев, что вдоль стен нет поручней Тали сотворила яркий и узкий луч света. Целители используют его чтобы лучше рассмотреть раны. Но и для лестницы он тоже должен сгодиться.

Да, вызванный ею огонек идеально высветил небольшое, круглое пятнышко потертого ковра. Что ж, придется довериться интуиции.

Вот только тех минут, что Тали промешкала, Ричарду хватило чтобы выйти из прострации. Хлопнула дверь и граф вылетел на площадку. Из-за резкого звука леди Лантен вскрикнула и оступилась. Всплеснув руками Тали мысленно поставила себе предстоящий диагноз «множественные переломы, сотрясение мозга». Только ловкость графа не позволила этому диагнозу сбыться.

- У вас какое-то нездоровое пристрастие к моим бедрам,- слабым голосом произнесла Тали, прижатая телом Ричарда к стене.

- Это естественно для мужчины,- отшутился граф. - У вас превосходные духи, такой нежный, чуть горьковатый аромат.

- Да уберите же руки,- вспылила Тали и попыталась оттолкнуть милорда.

Но граф и сам не собирался удерживать целительницу и сделал небольшой шаг назад. Тали, ведомая силой собственного замаха вновь оступилась и уже сама ухватилась за Ричарда. Прижавшись, она мысленно проклинала узкую, темную лестницу.

- Я так понимаю, пристрастие к бедрам заразно,- тихо рассмеялся Ричард. - Каково мнение целителя?

Тали резко выпрямилась, оправила выбившиеся из косы локоны и спокойно произнесла:

- Диагноз неутешительный, а вот метод лечения прост - осветительные рожки и поручни на темной лестнице.

- Жизнь резко станет скучней,- поддел ее граф.

- Зато сейчас она играет ярчайшими красками,- огрызнулась Тали и тут устыдилась,- простите, граф.

Скрипнула дверь и на затемненную лестницу проник дневной свет:

- Вы там чем таким интересным занимаетесь и меня не зовете?

- Боюсь, будь нас здесь трое,- улыбнулась Тали,- мы точно скатились бы до самого низа.

- О, миледи, граф упал и вы его спасли? - расхохотался Дар.

- Все было наоборот, причем дважды,- запротестовала Тали, но ее никто не послушал, а сам Ричард спорить с товарищем не спешил.

- Леди Тали, я ведь просил вас не ходить одной? Вы заставляете меня стыдиться,- укорил целительницу Ричард,- стоило мне немного расслабиться и пожалиться на жизнь как вы тут же встали и ушли. Так бы и сказали, что не терпите мужчин-нытиков.

- Нет, то есть да, не терплю, но вы не нытик, граф. Я просто хотела, чтобы вы могли обсудить пропажу своего друга с товарищем, с тем, кто знает вас обоих. И чтобы вам не пришлось оглядываться на меня и мое мнение, поскольку мы с господином Дианором несколько не любим друг друга.

Дар, пользуясь тем, что леди Лантен его не видит, жестом показал сюзерену, что такую женщину нужно хватать и не отпускать. Жест вышел несколько похабный, но чего ждать от боевого мага?

- Вы так и будете на лестнице общаться? - светски осведомился Дар. - Давайте как-то туда или сюда, а то как кошаки перед открытой дверью.

Тали покачала головой и посмотрела на Ричарда, предоставляя ему право решать - хочет ли он вместе с ней обсудить ситуацию или нет. Он кивнул, максимально уверенно и леди улыбнулась.

Тали развернулась и вернулась в кабинет, из-за чего Дару пришлось пятиться. После смущающей лестничной истории она решила позволить себе сесть с удобством. Не на жесткий стул с высокой спинкой, а на присмотренное низкое и широкое кресло.

Подложив под локоть подушечку леди Лантен удовлетворенно вздохнула - как она и думала, кресло оказалось весьма уютным. Ей бы еще меховой, мурчащий комочек тепла, но увы, в графстве из кошачьих преобладают мантикоры, а это не желанное соседство.

- Миледи, запомните, если вы одна - закройте дверь и ждите, пока за вами кто-то придет,- внушительно произнес Ричард. - Поймите, в доме происходит что-то странное. И я могу сделать только один вывод - началось то, о чем говорилось в вашем письме.

- А если за мной придет злодей? - вздохнула Тали.

- Значит, с вами всюду буду ходить я,- спокойно ответил Дар. - Пока ваш спутник не встанет на ноги, меня будет сменять Дик.

Граф согласно кивнул. Он не стал садиться в свое кресло, а остался стоять, прислоняясь бедром к столу. Дар подтащил стул ближе к Тали и оседлал его, сложив могучие руки на спинке.

- Думаю, нам всем не повредит по бокалу слабого вина,- негромко произнес Ричард и подошел к невысокому секретеру над которым висел изящный шкафчик.

Достав три бокала и зажав бутылку под мышкой он вернулся к столу. Немного поколдовав он подал Тали и Дару по бокалу белого вина.

- Обычно я против спиртного,- вздохнула Тали,- но сегодня этим можно пренебречь.

Пригубив вино, Тали поставила бокал на пол. Граф, оглядевшись и поняв, что самые удобные места закончились, сел рядом с креслом целительницы. После чего без всяких переходов произнес:

- Дин не мог меня предать. Дело даже не в том, что мы давние друзья. Мы кровные побратимы по полному ритуалу. Ни я его, ни он меня - никто из нас не способен на предательство.

- Ясно,- вздохнула Тали,- а почему вы тогда так отреагировали?

- Растерялся и устал.

- А я бы хотел выслушать полную историю леди Лантен,- скупо бросил Дар и, допив вино, как и Тали поставил бокал на пол.

- Я сирота, отец погиб полгода назад. Получила образование в пансионе, находилась в личном ученичестве, но из-за смерти наставницы доказать это невозможно. Как аристократка имею право на королевскую опеку, которой сейчас заведует лорд Дарнвиг, королевский глас. Из-за его преследования я и стала незваной невестой в графстве Террант. Угрозы Дарнвига слишком испугали меня.

- Королевский глас? Не слышал о нем ничего плохого,- удивился Ричард и потянулся, чтобы наполнить опустевшие бокалы.

- Именно поэтому я и не называла имен,- кривовато улыбнулась Тали, принимая бокал. - Вы не слышали плохого о нем, зато наслышаны обо мне. Это вас не смущает? О ком еще столько сплетен ходит? У короля нет фаворитки - он преступно влюблен в свою жену и это уже давно стало анекдотом.

- Я не ставлю под сомнения ваши слова, леди,- тут же сказал Ричард.

- Как именно он вам угрожал? - нахмурился Дар.

- Очень осторожно,- пожала плечами Тали. - Он напирал на заботу обо мне и на незаконность моего самостоятельного проживания. Он не позволил себе ни единой фразы, которую бы можно было прямо толковать как угрозу. Но мне было достаточно намеков. Я собиралась бежать, но леди Сагерт нашла иной, более приемлемый, по ее мнению, вариант.

- Я все еще не понимаю, что вам угрожало,- напирал Дар.

- Дружище, осторожней. Не дави на леди Лантен,- остерег его Ричард.

- Я откровенен и говорю то, что думаю. В глаза.

- Попавшие под опеку Дарнвига девушки теряют и приданое и девичью честь, этот факт не оспорим. Двое сирот покончили с собой и королевским гласом заинтересовались. И да, мне хватило намека на возможное бесчестье,- устало произнесла Тали уже набившую оскомину фразу. - Да и искать убежище здесь - не моя идея. Я собиралась просто сбежать, дождаться двадцати пяти лет и вернуться. Но из-за этого я бы потеряла десять лет - чтобы получить лицензию свободного целителя нужно приложить много сил. И заново пойти учиться.

Дар нахмурился и почесал бородку.

- Что может избавить вас от подозрений? - спросила Тали с усмешкой. - Клятва? Целительское освидетельствование? Я все еще девица, а это легко проверить.

- Я не позволю так оскорблять свою невесту,- жестко произнес граф.

- Вот кстати, об угрозах,- Тали вытащила из рукава письмо Дарнвига. - Это письмо ждало меня здесь, в графстве. Оно написано за три дня до моего отъезда из столицы. И что-то мне подсказывает, что привезли его те же люди, что и распускали слухи. Привезли и оставили.

Дар с интересом прочел письмо, похмыкал и прямо спросил:

- Что решили? Уехать или остаться?

- Вряд ли у Дарнвига есть способы причинить вред семье Сагертов. А больше нет никого, кто был бы мне настолько дорог. Но я уважаю мнение графа и предложила ему свою помощь в обмен на защиту - я стану главой целительского дома, а он избавится от навязанной невесты.

Дар хитро покосился на Ричарда - боевому магу показалось, что сюзерен уже не так уж и против взять в жену эту вредную целительницу.

- Глава целительского дома - слишком для вас, миледи,- покачал головой Дар. - Могут опротестовать. За месяц вы не успеете ничего сделать - здание в запустении, денег особых нет, постелей и белья нет, работников нет. Один Нокля мотыляется да местные знахарки.

- Но как же тогда? Мне бы не хотелось,- Тали пожала плечами, виновато улыбнулась и не стала договаривать.

- Вы могли бы стать семейным целителем рода Террант или частью нашей боевой группы - что-то вроде походного целителя, это надо посмотреть в своде законов - вроде там что-то такое было. Помнишь, Дик, когда мы брали трех девиц? Оформляли как целительниц.

- А зачем вы брали трех девиц? - поразилась Тали.

- Чтобы вывести из окружения,- объяснил Дар. - Там гражданским передвигаться было нельзя, а девки были на сносях. Целителей или знахарок было мало, каждый приписан к своему полку. Ну и заплатили нам за это, как без того.

Ричард кивнул. Он ощущал себя несколько раздраженным из-за того, что леди Лантен не видит его своим мужем. Как будто он не сможет ее защитить. Тряхнув головой, граф отбросил в сторону лишние мысли.

- Остается вопрос, где господин Дианор и успеем ли мы его спасти,- тихо сказала Тали. - Страшно представить того, кто способен украсть взрослого и сильного мужчину, боевого мага.

- А главное - как,- добавил Дар.

- Может быть, в кладовке был тайный лаз? - предположила Тали.

- У нас есть чертежи дома,- покачал головой Ричард,- все тайные проходы найдены и опутаны следилками. Именно благодаря этому было раскрыто преступное хищение копченых свиных ребрышек.

- А на крови?

- Ритуалом проверяли,- ответил Тали Дар.

- А Дин мог без памяти влюбиться в Эдори? - предположила совсем уж безумную вещь леди Лантен.

И оба мужчины пожали плечами.

- Они на дух друг друга не переносили. Но даже если это так, то Дин все равно не смог бы меня предать. Да и никто ничего не успел предъявить Эдори.

- Может у вас есть какой-то скрытый дар? У старых семей, а Терранты очень старый род, есть особый колдовской дар,- произнесла задумчиво Тали. - Может в этом доме сокрыто что-то еще? Ой нет, мне больше вина не надо. После обеда мне нужно напоить мастера Леора бульоном и обтереть. А потом я просто лягу спать и просплю до ужина, сам ужин и вечер, и всю ночь. Сил не осталось. Но если я вам нужна, граф, то я смешаю себе стимулятор.

- Нет-нет, план хорош. Но, может быть, кто-то другой оботрет мастера Леора? - недовольно спросил Ричард.

- Я - нет,- тут же открестился Дар.

Еще немного посидев в тишине они направились вниз, в столовую. Обедать и заниматься послеобеденными делами.

Глава 9



Завтрак прошел в мрачноватой тишине. Калеб осторожно поглядывал светлыми глазенками на взрослых и тихо недоумевал «почему все такие грустные». Впрочем, вслух он ничего не решался спросить.

За столом вместе с Тали и Ричардом сидел Дар. И взгляды всех людей нет-нет да пересекались на пустующем месте Дианора. За грубоватого мага было страшно. Кто знает где и в каких условиях он сейчас находится? Какой бы ни был, а живой человек.

После этого почти похоронного завтрака, когда Калеба увел один из бойцов, Тали тихо спросила у графа, что он решил со слугами. И кто готовит, потому что качество еды не пострадало. На самом деле леди Лантен ужасно боялась, что ее могут попросить готовить. Поскольку ее навык приготовления еды равнялся принципу «не пригорело - хорошо, хоть и недосолено». Трижды пересолив мясную кашу Тали перестала солить еду в принципе. Потому что несоленое можно досолить или съесть так.

- На кухне постоянно присутствует кто-то из боевых магов,- спокойно ответил Ричард. - С остальных взяты клятвы. Кто отказался клясться - еще вчера были отвезены в казематы при магистрате. Остальные работают как прежде. Я пока не могу никого из них отпустить.

- Ясно. А гувернантка Калеба? Мальчику может быть тяжело без привычного лица.

- У него нет гувернантки,- дернул плечом Ричард и объяснил, не дожидаясь вопросов,- та, что была очень хотела стать графиней. Вместо того, чтобы учить ребенка строила мне глазки. На новую пока нет денег. Когда девушки узнают куда нужно ехать - резко повышают расценки. Полагаю, повышают так, чтобы мне точно не хватило.

Леди Лантен кивнула, крепко обдумала пришедшую в голову идею и негромко предложила:

- Кое-чему могу научить я. В пансионе старшие подтягивали младших. До тех пор, пока леди Сагерт не навела порядок.

- Это было бы замечательно,- граф помялся,- Калеб сложный ребенок. Очень.

- А я взрослый человек,- мягко ответила Тали,- и если пойму, что не справляюсь - просто отступлю.

Хотя отступать она не собиралась. Это странное, жутковатое и опасное графство начало ей нравиться. Пусть она еще почти ничего не видела, пусть люди были не слишком дружелюбны. Но если она сможет добиться их доверия, то и жизнь, и целительская практика обещают быть интересными.

По крайней мере это будет настоящая работа, а не танцы на зачарованном поле. Тали очень ясно помнила леди N, которая при невероятно обильном телосложении желала вылечить коленные суставы. И даже слышать не хотела о похудании. Так и ходила каждые три месяца на прием. Или близняшки-маркизы - с ожогами половых органов. Наивные девчонки вначале «перегуляли» на одном из приемов. А после, одумавшись, побежали по знахаркам. Ведь «глупые целители» невинность не возвращают. И уже после всех знахарок, бледные от боли, прибежали в дом исцеления.

Тали с головой окунулась в воспоминания-размышления. Будет ли она женой Ричарда и графиней - неизвестно. Если все сложится хорошо и правильно у них обоих будет право выбора. Пусть браки по расчету норма среди аристократов. Она, Тали, хочет по любви. И возможность, малейшую лазейку, не упустит.

Что возвращает ее к Калебу - будет она женой или просто домашним целителем, умный и образованный подопечный куда лучше глупого и темного, не просвещенного.

- Миледи?

- А?

- Я спрашивал, не составите ли вы мне компанию в библиотеке,- терпеливо повторил граф и оправил рукава камзола.

- Простите, задумалась. Нет, не смогу. Надо посмотреть, как себя чувствует мастер Леор,- почти скороговоркой выпалила целительница и виновато улыбнулась.

Тали вышла из столовой и за ее плечом бесшумной и молчаливой тенью воздвигся Дар. Что больше пугало, чем успокаивало - слишком тихие и текучие шаги, слишком видна расслабленная готовность. «Расслабленная готовность» - именно так леди Лантен охарактеризовала поведение Дара. Нарочито ленивое, спокойное и вместе с тем где-то на дне зрачков горит огонек. Только тронь и вспыхнет пламя.

А в комнате мастера Леора поджидала радостная новость - боевой маг пришел в себя и, сдавленно ругаясь, пытался выяснить где он. Но приставленный к нему воин на все вопросы отвечал одно и то же «не могу знать». Тали прищурилась, рассматривая юношу - он был похож на того, кто сообщил о побеге Эдори. Но целительница ощущала какое-то едва ощутимое различие. Что-то неуловимое.

Дар, доведя целительницу до комнаты, вышел на поиски служанки - шнуры граф распорядился срезать. Леди Лантен еще по пути перечислила, что потребуется магу: чистое постельное белье и легкий завтрак.

- Леор, боги, наконец-то,- ахнула Тали и, подлетев к постели, звонко чмокнула мужчину в щеку.

- Слава богам, ты жива. Полагаю, я отвратительно справился со своей задачей? - мрачно спросил Леор.

- Ты закрыл меня собой,- с укором произнесла Тали. - Как бы я жила, зная, что из-за меня погиб человек?

- Главное, что осталась жива. И все же я удивлен.

- Мне удалось тебя спасти,- улыбнулась леди Лантен. - Разве я могла позволить тебе умереть? Тем более, умереть в неведении того, насколько сильно я сердита?

И в следующие несколько часов Леор в полной мере оценил и недовольство своей целительницы, и ее же профессионализм. В одежде на несколько размеров больше - Дар отжалел - выздоравливающий выглядел особенно несчастно. Особенно когда леди Лантен озвучила все предстоящее - прыжки на месте, отжимания. Все, чтобы как следует пропотеть.

- Такие нагрузки,- шепнул молодой маг,- рана не разойдется?

- Раны уже нет, а излишек нэвы-Истолы - есть. Его трясет от голода. Сейчас пропотеет, в холодный душ. Надо перестелить постель,- озаботилась Тали.

- Я чувствую себя лучше,- отдуваясь заметил взмокший Леор. - Но предпочел бы, чтоб меня таким не видели.

- Боюсь, мастер, что у меня для тебя печальные новости,- скромно заметила Тали, не зная, как сказать щепетильному мужчине о том, что видела его полностью обнаженным.

- Эт да,- крякнул вернувшийся Дар,- леди Лантен вас теперь знает, как себя. До последней родинки.

Леор нахмурился и вопросительно посмотрел на Тали.

- Молодой человек проводит вас, мастер, в мыльню. Смойте пот прохладной водой не используя мыла и возвращайтесь. Вас будет ждать завтрак, чистая постель и любопытная история.

На ногах Леор еще стоял не слишком уверенно и молодому бойцу его пришлось придержать под локоть.

- Это тот же юноша, что принес нам новость о побеге Эдори? Как же его, Клай?

- Нет, это его брат Фер,- улыбнулся Дар. - Но лучше обращаться «господин маг», потому что эти дети обижаются как девочки если их спутать. А путают их постоянно.

- А вы уверены, что это именно Фер? - уточнила Тали.

- Оспаривать приказы они не осмеливаются. Сегодня Клай дежурит на кухне, а Фер - здесь.

Леди Лантен кивнула и приказала себе запомнить, что у Фера на границе волос, на правом виске, россыпь едва заметных и непонятных шрамиков. Почти выцветших и неявных. Остается только проверить, есть ли что-то подобное у Клая и можно смело обращаться по имени.

Прибежавшая служанка была озадачена перестиланием постели. После чего ее отправили за кашей, свежими булочками и молоком. Вернувшийся Леор тихо вздохнул, устроился в постели поудобнее и признался, что так не ел уже лет двадцать - как из дома уехал.

- О, ностальгия?

- Отчаяние,- буркнул боевой маг,- не люблю кашу.

- Вас покормить с ложечки? - вскинула бровь Тали,- я могу.

- Не надо,- поспешно отказался Леор. - Я взрослый боевой маг и могу справиться даже с таким противником!

С этими словами он с решительным видом атаковал кашу. И сам не заметил, как втянулся в процесс - тарелка опустела за считаные минуты.

- И во что мы вляпались? - спросил наевшийся Леор.

Тали осторожно в изножье кровати и тихо начала рассказывать:

- Нас спасли в последнюю минуту. Ты придавил меня к земле и я чувствовала, как жизнь покидает тебя. Я делилась чистой силой, делилась своей жизнью и не зря - мне все удалось. Нас привезли сюда и скажу честно, тот вечер я помню очень плохо. Вроде попросила вызвать к тебе целителя.

- Целителя и очень горячую ванную,- подсказал Дар.

- Хорошо еще, что хоть как-то могла шевелить языком,- усмехнулась Тали. - Ты должен был пойти на поправку, я заменила местные зелья на продукты леди Сагерт. Вот только тебя отравили. Пока тебя спасали, пока выясняли кто - случилось нападение на служанку. Девушку пытались подставить и оставили рядом с ней записку «я раскаиваюсь». Граф приказал запереть экономку - а именно она нашла бессознательную девчонку - в кладовке и выставил охрану. Но экономка исчезла. Это было вчера, а сегодня ты проснулся.

И только договорив, леди Лантен заметила, как пораженно на нее смотрит Дар. Ах, ну да, леди не полагается так просто говорить с обычным боевым магом.

- Насыщенное выдалось времечко. Сколько я уже лежу.

- Если считать вместе с тем днем, когда на нас напали,- Тали прикусила губу подсчитывая,- ночь мы провели на дороге, еще сутки пути до столицы...Чуть больше четырех дней.

Леор присвистнул:

- Странно, что я опять хочу спать.

- Ничего, проснешься полностью здоровым, но с пустым резервом,- улыбнулась Тали. - Засыпай, увидимся утром.

Фер, выслушав ворчливые наставления Дара понятливо кивнул и вежливо попрощался с леди Лантен. Та коротко ответила и вышла. Следом за ней выскользнул и Дар. Терпения боевого мага хватило ровно на семь шагов, целительница специально посчитала.

- А что, у вас такие близкие отношения с господином Леором?

- Он был приставлен ко мне герцогом Сагертом,- улыбнулась Тали. - Мы успели и поссориться из-за того, что я защитила его в публичном месте, и помириться в долгом пути. Да и графство встретило нас неласково - это сближает. А уж то, что он закрыл меня собой...Мы добрые друзья, Дар.

- Граф будет расстроен,- хмыкнул боевой маг.

- Вот уж не думаю,- рассмеялась Тали. - С чего бы? Я и невеста-то фальшивая как гномское золото.

- Не все гномье золото фальшиво,- уклончиво заметил Дар. - Куда мы идем?

- Я хочу поговорить с Калебом,- отозвалась Тали.

- Вас не смущает, что он бастард?

- Нисколько,- фыркнула Тали.

По дороге Дар коротко рассказал о том, как живет сын графа. Маленькая спальня совмещена с игровой комнатой. Раньше это была одна большая комната в которой поставили перегородку.

- А гувернантка какая была,- мечтательно причмокивал Дар. - Странно, что платье с нее не падало какой там был вырез. А обзо-ор...

Тут боец сурово покосился на Тали, у которой «обзор» почти отсутствовал. Платье так, едва-едва приоткрывало ложбинку меж грудей. И то все портило кокетливое кружево.

- Разные платья для разных целей,- отшутилась целительница и погрозила Дару пальцем,- пожалуюсь на вас графу.

- А мы уже пришли,- боец поспешно кивнул на яркую, разрисованную солнышками и цветочками дверь.

На фоне благородно-синих стен это смотрелось странно. Тали понравилось.

- Я постою снаружи,- негромко произнес Дар и открыл дверь.

Тали благодарно кивнула и осторожно вошла в детскую. Калеба она увидела сразу - ребенок сидел на подоконнике и смотрел в окно. Рядом с ним лежала толстая книга из которой раздавался невнятный голос - кто-то использовал заклятье для глухих, воспроизводящее текст. Но вряд ли мальчику это было действительно интересно.

Мебель в комнате была скромной, но новой. Секретер, низкий стол на котором ровной стопкой лежала бумага и стоял писчий набор. Стеллаж, в котором нашли прибежище игрушки и шкаф со стеклянными дверцами. Из-за стекла в мир грустно смотрели морские кораблики. Мягкий ковер на полу, без единой соринки и четыре низких и широких мягких креслица.

Еще раз оглядевшись, Тали поразилась - а где же охрана? Почему с ней всюду ходит Дар, а сын графа один?

- Здрвствуй, Калеб. Нас так и не представили друг другу,- негромко произнесла она. - Меня зовут Тали Лантен.

Мальчик повернулся и мрачно посмотрел на нее. После чего неохотно слез с подоконника и кривенько поклонился.

- Рад приветствовать леди,- неуверенно произнес ребенок и замер.

Тали прикусила губу, да, подружиться с ним будет не просто.

- Что ты делаешь?

- Я смотрел в окно, миледи и слушал книгу,- подробно ответил Калеб.

Он стоял ровно, вытянувшись и прижав ладони к бедрам. Немного бледный, испуганный и явно не понимающий, зачем она сюда пришла.

- Хочешь, я тебе почитаю?

- Если вы этого хотите, леди.

- Хочу,- решительно кивнула Тали. - Какая здесь самая интересная книжка?

Калеб моргнул, задумался и робко посмотрел в сторону. Тали проследила за его взглядом и увидела замызганную книжку. Переплет был испорчен и прочитать название было невозможно.

- Большая королевская энциклопедия очень интересная,- заученно произнес мальчик и показал на подоконник, где лежала та озвученная книга.

- О, а может почитаем вот это? - предложила Тали и глаза мальчика наполнились слезами:

- Пожалуйста, не забирайте. Я был хорошим.

И пусть глаза Калеба были влажными, ни одна слезинка не скатилась по щекам. Тали с искренним ужасом смотрела на ребенка и пыталась понять какой изверг и как именно воспитывал ребенка. Или дрессировал.

- Ты был хорошим,- мягко произнесла леди Лантен. - И я не возьму ее в руки. Я сяду вот здесь. А ты - здесь и будешь держать книгу открытой. А я буду читать.

Тали показала на низкие креслица. Два из них особенно близко стояли друг к другу. И, не дожидаясь ответа Калеба, прошла к одному из них и села. Она всем своим видом показывала, что абсолютно спокойна. Что никуда не торопится.

Еще немного постояв, успокоившись, мальчик медленно подошел к своему книжному сокровищу и взял его. В кресло он садился так, будто его ждет что-то страшное.

Леди Лантен, присмотревшись, узнала книгу - один из романов о веселом и находчивом сыщике Джерри по прозвищу Лис.

- Здесь мало страниц,- тихо шепнул Калеб.

- Я знаю эту историю,- так же тихо шепнула Тали. - Сыщик Джерри по прозвищу Лис и тайна ароматической лампадки. Когда я была маленькая, я читала ее под одеялом. Тайком от своих воспитательниц.

- Воспитательниц?

- Да, я воспитывалась в пансионе для девочек, а те кто следили за поведением назывались воспитателями.

- Вас обижали?

- Было такое,- вздохнула Тали. - Но я боялась пожаловаться родителям. Думала, что я глупая и что заслужила. Ладно, не будем вспоминать как я ошибалась.

- Ошибались? - едва слышно спросил ребенок.

- Да, потом пансион попал под патронат герцогини Сагерт. Она очень умная и добрая. Она пришла и увидела, что мы, дети, умные, а наши воспитатели - злые и глупые. И всех прогнала. Я была рада.

Она старалась говорить самыми простыми фразами. Натолкнуть мальчика на мысль, что кто-то из взрослых может быть не прав. Тали не рассчитывала, что Калеб проникнется и расскажет ей хоть что-нибудь. Но, быть может, он поговорит со своим отцом? Вряд ли это граф настолько запугал сына.

- Итак, однажды к Джерри Лису пришла закутанная в шелка дама. Дама принесла ему керамическую вазочку. Разбитую. И попросила найти остальные осколки.

Тали старательно вспоминала эту историю. Подсмотреть в книгу не представлялось возможным - Калеб прижал истрепанное сокровище к груди. И смотрел на лицедействующую леди с приоткрытым ртом.

История закончилась быстро и мальчик выдохнул - оказывается он не знал, спасся ли Джерри из ужасной водяной ловушки - выдохнул и расстроился. Ведь история закончилась.

- Спасибо, миледи.

- Не стоит, Калеб. Мне было приятно вспомнить ее. Если ты захочешь, я принесу другие книги о веселом сыщике Джерри Лисе.

- А у вас есть?

- Конечно, но...

- Я все сделаю,- уверенно сказал мальчик. - Взрослые всегда что-то хотят и предлагают взамен игрушки.

- Да, наверное ты прав,- постаралась улыбнуться обескураженная Тали. - Ты умеешь читать?

- Нет, миледи,- Калеб съежился.

- Я бы хотела научить тебя читать,- осторожно сказала леди Лантен. - Чтобы потом почитал мне. Как тебе такая мысль? Здесь есть камин. Мы могли бы устроиться у камина.

- А вы не будете толкать меня в огонь?

- Я не люблю толкать в огонь детей,- нашлась с ответом Тали.

До самого обеда она вместе с Калебом рисовала буквы, читала стишки на разные голоса и учила ребенка играть с многочисленными игрушками.

В глубине дома гулко забили часы.

- Время обеда. Идем? - спросила запыхавшаяся Тали и осеклась. Ребенок опять выглядел испуганным и несчастным.

- Что-то случилось?

- Хороший мальчик не оставляет после себя беспорядок. Так делают плохие дети. А за плохими детьми приходят мантикоры,- он поднял на Тали круглые глазенки и всхлипнул,- меня заберет мантикора.

- Нет, я ей запрещу. И потом, твой папа сегодня дома.

«Теперь я знаю, почему ребенку так важно видеть отца за ужином. Напоминание о том, что он защищен»,- подумала Тали и поднялась с мягкого ковра.

- Давай тогда все уберем.

- И опоздаем?

- Не думаю, что нас сильно наругают.

Почти двадцать минут ушло на уборку. Так что на обед пришлось почти бежать - Дар был очень голоден и грустно вздыхал, принюхиваясь к приятным ароматам.

За столом Тали села рядом с мальчиком, подмигнула ему и ангельским голосом попросила у Ричарда прощения за опоздание. Сказав, что это была целиком и полностью ее вина. Граф пожал плечами - он и сам несколько припозднился.

За обедом Калеб вел себя так же тихо, но Тали видела, что ребенок с куда большим интересом разглядывает сидящих напротив него людей. И когда он шепотом спросил, мог бы граф Террант сидеть с ними у огня, целительница так же тихо ответила:

- Уверена, твой папа будет очень рад.

Себе же Тали наметила спросить к Ричарда, почему его любимый, а в этом у нее не было сомнений, ребенок зовет его так официально. Или он не всегда его так зовет? К своему стыду Тали не смогла припомнить, обращался ли мальчик к отцу при ней. Вернее, она помнила разговор об ужине, но детали стерлись.

После обеда Тали ушла вместе с Калебом, уложить ребенка спать. Мальчик хоть и был достаточно взрослым, чтобы не спать весь день, но ей показалось, что он истощен. И что дневной сон и четкий распорядок дня будут ему очень полезны. А если целитель желает нанести добро - его никто не сможет остановить.

Уснул Калеб очень легко и это натолкнуло Тали на еще более интересный вывод - а спит ли ребенок ночью? Может ли так быть, что он дрожит под одеялом и пытается углядеть в ночных тенях хищный силуэт мантикоры?

Поправив мальчику одеяло она вышла из спальни, прошла сквозь игровую часть покоев и вышла. Дар сидел на полу и читал что-то в крошечной книжице.

- Все?

- Да. Почему его не охраняют?

- Если он захочет выйти, то дернет за шнур и придет кто-то из дежурных бойцов. А так эти комнаты защищены графом - он несколько недель заклинал и окна, и двери, и даже стены.

- А где граф сейчас?

- В городе.

- Значит, нам в мою комнату и потом в библиотеку,- вздохнула Тали.

С таким количеством свободного времени она столкнулась впервые. И если на сегодняшний день ей еще было чем заняться - дочитать скопированные свитки из библиотеки Сагертов, то завтра она взвоет. Или взвоет Калеб, но чрезмерно нагружать ребенка нельзя.

- Дар, я разобрала сундуки, пусть занесут остальные, посмотрю что и куда разложить,- остановилась на полпути леди Лантен. - Я обещала Калебу книжку.

Конечно, учиться читать нужно по букварю. Но мальчик настолько увлечен историей Джерри Лиса, что грех не совместить. А вот где взять букварь?

В библиотеке, удобно устроившись на софе, Тали спросила не знает ли Дар, где взять букварь. Скучающий маг обрадовался хоть какому-то делу и пошел изучать полки.

Зачитавшись, Тали не заметила, как пролетело время. И только веселый возглас вошедшего графа заставил ее отвлечься от чтения:

- Дар, великие боги, ты все же решил начать самообразование? Букварь для тебя будет слишком сложен, начни с картинок.

Ричард стоял в дверях и наблюдал дивную картину: невеста увлеченно читала, а его товарищ дремал, трепетно прижимая к себе потрепанный букварь.

- Хорошие новости? - удивилась леди Лантен и пояснила,- вы подозрительно счастливы.

- А разве счастье бывает подозрительным? - улыбнулся граф.

- Нежданное? Всегда,- категорично произнесла леди Лантен. - У меня есть к вам вопросы. Или вы хотите все же поделиться новостями?

- Пока нет,- уклончиво ответил граф,- все слишком зыбко.

- Хорошо, тогда самый главный вопрос - вы сына любите?

Граф, шедший к софе, остановился будто налетел на преграду.

- Разумеется.

- Когда вы говорили, что он необычный ребенок, вы говорили о том, что он запуган? - пошла в атаку Тали.

Поняв, что полулежа вести серьезные разговоры не удобно, она села, отчего свитки упали на пол. Подошедший граф поднял их и присел рядом с целительницей. Софа была слишком маленькой и, по мнению Тали, они сидели слишком близко.

- Калеб неразговорчивый,- негромко сказал граф. - Он очень аккуратен. Я вижу, что он не играет с игрушками. Не слишком интересуется окружающим миром. Я не могу сказать, что гувернантка издевалась над ребенком - она слишком старалась окрутить меня. Ей было не до того.

- Да и не рискнула бы,- буркнул Дар. - Мы любим мальчонку. Он с удовольствием таскается с нами на тренировки. Сейчас просто холодно, а так перед завтраком он всегда с нами.

- Да, вот только я сегодня выяснила, что играть он очень любит,- возразила Тали. - Что ему интересны истории о сыщике Джерри Лисе и что он запуган. Запуган историями о мантикорах, которые приходят за плохими мальчиками. А плохие мальчики это те, кто оставляет беспорядок в игровой. И не только. Он боялся, что я отниму у него единственную книжку про сыщика. И явно уверен, что правильный ответ на вопрос «что тебе почитать» это «большая королевская энциклопедия». Граф, кто так запугал вашего сына?

Ричард устало прикрыл глаза и глубоко вдохнул. Он явно не знал, как ответить на вопрос Тали. Дар, оценив происходящее, осторожно отложил в сторону букварь и ушел вглубь библиотеки.

- Ричард? - Тали позвала графа просто по имени. Целитель внутри нее видел, что вопрос причинил Терранту настоящую боль.

- Мне казалось, что это прошло,- глухо произнес граф и криво улыбнулся. - Все это происходило на моих глазах, а я не видел.

Он встал, отошел в сторону, сделал вид, что ищет что-то на полке. А после вернулся, но сел уже в кресло, в котором до этого сидел Дар.

- Полагаю, добрые люди уже рассказали вам трепетную историю любви молодого и глупого графа и женщины не тяжелого поведения. Я прав?

- Да, эта история мне известна,- уклончиво ответила Тали. - Но я не осуждаю вас, Ричард.

Тали не стала добавлять, что ей в принципе безразлично с кем и как граф сделал сына. Это - прошлое, которое не повторится.

- И вам даже не любопытно?

- Меня интересует настоящее,- она встала и подошла к графу, села на подлокотник его кресла. - Только настоящее. Только то, что может помочь мальчику.

Очень аккуратно, будто чего-то боясь, Ричард приобнял Тали и уткнулся лбом ей в руку.

- Амира никогда не была проституткой,- не поднимая головы произнес граф. - Она была дурой, дурой сбежавшей из дома следом за молодым и смазливым наемником. Если бы я только знал, с кем решил провести ночь...Но она была в простом платье, назвалась другим именем и предложила скрасить мой вечер. Я был молод и слегка пьян.

Граф сжал руки на талии целительницы чуть крепче. И леди Лантен заподозрила, что причиной того, что он постепенно перетаскивает ее на свои колени является вовсе не скорбь.

- Вы полюбили друг друга?

- Я собирался ее вернуть,- он поднял глаза на Тали,- но с того единственного раза она забеременела. В тот же год мне вернули графство и я подал прошение о женитьбе. В прошении мне отказали и я считаю, что это дело рук ее отца. Ведь спустя три с половиной года из этого самого дома ее забрали его люди.

- Но откуда слухи?

- Так ведь она подошла ко мне в таверне. Амира хотела быть свободной от воли отца. Не понимая, что свободные люди должны работать. Я не мог обеспечить ей тот уровень жизни, к которому она привыкла. А она не могла уйти - куда ей, с пузом. Долгое время мне казалось, что у нас все хорошо. Да, король не позволил нам пожениться, но это было делом времени. Потому я подал прошение еще раз и еще раз. Пусть я ошибся, но мой сын не должен был расти бастардом. Амира казалась поглощенной материнством - она не пускала слуг в комнату, а ребенок выглядел...как ребенок. Чистый, ухоженный. Рано начал говорить.

- Вы раньше детей видели?

- Откуда бы? У меня есть младшие братья, сводные, но меня в детскую особо не приглашали,- невесело произнес Ричард. - Так, издалека. Так что я был уверен, что мой сын растет как и положено. Амира осознала свою ошибку и молила отца забрать ее из ужасного графства, от ужасных людей. Она постоянно твердила, что вокруг хищная нежить, которая только и ждет того, чтобы напасть на дом. Об этом мне рассказал Дианор. Он услышал, как она говорила это сыну. И убеждала его вести себя тихо, ведь если мантикора его не услышит, то и не найдет. А значит громко плакать нельзя.

- Но ее давно нет. Как мальчик отреагировал на отъезд матери?

- Рыдал, цеплялся за юбку,- Ричард сел ровно и отпустил Тали. - Это была по настоящему отвратительная сцена.

Тали живо представила трехлетнего малыша умоляющего мамочку не бросать ее. И от боли на глаза навернулись слезы. Как же досталось мальчику.

- Я старался проводить с ним больше времени, выписал гувернантку из столицы. На бумаге она числилась лучшей выпускницей школы чтиц, а на деле оказалась записной бл...

Он оборвал сам себя, чтобы не выругаться.

- Мы стараемся исправить вред, нанесенный Калебу,- продолжил объяснять Ричард. - Именно поэтому я был несколько не рад вам - только-только он начал хоть изредка чем-то интересоваться, как новая напасть. Любое неосторожное слово, взгляд...

- Но вы все же позволили мне войти к нему? Заниматься с ним?

- У вас нет причин вредить Калебу,- неловко улыбнулся Ричард. - Вы уже моя невеста, и вся эта разруха может стать вашей в конце месяца. Да и решение только за вами.

Тали покачала головой и вздохнула:

- Вот герцог Сагерт тоже думал, что его сыну от первого брака ничего не угрожает. Очень безответственно.

- Вы там с душещипательным закончили? Варгом клянусь, эти книги навевают на меня тоску,- громко произнес Дар и демонстративно потопал, намекая, что возвращается.

Леди Лантен поспешно вскочила с подлокотника. Ее щеки окрасились румянцем - все же не стоило утешать графа так же, как она это делала с подружками в пансионе. Но в ту секунду это казалось таким естественным, сесть рядом, приобнять, приободрить.

- Потому что ты не можешь их прочесть? - поддел товарища граф и с явным сожалением посмотрел вслед леди Лантен.

- Мне заумная наука ни к чему,- добродушно отшутился Дар и вышел из-за полок. - Это вот миледи умница-разумница, а я ее защищаю. И таким образом двигаю науку. Так-то.

Тали тихо рассмеялась. Она уже заметила, что Ричард и Дар могут так пикироваться нескончаемое количество времени. И раз за разом спрашивала себя, почему же тогда близким другом Ричарда считается Дианор? Потому что Дин и граф сверстники, а Дар старше?

- Вы меня смущаете, Дар. Я всего лишь целитель,- покачала головой Тали. - Очень молодой целитель.

- И у вас все впереди,- тепло улыбнулся граф.

Смутившись, леди Лантен собрала свитки и встала.

- Дар, проводите меня пожалуйста в комнату. Доброго дня, граф.

- О нет, миледи, я ведь только что был Ричардом.

Тали замерла, склонила голову и смущенно произнесла:

- Тогда уж и вы зовите меня по имени.

- Благодарю за оказанную честь, Тали.

Услышав свое имя из уст графа целительница смутилась и невольно прибавила шаг. Да так прибавила, что посмеивающийся Дар едва нагнал ее у дверей библиотеки.

- Ни слова,- жестко предупредила насмешника леди Лантен.

- А то ж,- отозвался боец. - Будто я не понимаю, что у благородных все сложно.

До ужина Тали разбирала оставшиеся сундуки и тихо поражалась, сколько у нее на самом деле вещей. Косметика заняла свое место на трюмо, стопка любимых книг нашла прибежище на подоконнике. С необычайным удивлением Тали обнаружила мамин чайный сервиз. Посмеявшись, она покачала головой - леди Сагерт отдала слугам своеобразные указания. Которые были выполнены с творческим подходом.

В любом случае, решила Тали, чем больше вещей тем лучше. Комната приобрела жилой вид. Единственное, чего не хватало леди Лантен - цветов. Она привыкла к своим домашним растениям и с сожалением смотрела на крошечный круглый столик и стоящую на нем пустую вазу.

Присев у зеркала Тали начала набрасывать список покупок. Ей нужны лекарственные травы, маленькие часы и хоть какая-нибудь живая зелень. Ведь во всем доме графа нет ни единого растения. Это угнетает.

Глава 10



Этим утром за общий стол вышел и Леор. Маг, нисколько не смущаясь, мел еду со стола с проворностью оголодавшего кота. Но это никого не удивило - все присутствовавшие и сами были магами и прекрасно знали какой голод нападает после сильного перерасхода сил.

После завтрака взрослые остались за столом, а Калеб, в сопровождении Клая (Тали пристально вгляделась и не обнаружила шрамов на лице воздушника) отправились подкармливать лошадей.

Леор продолжал потихоньку отщипывать кусочки булочки и отправлять в рот. Он пристально рассматривал Дара, а тот в ответ только ухмылялся. И в итоге добродушно произнес:

- Лето восемьдесят третьего.

- Точно. Рад, что ты жив,- скупо кивнул Леор и чуть расслабился.

- А мне кто-нибудь пояснит?

- Мы под клятвой,- улыбнулся Леор. - Не сердись, Тали.

Дар с большим удовольствием пронаблюдал за сменой чувств на лице своего друга и сюзерена - Ричард явно был расстроен тем теплом, которое чувствовалось между целительницей и пришлым боевым магом.

- А почему я не в курсе? - нахмурился граф.

- Я тогда уезжал к родственникам,- уклончиво отозвался Дар.

- Есть новости? - спросила Тали. Целительнице было неловко сознавать, что пока они, сытые и счастливые, сидят в уютной гостиной где-то мучается хоть и вредный, но все же свой маг.

- Новости есть,- Ричард отодвинул от себя чашку с чаем. - Правда я думал, что ошибся. Но несколько раз перепроверив могу с уверенностью сказать, что Дин не покидал пределов дома.

- Какой Дин? - спросил Леор,- у вас еще и похищение произошло?

- Я же говорила,- возмутилась Тали.

- Может я и был похож на нормального, но,- Леор выразительно пожал плечами и не стал договаривать.

Ричард подробно и обстоятельно пояснил Леору все события проспанных им дней.

- Значит, бедная девушка оставила после себя записку? Вроде ты так сказала, да?

- Небольшой плотный лист бумаги со словами «я раскаиваюсь»,- кивнула Тали, а Ричард добил:

- И загвоздка в том, что девушка неграмотна. Совсем. Чтобы проверить слова кухарки, а именно госпожа Татти высказалась в защиту Бетти, я поднял все документы. В стандартном договоре вместо подписи стоит крестик.

- А почерк был аккуратный,- припомнила Тали.

Переварив эту новость, леди Лантен удивленно спросила:

- Но если он не уходил, то где же он?

- Не знаю. Мы не спали всю прошлую ночь, обыскивали дом. Нигде нет. Но сигнальная сеть утверждает, что объект Дианор находится в доме.

- А повысить чувствительность? - загорелся Леор.

- Сорвется, по четырем углам вплетены атакующие проклятья.

Мужчины азартно обсуждали возможность улучшения сигнальной сети, а Тали бесцельно болтала ложечкой в чашке. И думала о том, что если бы в свое время внимательно слушала леди Сагерт, то могла бы провести поиск на крови. Но нет. Она не слушала.

Вздохнув, леди Лантен отбросила упаднические мысли и усилием воли вернулась к диалогу. Но увы, в боевой магии она ничего не смыслила и понять все те реплики, которыми перебрасывались мужчины попросту не смогла. И довольно скоро заскучала.

Оставив мужчин обсуждать тактику, Тали встала. Следом сразу поднялся Дар. Он был немного расстроен - все же разговор у магов вышел прелюбопытный. Но долг мужчина блюл превыше всего. От расстройства его спасла целительница. Решительно покачав головой, Тали уверенно произнесла:

- За дверью стоит Фер, он проводит меня. Общайтесь, вдруг до чего толкового додумаетесь. Надеюсь, без него вас не украдут?

- Мы постараемся отбиться,- рассмеялся Леор,- но если что, я буду громко кричать и плакать.

- Тогда я приду и всех спасу,- фыркнула Тали и со смешком добавила,- поставлю свой невероятно мощный щит.

Уже выходя она услышала, как Дар спрашивает о щите какой конкретно конфигурации говорится. И как Леор давится смехом, прежде чем поведать сию совсем не тайну.

Молодой воздушник, стоявший на часах у дверей в столовую, был удивлен свалившейся на него ответственностью. Но возражать не стал.

- Фер, проводи меня к кладовке из которой исчезла Эдори,- вежливо обратилась Тали и добавила,- Дар разрешил тебе сойти с поста.

- Там уже все осмотрено, миледи,- ответил маг и добавил,- и я Клай.

- Ты - Фер,- покачала головой Тали и протянув руку едва-едва коснулась россыпи крохотных шрамов у линии роста волос. - Этого у Клая нет.

Парень склонил к плечу голову и, задорно улыбнувшись, спросил:

- А если завтра у Клая будут такие же шрамы?

- Я специализируюсь на снятии и наложений проклятий,- с напускной строгостью сказала Тали. - Как ты думаешь, тебе пойдут заячьи ушки или девчачий бантик? И то и то будет торчать из-под всех головых уборов. Моя личная находка-разработка.

- Думаю, гораздо больше мне идут мои шрамы,- тут же ответил воздушник, но довольно улыбнулся. Ему понравилось, как ответила леди, без чванства, просто и доступно. - Следуйте за мной, миледи.

Фер раздувался от гордости и при этом старался выглядеть бесстрастным. Из-за этого Тали искусала губу лишь бы не рассмеяться и не обидеть юношу. Как же, раньше сам Дар леди провожал, а теперь вот ему доверили. И не важно, что дом скорее всего безопасен.

Он бросал поисковички, прежде чем завернуть за угол и награждал случайных паучков грозными взглядами. А Тали, глядя на него, вспоминала с каким трепетом она подавала наставнице салфетки. И как гордилась когда ей впервые разрешили присутствовать при снятии родового проклятья. Но, надо признать, насылать проклятья ей нравится больше. Потому Тали этого не делает - слишком легко увлечься. Да и с ее силой грех заниматься такими вещами - снимающий проклятье должен быть сильнее наложившего. А для целителя ее сила феноменальна.

- Вот,- он показал на закрытую дверь. Абсолютно обычную и ничуть не горелую.

Осмотревшись, целительница подошла ближе и провела ладонью по гладкому дверному полотну.

- Огонь наружу не прорвался? - задумчиво спросила она.

- Нет, миледи. Я погасил его. Воздух подчиняется мне сильно,- неловко произнес Фер и окончательно смутился. Леди Лантен не стала поправлять его. Понятно ведь, что воздушник просто волнуется.

Тали потянула дверь на себя и принюхалась, но гарью не пахло. Зато ощутимо тянуло подвальной сыростью. Что никак не вязалось в ее представлении с кладовой. Вот если бы пылью пахло или моющими средствами. Или, на худой конец, пропавшими продуктами.

- Мы ведь на втором этаже, верно?

- Да, под нами кухня.

Кладовая расположенная так далеко от кухни, на жилом, господском этаже. И в которой пахнет сыростью. Хммм...

Хлопнув в ладоши Фер зажег освещение. Но следы пожара, на вкус Тали, выглядели слишком блекло. Клай говорил, что сквозь огонь ничего не было видно и что ему пришлось войти. Сам он не обжегся, но тогда леди Лантен списала это на мощный щит. Но...Но что если огонь не обжигал?

Пять лет назад всех детей из пансиона перевезли в замок Сагертов. На время ремонта, сказала леди Сагерт. Но на самом деле там все отстроилось заново - подновлять было нечего. Кроме изумительно красивого фасада и чудо как прекрасного парка. Парк, впрочем, остался нетронутым. И тогда же одна из слишком любопытных девочек попала в ловушку старого милорда Сагерт. Его кабинет был защищен отвратным заклятьем - едва только человек пытался вскрыть дверь, на него обрушалась морская волна. Это было иллюзией, но страх вызывало настоящий.

Правда, после того как об этом узнали, эта дверь стала скорее аттракционом - слишком много желающих было попробовать. Ну а что, не смертельно ведь. Вот и здесь вполне могло стоять нечто подобное.

Закоптившиеся банки с соленьями, плетеная корзина с обуглившейся картошкой. Картошка обуглилась, а ивовый прут остался таким же как и был. Тали нахмурилась, меньше всего на свете она любила ощущать себя дурой. Но сейчас, стоя посреди небольшой кладовки она ощущала себя не просто дурой, а какой-то не проходимой идиоткой. Хорошо, банки могут быть из особого, жаропрочного стекла, а ивовая корзина новая, просто кто-то собрал в нее горелую картошку. Но почему полки так странно обгорели? Ровно по краю, будто кто-то мазнул сажей и решил все, довольно.

- Никому ничего не показалось странным? - осторожно спросила Тали и подойдя к дальней стене осторожно провела пальцем по стене.

По коже больно резануло лезвие и целительница вскрикнула. Фер моментально оказался рядом и с выражением крайней укоризны перехватил тонкую руку:

- Себя не жалеете, меня пожалейте. Пока с дядькой Даром ходили - были целы, с сопляком Фером пошли - порезались. Ну как так?

- Это не важно, посмотри,- Тали указала пальцем на стену. - Лезвие торчит из стены как будто кто-то метнул нож, а створки сошлись.

- На той стороне тоже кладовка. И если постучать по стене, то там слышно,- нахмурился Фер.

- И что, рукоятки ножа с той стороны нет? - едко спросила Тали. - Это должно что-то значить.

Со сжатого кулачка целительницы на пол капала кровь. Капала и впитывалась, поглощаемая голодными, жадными плитами. Но увлеченные разговором исследователи этого не замечали.

- Может при строительстве что-то застряло? - неуверенно предположил Фер. - Но тогда бы его уже давно либо сточили, либо замазали чем-то. Что вы делаете?

- Тяну его на себя,- невозмутимо ответила Тали.

Сегодня утром ей не хотелось плести косу и она собрала волосы заколкой. Узкой и длинной. И сейчас, распустив волосы, она пыталась уцепить лезвие и хоть немного его раскачать и вытащить.

- Дайте-ка я,- предложил заразившийся азартом Фер. - Эх, сейчас бы клещи.

- Так сходи,- подпихнула его Тали.

Долгую минуту воздушник сомневался, но в итоге доводы разума победили азарт:

- Только вместе. Давайте еще немного ее поковыряем, она вроде как поддается. А потом пойдем. Как ваша рука? А то мы уйдем, кто-нибудь зайдет, а на полу кровью накапано.

И Фер выразительно кивнул на подол платья целительницы, на котором виднелись темные капли. И перевел взгляд на пол. Чтобы увидеть, как плиты втягивают в себя еще одну капельку крови.

- Бежим! - заорал воздушник, подхватил целительницу и плечом ударил в дверь. Которая не открылась, а вокруг вспыхнуло пламя.

- Мама! - вскрикнула Тали, инстинктивно прикрывая лицо от жаркого пламени.

Она за секунду представила, как осыпаются пеплом ее распущенные волосы, как пузырится кожа. О, она видела достаточно пострадавших при пожаре. И знала, что некоторые ожоги не возможно вылечить не оставив шрама.

Вот только ни волосы, ни платье не загорелось. Да и жар оказался малоубедительным. Крепко зажмурившись, Тали приказала себе расслабиться. Во-первых, нет смысла мешать Феру выбивать дверь, во-вторых, огонь действительно не обжигает. Правда, именно об огненной иллюзорной ловушке ей ничего не было известно. Да и в доме Сагертов она только со стороны наблюдала как развлекаются дети.

Полностью придя в себя, Тали попыталась успокоить воздушника. Еще не хватало чтобы паникующий мальчишка утратил контроль над ветром.

- Фер, тише, тише. Это иллюзия,- леди Лантен плотно обхватила предплечье испуганного парня. Он дрожал, но продолжал выплетать новые и новые щиты. Вот только на иллюзии щиты не действуют, а негромкий голос целительницы заглушал треск горящего дерева.

Освещение пропало и приходилось довольствоваться светом пламени, которого, впрочем, было столько, что приходилось прищуриваться. Тали обхватила бьющегося о дверь Фера, нащупала его голову и отвесила ему смачную, полновесную плюху. Он остановился. Замер. И тогда она поднялась на цыпочки, одновременно притягивая к себе его голову, чтобы дотянуться до уха и рявкнуть:

- Это иллюзия! Ни жара, ни дыма! Только звук и картинка.

Феру тоже понадобилось время чтобы успокоиться. И все это время он стоял низко согнувшись и стискивал в своих ладонях руку целительницы. Тали не могла быть точно уверена, но ей показалось, что по щеке парня проскользнула слезинка. Она погладила его по голове и громко, четко, заглушая треск пламени произнесла:

- Чувствуешь? Мы не горим. Надо искать, эта иллюзорная завеса должна что-то за собой скрывать.

Он кивнул, но не пошевелился. И только через долгую минуту выдавил:

- Простите, леди. Совсем никудышный у вас охранник. Я огня боюсь. Когда ребенком был,- он нервно дернул головой,- отец подвесил над костром. Чтобы магию быстрее разбудить. Чтобы захотел спастись и...

Воздушник резко замолчал, еще раз извинился и медленно опустился на колени. Он заговорил прежде, чем леди Лантен успела испугаться:

- Ничего не видно, если будет просто идти - можем запнуться. Скорее всего здесь где-то лаз. Я не смог выбить дверь, а это попросту невозможно,- сухо произнес он.

Тали последовала его примеру. Но им под руки не попалось ни лаза, ни лестницы, ни даже самого захудалого сейфа или еще чего-нибудь, чего в кладовке бы не было изначально. Только горелую картошку по полу разбросали.

- Кажется ничего нет,- прокричал Фер и выпрямился, увлекая за собой целительницу

- Давай до стены дойдем! Может если дернуть за лезвие то вся эта иллюминация успокоится. Вы в прошлый раз сразу смогли дверь выбить?

- Выбивать не пришлось,- покачал головой Фер. - Она сама открылась, почти сразу. Может, выдохлась ловушка?

Что по этому поводу думает целительница воздушник не узнал - Тали слишком доверилась памяти и попробовала опереться на стену. Которая должна была, по ее мнению, оказаться прямо под рукой. Но вместо шершавого камня рука встретила пустоту и она с криком рухнула вперед. Боец успел схватить подопечную за платье, но удержаться на ногах не смог - слишком быстро и сильно прыгнул вперед. Вниз они полетели вместе. Тихо и без единого звука.

Глава 11



Ричард задумчиво побарабанил пальцами по столу и тяжело вздохнул. Его угнетало вынужденное бездействие. Как и то, что до ближайшего магического университета со всеми умниками-профессорами очень далеко. За время вольной службы он привык заглядывать к тем или иным мастерам и получать консультации за звонкое золото. Увы, его сердце не лежало к сложным и точным наукам. Но сейчас привычный путь был закрыт. И выпутываться предстояло самостоятельно.

- Можно всех вывести,- задумчиво предложил Леор,- вообще всех. И протащить поисковую сеть с подвалов до самого чердака. Сделать ее достаточно слабой, чтобы пропавший мог ее прорвать. И в последствии искать уже в месте обрыва.

- Беда в том, что мы простучали все стены,- прогудел Дар.

- Дом стар,- возразил Леор. - Фундаменту явно больше трех сотен лет. - Все нынешнее надстроено и частично совмещено со старой постройкой.

- Когда ты это успел заметить? - возмутился Дар. - Почему мы этого не знаем, а ты знаешь?

- Учусь у лучших,- усмехнулся Леор.

Мага так и тянуло хоть как-то поддеть, выпендриться перед графом, которому досталась лучшая в мире женщина. И которой столь равнодушно к этому отнесся.

- И все же? Когда вы, мастер Леор, успели обыскать мой дом? - холодно спросил Ричард.

- Я не искал,- покачал головой Леор. - В Сагертской Академии есть отдельный факультет. Там обучают только тех, кто дает вассальную клятву роду Сагерт. Там-то я и изучил некоторые особые заклинания из тех, что помогают сразу составить характеристику здания. Это важно в моей работе.

- Самодовольный индюк,- хохотнул Дар,- так понимаю, нам ты эти заклятья не покажешь.

- Если вы дадите вассальную клятву Сагертам, то Кэлтигерн лично вас гонять будет,- рассмеялся Леор. - Но действительно, прислугу можно выгнать во двор. Я слышал у милорда есть сын? Его вместе с Тали и парой бойцов отправить в ближайшее кафе или ресторан или что тут у вас есть? Чтобы не мерзли и не скучали во дворе.

- Ты не перескакивай,- поморщился Дар,- что с того, что наш дом так стар?

Но вместо Леора ответил Ричард:

- Около трехсот лет назад было открыто заклятье, расширяющее пространство. Открыто, но не доработано. Нельзя увеличивать пространство больше чем вдвое - заклятье становится нестабильно и со временем схлопывается, превращая все, что есть внутри в месиво.

- Я считаю, что здесь может быть подобный тайный ход или комната,- кивнул Леор. - В то время было модно расширять щели в полу, которые выходили в тончайшие трубки. Которые магия расширяла до полноценных туннелей.

- За триста лет оно должно было схлопнуться,- засомневался Дар. - Сами же говорите - не стабильно.

- В том-то и дело, что пространство увеличивалось не постоянно, а только в момент использования, отсюда и нестабильность,- возразил Леор. - Я уже имел дело с такими старыми переходами. Идти по нему было страшно почти до мокрых порток, но ничего. Весь отряд прошел живыми. А через неделю, когда мы решили еще раз срезать путь, из той щели вытекал чей-то мясной сок. Мы тогда остановились в трактире и почти сутки пили.

- Что ж, иных идей все равно нет,- кивнул Ричард и встал. - Дар, выгони прислугу, мастер Леор найдите и сопроводите леди Лантен во двор. Я соберу сына, встретимся внизу.

На то, чтобы собрать Калеба на прогулку времени у графа ушло немного. Ребенок к нежданной радости отнесся с некоторой опаской, но все же не протестовал. И как бы в процессе одевания Ричард не расспрашивал сына о Тали, мальчик ничего ему толком не сказал. «Миледи была весьма учтива». А ведь Дар говорил, что из-за двери он слышал заливистый хохот на два голоса и шум чего-то падающего. Хотя вот так, навскидку, он, граф, ничего не приметил. Из того, что можно уронить.

Спускаясь с сыном по центральной лестнице, Ричард услышал грозный, разъяренный рык Дара. Друг и соратник распекал бойцов прямо в нижней зале. Рядом с ним стоял слегка бледный пришлый боец.

- Что произошло?

- Ни леди Лантен, ни Фера найти не удалось,- рыкнул Дар. - Кладовка опять горела, а эти варговы дети заливали ее водой, но никому и в голову не пришло старших позвать. Я не знаю, что я с вами сотворю. Дик, тебе придется с сыном куда-то пойти.

Ричард посмотрел на испуганного Калеба, на заснеженные окна и передернулся. Он не мог уйти, но и заморозить ребенка он не мог тоже.

- Дар, давай ты,- предложил граф дрогнувшим голосом.

- Пап, я могу на конюшне с лошадками поиграть,- предложил тихо Калеб. Ребенок не спросил, что случилось и Ричард с горечью осознал, что все его усилия растормошить сына не принесли плоды.

- Паниковать не нужно,- четко произнес Ричард. - Клай, вернись в дом, возьми морковь и капусту и идите подкармливайте лошадей. Можете еще взять яблоки и кусковой сахар. Мы начнем готовить сеть. Средне-ячеистую - если где-то попадется особо жирная крыса или, мало ли, приблудная кошка - чтобы проскочили.

- Тали, как и я, получила всестороннее образование в доме Сагертов,- негромко произнес Леор. - И пусть в самые серьезные тайны ее не посвящали, но о подобных ходах она знает не хуже меня. Так что если оттуда есть выход, мешкать и рассматривать внутреннее убранство она не станет. Все будет хорошо. Я надеюсь.

***

Тали очнулась резко, будто проснулась. И тут же ошарашенно и возмущенно зашипела - ее ноги лежали на руках Фера, а она сама, с распоротым корсажем, лежала на полу. Правда, еще через несколько секунд замолчала. Как целитель, она понимала зачем Фер это сделал.

- Миледи, ради всех богов, простите,- тут же произнес воздушник.

- Напомни мне потом научить тебя простенькому заклинанию,- проворчала Тали. - Потому что если платье ты правильно испортил, то ноги иногда лучше не трогать. Приток крови к мозгу не всегда полезен. Где мы?

- Получается, что мы в тайном ходу,- беспечно ответил маг. - Шикарно устроились, только не понятно - как. Стена между двумя кладовками очень тонкая. Каменная, но тонкая. Все прекрасно слышно.

Леди Лантен прерывисто вздохнула. В отличии от Фера она сразу поняла где они оказались. Поняла и ужаснулась, но говорить парню ничего не стала. В любом случае, если пространство схлопнется, смерть будет мгновенной. Он ничего не успеет понять. А потому, не стоит его пугать.

Медленно поднявшись, Тали оценила свой внешний вид. Платью был нанесен непоправимый урон. Но здесь и сейчас она смогла кое-как завязать оборванные шнурки. И возблагодарила всех богов, что пока не обзавелась личной служанкой и все ее платья со шнуровкой на груди, а не на спине.

- Даже картины висят,- нервно засмеялась Тали.

- И факелы,- восторженно поддакнул Фер.

Тайный ход выглядел роскошней любого из нынешних коридоров особняка. Пол покрывал алый ковер с темным рисунком, насыщенно пурпурные стены украшали картины в золоченых рамах. Через каждые пять шагов стояли треноги, а на них подсвечники, которые Фер обозвал факелами.

- В какую сторону пойдем? - спросила Тали.

- Не знаю. Но хочу попросить вас, миледи, на будущее - берите меня с собой всегда,- засиял улыбкой воздушник. - Мне иногда не хватает приключений.

- Ох, боюсь после этого приключения граф может посадить меня в комнате под замок. Но я обязательно попрошу его посадить нас вместе.

- Уверен, вы и там что-нибудь найдете. Кстати, насчет ножа вы были правы,- он показал короткий кинжал. - Он принадлежит Дину. Видите, вот тут клеймо?

- Вижу,- Тали нервно переступила с ноги на ногу. Ей не терпелось бежать, покинуть проклятое место.

- Предлагаю пойти туда,- воздушник показал направо,- ковер немного примят. Если Дин здесь был, он ушел туда.

- Хорошо, идем.

Шли быстро. Если Феру было интересно рассмотреть картины, то Тали неслась вперед и бойцу приходилось ее догонять. У целительницы горели щеки, бешено колотилось сердце. Она постоянно облизывала пересохшие от страха губы и нервно оглядывалась. Хоть и понимала - заметить, что пространство решило вернуться к изначальному размеру она все равно не сможет.

- Миледи, что вас так пугает? Надеюсь, вы не думаете,- Фер помялся,- не думаете, что я могу как-то вас обидеть? Нет, я понимаю, о наемниках ходит дурная слава, но готов поклясться, что ни разу не обидел девушку. И даже если...

- Нет,- оборвала его Тали,- нет, ни в коем случае. Я просто боюсь тайных ходов.

- О,- боец на секунду замер, после чего решительно взял целительницу за руку,- понял. Я держу вас, не бойтесь. Мы не потеряемся.

Он чувствовал потребность помочь леди так же, как она помогла ему в охваченной иллюзорным огнем кладовке. Потому он послушно ускорил шаг и больше не пытался рассматривать убранство тайного хода.

- А как ты спасся? От костра?

- Мама пришла,- пояснил Фер. - Она и спасла. Отец не был совсем уж плохим человеком. Просто он считал нашего соседа своим соперником. А у того, у соседа то есть, обе дочери проявили магический дар в три года. Вот так и вышло.

- У девочек магия всегда раньше проявляется,- удивилась Тали.

- Ну вот так вот вышло. Отец потом просил прощения,- воздушник пожал плечами. - А толку-то, чтобы ожоги залечить пришлось влезть в долги. И то самые жуткие шрамы я свел уже тогда, когда сам зарабатывать начал.

- Прости, наверно тебе было неприятно, что я их увидела,- повинилась Тали. Ей передалось немного спокойствия Фера.

Впереди коридор изгибался под невероятным углом и заканчивался. Фер присвистнул и удивленно спросил:

- А это как?

- А это редчайшая аномалия,- помертвевшим голосом ответила Тали,- каскадное расслоение матрицы пространственного заклинания.

Коридор, со всеми его украшениями, коврами, картинами и подсвечниками постепенно сужался чтобы в итоге сойтись в тонкую точку.

- Это нам чем-то грозит? - осторожно спросил он и повернулся лицом к леди Лантен.

Целительница была бледна как смерть, тонкие губы кривились в злой усмешке.

- Ну, коридор постепенно возвращается к прежним размерам. Нам грозит сущая ерунда - оказаться смятыми вот в такую вот точку.

- А Дианор? Он - там? - с ужасом спросил Фер.

- Возможно. А возможно он пошел в другую сторону, и там госпожа Эдори.

- Надо бежать в обратную сторону. Никакой паники, хорошо? Вы знали это с самого начала?

- Да.

- На будущее, ваш напарник по приключениям должен иметь представление о происходящем. Всегда.

- Я хотела, как лучше.

- Я не сомневаюсь. Давайте я оборву ваш подол.

Фер укоротил платье Тали по колено, крепко взял подопечную за руку и побежал. Боец не пытался перейти на стремительный, выматывающий бег. Нет, он задал средний темп и не позволял леди Лантен бежать быстрее.

Тали не могла понять, задыхается она от бега или от страха. Перед глазами мелькали картины и свечи, на гладком ковре чудились рытвины. Пробегая мимо того места, откуда они попали в ловушку целительница запнулась о собственный брошенный корсет. Фер чудом удержал ее и не дал упасть.

Но далеко бежать им не пришлось. Навстречу, из-за очередного слишком плавного поворота вышло чудовище. Так показалось Тали, а вот Фер сразу узнал Дианора, у которого через плечо была перекинута бессознательная госпожа Эдори.

- Там нет выхода,- коротко бросил боец и сплюнул,- вы-то как здесь оказались?

- Как и вы, через кладовку,- спокойно ответил Фер. - Ричард считает, что тебя похитили.

- А Дар? - напряженно спросил Дин.

- Дядька Дар уверен, что ты сам влип.

- Не при ней,- пренебрежительно бросил Дианор и мотнул головой в сторону целительницы.

- Леди Лантен показала себя прекрасным человеком,- вступился за нее Фер. - Ты сам говорил, что опасность обостряет человеческие качества. И в леди обострились сострадание и ум.

- Мне кажется, нет особой разницы что и как во мне обострилось, Фер,- спокойно ответила Тали. - Если там нет выхода, то все мы либо умрем от голода, либо будем смяты окончательно расслоившимся заклятьем.

- Почему именно «расслоившимся»? - недовольно спросил Дин. - Постоянно это слышу, а ведь заклятья просто срываются.

- Пространственные - расслаиваются, потому что их накладывают в один-два слоя, тесно слепленных между собой. И это я говорю про современные. А вот это,- Тали выразительно обвела рукой тайный ход,- имеет несколько сотен слоев. Ровно столько, во сколько раз нужно увеличить ту тонкую трубку, которую проложили сквозь дом. Слои постепенно отдаляются друг от друга, тают и ход сжимается.

- Мы можем пробить ход наружу? - напряженно спросид Дианор.

- Как только мы повредим трубку произойдет каскадное схлопывание,- покачала головой Тали. - По крайней мере, теория говорит именно об этом.

- И что мы можем? - тихо спросил Фер.

- Вернуться ко входу,- пожала плечами Тали. - Ты рассматривал картину, сможешь ее узнать?

- Да. Думаете там можно как-то открыть обратный проход? - заинтересовался Фер.

- Нельзя,- буркнул Дианор,- Эдори мне много чего поведала.

- Рано или поздно нас должны хватиться,- рассудительно произнесла Тали. - По коридорам курсируют бойцы, пожар должны были заметить. Когда трое пропадают в одном и том же месте...Вполне вероятно, что Леору удастся открыть проход заново.

- Почему именно Леору? - издевательски растягивая гласные спросил Дианор.

- Он принадлежит к личной гвардии герцога Сагерта. А о подобных тайных ходах я узнала именно в библиотеке Сагертов. Логично предположить, что Леор знает больше.

Возвращаясь назад, Фер внимательно смотрел на картины. Воздушник четко помнил, что рассматривал пышнотелых пастушек, но очень боялся не справиться. И чуть не рассмеялся - они же оставили корсет леди Лантен валяться на полу. О который леди и споткнулась на обратном пути. Нечего бояться.

Все оказалось правильным - и пышнотелые пастушки и корсет с обрывками тесьмы. Фер со смущением покосился на леди и то место, на котором раньше был корсет. Нет, он ничего такого не испытывал к целительнице, но гладкая, светлая кожа...Воздушник тряхнул головой, еще не хватало на будущую графиню слюни пускать. Вот уж глупости, этак он, Фер, не рассмотрит свою ту самую, единственную. Что будет очень глупо с его стороны. А леди Тали это леди Тали, прекрасный человек, целитель и будущая жена его сюзерена.

- И что, теперь просто сидеть и ждать? - хрипло спросил Дианор. - Это весь ваш план?

- Лично я планирую посмотреть, что с вашей пленницей. Сильные заклинания применять нельзя, но пару диагностов коридор выдержать должен.

Лицо Дина вдруг стало очень виноватым.

- Что, правда, что ли? - буркнул он.

- А вы разбрасывались заклятьями? - спросила Тали, опускаясь на колени перед телом Эдори.

- В одну и в другую сторону,- честно признался боец,- мощные поисковики. Нащупал Эдори и рванул за ней. Ну, тогда я не знал, что это она. Просто ощутил, что в той стороне кто-то живой.

Тали сдержала все эпитеты, которыми ей хотелось наградить бойца. Нельзя упрекать человека за то, что он совершил по незнанию. Старыми переходами интересуются искатели сокровищ, пытающиеся найти проходы в усыпальницы и тайники. Да упорные собиратели знаний, вроде Сагертов. В Военной Академии курс о тайных ходах прошлого идет как факультатив. Причем не слишком популярный. А с другой стороны, таких ходов уже почти не осталось, смысл о них говорить?

Диагност сообщил сногсшибательную новость о беременности женщины. Тали, нахмурившись, решила перепроверить. Но ослабленный вариант заклятья вновь выявил только беременность и ничего о том, почему она без сознания.

- Ну что? - нетерпеливо спросил Дианор.

Тали села на пятки и неуверенно пожала плечами:

- Я не привыкла к настолько слабым диагностам. Сейчас заклятье уверяет меня, что Эдори беременна.

- Ох ты ж,- попятился Дин,- я ж ее пузом на плечо. Вы там гляньте, леди, не выдавил я ребенка-то?

Сдержанно улыбнувшись, Тали произнесла:

- Диагност показывает, что она в норме. К сожалению, причина потери сознания мне не видна. Где-то глубоко кроется. Не вы ее так?

- Нет, я ее припугнул немного, потом мы пошли к выходу. Она им часто пользовалась. Я ее едва успел поймать когда она упала. Просто шла-шла, каялась, и рухнула.

- В чем каялась? - спросила Тали.

- Сначала я доложу об этом графу,- коротко ответил Дин. - Ты, Фер, можешь сколь угодно таять от вида молодых грудей, смазливого лица и тонких щиколоток. А моя верность графу не зависит от шевеления в штанах.

Воздушник в мгновение ока оказался на ногах. Сжав кулаки, Фер был готов отстаивать честь леди Лантен.

- Я сейчас сломаю вам нос,- коротко произнесла Тали,- и даже извиняться не буду. Фер, не стоит затевать ссор. Вы соратники и между вами не должно быть никаких недопониманий. Меня мало заботит что и как думает господин Дианор.

Фер, скрипнув Зубом, сел рядом с Тали. Мальчишка смотрел в пол и гадал, почему миледи не дала затеять драку? Неужели не верила, что он, Фер, может ее защитить?

А Дин, посидев в тишине и посмотрев на разозленного Фера, решил объясниться.

- Миледи, вы не подумайте, что я лично к вам как-то плохо отношусь,- уверенно и четко произнес Дин. - Все эти слухи, это, конечно, плохо. Но причина в другом. Подбери Дик себе жену из местных, это помогло бы ему примириться с людьми. А тут столичная фифа, да еще и по всему городу слухи разошлись. Мне лично неважно сколько там правды. Всегда короли своих пузатых любовниц пристраивали выгодно замуж. А тут совсем не выгодная партия. Значит, дело в другом. Значит, слухи врут. Но от этого не легче. А Дик он слишком милорд, слишком чувствителен к «леди в беде». И в итоге он окончательно похоронит свою мечту. Мне от этого будет лучше - я наемник был, есть и буду. А он сдохнет. Вот и все.

- У него прекрасный друг,- только и произнесла Тали. - Я обещаю, что не позволю Ричарду пойти ради меня на слишком большие жертвы.

Дианор только неопределенно хмыкнул, а Фер вздохнул:

- Почему все так сложно?

- Потому что кому-то нужен этот медвежий угол,- ответила Тали и в шутку спросила,- может тут у вас где-то золото моют? Или изумруды, местность холмистая.

- Изумруды и золото в горах,- буркнул Дин и добавил,- кажется. А тут сплошные магические аномалии.

- Это тоже выгодно,- нахмурилась Тали,- но в долгосрочной перспективе.

- Это как? - спросил Фер.

- Например, давать в аренду мастерские, построенные на месте источников магии,- предположила Тали. - Но вот сию секундной прибыли из этих мест не вытащить. Никак. Скорее всего прав Ричард, который считает, что его земли хотят растащить на мелкие поместья. Чтобы подкрепить имеющиеся титулы у безземельного дворянства.

- Гадаем как бабки на базаре,- сплюнул Дианор.

- Не плюйтесь,- укорила его Тали.

- Психую, слюна скапливается во рту.

- Значит, делай это незаметно,- буркнул Фер,- действительно бесит.

Тали с интересном посмотрела на бойцов и задумалась, как графу удается поддерживать дисциплину в отряде? Они же так и норовят разругаться. Или это паника?

Из-за угла раздался треск, ковер ощутимо натянулся.

- Что происходит? - нахмурился Фер.

- Похоже нас пытаются спасти, из-за чего ускорилось расслоение,- тихо сказала Тали и встала. - Вопрос в том, что будет первым - открытие прохода или...

Дианор так же подхватился на ноги и поднял свою ношу.

- Фер, откроется проход сразу втолкнешь туда леди. Затем прыгнешь сам, понял?

- Мы прыгнем вместе,- коротко произнесла Тали, помня о страхе Фера перед огнем. А в том, что открытие прохода будет вновь окрашено иллюзорным пламенем она не сомневалась.

Дианор кивнул. Видимо, он тоже опасался, что Фер не сможет прыгнуть в огонь.

Стоять и слушать треск, с которым коридор возвращался к привычному крошечному объему было невыносимо. Еще хуже было смотреть на то, как медленно тает стена. Тает и вновь становится цельной. Будто спасателям с той стороны никак не удавалось нащупать единственно верный способ открытия прохода. Или как будто кто-то пытался сделать это осторожно. Тали начало потряхивать от напряжения. От готовности прыгать самой и тащить с собой Фера. Как целитель она прекрасно понимала, детские травмы быстро не проходят и напуганному подсознанию за секунду не объяснить, что огонь иллюзорен.

- Я справлюсь,- едва слышно, сам для себя прошептал Фер.

И Тали крепче сжала руку воздушника. Ей казалось, что кто-то неумолимый отсчитывает секунды. Раз, раз, раз. Не удавалось сосредоточится ни на чем. Она твердо знала одно - именно ей предстоит вытащить и себя, и Фера. Потому что на Дианоре бессознательное тело Эдори.

Полыхнувшее пламя Тали восприняла как чудо и, вспомнив уроки отца, швырнула запаниковавшего Фера через себя в огонь. Да, она использовала магию, а как иначе? Воздушник высокий и крепкий парень, сильнее и тренированней нее самой. Но с легким магическим ускорением парнишка влетел в пламя как птичка. И она прыгнула за ним. Нащупала два чьих-то локтя и потащила вперед, сквозь огонь на выход. Ругань Дианора за спиной, подсказал ей что и он с Эдори вырвался из тайного хода.

Двери в кладовку не было. И, оказавшись в коридоре, леди Лантен поняла, что вместе с Фером, на истерике и здоровой злости, выволокла еще и графа.

Ричард смотрел на свою невесту, рухнувшую на пол вместе с молодым воздушником и никак не мог понять, что он чувствует. Но зато точно знал, что вид тонких щиколоток, обтянутых белыми чулками, а также округлых коленок долго еще будет его преследовать в приятных, но стыдных снах. А тут еще леди чуть повернулась, проверяя сердцебиение воздушника и из-под укороченной юбки показался кружевной край чулочка и нежнейшая кожа бедра. Граф давно не испытывал настолько противоречивых чувств - хотелось смотреть не отрываясь, и отвернуться, чтобы успокоить дыхание. В итоге он просто шагнул вперед и, подхватив целительницу с пола, притиснул ее к себе.

- Безрассудная,- прошептал он. - Безголовая девчонка. Ты хоть думала, что со мной станет?

- Случайность, это все случайность,- ответила Тали и прикрыла глаза.

Как бы ей хотелось, чтобы эти объятия говорили о чем-то большем, чем просто стресс. Но увы, леди Лантен была целителем, и прекрасно понимала, что граф всего лишь перенервничал. Вот и распустил руки. Вряд ли он способен полюбить ее, Тали. Все же в словах Дианора есть зерно истины.

Глава 12



Если бы леди Лантен кто-то сказал, что может быть нечто худшее, чем блуждание по постепенно срастающемуся коридору - она бы сочувственно улыбнулась. Она целитель и к людским болезням, в том числе и умственным расстройствам, относится с понимаем. Однако же, сидя в библиотеке, она была вынуждена признать, что вечер ничуть не хуже развеселого дня.

Пережитый ужас, беготня по тайному ходу, прыжок сквозь иллюзорный огонь...Все это меркло перед занудством боевых магов. Вот кто бы мог подумать, что бравые бойцы могут так долго и подробно объяснять, как и почему они с Фером не правы.

После коридора Тали дали время принять горячую ванну, просушить волосы и переодеться. Позволив спокойно поужинать, ее вместе с Фером пригласили в библиотеку. Там даже было устроено своеобразное «судилище» - два стула стояли в центре пустого пространства. На которые ей и воздушнику и было указано.

Осторожно присев, Тали красиво расправила бирюзовый подол платья и сложила руки на коленях. Как хорошая, но любопытная ученица (в прошлом), она прекрасно знала, как именно нужно выслушивать нотации. И что ничто так не ускоряет процесс как искреннее раскаяние.

Но леди Лантен даже представить не могла, что представители самой буйной, самой опасной, самой непредсказуемой магической стези - боевые маги - могут быть настолько занудны. Первым взял слово граф и целых полчаса рассказывал, как сильно Тали и Фер не правы. Следом песню подхватил Дар, после него переговорная ветвь перешла к Леору и от Леора обратно к графу. И все это тихо, спокойно, не повышая голоса. Тали почувствовала, что еще немного и у нее разовьется нервный тик. А это единственная болезнь, которую нельзя вылечить магией. Только успокоительными отварами.

- У меня создается ощущение,- наконец произнес Леор,- что мы сейчас зря сотрясаем воздух.

Тали подавила недостойное желание яростно закивать, поправила несуществующую складочку на юбке и сдержанно произнесла:

- Скажу только за себя. Да, очень зря. Я взрослый человек и использую голову по прямому назначению. А есть в голову, Дар, нельзя. Я тебе как целитель говорю - через рот еда попадает в пищевод и потом в желудок. Если будет интересно, то позднее я расскажу, как именно и куда именно все съеденное перемещается дальше.

Фер с уважением покосился на свою «напарницу по приключению», но лицо на всякий случай скроил виноватое. Потому что сюзерен всегда прав, а он не графская невеста, чтобы безнаказанно возражать.

- Мы безусловно сглупили, да,- начала объяснять Тали. - Но я, опять же как целитель, могу сказать - неважно, как и чем лечили пациента, если в итоге он выжил. Что в результате и вышло.

- Эту же мудрость можно подарить и отравителям,- буркнул Леор. - Кажется, я начинаю немного понимать герцога Сагерта. Терпеливейший человек.

- В следующий раз мы будем осторожнее,- пожала плечами леди Лантен. - Но согласись, Ричард, не пойди мы с Фером в кладовку - разве выжил бы Дианор? Ваша поисковая сетка в тайном ходу его бы не нашла. Именно поэтому эти тайники были так распространены - ни человека, ни вещь, находящуюся в них, обнаружить поисковичком не возможно. А из-за того, что он колдовал внутри искаженного пространство, оно начало схлопываться.

- Оно не просто начало,- вздохнул Леор,- оно схлопнулось через час после того, как вы оттуда вышли. И заодно отрыгнуло всю принятую кровь. За триста лет она каким-то неведомым образом законсервировалась и теперь по коридору пройти нельзя - глаза от вони режет.

Устало вздохнув, граф опустился перед невестой на одно колено:

- А вы понимаете, что вместо одного трупа, мы могли получить три?

- Эдори тоже там была, так что четыре,- улыбнулась Тали.

- Да, четыре,- кивнул Ричард. - Но не думаю, что задача похоронить госпожу Эдори доставила бы мне какие-либо особенные хлопоты.

- Она беременна,- негромко заметила Тали,- даже если...

- Шутки пространства,- перебил леди Лантен Леор. - Пришел этот ваш ушастый целитель и никаких детей не обнаружил. Вот мне кто-нибудь может сказать, насколько настоящие у него уши? Клянусь богами, дорого бы я дал чтобы дернуть за левое ухо.

- Почему за левое? - поразилась целительница.

- Подозрительное.

- Я оба драл,- буркнул Дар,- крепко к башке пришиты.

Полуобернувшись, Тали подмигнула расстроенному взбучкой Феру. Что заметил Дар и захохотал:

- Нет, они еще и перемигиваются! Ох и бедовая же вы леди, и ты, неслух, такой же.

Тали только фыркнула, в своей правоте она была уверена.

- Итак, если мы закончили с нравоучениями, могу я узнать, что вам поведал Дианор? Из того, что ему рассказала Эдори.

- Это и я с удовольствием послушаю,- кивнул Леор. - У меня, граф, четкий приказ - охранять миледи. В крайнем случае я уполномочен забрать ее во владения Сагертов. Пусть это и будет пикантным скандалом, но зато Тали останется жива.

Бросив на чрезмерно самоуверенного пришлого недовольный взгляд, граф негромко произнес:

- Эдори успешно заморочила Дину голову. Либо же голову заморочили ей. Я и раньше слышал сплетню о том, что истинный сын графа где-то погиб, а я так, подменыш. Накопил убийствами и грабежом крупную сумму и купил себе графский титул с земелькой.

- Сомнительное приобретение,- хмыкнул Леор. - Это опасные слухи, милорд. Под них многое можно подвести.

- Внешне я один в один как отец,- с горечью произнес граф,- мою кровь принял очаг в замке. Что может быть большим?

- Так что, это Эдори постаралась с ядом и со служанкой? Но зачем?

- Сама Эдори в себя еще не пришла,- пожал плечами Ричард. - Но Дианора она уверяла в том, что просто хотела испортить зелье. Что все это случайность. У нее был приказ выжить столичную штучку из дома. Вернее, выживать всех женщин, которым придет в голову выйти за меня замуж или просто поселиться в моем доме.

- Почему она еще не пришла в себя? - спросила леди Лантен.

- Нокля, когда работает, использует для общения исключительно чернейшую брань,- хмыкнул Ричард. - Он просил, чтобы «прекрасная, как дыхание весны, целительница снизошла до него и помогла» дальше был мат.

- Что ж, когда так просят я не могу отказать,- улыбнулась Тали. - Ведите, Ричард.

- Мне бы хотелось иметь возможность запретить вам тратить силы,- скупо бросил граф и подал леди Лантен руку. - Но увы, сейчас нам необходима Эдори. То, что она знает, о чем догадывается...все.

- Я не колдовала в коридоре. Первое, что нам вбили в головы при нахождении в таких местах, это три простых «не» - не колдовать, ничего не трогать, не пытаться пробить стену.

- Даже картину нельзя было бы снять? - заинтересовался направившийся вместе со всеми Фер.

- Магия везде,- улыбнулась Тали и подождала, пока Ричард откроет для нее дверь. - И простое снятие картины, перемещение предмета с привычного места, могло спровоцировать схлопывание пространства. Но, по счастью, я знала, чего нельзя делать.

- И я знал,- жизнерадостно ответил Леор,- но мы все равно ближайшие картины сняли и через огонь протащили. Я так прикинул, что минут сорок у нас есть. Так что граф теперь не так беден. Надо только везти в столицу и продавать - старые именитые мастера ставшие теперь легендами. Будет на что графство восстановить. Не полностью, но хоть запустить процесс.

- И эти люди,- обратилась Тали к Феру,- говорили что-то о нашем безрассудстве.

Воздушник со знанием дела покивал. А что, он, во-первых, целиком и полностью согласен с леди, а во-вторых, никогда не мешает лишний раз поддержать женщину - они такую поддержку долго помнят. И настроение у них поднимается. Фер это точно знает, он опытный.

Граф привел Тали в небольшую комнату, где священнодействовал Нокля. И ругался. В этот момент леди Лантен тоже исполнилась к эльфу подозрительностью - на ее памяти так ругались только работяги из бедных кварталов столицы.

Эдори была уложена на стол. Полностью обнаженная, она выглядела весьма жалко. И первое, на что бросила взгляд Тали, так это на впалый, какой-то бугристый живот. При том, что кожа женщины оставалась здоровой.

- Она уходит,- со злостью бросил эльф. - И при этом остается абсолютно здоровой.

Тали решительно бросила диагност, нахмурилась, отменила заклятье и повторила, на этот раз делая проекцию.

- Она беременна,- неверяще произнес эльф,- но почему я этого не вижу?! Замершая беременность? Аномалия? Что это?

- Нам это предстоит выяснить,- процедила сквозь зубы и влила в диагност еще больше силы. Еще. И еще. И наконец среди голубоватой проекции появилось крохотное темное пятнышко.

- Дианор здесь? - не оборачиваясь спросила Тали.

- Здесь.

- Она что-то принимала при вас?

- Нет. Поперхнулась, раскашлялась. В самом начале, когда я ее нашел, она стояла облокотившись на стену и пыталась прокашляться.

- Ясно. Будем резать? - спросила Тали Ноклю. - Это выглядит как нгнарский червь.

Целитель нахмурился, вытащил карманные часы, посчитал по пальцам и покачал головой:

- Смысла нет, но зато можно заразить кого-то иного.

- Вы будете смотреть как она умирает? - поразился Дианор.

- Она умерла в момент, когда проглотила червя,- устало произнесла Тали и отпустила проекцию. - Это обычный дождевой червяк которого особым образом прокляли. Уже сейчас у нее поражен мозг и внутренние органы. Из-за особенности проклятья, через диагност мы не видим, что она на половину мертва. Но удалось рассмотреть червя.

- А он становится виден тогда, когда готовится размножаться,- кивнул Нокля. - Прошу всех не-целителей выйти из комнаты.

Обнаженное тело Эдори начало подергиваться, будто она собиралась встать или будто из-под ее кожи собиралось что-то вылезти.

- Я не знаю, что вы хотите сделать, целитель,- спокойно произнесла Тали,- но моя идея явно лучше.

Тали шевельнула руками, будто набрасывая на агонизирующее тело невидимое покрывало и синеватая кожа Эдори стала антрацитово-черной.

- В Лесу принято давать червю выйти, вместе с потомством, чтобы потом достойно похоронить жертву,- тихо сказал Нокля.

- Я знаю. Но мы себе такой роскоши позволить не можем - я плоха в ловле червей, в доме живет маленький ребенок, слуги, крысы, бродячие кошки. Вы можете себе представить размах эпидемии? Нам теперь просто необходимо искать этого истинного графа - если он еще кого-нибудь отравит и не проследит за последствиями, графство попросту вымрет. А после по нему еще и отряд огненных магов пройдет. Сжигая землю на метр вглубь,- сочувственно произнесла Тали.

- Так она была беременна или нет? - спросил Дианор.

- Нет, это был червь,- Тали потерла кончик носа,- видишь ли, ребенок не внутренний орган, диагност показывает просто увеличение органа, в котором зреет плод. А у нее зрел червь.

- Так быстро,- поразился граф.

- На самом деле, это медленно. Либо старый червь, либо слабый маг. Я предлагаю пойти и выпить вина,- искренне предложила Тали.

- Вы же против алкоголя,- поддел ее граф.

- И вы только подумайте о том, какой эффект на меня оказывает ваш дом, Ричард,- в тон ему отозвалась леди Лантен. - Поставьте у дверей часовых. Никому не заходить и никого не пропускать. Даже если вдруг появиться ее мать с желанием обнять дочь напоследок.

Тали выходила из комнаты со смешанными чувствами - она и правда ничего не могла сделать. Но, может быть, если бы не понадеялась на вызванного Ноклю, не пошла мыться, ужинать, не выслушивала бы нотации в библиотеке...У Эдори был шанс жить, обезноженной калекой, но все же жить. Да и расспросить ее бы удалось. В графство бы хоть одного, самого захудалого некроманта!

В коридоре леди Лантен остановилась и несколько раз глубоко вдохнула. Только отойдя от тела Эдори она поняла, что все это время едва дышала. На самом деле Тали очень боялась нгнарского червя. Она имела с ним дело только по рассказам наставницы. Но та настолько паниковала от одного упоминания этой пакости, что передала страх по наследству. Страх и умение распознать экзотическую дрянь. Некоторое время Тали даже снились кошмары - настолько красноречиво леди Иррлей рассказывала о своем прошлом.

Вино пили в кабинете графа. Тали села в уже облюбованное кресло и молча рассматривала потертую обивку стен - золотые графские вензеля на потертом синем шелке, такие же как в тайном ходе.

- Нам нужно больше версий,- негромко произнес Леор. - Зачем еще графство кому-то может понадобиться?

- Самое очевидное - бастарду старого графа,- пожала плечами Тали. - Кому-то, кто жил здесь все это время и потихоньку мечтал загрести все себе.

- Разумно,- кивнул граф.

- Может дурная мамаша подзуживала ребенка,- поддакнул Дар и тут же встрепенулся,- а есть семья у Эдори? Если ради кого женщина и может пойти на такую смерть, так ради своего ребенка.

- Старый граф пропал около двадцати пяти лет назад. Эдори в это время должно было быть лет семнадцать,- прикинул Ричард. - В принципе сходится.

- После старого графа остались бумаги? Может здесь действительно есть какой-то дополнительный источник дохода? - задумчиво протянул Дианор и поспешно пояснил,- леди Лантен предположила, что у вас могут быть изумруды или золото.

- Не именно они,- фыркнула Тали,- но что-то подобное. Что-то имеющее сию секундную ценность. Пока что графство скорее само требует денег, нежели их приносит.

Ричард как-то нервно дернулся и леди Лантен прикусила губу. Вероятно, графу тяжело слышать это. Мужчины не менее щепетильно относятся к своему социальному статусу чем женщины. Тали достаточно натерпелась в больнице, под началом старшего целителя Аденора. Ей пришлось выслушивать и за дешевые платья (хотя казалось бы причем здесь целительское искусство и одежда), и за слишком простую для аристократки речь. Боги, даже за отсутствие украшений - позор госпиталя, а не целитель. И это было очень неприятно. Хотя для сравнения, наверное, не слишком подходит.

Отставив бокал Тали попросила проводить ее до комнаты. И заодно, пока не забыла, предложила Леору пройтись по завтра по магазинам.

- Не хочу причинять вам, Ричард, лишнего беспокойства,- скупо улыбнувшись произнесла она.

- Фер пойдет с вами. В качестве проводника, и просто на всякий случай,- кивнул граф.

Леор не пытался изображать настороженного защитника. Боевой маг искренне считал, что все эти подконтрольные переходы по дому не более чем перестраховка. Попытка сделать хоть что-то, когда абсолютно не ясно что делать. И ему было невероятно интересно, что по этому поводу думает сама леди Лантен.

- Ты не хочешь уехать? - тихо спросил Леор. - Я видел письмо от Дарнвига. Идея была в том, чтобы спрятать тебя от него на краю королевства. А не в том, чтобы погибнуть, запутавшись в чужих интригах.

Целительница уверенно положила руку на сгиб локтя и улыбнулась обеспокоенному другу:

- Хорошая была идея. А еще мне кажется, что в леди Лианон проснулась сваха. Потому что будь у меня время остановиться и подумать, я бы сюда не поехала. Вероятнее всего, я бы сбежала из города.

- Всю жизнь в бегах? Дарнвиг не оставил тебя в покое даже здесь.

- Так ведь это легко и просто,- рассмеялась Тали. - Прислать сюда пару человек с письмом обошлось ему в пару золотых плюс оплата дороги. Может он даже не приедет через месяц, но настроение мне испортил. Нет, если бы я пропала искать меня бы не стали.

- И ты бы прижилась в каком-нибудь захолустье. И через пару лет возвращаться уже не захотела бы.

- Что и происходит сейчас,- сморщила носик Тали. - Мне нравятся эти люди, и я хочу ближе посмотреть графство. Хочу понять, все ли люди здесь так неприятны и жестоки как те, кого я видела в магистрате. Почему-то мне кажется, что большинству горожан, как и селян, искренне наплевать на того, кто ими управляет.

- Они просто выживают и им не до бунта,- кивнул Леор. - Я так понял, через пару дней должны прибыть новые люди. Управляющий с женой и дочерью, и законник.

- Граф говорил что-то такое, то ли что он уже написал, то ли что хотел написать. Ничего себе,- воскликнула Тали.

У дверей ее комнаты стоял караул. Точнее, сидел - два бойца играли в карты, пили кофе и посмеивались над какими-то своими шутками. Увидев подошедших, они сразу подхватились на ноги, а все свидетельства преступления пропали как по волшебству.

- Добрый вечер, миледи. Мое имя Сайрус,- представился невысокий, коренастый мужчина и кивнул на своего напарника,- это Мичем. Он нем. Мы будем охранять вас до утра.

- Благодарю, господа. Мне очень жаль, что из-за меня вам приходится сидеть здесь, на полу,- спокойно произнесла Тали. - Поставьте себе стол и стулья, всяко удобней будет.

Сайрус только поклонился. Тали попрощалась с Леором и закрыла за собой дверь комнаты.

Сбросив платье, она откинула одеяло и скользнула на прохладную простынь. И уже устроившись под одеялом, с ворчаньем достойным столетней ведьмы, вытащила из прически шпильки, которые пихнула под подушку. Вставать уже не хотелось.

Увы, всю ночь леди Лантен снилось прошлое - самые неприятные аспекты жизни целителя. Гнойные раны и черви, обмороженные конечности (тот случай заставил ее перестать самостоятельно готовить сложные зелья). В общем все то, что сопровождало ее целительскую практику в бедном квартале.

Утром леди Лантен собиралась дольше обычного. Немного подвела глаза, подкрасила губы. Собрала волосы в узел, оставив при этом пару локонов свободными. Вытащила из шкафа меховую накидку и положила на постель. Чтобы сразу после завтрака зайти, одеться и пойти на улицу. В самом деле, сколько можно сидеть в четырех стенах?

Уже подойдя к двери, Тали вспомнила про свой список, вернулась, и сунула свернутый в трубочку лист за корсаж. Увы, у этого платья были слишком узкие рукава.

За завтраком Калеб вновь выглядел больным. И Тали уже не стесняясь послала в ребенка слабый диагност. Просто для того, чтобы подтвердить свое предположение - нервное истощение, недосып. В свое время леди Сагерт настояла на покупке орочьего волкодава, для пасынка. Но леди Лантен не была уверена, что это идеальный вариант. Псу все же требуется жесткая хозяйская рука. Калеб слишком мал, чтобы самому справиться с дрессурой. Ритар тоже был маленьким, но за него дрессурой занимался отец. Ричард, скорее всего, тоже сможет. Но по задумке леди Лантен, Калебу нужно какое-то существо, которое будет постоянно рядом.

- Пешком или в карете? - осведомился Фер, встречая леди Лантен выходящей из обеденной залы.

Она вытащила из-за корсажа список и протянула его воздушнику:

- Я хочу все это - лавки близко друг от друга?

- Да, но мы не унесем в руках,- улыбнулся боец.

- Значит, в карете.

В карете Тали, не чинясь, раздвинула шторки и рассматривала город. И вот так, в ясный, морозный день, город был прекрасен. Небольшие домики лепились друг к другу и поднимались вверх, туда, где далеко-далеко стоял не то замок, не то огромный храм.

- Что там? Замок Террант?

- Нет, замок стоит с другой стороны озера. Здесь высокий и широкий холм, а на самой вершине стоит храм,- охотно пояснил Фер. - Каждую неделю там проводят службы, но люди предпочитают ходить в городской храм. Не знаю почему, если честно. Но зато тот храм строил сам Ансель Вандервор.

- Потрясающе,- выдохнула Тали,- после этого он построил столичный храм? Ведь если я правильно помню, король приказал отрубить ему правую руку, чтобы он не смог повторить.

- Помните правильно, да. Но талантливый архитектор затаил обиду на короля. И, уехав в глухомань, смог создать еще более красивый храм. Так говорят,- Фер пожал плечами. - В столице я не был. Но здешнее божье место поражает даже меня.

Тали прикусила губу, ей хотелось и по лавкам пройтись, и просто погулять, теперь вот еще и в храм захотелось. Все же она не из тех, кто может безвылазно сидеть дома.

- Давайте сегодня по лавкам, а потом граф выделит сопровождение для посещения храма? - предложил Фер и его поддержал Леор:

- Ты же не пойдешь с пустыми руками к богам?

- Да, верно.

В графстве не продавали домашних растений в привычном Тали понимании. Но зато продавали горшки с землей и пакетики с «волшебными зернами прорастающими за сутки и достигающими зрелости за три дня». Что ж, для пробы леди Лантен выбрала вьюнки. Они были недорогими и не сулили ничего опасного.

Торговец постоянно улыбался, предлагал «чай для прекрасной невесты» и спрашивал, увидят ли счастливых жениха и невесту в Яркую Ночь.

- Мы еще спорим об этом,- с деланым смущением ответила Тали и торговец подмигнул:

- Пригрозите, что уйдете без него! В эту ночь все свободны! Так что женихи невест стараются не отпускать.

Тали подавила нервную дрожь. Ей не очень-то хотелось представлять, как выглядят совсем свободные люди. Особенно в контексте «женихи невест одних не оставляют». Ну не свальный же грех в графстве практикуют?!

Выйдя из лавки и пронаблюдав как Леор и Фер перетаскали купленные горшки в карету, Тали немедленно потребовала разъяснений.

- Нет, миледи, что вы! Это ночь когда небо горит так, будто мы живем на крайнем севере. И в эту ночь влюбленные могут заключить брак, даже если их семьи против,- объяснил Фер и честно добавил,- я когда первый раз об этом услышал, вот как вы подумал. Потому что так объясняют. А еще это местное развлечение - запутать пришлого и потом над ним посмеяться.

Тали метнула недовольный взгляд на лавку и поджала губы. Ничего, память у нее хорошая, доведется расквитаться.

- Ну что, в животные ряды?

Кони, кони, кони - в графстве что, только лошадей и продают? Эта мысль не отпускала леди Лантен. Причем лошадки были самые что ни на есть страшненькие - невысокие и лохматые.

- Сейчас не сезон,- виновато улыбнулся Фер.

- Дойдем уж до конца и в кафе. Я проголодалась.

- Да, за завтраком ты почти ничего не ела,- подал голос Леор. - Почему?

- Дурные сны.

- Из-за кошмаров терять аппетит? - недоверчиво сощурился Леор.

- М-м-м, рассказать тебе как хрустят и лопаются под ногами опарыши, нападавшие с еще живого на пациента на мраморный пол? - вскинув бровь спросила леди Лантен.

- Нет, спасибо,- тут же пошел на попятную боевой маг и добавил,- я бы тоже мог гадостей порассказать.

- Устроим турнир?

- Давайте не будем, а? - с ноткой страдания попросил Фер.

- Ой, что там? - ахнула Тали, всмотревшись в небольшую клетку. А что-то, сидящее в клетке, всмотрелось в нее.

- Где? - круто обернулся Леор и, увидев, со свистом выдохнул сквозь зубы,- ох ты ж...Какой уродец.

Тали укоризненно погрозила боевому магу пальцем и проворчала:

- Сам ты, не слишком привлекательный. А это воплощенная нежность и смех.

Осторожно подобрав юбку, леди Лантен подошла ближе. Эта клетка стояла в самом углу загона для лошадей. От самих коников остались только «яблоки», сейчас, по счастью, замороженные и ничем не пахнущие.

С другой стороны от входа в загон был самодельный навес со стенами и даже подобием двери. Перед этой тряпочной дверью стояла открытая жаровня. От которой поднялся молодой юноша и пошел им навстречу.

- Мое имя Тан, чем могу помочь благородной леди? - слишком тонким для мужчины голосом произнес торговец.

Тали прищурилась, гадая, переодетая ли это девчонка или совсем молодой пацан. Но эти мысли надолго не задержались в голове целительницы. Право слово, ей совершенно нет дела до торговца Тана.

- Кто там у вас? С большими ушами? Он пригоден как домашний питомец? Для ребенка? - Тали даже на цыпочки приподнялась, пытаясь рассмотреть забавного и милого звереныша. Или даже двух, издали было плохо видно.

- Да здесь все пригодны,- тоскливо отозвался парень. - Магия животным выбора не оставляет. Вот и этих приспособили людям служить. Пойдемте, покажу.

Чтобы не поскользнуться, ступать приходилось очень аккуратно. Но Тали была уверена - оно того стоит. Ведь из открытой клетки высунулась любопытная остренькая мордочка. Таинственный ушастик перебирал тонкими лапками, забавно пофыркивал и просился на руки. Целительница посочувствовала зверьку - температура на улице была минусовая, а на клетке не было даже самых слабых согревающих чар.

- Купец привез их. А продать не смог. Вот и отдал мне за бесценок,- Тан вытащил зверька.- Я-то думал они в дикой природе выжить смогут, но нет. У них все на человека завязано.

- Куда им к мантикорам? - поразился Фер. - Съедят, а жалко будет. Вон уши-то какие.

- Лисы, очень умные животные.

- Лисы? - Тали нахмурилась,- я видела лис. Это что-то другое.

- Еще бы вы лис не видели, коли в вашей накидке лисий мех присутствует,- недобро отозвался парень. - А это лис из далеких земель, так купец сказал. Да только я название не запомнил, вроде как пенёк.

- Что ж, пенёк так пенёк,- улыбнулась Тали. - Он у вас один?

- Два,- еще мрачнее буркнул парень и прижал к себе пискнувшего зверька. - Мальчик и девочка, из разных пометов. Можно скрещивать.

- Тогда мы купим обоих,- решила Тали. Ей и самой приглянулась дружелюбная, ушастая лисица.

- Обоих вам не отдам,- помрачнел торговец. - Пусть один останется.

Пока Тали ошеломленно хватала ртом воздух Фер огляделся, оценил, что на пятачке земли больше никого нет и строго сказал:

- Если второй зверь твой и не продается, значит собирайся, пора освобождать торговое место.

- Не имеете права,- нахмурился парень и бросил затравленный взгляд по сторонам.

- Еще как умеем. Мы хотим зверей купить, ты не продаешь. Значит, занимаешь чужое место,- Фер пожал плечами,- все просто.

Сплюнув им под ноги мальчишка выпалил:

- Значит, с двумя уйду! Все живодерам не отдавать.

Пихнув испуганно тявкнувшего лисенка в клетку мальчишка круто развернулся и убежал обратно к жаровне. К своим несостоявшимся покупателям он повернулся спиной. Тали осталась стоять у клетки и удерживать за руки обоих боевых магов.

- Я сейчас этому торговцу,- процедил Леор,- оторву все что только можно и отволоку в магистрат.

- Да ладно,- наконец произнесла Тали,- славные, конечно, зверята, но не так уж. Просто и правда на лис похожи. Вот я и подумала, что Калебу подойдет. Был бы у него собственный хвостатый детектив.

- И у вас,- поддел ее Фер.

- И у меня,- вздохнула Тали. - Ладно, пойдемте. Что толку стоять и сердце рвать?

- Им зиму не пережить,- вздохнул Леор. - Парень не маг, клетка холодная. Лисы явно недоедают. А этот дурак и сам к ним похоже привязался, вот и продавать не хочет. Оно и верно, через пару недель морозы ударят выкинет околевшие тушки в лес, мантикорам на радость.

Леди Лантен только вздохнула и погладила пальцем любопытный носик лисенка. Отойдя от клеток она не оглядываясь покинула загон. Думать о том, что Леор прав ей не хотелось.

Сам же Леор гневно сжимал кулаки и давил в себе желание подпалить к варгам этот загон со всеми его обитателями. И только запредельная милота этих мелких, ушастых лисиц мешала ему так поступить. С другой стороны, так бы погрелось зверье перед смертью.

- Тали, одумайся,- бурчал он, пробираясь по скользкому льду. - Давай уедем. Что ты здесь хочешь найти? Давай я увезу тебя, да хоть даже в Нэй-Оксли. Там всегда в цене целители - Степь близко.

- Ты близко к сердцу принимаешь эту неудачу,- улыбнулась Тали, хотя ей и самой было невероятно обидно.

Ну вот зачем выставлять на продажу зверьков, если не собираешься ими торговать? Что за феерическая глупость? Но Тали не была дурочкой и прекрасно понимала, что за этой сценой стоит что-то большее, чем просто нежелание продавать зверей. Уходя, она пообещала себе вернуться завтра и попробовать разговорить мальчишку. И послезавтра, и послепослезавтра - если понадобиться. Не дело бросать лисят умирать только потому, что торговец не способен определиться, что ему нужно.

- Если бы это было в любом другом месте,- продолжал кипятиться боевой маг.

- Леор, прекрати. Да, мне тоже обидно,- Тали кивнула на уличное кафе,- давайте перекусим на свежем воздухе.

Рыночные кафе все строились по одному принципу. И даже в таком далеком графстве этот принцип был не изменен - высокий деревянный настил на котором находилось несколько столиков и огромная уличная печь. В таких местах подавали жареное мясо и печеные овощи. Иногда в меню добавлялся горячий чай.

Тали не дала Феру отсесть от них. Подумаешь, графская невеста. На морозе все равны, особенно почти безродные целители и боевые маги.

Подошедшая девица одарила Леора томным, обещающим взглядом и зачитала на память меню. Так как мужчины промолчали, Тали выбрала за всех:

- Три порции куриного мяса, печеные овощи и горячий ягодный взвар.

- Одна серебрушка,- лениво бросила девица.

Тали вытащила из кошелька монетку и положила на стол, придавив кругляшок пальцем.

- Сначала еда, потом деньги. Еще не хватало тухлятины отведать,- сладко улыбнулась леди Лантен.

- Ты сурова,- рассмеялся Леор,- а почему курица?

- Не первый раз на рынке ем,- скривилась Тали. - Увы, почему-то именно здесь люди не понимают, когда с ними по доброму говоришь. А курица потому, что ее с собакой не спутаешь.

Леор рассмеялся, но уточнять, пробовала ли леди Лантен собачатину не стал. Потому что у боевых магов тоже есть лимит прочности. И он таких вещей о дорогой подруге знать не хочет.

- Фер, никуда не отлучайся,- бросил Леор. - Я скоро.

Воздушник коротко кивнул и принял очень воинственный вид. А Леор, легко поднявшись на ноги, ушел в ту же сторону, откуда они пришли.

- Я надеюсь, что он не наживет неприятности,- обеспокоенно приподнялась Тали. - Куда он мог пойти?

Порыв холодного ветра заставил леди Лантен глубже зарыться в меховую накидку и пожалеть, что она не проявила больше усердия в поиске одежды.

- Боюсь, миледи, что господин Леор пошел за теми смешными лисятами.

- Мы идем за ним,- неохотно, но решительно произнесла целительница.

- Нет,- напряженно, но твердо произнес Фер. - Позвольте ему отблагодарить вас.

- За что? - искренне поразилась Тали.

- За спасенную жизнь,- серьезно произнес воздушник. - Я же был тогда с вами, когда вы всю дорогу свою жизнь на него тратили. За такое не расплатиться деньгами. Но вот такой бескорыстной помощью можно немножко уменьшить долг.

- Да я ведь не ради долга,- попыталась объяснить Тали. - Просто Леор мой друг и я сделала, что смогла.

- И вы его друг и он сделает, что сможет,- спокойно ответил Фер.

Леди Лантен сидела как на иголках. Она в красках представляла, как Леор перегибает палку и местные жители сплочаются перед лицом пришлой угрозы. Как они с Фером вмешиваются и с каким лицом потом придет граф вызволять их из магистрата.

- Не накручивайте себя, миледи,- улыбнулся Фер. - И спасибо, что сдержали слово.

- Ты про совместные приключения? А,- она чуть помешкала,- не скажешь, почему это так важно?

Воздушник ковырнул вытащенным ножом стол и пожал плечами:

- Ну, про мои отношения с огнем вы знаете. Я промолчал про свой страх и подвел милорда. Никто не умер, но доверия мне больше нет. В дозор с собой не берут. А в мантикорах-то откуда огонь? Вот только вас всем составом встречали. А так торчал в доме. Безвылазно. Думал, с ума сойду.

«Ненавидел и презирал себя»,- мысленно договорила за него Тали. «Гадал, мог бы пересилить себя. Вокруг графа собрались сильные, но несчастные люди. И у каждого своя трагедия».

- Я думаю, Фер, что мы с тобой справимся с любой опасностью,- уверенно произнесла Тали.

- Ну, я научился тушить огонь лучше всех,- криво улыбнулся Фер. - Но единственный раз когда я смог это использовать - огонь был иллюзорным. А потом...А потом я только мешал вам.

- Без тебя я сошла бы с ума в том коридоре,- призналась леди Лантен. - Так что мы с тобой оба очень нужны.

Подавальщица принесла тарелки. Тали придирчиво изучила принесенное, кивнула, отдала деньги и бросила на еду малый стазис.

- Поедим все вместе,- предложила она и Фер кивнул.

Когда появился Леор, Тали накрутила себя до такой степени, что уже готова была брать карету и мчаться за графом - чтобы дал бойцов спасти потеряшку. После чего Леор вряд ли бы стал с ней разговаривать. Но он тоже хорош, ушел не пойми куда воевать с глупым и добрым до жестокости юнцом. Молодость порывиста, подумала едва перешагнувшая двадцатилетний порог Тали, мало ли что решит сделать Тан. Мало ли что он способен сделать на зло.

- Ох, вот спасибо, что дождались,- в обоих руках Леора было по вместительной корзине. - Я по дороге прикупил молока и напоил этих ушастых пеньков. Теперь они спят в теплоте и уюте.

- А торговец? - спросила Тали, подавляя желание откинуть крышку и заглянуть внутрь.

- Собрался и ушел,- Леор нахмурился. - Я ему ведь даже пригрозить не успел. Мне в ноги пацан чумазый бросился и начал умолять купить. Оказывается этот Тан за сегодняшний день уже пятому покупателю отказал. А за это могут и наказать.

- Мне нужно тебе деньги отдать,- всполошилась Тали.

- Пол золотого я возьму с графа,- спокойно ответил Леор,- как-никак его сыну куплено. А тебе - подарок.

- Тогда пол золотого с меня, потому что это я захотела сделать Калебу подарок.

Так, ворча и препираясь они съели обжигающе горячее мясо и запили его крепким ягодным отваром. И уже устроившись в карете, среди покупок, с корзинкой на руках, Тали спохватилась, что так и не посмотрела на здание целительского покоя. Ну да боги с ним. Будет еще время. Вот например завтра, совместить с прогулкой в храм. Надо только не забыть приказать кухарке испечь хлеб с фруктами - подношение богам должно быть свежим.

Глава 13



Леди Лантен не терпелось увидеть первую встречу Калеба и лисят. Но все же целитель внутри нее не мог допустить встречи ребенка и непроверенных, потенциально опасных животных. Поэтому, сразу после возвращения домой, обе корзинки были отнесены в ее спальню. Спальню, в которой собралось слишком много мужчин.

- Боги, для девичьей комнаты здесь слишком, гм, людно,- вздохнула леди Лантен.

Фер смутился, но ему было очень интересно узнать, какими «простейшими заклинаниями» можно проверить животное на агрессию. Ричард сделал вид, что ничего не услышал, а Дар только руками развел - любопытству подвержены все. В комнате не было только Леора, боевой маг довел подопечную до дома и ушел по своим делам. Леди Лантен искренне понадеялась, что подавальщица не относится к этим самым делам. Слишком уж неприятно выглядела та легкодоступная девица.

- Так что же там пыхтит и сопит в корзинке,- поторопил Тали Дар.

- О, это лисы из дальних земель,- тут леди Лантен чуть помешкала, но все же продолжила,- торговец припомнил, что из называют пеньками. Но мне это не кажется правильным.

- Я знаю, что из лис чаще всего одомашнивают фенеков,- улыбнулся граф. - Помнишь, Дар, у дочери маркизы Граев был такой ушастый зверек.

- Нет,- честно ответил боевой маг,- но я и не обращал внимания. Меня больше интересовала сама маркиза.

Граф хмыкнул, вспоминая, что в тот раз им ничего не заплатили. Маркиз был до крайности огорчен грехопадением своей супруги. Впрочем, сама маркиза передала им достаточно золота, чтобы можно было вспоминать эту историю с удовольствием и весельем.

Поставив на постель обе корзины, Тали сняла крышки. Лисята не спешили покидать теплое убежище. Наконец, из правой корзинки появился любопытный нос и леди негромко произнесла:

- Держу пари, что это девочка. Назову ее Тисс, нетерпеливая по эльфийски. А второго Несс, осторожный.

Леди Лантен оказалась права. Любопытная и игривая лисичка сама сунула нос в корзину собрата и почти зубами вытащила его на покрывало.

- Какие же они крохотные,- с умилением произнес Дар.

А Тали умилилась Дару - его откровенному восхищению малышами. Она, Тали, с запозданием поняла, что за короткое, но насыщенное время стала своей. Никому другому старый вояка не показал бы своих истинных эмоций.

- Эти лисы очень миниатюрны и во взрослом виде,- откашлявшись произнес Ричард. - Тот, которого видел я был уже стар. Но все еще не перерос кошку.

- А уши так и останутся? - спросил Фер.

- Остануться,- улыбнулась Тали. - А теперь внимательно смотри за движениями моих рук. Я буду делать все очень медленно.

И леди Лантен, отсадив игривую Тисс в сторону, очертила над ней круг. После чего выплела пальцами сложную, многогранную фигуру и над лисичкой появился светящийся шар.

- Видите, сливочно-желтый переходящий в оранжевый. Она абсолютно безопасна, если конечно ей не причинить сильную боль.

- Разве оранжевый не признак агрессии? - нахмурился Ричард.

- Ни в коем случае. Темно-оранжевый переходящий в красный - агрессия. Я думаю, что Тисс выберет Калеба. Дети активны и ей будет с ним интересно.

Тали повторила свое заклинание для Несса.

- Видите, оранжевого почти нет. Осторожность, любопытство и лень. Этот мальчик предпочтет поспать в корзинке, поесть, умеренно пошалить (по собственному желанию) и вернуться в тепло и уют своего спального места. Надеюсь, что он выберет меня. Уверена, мы прекрасно уживемся в одном кресле на двоих. С книгой.

- Сколько я вам должен, Тали? - спросил граф.

- Нисколько, одного лисенка мне подарил Леор, а второго я дарю Калебу,- улыбнулась Тали и подхватила на руки обоих малышей.

К детской подошли во все том же составе. Фер ненавязчиво держался рядом с леди Лантен, он ведь ее охранник. Ричард шел к сыну, а Дар просто шел и никого не собирался слушать. Мелкие звери поразили его в самое сердце. И он собирался уточнить, будет ли у этой пары потомство. Потому что он согласен приютить у себя такое же лопоухое чудо.

Мальчик листал малую детскую энциклопедию - ее ему нашла Тали среди залежей неиспользуемых игрушек. Калебу понравилось рассматривать картинки животных и птиц. А еще он предвкушал, как они с Тали устроят большой заплыв. Леди Лантен пообещала набрать целую ванну воды и проверить все-все модели кораблей на потопляемость. Оставалось только выбрать подходящего хищника, с которым будет сражаться армада.

Целая делегация взрослых немного напугала его. Когда-то давно мама так же ушла, предварительно навестив его в компании чужий людей. Но сейчас пришли все свои. И Калеб неуверенно встал с ковра. Он не знал, помнит ли Тали, что разрешила ему лежать на полу?

Но долго бояться мальчику не пришлось, леди Лантен подошла ближе, уселась на пол и выпустила лисят.

- Это Тисс и Несс,- негромко произнесла Тали. - Они маленькие лисы. И Тисс хочет стать твоей подругой.

Леди Лантен улыбнулась, глядя как маленькая светлая молния пробежала по ковру, заскочила в низкое кресло, повертелась, тявкнула и, спрыгнув, подскочила к Калебу. А вот Несс предпочел вернуться на руки к большой и теплой целительнице. Зверек чувствовал, что его будут кормить, гладить и нежить. А если ему захочется поиграть...что ж, он что-нибудь придумает.

- Это правда мне?

- Правда,- кивнула Тали. - А еще эти лисы чувствуют приближение опасности. И если вдруг фенек, а эта порода называется именно так, начал беспокоиться, тявкать, вертеться на месте - наступила пора прятаться.

- Под одеяло? - простодушно спросил Калеб.

- Папа сделает тебе собственное укрытие,- уверенно сказала Тали.

И граф кивнул, соглашаясь со всем, что говорит его невеста. И чуть не прослезился увидев широкую улыбку сына. И то, что ребенок, отчаянно смещаясь подскочил к сидящей на полу Тали и чмокнул ее в щеку. И тут же отскочил.

- Спасибо, я люблю когда меня целуют такие умные и отважные мальчики,- тут же просияла леди Лантен. - А я могу тебя поцеловать?

Калеб, порозовев, робко подошел и подставил щеку. После чего смутился окончательно и залез в кресло с ногами. Где тут же замер, ожидая гневного окрика - ведь приличные мальчики так не сидят. Не портят шелковую обивку.

- В своих покоях ты можешь сидеть как захочется,- успокоил сына граф. - Приличия следует неукоснительно соблюдать в гостях и в общих комнатах.

Тали немного смутилась, вспоминая как сидела в кабинете графа. Но ничего говорить не стала. Приличия такая вещь, которая зависит и от контекста и от происходящего. И от присутствующих. А сейчас здесь собралась самая странная семья и ей, Тали, хочется стать неотъемлемой частью этого теплого круга.

Оставив Калеба и Тисс знакомиться ближе, взрослые вышли.

- Он ведь может вызвать к себе кого-нибудь? - спохватилась Тали и кивнула на разрисованную дверь.

- Да, есть система сигналов,- кивнул граф,- но Калеб ни разу ей не воспользовался.

- Еще воспользуется,- улыбнулась Тали. - Вот увидите, Ричард. А кто оставил такие красивые рисунки?

- Я старался развлечь его, после того как,- граф пожал плечами и, не найдя других слов, продолжил,- после того как он лишился матери я пытался стать самым лучшим отцом. Но как-то это не вышло.

- Я уверена, что постепенно вы нашли бы свой подход. Если бы я не вмешалась.

- Я рад, что вы вмешались. А лисят кормить не надо?

- Надо, но позже. Домашних животных как правило кормят по режиму. И я думаю утро и вечер подойдет идеально,- Тали с сомнением покосилась на умильную мордочку Нисса и добавила,- хотя уверена, что они будут вить из нас веревки и кусочничать.

- Миледи, а они того, размножаться будут? - спросил Дар. - Я бы, если никто не захочет, взял бы себе малыша. Так-то оно мне конечно ни к чему, но не бросать же животину.

- Я уверена, что вам придется пригреть лисенка,- сдержав улыбку сказала Тали. - Малышам сейчас по два месяца. Половое созревание у них должно произойти где-то через полгода. Но торопиться мы не будем. Пусть все идет как идет.

Дар кивнул и ушел. Смущенный боевой маг проворчал что-то о том, что ему надо проверить как там караульные. Фер тихо рассмеялся и тут же смутился сам - слишком уж выразительно на него посмотрел граф.

- Тали, я подумал, еще до того как мы все вторглись в вашу спальню, что вам нужен свой уголок в доме,- откашлявшись произнес граф. - Места немного, но надеюсь вам понравится.

Уголок для леди Лантен нашелся неподалеку от ее комнаты. Пустое помещение с большим окном. Стены были обиты темно-вишневым шелком, пол покрыт вытертым паркетом.

- У нас в подвале есть не понадобившаяся мебель,- уныло произнес граф. - Я постараюсь обставить комнату новой мебелью как можно скорее, но пока, если вы захотите...

Поцелуи оказывали волшебное воздействие не только на сына, но и на отца. Тали и сама немного смутилась ощутив губами чуть колкую щеку графа. Но вида, что и на нее поцелуй произвел впечатление не подала.

- Это прекрасная комната граф. Пожалуйста, пусть сюда перенесут цветочные горшки. И вечером я с большим удовольствием посмотрю, что есть в вашем подвале. Чтобы покупать новую мебель, нужно сделать ремонт. А я пока не представляю какую цветовую гамму мне бы хотелось здесь видеть. Я даже не уверена, что хочу закрывать окно портьерами. Возможно мы с Калебом разрисуем его. Или я сама это сделаю, если мальчик не захочет.

- Да, все что захотите, Тали,- неловко произнес граф.

- Вот здесь прекрасно будет смотреться небольшой столик с сервизом. У меня есть матушкин сервиз,- леди Лантен печально и светло улыбнулась,- не слишком дорогой, не слишком красивый, но бесконечно ценный.

Леди Лантен отметила как пристально на нее смотрит граф и украдкой провела ладонью по платью - вдруг Несс сотворил грязное дело? Но нет, платье было сухим. Лицо ей вроде было негде выпачкать. Так почему же граф так пристально смотрит?

- Какие у вас планы на остаток дня? - негромко спросил граф.

Фер в это время осторожно, бочком выбирался из комнаты. Воздушник здраво решил, что охранять миледи он может и из коридора. А потому не стоит мешать сюзерену и отвлекать двух людей от беседы.

Выйдя, юноша вздохнул с облегчением. По обмолвкам он понял, что леди Лантен может и не выйти замуж за графа. Что для воздушника было настоящим ударом - ведь он уже успел привязаться к ней. И ему хотелось бы продолжить охранять прекрасную леди. А значит, эта леди должна остаться в графстве.

И потому, увидев своего брата несущегося по коридору, он сделал ему знак сбавить ход.

- Срочная новость,- вдохнул Клай.

- Кто-то умер?

- Лучше бы умер,- фыркнул тот в ответ. - Доставили пригласительные на ежегодный прием в дом виконта Сонтарро.

Фер скривился и передернул плечами.

- Вот ведь варг проклятый,- выдохнул Фер,- милорд расстроится.

- Наш сюзерен умен, что-нибудь придумает,- уверенно произнес Клай.

- Уже четыре раза что-то придумывал,- возразил ему брат.

Воздушник рассеянно потер свои едва ощутимые шрамы и покосился на нервничающего младшего брата. На десять минут, но все же младшего.

- Уйди уже с дороги, а,- проворчал Клай. - Ты как-то слишком уж загордился своей ролью дамской левретки.

Фер только отмахнулся от брата. Клай всегда был немного завистлив, но если не подогревать конфликт, то это быстро пройдет. Сам Фер думал о том, стоит ли отвлекать сюзерена? Ничего особо непристойного граф себе не позволит. Но...но что если Клай чему-нибудь безвозвратно помешает? Стоит ли перестраховаться и чуть-чуть нарушить приличия?

Стоит, кивнул сам себе Фер. Граф поймет, а леди Лантен не заметит. А если заметит, что ж, ему, Феру, не зазорно будет и на колени встать, чтобы прощение вымолить.

Магия привычно отозвалась на мысленный приказ. В узкую щель между дверью и косяком проник крохотный щуп и перед закрытыми глазами Фера появилась картинка.

Тали и граф стояли у окна. Леди Лантен держала на руках лисенка, а граф, не отводя взгляда от лица невесты, гладил Несса между ушей. Лис откровенно блаженствовал прикрыв глаза, а целительница...Фер затруднялся понять, что именно чувствовала леди Лантен. Ее щеки немного порозовели, дыхание было поверхностным, прерывистым. Возможно, ей некомфортно? Но почему она не попросила графа отойти?

Граф перестал гладить лиса и, поймав взгляд Тали, замер. Фер прикусил губу и понял - брата пускать никак нельзя. Жаль, что наблюдение нельзя резко оборвать, но он постарается убрать щуп как можно быстрее.

А вообще, чудо как хороша картинка - трепетная дева, высокий и мужественный воин склоняющийся к ее розовым губам...И варгов лис разразившийся оскорбленным тявканьем, ведь граф посмел перестать его гладить. Тали отшатнулась, все очарование момента было разрушено.

- Иди, докладывай,- проворчал Фер, сворачивая щуп и открывая глаза.

- Ты слишком увлекся всеми этими типа научными штучками,- недовольно произнес Клай. - При пожаре они тебе не слишком помогли.

- Ничего, в следующий раз проверим,- скупо бросил воздушник и вошел следом за братом.

Первым делом Фер нашел взглядом свою подопечную. Леди Лантен стояла к нему спиной и рассмотреть выражение ее лица никак не получалось.

Клай, преисполнившись важности, сообщил графу новость. На что Ричард трижды подряд ругнулся, извинился перед целительницей и ударил кулаком по собственной ладони.

- Ричард? - вопросительно произнесла Тали. - Это что-то опасное?

- Нет, совсем нет,- граф поспешно взял себя в руки. - Это просто непонятливый человек. Прошу прощения миледи, и приглашаю вас после обеда в мой кабинет. Клай, найди Дианора и...А, сам велю. Все, свободен. Нет, Дара найди, после обеда пусть идет в мой кабинет.

На время обеда оба лисенка нашли прибежище в кухне - уж больно жалобно поскуливал Несс, принюхиваясь к аппетитным запахам. Правда, лисий рацион Тали строго ограничила. Кухарке было запрещено баловать лисиц - только нежирное мясо, и овощи из тех, что малыши сами себе выберут. Госпожа Татти крайне укоризненно посмотрела на леди Лантен, лично принесшую обоих лисят, и заметила:

- Да как же им отказать-то, хозяюшка?

С тех пор, как граф не выгнал никого из слуг кухарка считала Тали своей личной заступницей. И целительница начала замечать, что меню подстраивают под ее желания и вкусы.

- Госпожа Татти,- строго, но с улыбкой произнесла Тали,- а что же будет, если вы им шоколадку дадите, я дам, Калеб даст? Кто-то из бойцов графа? Да и сам граф человек щедрой души, тоже может угостить зверька. Как быстро мы их похороним от такого количества вкусностей?

- Ваша правда,- грустно вздохнула Татти.

- Но вы можете порезать для них фрукты и овощи,- тут же добавила Тали. - Да и куриное мясо - тоже лакомство.

- Фрукты?

- Иногда лисы едят их,- целительница развела руками,- не знаю отчего это зависит.

Распрощавшись с Татти, леди Лантен вышла и выразительно посмотрела на Фера.

- Рассказывай.

- Я почти ничего не знаю,- тут же ответил воздушник. - Тут услышал, там услышал. Сами ведь понимаете, так слухи рождаются, а не нормальные сведения.

Тали согласно кивнула. Даже герцог Сагерт был уверен, что Ричард пригрел у себя шлюху. А ведь они хоть и не дружили, но общались. Видимо Кэлтигерн постеснялся спрашивать и в итоге поверил тому, что рассказали. И тому, что укладывалось в рамки разумного.

- Я точно знаю, что виконту Сонтарро принадлежит небольшая мануфактура,- задумчиво сказал Фер,- и что еще его отец мечтал породниться с семьей Террант. Вот, кстати, у них мануфактура стоит на месте силы.

- А что производят?

- Простейшие артефакты. Щиты на один удар, кольца с единственным огненным шаром.

- Но,- Тали даже остановилась,- почему простейшие? Имея лабораторию в месте силы можно так развернуться...

- И свернуться, если не иметь образования. Сонтарро запрещено появляться в столице,- проворчал Дианор, выходя из-за спин Тали и Фера. - Вы со своими сплетнями опоздаете на обед.

- А у виконта есть дочери? - спросила леди Лантен, пристраиваясь рядом с Дианором.

- Три штуки.

- О, наверное те самые, с которыми стоило бы породниться Ричарду,- промурлыкала Тали. - Какая удача, что мы приглашены. Девицы устроят атаку и, вполне возможно, граф окажется скомпрометирован. Вот и женится, к вашему, Дин, удовольствию.

- Вот сколько встречал сильных целителей,- воздел глаза Дианор,- у каждого под языком ядовитое жало пряталось. Я наговорил глупостей, миледи. Глупостей. Потому что устал, потому что был испуган и измотан тем варговым коридором.

- Боевые маги умеют бояться? - вскинула брови целительница. - Я слышала, что створке главных ворот Сагертской Военной Академии нацарапано «слабоумие и отвага». И что у выпускников считается особым шиком потереть эту надпись на прощание.

- Это точно,- засмеялся Фер,- пришлось целую очередь выстоять.

Дианор бросил раздраженый взгляд на воздушника и дальше шел молча. Молча открыл для Тали дверь и так же невыразительно, жестом, послал Фера обедать.

За обедом Калеб сиял и, забыв про стеснение, взахлеб рассказывал, как весело Тисса знакомилась с его комнатой и как потом уснула в кресле. Мальчик не стал уточнять, что прикрыл лисичку своей новой рубашкой. И что эту самую рубашку он тихонько вынес во двор и закопал в снегу - зачем взрослым эта лишняя информация?

- А мне пришлось убирать за ней,- совсем по взрослому вздохнул ребенок. - Но ничего, мы потом еще поиграем и я опять все уберу. У нее же лапки, она не может. А что делал ваш лис?

- Спал, сидел на руках,- улыбнулась Тали,- мы с ним на одной волне. Я тоже порой люблю полениться. Долго поспать, проснуться потому что выспалась, а не потому что разбудили.

- А потом? - с интересом спросил Калеб.

- Позавтракать,- засмеялась Тали,- вернуться в свою комнату, удобно устроиться в тепле и почитать.

- Про детектива?

- Почти,- уклончиво отозвалась леди Лантен. Не говорить же малышу, что последнее время она читает только монографии талантливых проклинателей прошлого?

Ричард с большим удовольствием наблюдал за оживленной беседой сына и невесты. И мрачное предчувствие понемногу его отпускало. В самом деле, что это он? Сонтарро подлец и мерзавец достаточно подгадивший ему в прошлом. Но сейчас...сейчас совсем иная ситуация.

После обеда граф пригласил Тали и Дианора в свой кабинет. Едва все вышли из обеденной, откуда-то из переплетений коридоров появился Фер и как ни в чем ни бывало занял свое место у плеча целительницы. Ричард не стал его прогонять. Мальчишка постепенно избавлялся от своих страхов и граф не хотел этому мешать.

- Леор не появлялся? - шепнула Тали и воздушник отрицательно покачал головой.

Целительница поджала губы. Ну вот куда он мог деться? Молодой, здоровый мужчина - все его желания вполне понятны. Но не столько же времени? Тали, как целитель, точно знала сколько в среднем длится половой акт. И если прикинуть, сколько прошло времени, то Леор уже долюбился до полного истощения.

В кабинете Тали сразу же забралась в кресло. Сбросив туфельки, она удобно устроилась и с невинной улыбкой спросила:

- Мне простится такое нарушение приличий?

- Безусловно,- улыбнулся граф.

- Итак, виконт Сонтарро и его приглашение,- леди Лантен не собиралась ходить вокруг да около. - Как я подозреваю, времени на подготовку к визиту оскорбительно мало? Или дело не в этом?

- Виконт Сонтарро был тем человеком, который помог матери Калеба тайно связаться с отцом,- скупо бросил граф. - И я, хоть убейте, не понимаю зачем было нужно устраивать эту сцену. Сказала бы, и мои люди проводили бы ее до самых отчих дверей. А там бы она уже сочиняла свои истории.

- Вы говорили, Ричард, что она пыталась притвориться жертвой,- вспомнила Тали.

- У нее не вышло,- хмыкнул Дианор. - Слезы и крики Калеба поломали все выстроенное шоу. Мальчик очень любил свою мать.

- Любил? - спросила Тали.

- Несколько раз он говорил, что его мама умерла. Потом перестал. Я не заставляю его вспоминать,- уклончиво ответил Ричард. - В общем и целом, я вызвал Сонтарро на дуэль, но тот смог отовраться. И начни я настаивать...Это было невозможно. Тогда-то я и сказал, что в его доме моей ноги не будет

- Так значит мы просто сдержим слово и никуда не пойдем? - спросила Тали. - Я не любитель шумных сборищ. А уж подрабатывать звездой цирка мне и вовсе неприятно.

- Я могу не пойти,- кивнул Ричард,- а почему не пойдете вы? Приглашена леди Лантен, не невеста графа Террант, а именно свободная леди. Наш с вами союз дает вам свободу выбора. И здесь найдется достаточно молодых мужчин, в чьих семьях ждут не дождутся собственного целителя. Поэтому я вынужден вас сопровождать.

- Нынешний виконт так же лелеет мечту породниться с вами, Ричард? - кротко спросила леди Лантен.

Граф неопределенно пожал плечами:

- Вполне вероятно, что да. Зачем-то же он поучаствовал в авантюре Амиры. И единственную его выгоду я вижу в том, что у него три, теперь уже две, дочери. Но если он хочет получить еще земли под мануфактуры, ему достаточно было прийти ко мне и поговорить.

Кивнув, Тали поправила отделанный кружевом подол. Чтобы носик туфельки полностью скрылся. Значит, грядет прием, устроитель которого однажды уже убрал женщину из окружения графа. Амира хотела домой. Что предложат ей, Тали? Или предпочтут не рисковать и делать наверняка?

Леди Лантен украдкой посмотрела на Дианора, уверенно притворяющегося ветошью. Друг графа был хмур, чем-то явно расстроен и не спешил участвовать в разговоре. Что поражало Тали - Дин не упускал возможности хоть как-то пройтись по обстоятельствам ее появления в графстве. Неужели поумнел?

Стук в дверь заставил Тали подпрыгнуть и прижать руки к лихорадочно забившемуся сердцу.

- Не пугайтесь, миледи,- шепнул Фер,- это господа Дар и Леор. И еще кто-то, не могу понять.

Тали восхищенно округлила глаза - такое филигранное владение стихией было удивительно. Особенно учитывая возраст Фера, который был старше целительницы всего на семь лет.

«Еще кем-то» оказался Несс. Ушастый лис пригрелся на руках Дара, но, увидев хозяйку, вопросительно тявкнул. Мол, может я еще немного посижу на руках этого теплого, большого человека?

- Вы чудесно смотритесь,- засмеялась Тали и тут же подавила смех, видя, как смущен боевой маг.

Дар сел на стул и чуть поменял положение рук, из-за чего сонный лисенок недовольно зафырчал. У боевого мага сразу сделалось такое виновато-несчастное лицо, что Тали поспешно отвернулась. Нельзя смеяться над людьми только из-за того, что их эмоции так неожиданны.

- Ты заставил меня переживать,- укоризненно заметила леди Лантен, обращаясь к Леору. Тот прижал руку с сердца и ловко бухнулся на колени:

- Мне нет прощения. Яд или нож?

- Если повторится - подзатыльник,- фыркнула Тали. - Сядь уже, раз пришел.

К неудовольствию графа, пришлый маг подтащил стул к креслу леди Лантен, уселся и обвел присутствующих взглядом.

- Мы кого-то хороним? - спросил Леор удивленно.

- Нас с графом пригласили на прием,- спокойно ответила Тали. - И есть предположение, что это может быть не безопасно.

- Я пойду с тобой,- равнодушно пожал плечами Леор,- буду отпускать только на время танца. Что? Я вассал герцога Сагерта, и у меня приказ охранять тебя до самого замужества или возвращения в столицу. Неужели в этом графстве есть кто-то, способный оспорить приказ герцога? Нет, если ты захочешь, ты сможешь меня отослать. Но не кто-то иной.

Целительница невольно почувствовала себя идиоткой. Почему она все время забывает о статуса Леора? Ведь и граф тоже мог отказаться принимать в своем доме чужого бойца. Но не отказался - потому что сейчас Тали и Леор друг от друга неотделимы. Если, конечно, ни у кого не возникнет желания бросить вызов герцогу. А желания такие у людей возникали редко - Кэлитегрн иногда скучал, и ему было не сложно метнуться с отрядом на другой конец страны. Просто чтобы развеяться и восстановить справедливость.

- Что ж, это действительно меняет дело,- негромко обронил Ричард. - Однако же я тоже буду сопровождать вас, Тали.

- А как же ваше слово? - удивилась леди Лантен.

- Еще не хватало, чтобы я из пустых амбиций подверг вас опасности.

- Я не хочу показаться грубой,- вдруг рассмеялась Тали,- но мы так старательно обсуждаем виконта, но при этом никто не назвал дату. Господа, когда состоится это великое событие?

- Послезавтра,- чуть смутился Ричард. - Приношу свои извинения, этот прием, в честь яркой ночи, происходит каждый год в одну и ту же ночь. Я как-то не подумал, что вы не понимаете о какой дате речь.

- А почему именно у виконта это происходит? - заинтересовалась Тали. - Событие значимое, неужели не вы должны устраивать этот прием?

- Пятьдесят лет назад виконт Сонтарро спас моего деда, на охоте. Он добил напавшую на графа мантикору. И в награду попросил право устраивать прием в Яркую ночь. А еще позднее, лет через десять, каким-то образом упросил графа Терранта запретить всем остальным устраивать приемы и балы в эту ночь.

- Но вы, теоретически, могли бы? - уточнила Тали.

- Разумеется, я так же, теоретически, мог бы разрешить приемы. Отнять у Сонтарро подарок деда я не могу. А вот отметить его запрет для остальных - вполне,- Ричард улыбнулся,- я уже давно в размышлениях о том, как лучше это все устроить.

Тали кивнула и украдкой вздохнула. Благодаря леди Лианон у нее нарядных платьев было больше, чем поводов их надеть. А вот камеристки, способной справиться со сложной, эльфийской шнуровкой - не было. Да и прическу Тали себе сама не сделает. Нет, повседневные косы она плетет мастерски. Но прием, пусть и в захолустье, это все же серьезно.

- Ричард, мне камеристка нужна,- все же решилась попросить Тали. - Я не справлюсь со своим бальным платьем одна.

- После ужина придут девушки и вы сможете выбрать,- подумав, ответил граф.

- Тогда я хотела бы вернуться к себе. Фер ты можешь остаться, меня проводит Леор. У меня к нему,- Тали выразительно ткнула пальцем в грудь боевого мага,- есть вопросы.

- Боюсь, миледи,- улыбнулся Фер,- что у нас с вами одинаковые вопросы.

- Хорошо. Дар, вам не будет сложно присмотреть за лисенком до ужина?

- Я, конечно, немного занят,- тут же отозвался он,- но смогу, смогу справиться с этой задачей.

Ричард почти обиженно посмотрел на собственную невесту. И вдруг запоздало догадался - она не хочет оставаться с ним наедине. Неужели из-за того не случившегося поцелуя? И если да, то из-за чего именно? Потому что он не случился или потому что мог случиться?

Оставшись с Дианором наедине, Ричард устало откинулся в своем неудобном кресле и закинул на стол ноги. Он был рад и не рад закрутившимся событиям.

- Жизнь понеслась вскачь,- проворчал граф.

- Разве ты не рад? Мы были будто в трясине и боялись сделать хоть один шаг. Теперь у нас нет выбора,- Дин встал, достал два пузатых бокала и виски. - Мне стоит перед тобой извиниться.

- Это не терпит отлагательств?

- Боюсь, что я наговорил леди Лантен глупостей. Которые могут осложнить ваши отношения.

Короткий и емкий ответ графа заставил Дианора криво усмехнуться:

- Я виноват, но это произошло в том варговом коридоре и она могла бы забыть это. Но ведь нет, у этой женщины стальные нервы. Мне кажется ее это происшествие даже на чуток не напугало. А вот у меня поджилки тряслись.

- Что именно ты ей сказал?

- Да если бы я помнил,- досадливо произнес Дин. - Что-то о том, что лично к ней претензий нет. И что для тебя выгоднее жениться на ком-то из местных. Чтобы тебя люди признали.

- Твою мать, Дин. Вот скажи мне, кто тебя тянул за язык?

***

В это время Тали устраивала допрос с пристрастием Леору.

- Еще чуть-чуть и я подумаю, что ты ревнуешь,- попытался отшутиться маг.

- Фер, если я попрошу тебя стукнуть Леора, что произойдет? - зло выдохнула Тали.

- Эм, ну я приложу все силы,- смутился воздушник. - Думаю, пару раз достать его смогу.

- Тали, ну ты чего?

Леди Лантен сделала глубокий вдох, затем выдох. Вспомнила о том, что она целитель, хоть и без диплома. И медленно произнесла:

- Совсем недавно ты лежал без движения. Потом умирал. И все это из-за меня. И сейчас ты исчезаешь в чужом краю. Один. Вот скажи мне, если бы я ушла куда-то одна, ты бы себя как чувствовал?

- Неспокойно,- честно ответил Леор,- но я-то...

- Но мне-то это твое «я-то» беспокоиться не мешает. У меня очень мало друзей, и я сама не знаю, как за такое короткое время ты стал мне другом,- Тали укоризненно посмотрел на смущенного мага,- но это факт. Пожалуйста, думай о том, что неизвестность заставляет меня переживать.

- Я ходил к тем детям, у которых купил лис. Они плохо живут, а парень явно девчонка. Причем благородная,- Леор ухмыльнулся,- руки белые, без единой мозольки. Магия есть, но умеет всякую чушь - складки на одежде расправить, волосы уложить. Это мне соседи рассказали.

- А зачем ходил? - заинтересовался Фер.

- Поймал им облезлую белку и зачаровал клетки. Пока есть товар они могут ночевать в пределах рынках. А рынок защищен от нежити,- Леор отвел взгляд. Он сам не знал с чего вдруг его понесло совершать подвиги. И злющие зеленые глаза девчонки, выдающей себя за парня тут были абсолютно не причём.

- Ты очень хороший человек, Леор,- серьезно произнесла Тали. - Прости, что сказала, что не знаю почему ты так быстро стал моим другом.

- Так, все. Время для сантиментов окончено,- буркнул окончательно смутившийся маг. - Иди давай выбирай свое платье. А я буду рядом и заодно посмотрю, сможет ли твой воздушник мне дать в морду. Или это его мечты.

- Спасибо,- тут же засиял Фер.

И Тали поспешила вперед по коридору. Ей было не понять радости Фера. Тем более, что она вспомнила обещание Леора заняться ее боевыми навыками. И ей очень не хотелось, чтобы и маг это вспомнил.

- Кстати, надо найти в твоем расписании пару часов для тренировок. По меньшей мере чтобы щиты научилась выставлять,- как назло вспомнил Леор.

- Можно перед завтраком, вместе с Калебом,- тут же предложил Фер. - Вместе веселее и понятнее.

И мужчины пустились в обсуждение: как приучить миледи держать наготове пассивный щит. И как проверить быстро ли она бегает - тренировочный зал очень мал, толком некуда разбежаться. Если только по кругу.

А Тали в красках представила, как падает, задетая учебным заклятьем и ее юбки накрывают ее же голову, оставляя ноги в чулках на виду. Однажды она уже видела такую картину, но вот встать на место той неизвестной девушки ей никогда не хотелось.

- Миледи! Миледи! - истошный крик, по коридору несется служанка.

- Что? - резко развернулась леди Лантен.

Служанка резко остановилась и, пытаясь отдышаться, выпалила:

- Там ваш жених с господином Дианором на дуэли дерутся. Из-за вас!

Тали с полминуты ошеломленно переваривала новость, после чего мысленно пожелала мужчинам сломаться друг об друга и холодно бросила:

- Если в данной ситуации им больше нечем заняться - пусть дерутся. Победителя исцелю лично. Фер, когда они закончат, пусть меня известит кто-нибудь.

С этими словами Тали прошла оставшиеся несколько шагов до своей комнаты и захлопнула за собой дверь. Что за дурь сегодня происходит?!

Не было ни малейшего желания рассматривать платья. Тем более что она знала в чем пойдет. Насыщенно синее платье к подолу становящееся черным. И серебро с аметистами в качестве украшений.

Сделав несколько вздохов Тали попыталась представить свою прическу, обязательно с локонами. Но перед глазами вставали воображаемые сцены дуэли. Что два друга умудрились не поделить, а главное, зачем приплели ее?

Ладно, в любом случае позднее она все узнает. И если она, Тали, сочтет причину недостаточно веской...Оба дурака узнают сколько добра способен нанести своим пациентам целитель!

Глава 14



Наносить добро пришлось уже через час. Оба героя-поединщика выглядели одинаково потрепанными и смущенными. Тали, проверив через диагност наличие серьезных повреждений, занялась в первую очередь Дианором. У него было больше всего мелких, противных порезов, которые особенно муторно заживлять.

Дин разделся до пояса и Тали покачала головой - на креком торсе было великое множество тончайших царапин. Будто не двое мужчин дрались, а один Дианор на кошек охотился.

- Итак,- Тали зажгла на пальцах исцеляющий огонёк. - Дуэль?

В ожидании ответа, целительница поискала самые опасные царапины. И чуть передернулась - у Дианора была тонкая, даже не кровоточащая царапинка на шее, сразу под которой находилась сонная артерия.

- Я уволю эту дуру,- простонал Ричард.

Зажав в пальцах тонкую трубочку, Тали осторожно вела получившимся магическим лучиком по царапинам и порезам. Дианор стойко терпел едкий жар, только изредка выдыхал сквозь зубы. Боец никак не мог понять, чем его таким лечат и не является ли это частью мести не пойми почему разозленной женщины.

- Вы не нашли иного времени для дуэли? Быть может, Ричард, вам стоит повторить это на приеме? - Тали говорила подчеркнуто безразлично, не отрывая взгляда от смуглой кожи Дианора.

- Я не представляю, как мне объяснить это,- Ричард чуть виновато улыбнулся,- но это была не совсем дуэль. Мы просто спустили пар и в процессе нашли общий язык по спорному вопросу.

Тали покивала и резко надавила Дину на нижнее ребро - диагност показал наличие трещины. Боевой маг охнул, дернулся и тут же поспешно выпрямился. И сам знал, как ощущаются поврежденные ребра.

- Так спустили пар, что ко мне примчалась служанка с криками, что из-за меня вы устроили целую дуэль,- целительница щедро влила магию в ребро и перешла к спине пациента. Где никаких травм не обнаружилось.

- Тали, клянусь, это имеет некоторое отношение к вам, но в целом...

- Но в целом что? Вы просто решили доконать меня? Вроде как на следующей неделе обещают потепление, да? - леди Лантен жестом приказала Дианору одеться.

- А причем здесь потепление? - осмелился спросить Дин.

- А чтобы для моей могилки землю копать было бы легче,- рыкнула Тали.

- Ну не такое же потепление,- возразил, не подумав Дианор. - Земля бы в глубине не оттаяла. Ай! Понял, виноват, извиняюсь!

Жалящее проклятье боевому магу не понравилось, но существенно ускорило процесс облачения в одежду.

- Итак, вы нашли повод к дуэли, косвенно касающийся меня и поспешили подраться,- Тали потерла ладони друг об друга и подошла к графу. - И почему же вы не отложили дуэль? Раздевайтесь, до пояса.

Она прекрасно понимала, что мужчины сбросили стресс так, как смогли - дракой. И что у мужчин в принципе всего три способа эмоциональной разрядки - бой, бордель и алкоголь. И конечно, пойди Ричард в бордель...Что ж, кем-кем, а ее женихом он бы уже не был. Да и алкоголь, учитывая, как близок прием, тоже не слишком хорош. Но вместе с тем, некоторым очень полезно почувствовать себя нашкодившими мальчишками. Тем более, что все не так ужасно как она успела себе вообразить.

Граф со свистом втянул в себя воздух едва только ощутил всю «прелесть» экстренного заживления порезов.

- А всегда так печет? - робко спросил Ричард,- или это потому что вы сердиты?

- Граф, неужели вы полагаете, что целитель может причинить своему пациенту вред? - кротко спросила Тали и жжение усилилось.

Ричард сдержанно улыбнулся и промолчал. Хотя он был уверен, что есть и иные способы свести царапины. По крайней мере Нокля делал это иначе.

- Как вы помните, граф, впереди у нас прием,- с тщательно дозированной едкостью произнесла леди Лантен. - И что, вы хотите щеголять свежими шрамами? Так вот хочу вас уверить, что ваши «следы доблести» похожи на последствия драки с домашней кошкой. Но, если они вам так дороги, я могу все вернуть назад.

Граф выпрямился, развернул плечи и с непередаваемой смесью обиды и гордости произнес:

- Это следы прошедших сквозь щит осколков ледяного копья. И не каждый боевой маг может принять на щит это заклятье.

Это самодовольное замечание окунуло целительницу в прошлое как котенка в холодную воду. За несколько секунд Тали вспомнила несколько гадких эпизодов из жизни и обозлилась.

- То есть, господин граф, вы мне сейчас хотите сказать, что использовали смертельное, почти не отвратимое заклятье в драке с лучшим другом? Вы оба его использовали, поскольку травмы у вас одинаковые,- цедила леди Лантен быстро прижигая оставшиеся порезы.

- Из ваших уст это звучит не очень хорошо,- осторожно произнес Ричард, расстроенный тем, как к нему обратилась Тали.

- Не очень хорошо? - тихо, вкрадчиво спросила целительница. - Не очень хорошо, это когда по стечению обстоятельств погибает и граф, и его ближайший друг. Оставив сиротой своего сына. И сделав ни в чем не повинную девушку «черной невестой». Вот это действительно не очень хорошо. А ваш поступок, как вы его классифицируете? Граф? Господин Дианор?

Дианор внезапно понял, что этот вкрадчивый, почти нежный голос теперь будет преследовать его всю жизнь. Возможно даже в кошмарах.

- Мы не первый раз отрабатываем подобные заклинания,- спокойно произнес Ричард, он не понял из-за чего так завелась его драгоценная невеста.

- Что ж, граф, если у вас составлено завещание и ребенку подобран подходящий опекун, то я даже принесу вам свои извинения,- еще нежней проворковала Тали.

- Завещания нет. Тали, вы делаете из домашней кошки мантикору.

- А вы знаете, что больше четырехсот лет назад именно так и появились мантикоры? Вот только они оказались живучими, бесконтрольными и стремительно плодящимися. Как настоящие кошки.

Закончив обрабатывать лицо графа, Тали отошла к окну. Посмотрела как медленно кружится снег и негромко произнесла:

- За мою практику как стажером, так и полноценным целителем мне пришлось ровно семь раз закрывать глаза молодым бойцам. Они погибли не потому что шла война. И не потому что ввязались в дуэль. Нет, они отрабатывали заклятья друг на друге. Семь молодых парней, которым жить и жить. Я наивно полагала, что это следствие их молодости. Но что я вижу? Я вижу двух взрослых мужчин, которые казались мне умными людьми и которые занимаются тем же самым. Знаете, граф, делайте что хотите. По большому счету, это ваша жизнь и вы вольны ее уничтожить любым способом. Хочу только чтобы вы запомнили - семерым повезло умереть, и еще около двадцати ребят стали калеками.

Резко развернувшись Тали направилась к выходу. Но ее опередил Дианор. Боевой маг рухнул на оба колена и проникновенно произнес:

- Мы оба так больше не будем.

- Господин...

- Прошу, по имени,- Дин кривовато улыбнулся,- мы были неправы и раскаиваемся. Правда. Никто из моих знакомых не допускал ошибок и мы их тоже не допускали. Пока с этим не столкнешься - не задумаешься. Я думаю, что напарники тех парней, о которых вы говорили, больше никогда не будут отрабатывать заклятья без страховки. И мы найдем другой способ. Точнее, будем использовать старый, безопасный и проверенный.

Одевшийся Ричард подошел к невесте со спины, крепко обнял и шепнул на ухо:

- Я составлю завещание на тебя, Тали. На тебя и Дара, вы будете опекунами Калеба, если мы с Дином сложим головы.

- Если вы будете себя плохо вести,- грозно сказала целительница, пытаясь скрыть дрожь в голосе,- я допускаю мысль о преступном сговоре между мной и Даром.

- Ну да,- Дин пружинисто поднялся на ноги. - Тем более у вас есть чем шантажировать нашего здоровяка. Я про лисиц, если кто не понял.

Пригревшись в объятиях графа Тали успокоилась и нашла в себе силы вновь заговорить:

- Возможно я была груба. Но...я бы в любом случае так отреагировала. И слава богам, что мне не пришло в голову идти и смотреть вашу дуэль. Клянусь, вы оба могли ее не пережить. Потому что не вмешаться я бы не смогла.

Еще тогда, когда не реже двух раз в месяц поступали пострадавшие на тренировках Тали хотелось ругаться и швыряться тяжелыми предметами. Целитель просто не могла понять, как можно настолько наплевательски относиться к своей жизни, и к жизни своего напарника. Увы, тогда же о ней пошла слава как о бессердечной и циничной суке - Тали ни разу не смогла найти слов утешения для боевых магов. Выходя в коридор к разбитым, почти уничтоженным людям она лишь сухо сообщала «пациент мертв» и уходила. Позднее, сильно позднее, она жалела парней, которым всю жизнь жить с осознанием собственной вины.

И вот сейчас ее собственный жених устроил такую же глупость. Ну как, как было не разозлиться?!

Она не замечала слез до тех пор, пока граф не начал стирать их с ее щек. А Дианор не принес стакан воды.

- Я пойду к себе,- глухо сказала Тали. - Видеть вас не хочу.

- Позволь помочь,- шепнул граф и легко поднял целительницу на руки. - Клянусь, что тебе не придется закрывать наши с Дином глаза.

- Конечно, ведь с такими приключениями вы закроете мои глаза куда раньше, чем сами на тот свет соберетесь,- проворчала Тали.

Она быстро успокаивалась - у целителя нет прав на долгую рефлексию. И ей становилось стыдно. Право слово, расчувствовалась как будто впервые столкнулась с реальной жизнью. Тем более никто не умер.

«Но мог», шепнул украдкой внутренний голос. Мог, мысленно согласилась она. Тонкая царапина на шее Дианора находилась преступно близко к сонной артерии. Чуть правее и глубже...Успели бы ее позвать? Вряд ли.

Уже в своей комнате, Тали решила немного полежать. И в итоге была разбужена служанкой за полчаса до ужина.

- Боги великие, леди, да как же это? У нас целитель Нокля в гостях, а вы не прибранная,- лепетала служанка.

А Тали никак не могла взять в толк, отчего это она должна быть «прибранной» для этого непонятного эльфа? И к своему удивлению, в процессе приведения себя в пристойный вид, вытянула из служанки, что Нокля не пропустил ни одной юбки. И что на дуэлях бывает чаще, чем к больным ходит - не любят мужчины носить рога.

- Весело было, когда двое лордов подрались на дуэли, чтобы решить кто будет драться с Ноклей. В итоге целителю пришлось лечить обоих. Так и помирились. Все трое. Эльф пообещал к их женам больше не ходить,- щебетала служанка, помогая Тали уложить косы в корону.

- Какая прелесть,- искренне произнесла леди Лантен, имея в виду высокие отношения между мужьями и Ноклей.

- Да, вы очень красивая,- поддакнула служанка.

Ничего объяснять Тали не стала. Поправила тонкий поясок персикового платья и скупо улыбнулась - уложились в двадцать минут. Прекрасно.

Выходить к ужину ей было немного неловко. Все же ту информацию можно было подать иначе. Чуть спокойнее. По крайней мере без слез. И не будь она, Тали, так напряжена всем происходящим, она смогла бы устроить длительную, нудную лекцию. Нудную, но зато с визуализированными примерами.

Ричард оказался достойным человеком - он ни словом, ни взглядом не позволил себе напомнить Тали о дневном недоразумении. Более того, граф вовсю развлекал Ноклю, Дианора и Леора, в красках рассказывая, как он с сыном пытался поймать расшалившихся лисят. И как Дар им в этом мешал, помогая хитрым ушастикам сбежать.

- А зачем ловили-то? - отсмеявшись спросила целительница.

- Не знаю,- широко улыбнулся Ричард,- дурачились.

Тали немного пожалела, что пропустила такую эпичную битву. Но с другой стороны, ребенку нужно общество отца, а не чужой назойливой леди.

- А вы почитаете мне на ночь? - тихо спросил Калеб и Тали легко ответила:

- Конечно.

После ужина Нокля попросил об «аудиенции, о прекраснейший из зимних цветов». И Тали, погрозив насмешнику пальцем, а она была уверена, что эльф просто смеялся над ними всеми, пригласила его в свою личную гостиную.

Леди Лантен было сложно угадать, чего ожидал эльф-целитель от ее гостиной, но пустые горшки с землей произвели на него неизгладимое впечатление.

- К сожалению, сесть пока некуда,- развела руками Тали и Фер отчетливо фыркнул,- но уверена, что к вашему следующему визиту здесь что-нибудь появится.

- А это что? - эльф невежливо ткнул пальцем в один из горшков. И, как назло, именно в этот момент спящая магия пробудилась, заставляя вьюн прорасти и выпустить первый десяток лепестков.

- Будущие комнатные растения. Целитель, что вы хотели?

Эльф посмотрел на леди Лантен так, будто впервые увидел и, пожав плечами, честно произнес:

- Уже не уверен. Вы еще не посещали Высокий Храм?

- Нет, я рассчитываю сделать это после приема у Сонтарро.

- Вы можете взять меня с собой? - эльф отбросил все свои ужимки, как бы подчеркивая, насколько ему это важно.

- Разумеется. Единственное, вы должны прибыть заранее. Печь хлеб, конечно, будет кухарка, но и мы должны приложить к нему руки. Хоть бросить по ягодке в тесто.

- Молю, пришлите мальчика с запиской,- эльф коротко поклонился и вышел.

- Что это было? - удивленно спросила Тали у Фера,- эльфы поклоняются своим богам. Или...граф запрещал ему ходить в храм? Хотя нет, что за глупости, никто не может запретить посещение храма. Ничего не понимаю.

- И я,- вздохнул Фер. - Граф ждет вас. Там внизу собрались девушки, желающие стать вашими камеристками. Они готовы на все.

- Надеюсь, до драки не дошло,- проворчала Тали и Фер согласно кивнул:

- На сегодня приключений хватит.

По дороге их успел перехватить Леор - боевой маг попросил за «зеленоглазую Тан». Леди Лантен, скрепя сердце, пообещала взять ее, если она придет.

Когда Тали подошла к графу тот окинул ее цепким взглядом и она с ужасом почувствовала, как щеки наливаются жаром. Поджав губы она сердито пнула каблуком юбку. Ну почему так тяжело быть хладнокровной и чуточку равнодушной леди?! Может, не стоило прогуливать медитации? Но в анатомическом театре было гораздо интересней...

- Ты кажешься немного недовольной,- шепнул Ричард. Тали скупо улыбнулась тому, как легко граф перешел на совсем неформальный диалог.

- Леор просил за одну из девушек. Он уверен, что та что-то умеет,- объяснила целительница. - Но вряд ли он достаточно хорошо разбирается в том, что должна уметь камеристка.

В холле стояло шесть девушек. Тан среди них не было и Тали тихо выдохнула. Прищурившись, Тали незаметно отправила свои коронные диагносты.

- Как вы собираетесь справляться с тяжелой работой, будучи на третьем месяце беременности? - коротко спросила леди Лантен у высокой, рыжеватой женщины.

- Как-нибудь,- буркнула та,- если такая умная, так и промолчала бы. Как я теперь устроюсь?

Целительница присмотрелась к остальным претенденткам на должность личной служанки будущей графини и кивнула сама себе. В стороне от всех стояла невысокая, чуть полноватая девушка. Русые волосы стянуты в тугую косу, руки ухоженные, однако видно, что последнее время девушка очень тяжело работает. Опрятное платье и тщательно начищенные, старенькие туфли довершали облик внешний девушки. Ей была нужна эта работа и она понимала, более или менее, что от нее требуется.

Остальные и близко не были похожи на тех, кто имеет хоть какое-то представление о том, как закрутить прическу. Или отгладить бальное платье. Целительница видела сильные, мозолистые руки женщин - они умеют стирать, убирать и мыть полы. И это ничуть их не унижает. Но ей, Тали, нужна та, кто затянет корсет, сделает прическу и другие, немаловажные вещи.

- Ты работала камеристкой,- утвердительно произнесла леди Лантен, подходя к выбранной девушке,- но последнее время работаешь обычной служанкой. Почему?

- Хозяин приставал,- негромко и не поднимая глаз ответила та. - А хозяйка потеряла ожерелье. Обвинили меня, но в магистрат сдавать не стали. Просто выгнали. Пришлось устраиваться на постоялый двор. Зимой без работы не прожить.

- Хорошо, попробуем ужиться,- коротко ответила Тали. - Если мне понравится то, как ты соберешь меня на прием у Сонтарро - останешься моей личной служанкой. Нет - предложу тебе стать помощницей кухарки. Госпожа Татти давно намекает, что ей требуется помощь. Как твое имя?

- Благодарю, миледи,- прошептала новоиспеченная личная служанка,- я Рила. Рила Ольт.

- Что ж, госпожа Ольт, иди обустраивайся. Сегодня ты мне не нужна.

Тали было воистину неловко оставаться с Ричардом наедине и она поспешила к выходу из дома. В конце концов, она до сих пор не видела сад. Хотя что можно рассмотреть под слоем льда и снега?

Крепкий мороз заставил целительницу пожалеть о поспешном решении - ледяной воздух ударил не хуже боевого проклятья.

- Тали!

Плечи укутал согревающий мех, а на талию легли горячие, крепкие руки графа.

- Полагаю, что должен извиниться,- негромко произнес он. - Ты явно не хочешь меня видеть, верно?

- Не то чтобы,- сконфуженно произнесла леди Лантен,- просто...

- Просто я позволил себе лишнее,- кивнул граф. - И позволяю сейчас.

Он убрал руки и целительница чуть пошатнулась, обескураженная пропавшим теплом. Она нахмурилась, подозревая, что говорят они о разных вещах.

- Я...мне кажется, Ричард, что вы...

- Я исправлюсь,- поспешно перебил ее граф. - Я виноват, что хотел воспользоваться своим преимуществом.

Тали нахмурилась и негромко, но уверенно произнесла:

- Мне стыдно за срыв после вашей слишком насыщенной тренировки. Обычно я не настолько эмоциональна. Просто все это,- она всплеснула руками будто пытаясь объять все приключения,- выбило меня из равновесия. А о чем говорили вы?

- Я собирался вас поцеловать,- откровенно сказал граф. - Но нас прервали.

- О. Вы знаете,- Тали пожала плечами,- боюсь, что я не заметила.

- Это немного обидно,- усмехнулся Ричард.

- Почему? - с живым интересом спросила целительница. - Разве же это не значит, что вы были достаточно скрытны, чтобы...Я не знаю.

В итоге она нервно пожала плечами и отвернулась.

- Тали, ты когда-нибудь...у тебя были...Боги, я не знаю, как спросить.

- Я целовалась,- с достоинством ответила леди Лантен, чувствуя, как горят щеки. - Дважды. С одним и тем же человеком. Это было...странно. Да, пожалуй это лучшее слово.

- Оба раза странно? - хрипло спросил граф, ощущая, как в нем поднимает голову ревность.

- Да, я даже не была настроена целоваться второй раз.

- И почему решилась?

- Ох, это так глупо. Но, все целовались и я попробовала. Просто чтобы знать, что мне это неинтересно. То есть, не было интересно на том этапе жизни.

- А теперь? Ты знаешь, чего ждать от поцелуев?

- Ричард,- Тали нахмурилась,- я даже знаю, как быстро и качественно сделать ребенка. Вы говорите с целителем, а не оранжерейным цветком. В моей жизни были романтические увлечения. Просто так сложилось, что ничего не сложилось. Частью по моей вине, частью - нет.

- Ты когда злишься становишься просто неотразима,- прошептал Ричард. - Я бы хотел узнать насколько это «странно» - поцелуй с тобой.

Тихо рассмеявшись, Тали повернулась к графу и подняла голову, подставляя ему губы. Ричард прижал ее к себе, крепко-крепко и склонился, обдавая нежную кожу горячим дыханием.

- Господин граф! Господин граф!

- Да чтоб вас всех! - прорычал граф и коротко, но прочувствованно выругался. Тали подавилась смешком и оставила поцелуй на колком подбородке графа.

- Вдруг там что-то серьезное,- улыбнулась Тали. - Надо отозваться.

- Господин граф! Леди Лантен пропала! - белый как смерть Фер вылетел на дорожку и резко остановился. Из бледного парень резко стал малиновым. Он осмотрел, как близко стоят друг к другу жених с невестой и догадался, чему помешал.

- Ты молодец, Фер,- нашел в себе силы Ричард. - Нет, правда молодец. Тали выпала из зоны твоего внимания всего на десять минут - ты спохватился гораздо раньше чем я, когда вы оба пропали.

- Да, гм, я...я пойду в холл. Если понадоблюсь, то я буду там,- пробормотал Фер.

И когда он уже ушел, до двух, обнявшихся посреди сада, донеслись отголоски:

- Нет-нет...сказал...занят и просил не беспокоить!

- Мне кажется, боги против наших поцелуев,- засмеялась Тали прижимаясь к крепкой, надежной груди графа.Значит, я просто вынужден их переубедить.

Тали хотела ответить чем-нибудь колким, остроумным, но не смогла. Лицо графа оказалось слишком близко и его губы, твердые и теплые, коснулись ее.

- Ну как? Странно? - шепнул он.

- Очень странно,- так же тихо, не отстраняясь ответила целительница. - Но, кажется, приятно.

- И что ты посоветуешь, как целитель?

- Повторить до полного усвоения,- осмелев ответила она и коснулась пальцами щеки Ричарда. - Вы колкий.

- Этот недостаток легко исправим.

Второй поцелуй стал чуть более откровенным. Ричард властно прижимал к себе тонкое тело целительницы и уверенно, непреклонно ласкал ее губы своими.

Тали обняла жениха за шею и попробовала, как и он, провести кончиком языка по его твердым губам. Граф замер, позволяя ей изучать его. Но смелости целительницы надолго не хватило и она отпрянула в сторону. Правда, врожденная честность заставила ее произнести:

- Это было хорошо. Я бы...Я бы хотела вернуться к себе.

- Я провожу тебя. Приказать вернуть тебе лисенка?

- Да, и мои свитки из библиотеки, и кофе,- Тали бросила взгляд на графа и негромко добавила,- спасибо.

- За это не благодарят,- неловко отозвался он. - Мне тоже было хорошо.

- Это хорошо,- со смешком ответила леди Лантен.

Вернувшись в свою спальню, Тали тихо порадовалась тому, что камеристка все же ее ослушалась. На разобранной постели лежала льняная сорочка, рядом стопка полотенец и флаконы с мылом. Сама Рила сидела на маленьком пуфе. На полу стояла корзина со странными жгутами.

- Моя леди,- камеристка поднялась на ноги. - Завтра прием в честь Яркой Ночи. Я хочу выполнить свои обязанности на высшем уровне и остаться в вашем доме. Позвольте помочь вам отойти ко сну.

- Ты собираешься накрутить мне на ночь локоны? - целительница кивнула на длинные, толстые жгуты.

- Да, миледи.

- Полагаю, в моих интересах согласиться.

Принимать ванну в присутствии малознакомого человека - это было в новинку. Но Рила удивительным образом умела становиться незаметной. И Тали расслабилась, тем более, что крепкий травяной отвар окрасил воду в темный, непрозрачный цвет. И единственное, что было видно, это округлые белые колени.

Крем, придающий коже внутреннее сияние, Тали втерла самостоятельно. Что сложного в том, чтобы растереть руки, лицо, шею и декольте.

- Многие дамы делают это со всем телом.

- Я не планирую никому показывать свое тело,- с достоинством ответила Тали и покраснела, понимая, что стоит перед полностью одетой камеристкой в одном тонком полотенце.

Рила только улыбнулась такой непосредственности новой госпожи и подала льняную сорочку. Укутав хозяйку в теплый халат, камеристка занялась густыми волосами. Чтобы подсушить эту копну ушло много времени. Леди Лантен начала украдкой позевывать и Рила осторожно напружинила ноги. Если миледи начнет кидаться вещами, нужно будет и увернуться, и работу сделать. Что непросто.

Но Тали удалось удивить камеристку. Все процедуры целительница вынесла с потрясающим хладнокровием. Так, что Рила даже осмелилась немного покомандовать: «поднимите голову, выше, еще».

Когда леди Лантен наконец добралась до постели, к ней подполз лисенок. Обнюхал любимую хозяйку и, оскорбленно фыркнув, ушел спать на пуф. С такими «ярко пахнущими» людьми Несс не хотел иметь ничего общего.

Ночь она проспала спокойно. И никакие лишние мысли, никакие приемы и местное, предположительно змеиное высшее общество, ничто из этого ее не тревожило. Хотя нет, среди ночи ее разбудило ласковое «фыр-фыр». Несс, забравшись под одеяло и пригревшись, уснул. И начал мелко-мелко перебирать лапками. Так, во второй раз леди Лантен уснула с улыбкой.

Глава 15



В противовес ночи день оказался нервным. И если бы не непробиваемое спокойствие новоиспеченной камеристки, Тали довела бы себя до нервного срыва. Целительница успела совершенно позабыть, как психовала перед выпуском из пансиона. Она, Тали, почему-то считала, что выход в свет будет для нее рядовым событием. Но нет. Руки подрагивали, глаза слезились, а окружающие беспричинно раздражали. И только тихая как тень Рила успокаивала леди Лантен. Хорошо, когда рядом есть кто-то понимающий, что происходит.

Госпожа Ольт играючи справлялась с нерешаемыми вопросами. Нет малого утюжка? Есть два чистых, тупых ножа и боевые маги которым явно нечем заняться. Нагреть ножи дело не хитрое, с этим справился Фер. А Рила, вооруженная заменителем малого утюжка, победила крохотные заломы.

Нет серебряных шпилек с аметистами? Только с жемчугом? Тоже не беда. И опять же, вот они, боевые маги. Фер, с чуть смущенной улыбкой размягчил серебро роскошного браслета, а госпожа Ольт чайной ложкой подковырнула, один за другим, три крупных аметиста.

- У платья рукава скрывают кончики пальцев,- объяснила камеристка. - А значит можно обойтись без браслета. Или надеть вон тот, простой.

Таким же образом из шпилек был извлечен жемчуг, а на его место вставлены камни.

- Ювелир, после приема, все поправит. А я шпильки вставлю так, чтобы из локонов только камень мерцал. И всей этой неаккуратности будет невидно.

После эпического сражения с украшениями, Тали разделась до нижней рубашки и завернулась в одеяло. Ее все еще немного потряхивало. А вот-вот нужно будет одеваться и выходить.

- Ромашковый чай с медом,- негромко произнесла Рила и жестче,- а вы, господин Фер, извольте остаться за дверью. Леди в неглиже изволит пребывать.

Немного натянуто улыбнувшись, целительница приняла чашку и покосилась на окно. Точнее, на платье, висевшее на манекене перед окном. Роскошное, оно поражало воображение. И всем своим видом будто намекало, как скорбно быть надетым на простую дочь нищего рыцаря. Не такую уж и простую и не такого нищего, попробовала возразить сама себе Тали. И тут же скривилась, как-то все это было неубедительно.

- Пейте чай, миледи. Я бы вам успокоительного капнула, но нельзя. Вы знаете, что бывает при смешении вина и успокоительного зелья? - с хитрой улыбкой спросила Рила.

- Разумеется,- взъершилась Тали и тут же улыбнулась,- спасибо.

- Да было бы за что, миледи. Давайте облачаться. Посмотрим как вы в нем двигаетесь, может корсет ослабим.

- Так ведь он...

- Есть хитрости,- подмигнула Рила.

- Вы сокровище, госпожа Ольт,- искренне выдохнула Тали.

Нижнее платье из тончайшего белоснежного шелка. Поверх него второй слой - пышный полупрозрачный тюль из черно-серебряных нитей. И поверх тяжелый, плотный фиолетовый атлас с серебристым отливом. Пышная юбка присборена и приподнята так, чтобы показывать и белизну шелка, и красоту изысканного тюля.

Это платье оставляет открытыми плечи, а рукава держатся лишь на плотной резинке.

- Время от времени сжимайте кулаки,- посоветовала Рила,- и растирайте ладони. Рукава тугие, пальцы могут неметь.

Тали всегда предпочитала комфорт и ее платья сочетали в себе простую красоту и удобство. Но эти отрезные рукава - она была готова поступиться принципами. Те же три слоя ткани укутывали ее руки до самых кончиков пальцев. И со стороны было сложно понять, что рукава отделены от платья.

- Вы затмите всех.

- Это не самый изысканный наряд,- улыбнулась Тали.

- В столице - возможно,- рассмеялась Рила. - Здесь - вы будете самой обсуждаемой леди.

И камеристка подмигнула сконфуженной леди. Тали неловко улыбнулась, она совсем не была уверенна, что хочет быть «самой обсуждаемой леди». И тут, как озарение, как удар молнии - варга с два!

У того поцелуя, у всего, что сейчас происходит между ней и Ричардом есть только одно объяснение - они увлечены друг другом. Она заинтересована в графе, а граф - в ней. И это значит, что на прием едет не «как бы временная невеста», а будущая графиня Лантен. И если сейчас она, Тали, позволит себя сожрать...Не слишком легко ей будет дальше. И более того, те кто там, те кто уже собрался на прием, ждут именно будущую графиню. Оценить, рассмотреть, попробовать на слом.

Леди Лантен крепко стиснула зубы, прикрыла глаза и медленно выдохнула. Кто бы знал отчего, но ей стало спокойней. У нее появился шанс на счастье с небезразличным мужчиной. И пусть она, Тали, приняла бы его и простым наемником...Это не повод разбазаривать семейное добро и отдавать графство в чужие руки. В конце концов подрастает Калеб, и если кому и отдать Террант, то ему.

И зловредной тени Дарнвига она не поддастся. Он не имеет здесь власти. И все это значит только одно - на приеме она превратится в ожившее ухо. Никто не будет откровенничать с пришлой, но иногда, желая уязвить человека, оппонент позволяет себе излишнюю откровенность. Что ж, она готова.

- Леди, у вас такое решительное выражение лица,- осторожно произнесла Рила. - Будьте осторожны. В нашем графстве выживают лишь самые ядовитые особи. И не ходите смотреть ледяные скульптуры.

- А с графом?

- Я знакома с милордом всего ничего, но он не показался мне человеком склонным к такому похабству,- чопорно произнесла Рила.

- А подробнее?

Камеристку пришлось чуть ли не пытать, прежде чем она неохотно прронила что-то о бесчисленном количестве укромных ледяных альковов.

- Говорят, что не все леди добровольно соглашались на все части прогулки.

- И? Неужели их слова не были услышаны?

- Срам прикрывали скорой свадьбой. А разве между супругами может быть что-то непристойное? Боги желают людям крепкого и многочисленного потомства.

Тали ахнула, невольно поставив себя на место такой пострадавшей. Мало пережить насилие, но еще и оказаться во власти того негодяя...Леди Лантен только поджала губы, представив, что чувствовали девушки выданные замуж за собственных насильников. А с другой стороны, осуждать бессмысленно - в столице происходит ровно то же самое. И даже хлеще. Ох, как же не хватает обратной связи с герцогиней Сагерт. У леди Лиа всегда есть по пять противоположных советов на любую ситуацию.

Покачав головой, целительница вернула себя в реальность. Не время для долгих и бесполезных раздумий.

Двигаться в платье оказалось очень сложно. Одно радовало - тщательно зачарованная ткань не позволяла вспотеть. Под бдительным присмотром Рилы Тали походила по комнате, несколько раз присела в неглубоком реверансе и, наконец, станцевала вальс с воображаемым партнером.

- Ну что, будем корсет ослаблять?

Леди Лантен склонила голову, подумала и покачала головой:

- Нет. Во-первых, мне действительно комфортно. А во-вторых, учитывая какие обо мне были пущены слухи, максимально затянутая талия работает на меня.

- Если хотите, можно еще сильней стянуть. Все равно на приеме лучше не кушать - никогда не угадать какое блюдо с сюрпризом в этот раз.

- Сюрпризом?

- Жидкой брызжущей начинкой,- Рила развела руками,- я же говорила, выживают только самые ядовитые.

- Ты хорошо в этом разбираешься.

- Весь прошлый сезон моя госпожа была объектом травли,- грустно произнесла Рила. - А в этом сезоне травили старшую Сонтарро. Девчонка отвергла всех ухажеров и отказалась выходить замуж. Вот ее и затравили.

- Она что-то с собой сделала?

- Сиганула в озеро. Только платье и выловили баграми. Тело искали, магов привлекали, но без толку. Нежить полакомилась. По крайней мере так решили.

- А тех, кто над ней издевался?

- Так ведь не в глаза же,- Рила поправляла локоны и шпильки в высокой, кажущейся простой прическе леди Лантен. - Шепоток тут, смешок там. Все эти «сюрпризы», случайно вылитые на платье напитки. Непристойные намеки. Игнорирование, даже сестры отреклись от нее в страхе, что и их могут затравить. А ведь втроем могли бы дать отпор.

- Чем меньше высшее общество, тем оно концентрированней,- задумчиво протянула леди Лантен. - Что ж, посмотрим.

Когда леди Лантен спустилась вниз, Ричард потерял дар речи. И Тали не сдержала счастливую улыбку. Как же давно она в последний раз хотела быть в глазах мужчины самой-самой.

- Я вот думаю, может стоит взять с собой отряд? - протянул Дианор,- украдут ведь.

Тали покраснела и протянула тонкую руку графу.

- Ты прекрасна как предрассветный сон.

- Да? - заинтересовалась Тали, и профессионально добавила,- я читала интересную монографию, как правило, перед рассветом снятся кошмары...Эм, простите, Ричард.

Расхохотавшись граф прижал пальцы возлюбленной к губам и тихо произнес:

- Вы изумительны. Карета ждет.

Карета Тали удивила. Она помнила ту, на которой они с графом добирались до магистрата, как и ту, в которой она ездила за покупками. Эта же была совсем иной. Белая, с золочеными узорами, она выглядела достойной столичных дорог.

- Откуда? - поразилась леди Лантен.

- Это подарок,- Ричард немного смутился и пожал плечами,- когда я получил право вернуть титул, друзья и семья сделали вот такой вот подарок. Я еще не использовал ее. Эта карета не слишком подходит этому графству.

- Но в наших силах это изменить,- улыбнулась Тали.

- Это верно, если вы о том, что карету можно испортить,- отшутился граф.

Чем ближе они подъезжали к дому Сонтарро, а граф комментировал каждую веху пути, тем спокойней, холодней становилась леди Лантен. Ричард с беспокойством поглядывал на невесту, отмечая ее непривычно жесткое, отстраненное выражение лица.

- Приехали,- коротко бросил граф.

Тали склонила голову, дождалась пока Ричард покинет карету и, встав, подала ему руку. Она не ожидала, что граф снимет ее с подножки и, прокрутив, поставит рядом с собой.

- Все будет хорошо,- шепнул граф.

- Я прослежу,- поддакнул Леор. Боевой маг прокатился сидя рядом с кучером и теперь был крайне доволен твердой землей под ногами.

- Да, и господин Леор немного отвлечет внимание от тебя. Люди в цветах Сагертов редкие гости здесь,- улыбнулся милорд Террант.

Спокойно улыбнувшись, Тали положила пальцы на локоть жениха и они медленно пошли к ярко освещенному дому.

Стоит признать, что Сонтарро со вкусом подошли к устройству приема. И ледяные скульптуры, подсвеченные магией, действительно ласкали взор. Прикусив губу, леди Лантен решила сама пригласить жениха посмотреть фигуры поближе. Именно посмотреть, а не изучить затемненные участки экспозиции.

Внутри было слишком много позолоты. И слишком жарко.

- Граф Ричард Ириен Террант, леди Тайлирна Сеола Лантен. И сопровождающий леди Лантен милорд Леор Ринсав, вассал герцога Кэлтигерна Сагерта.

В свое время артефактор, придумавший «умные двери» получил дворянство, поместье и огромный счет в банке. Исчезли горлодеры-церемониймейстеры и длинные списки гостей. Теперь к письму прилагались тонкие пластинки, на которых приглашенные сами писали свои имена и вписывали своих сопровождающих. И «умные двери» каким-то образом читали эти пластинки. После чего приятный бесполый голос объявлял гостя.

К высоким гостям тут же устремился виконт Сонтарро.

- Ричард, мой дорогой друг! Как же я рад, что ты сменил гнев на милость,- пропел невысокий, полноватый мужчина. Его каштановые волосы были стянуты в хвост, на губах играла приятная улыбка. Вот только холодные, серые глаза смотрели совсем недобро.

- Виконт,- холодно кивнул граф, презирая негласный этикет.

- Боюсь, что мой возлюбленный жених сердит,- мило улыбнулась Тали,- я не оставила ему выбора. Правда, я хотела пойти на площадь, посмотреть, как среди костров танцуют люди. Но Ричард решил иначе.

«Вот так»,- ласково улыбнувшись подумала Тали. Умойся, - «у графа был выбор между праздником простолюдинов и твоим приемом. И только поэтому он здесь».

Она бы не стала говорить гадостей, но своей первой же фразой Сонтарро поставил графа в неудобное положение. «Сменил гнев на милость» - отрицать глупо, ведь они все же пришли. Согласиться - значит, пригласить виконта с ответным визитом. Чего Ричард не хочет, по крайней мере, Тали так казалось.

Под негромкую музыку (Тали не сразу смогла найти балкончик, на котором устроились музыканты) по залу прогуливались люди. Некоторые из них подходили к графу, здоровались, знакомились с леди Лантен и через некоторое время подходили вновь, чтобы представить других людей. Эта часть приема была самой приемлемой. Впереди выход на террасу, чтобы увидеть, как загорится небо.

- От всех этих имен и фамилий у меня кружится голова,- тихо сказала Тали и Ричард рассмеялся.

Леор за их спинами отчетливо хмыкнул, но к разговору не присоединился. Он здесь тень, безликая и опасная. И стоит признать, что боевой маг любил такие задания. Ловить на себе чужие любопытные взгляды и смотреть в ответ, прямо в глаза. Чаще всего благородные лорды отводили взгляд, бледнели и уходили.

- Я их долго запоминал,- отозвался граф,- но временами забываю кто есть кто.

- Да нет,- Тали повела плечом и склонила голову к плечу,- у меня хорошая память. И на лица, и на имена. Просто очень много всего. Да и запах тяжелый. Сонтарро экономят на очистке воздуха?

Тихий смех был ей ответом.

- Тали, сердце мое, эти артефакты здесь еще не прижились. Предсмертный писк сезона, ради которого многие сюда пришли, это «умная дверь»,- пояснил Ричард.

- Но этим изобретениям,- леди Лантен нахмурилась, подсчитывая,- этим изобретениям не менее тридцати лет! И не говори, что столица далеко. Есть ведь порталы.

- Это ты села в дилижанс и поехала,- не удержался от ремарки Леор. - А они такие поезда снаряжают, что на выезд в столицу приходится копить десятилетиями.

Музыканты на мгновение прекратили играть, зазвучала одинокая скрипка. И, выдав пронзительное крещендо, оборвалась. Это стало сигналом для выхода на террасу. Граф придержал невесту, предлагая остаться в стороне и пропустить вперед основную массу гостей.

- Боги, мне сначала показалось, что кому-то из музыкантов плохо,- проворчала Тали.

- Не любишь скрипку?

- Редкие пьесы играются на верхних, более грубых струнах,- пожала плечами леди Лантен. - А нижние, тонкие, вгоняют меня в тоску и даруют острую головную боль.

- Как не аристократично,- поддел граф невесту. - Леди должна любить скрипку. И чем скрипка пронзительней, тем больше чувств в пьесе.

- О, в таком случае, быть может пригласим в дом музыкантов? - мурлыкнула Тали,- пусть играют нам за обедом. Или за ужином. Или, о, а почему бы им не поиграть в библиотеке?

- Я спрячусь в своем кабинете,- шутливо испугался Ричард. - И буду громко просить прощения.

Когда Ричард подвел Тали к выходу на террасу, она шепнула:

- Если мне будет плохо видно, я сильно расстроюсь.

- Как может быть плохо видно небо? - улыбнулся граф и увлек невесту в сторону от толпы.

Широкая терраса опоясывала весь первый этаж дома виконта Сонтарро. Ричард уверенно отвел Тали в сторону, позволяя говорливой массе людей сгрудиться ближе к креслам для дам.

- Если хочешь, мы можем пойти к ним,- запоздало предложил граф,- я отвоюю для тебя кресло.

В этот же момент от многолюдной части террасы донесся злобный лай левретки. Ей вторил визгливый возглас какой-то дамы - неизвестный кавалер посмел стряхнуть бесценного песика на пол, освободив тем самым кресло своей спутнице.

- Боги, Ричард, боюсь, что эта война проиграна заранее,- засмеялась Тали. - Нет, я прекрасно себя чувствую здесь, в стороне.

- Это хорошо,- кивнул граф.

Тали нахмурилась. Ее жених выглядел несколько нервным. Он стискивал кулаки так, будто у него, а не у нее на руках тугие резинки. Сжимал губы в тонкую линию и тут же, поспешно и ободряюще улыбался. Она не успела спросить, что происходит, как загорелось небо.

Будто разноцветная, полупрозрачная вуаль затянула темную вышину. Забыв себя от восхищения Тали всматривалась в горящий небосвод. Это не было северным сиянием, нет. Что-то совершенно иное, изменчивое, переливчатое...Магия, целительница даже рассмеялась, ну конечно же это играют магические потоки! Столько мест силы, что неиспользованная магия расцвечивает небеса. Наверняка, если в это время находиться неподалеку от магической аномалии можно увидеть уходящую вверх тонкую пуповину силы.

- Тали,- негромко окликнул ее Ричард.

Она повернулась к нему, все еще восхищенная сиянием Яркой Ночи.

- Да?

- Мы жених и невеста,- серьезно произнес Ричард. - По стечению обстоятельств и решению короля. Но я хочу, чтобы ты знала - своей женой я вижу только тебя. Не отвечай сейчас, не надо.

Он оставил на губах ошеломленной невесты короткий, нежный поцелуй и, развернув ее спиной к себе, обнял.

- Просто смотри на небо. Скоро придется идти внутрь.

- Я бы хотела смотреть всю ночь,- прошептала целительница.

- Прошлые годы я так и поступал.

Тали собралась с силами чтобы вывернуться из теплых и крепких объятий, и объяснить своему жениху, что теперь между их свадьбой стоит только Дарнвиг. Но не успела.

- Мои дорогие гости, позвольте пригласить вас к столу.

В бальном зале вдоль стен уже успели установить столы. Леди Лантен принюхалась и улыбнулась - благодаря открытым дверям тяжелый запах выветрился и сейчас пахло исключительно приятно.

Но кушать Тали не спешила - помнила предупреждение Рилы. Хотя ей это было не страшно - на натуральный эльфийский шелк очищающее заклинание оказывало самое благотворное влияние. Эльфы очень долго и старательно экспериментировали с тканью, чтобы заполучить этот эффект.

- Приглашаю милордов немного отвлечься,- Сонтарро указал рукой на дверь.

- Боюсь, что вынужден оставить тебя,- напряженно сказал Ричард.

- Не стоит переживать,- напомнил о себе Леор. - Я здесь не в гостях. Мне нет нужды подчиняться этому назойливому приглашению.

- Иногда я уверен в том, что жить обычным наемником проще,- коротко бросил граф и, поцеловав Тали руку, ушел следом за всеми мужчинами.

- Я только одного не понимаю, здесь кормят только женщин? - удивилась Тали.

- Нет, просто в отдельной комнате чуть более мужское меню,- промурлыкал чей-то незнакомый голос. - Удивительно, что вы этого не знаете.

- Боюсь, леди Сонтарро,- обернувшись Тали сразу поняла, кто к ней подошел,- что в столице это разделение уже прошлый век.

- В столице - возможно, но вы сейчас в графстве,- усмехнулась высокая, худая женщина и окинула взглядом роскошное платье целительницы. - Вы чрезмерно выделяетесь, леди...Лантен.

- Да, я в графстве,- Тали улыбнулась,- в графстве Террант. Я знала, куда еду.

Последнюю фразу леди Лантен особенно выделила голосом.

- Это прекрасно, что вас не испугали мантикоры. Отчего же мы еще не получили приглашений на вашу скорую свадьбу?

Взгляд леди Сонтарро уперся в тонкую, затянутую в корсет талию целительницы.

- О, боюсь, что я еще даже не начинала их писать,- легкомысленно отозвалась Тали. - У меня есть целый месяц, чтобы определиться, хочу ли я стать леди Террант. Граф прекрасный мужчина, но у меня свой дом в столице. И целительская практика...не знаю.

Тали приврала и искоса взглянула на свою собеседницу - как ты отреагируешь?

- Позвольте предложить вам крокембуш. Они сегодня особенно удались.

В памяти леди Лантен зазвучали слова Рилы. И изящная горка популярных сладостей приобрела весьма зловещий вид. Есть или не есть? Конечно, одно простое заклятье и весь возможный урон будет ликвидирован. Но...стоит вот так сразу вскрывать карты?

- Сладкий?

- Разумеется,- удивилась леди Сонтарро.

- Знаете, сладкое вредно для кожи,- доверительно сообщила Тали и добавила,- конечно, если чуть-чуть, то можно...Но, пожалуй, позже. Скажите, леди Сонтарро, я могу задать вам не скромный вопрос?

- Попробуйте.

- Почему вы устроили прием? Ваша дочь погибла, неужели она не стоила траура?

Супруга виконта Сонтарро вздрогнула. Тонкие пальцы сжались на ножке бокала. А сама она пыталась удержать лицо.

- Ты слишком много себе позволяешь для невесты-однодневки,- процедила взбешенная Сонтарро.

- Отчего же,- вскинула бровь Тали,- я задала тот вопрос, которым задаются все в этом зале. Дом Сонтарро потерял дочь, но праздник продолжается. На что вы готовы пойти, чтобы сохранить право проводить приемы в Яркую Ночь?

- Это право не может отнять никто!

- Да, но граф может отменить запрет для других семей,- напомнила леди Лантен. - Или устроить прием самостоятельно. Куда ходила ваша дочь перед своей смертью, леди Сонтарро?

- Я уничтожу тебя,- ровно произнесла леди Сонтарро. - Ты будешь рыдать. Ты закроешься в своем доме и никого не будешь у себя принимать. Я заставлю тебя бояться.

Целительница с прищуром всмотрелась в бледное лицо леди Сонтарро. За этой яростью кроется нечто иное. Нечто...Страх? Ненависть, это определенно она. Но не к ней, не к пришлой аристократке.

- Что произошло с вашей дочерью? Она ведь должна была выйти замуж? - Тали была в ужасе от собственной жестокости, но иногда целитель должен быть жесток.

- За достойного молодого человека,- сквозь зубы процедила виконтесса Сонтарро. - Прошу прощения, леди Лантен, боюсь что у меня разыгралась мигрень.

- Я целитель, леди Сонтарро.

- Благодарю, я предпочитаю услуги целителя Нолтиэрреля,- холодно произнесла виконтесса.

- Разве он приглашен?

- Нет, мой супруг недоволен...его услугами,- чопорно произнесла виконтесса.

Тали смотрела вслед уходящей виконтессе и думала о том, что запомнить имя случайного целителя, да еще такое...эльфийское - весьма сложно. Какова вероятность того, что виконт Сонтарро рогоносец?

- Ах, миледи, нас не представили друг другу,- прощебетала невысокая, миловидная девица. - Я леди Тайл, леди по праву магии. Как и ваш спутник, да? Он тоже лорд по праву магии?

- Да, леди Тайл, мой спутник милорд Леор Ринсав действительно лорд по праву магии,- холодно произнесла Тали.

Целительница порядком растерялась от такого напора. Пока не догадалась, что это «второй залп артиллерии».

- А это правда, что вы были любовницей самого короля и в его постели вас поймала королева? - широко распахнув глаза спросила леди Тайл.

Леди Лантен показалось, что вокруг них воцарилась мертвая тишина. Как будто даже музыканты стали играть тише. По счастью Тали знала о слухах и даже приготовила ответ. Этакая «домашняя заготовка».

- Ах, милая,- легко произнесла Тали,- чтобы я ни сказала...Это ничего не докажет верно? Как жительница столицы, могу заверить - в постели короля нет места любовницам или фавориткам. И, посмотрите на меня внимательней...

Легко разведя руки, Тали сделала несколько шагов назад и продолжила:

- Простой диагност способен показать многие болезни и так же он показывает наличие или отсутствие девственности.

Фигура леди Лантен засветилась голубым светом.

- Может, кто-то еще хочет попасть под диагност? - она обвела взглядом собравшуюся вокруг нее толпу.

- Ну, сказать-то что угодно можно,- попыталась вывернуться леди Тайл.

- И те, кто умеют читать,- усмехнулась Тали,- смогут убедиться в моей правоте. Или поймать на лжи.

Леди Тайл смешалась с толпой, остальные сделали вид, что сильно заинтересованы закусками.

- Мне кажется, имеет смысл положить что-нибудь на тарелочку и отойти в сторону,- негромко предложил Леор.

- Да,- кивнула Тали.

На тарелку она уложила те самые крокембуши - проверить, действительно ли они с особой начинкой. На самом деле, она не была сильно голодна. Лучше уж подождать и дома ограбить вотчину госпожи Татти, чем попробовать что-то из местных яств.

Отойдя в сторонку, ближе к уже закрытой террасе, Тали осторожно надавила пальцем на крохотный крокембуш. И да, угощеньице попросту лопнуло, забрызгав тарелочку жидковатым, сладким кремом.

- Какая гадость,- искренне произнес Леор.

- Не гадость, а подлость. Крокембуш слишком велик, чтобы целиком положить его в рот. А как только укусишь,- Тали выразительно дернула бровью,- подбородок, шея и грудь - все будет испачкано. И посмотри, вокруг ни единой салфетки.

- Очищающие заклятья,- напомнил Леор.

- Поддельный эльфийский шелк от этих заклятий твердеет,- просветила боевого мага целительница. - Почти каменная твердость ткани. Требуется большое количество ледяной воды, чтобы ткань вновь стала мягкой.

- Но подделка не должна быть популярной,- неуверенно предположил Леор.

- Ты даже не догадываешься,- протянула леди Лантен,- насколько эта ткань популярна.

- Однако же, тебя приняли довольно мирно,- неуверенно предположил Леор.

- Если бы меня не предупредила Рила, я бы обляпалась кремом. Да, одновременно я бы продемонстрировала, что мое платье из натуральной ткани, но...Замарашка было бы моим самым ласковым прозвищем. Плюс леди Тайл - с дуры спрос не большой. Я предполагала, что мне бросят в лицо все слухи, но не думала, что это будет так. Чтобы я ни сказала, это все использовали бы против меня.

Криво улыбнувшись, Тали отдала тарелку с крокембушами проходящему мимо слуге.

- И самое главное, не будь здесь тебя,- она выразительно обвела взглядом зал,- посмотри, как славно меня игнорируют. И представь, что я могла стоять здесь одна. В то время как вокруг группки милых леди, которые нет-нет да бросают в мою взгляд.

- И весьма неестественно смеются,- продолжил Леор. - Знаешь, у мужчин проще. В глаз кулаком или в корпус заклятьем.

- Но я предпочитаю такое игнорирование, чем кулаком в глаз,- рассмеялась Тали. - На самом деле я бы справилась. Наверное. Не знаю. Ты можешь совершить подвиг и найти для меня красное вино?

Боевой маг выразительно окинул взглядом зал, где по прежнему находилась только женская половина приглашенных и вопросительно поднял бровь. Тали ответила утвердительным кивком.

- Я принесу тебе вино,- негромко произнес Леор и отошел в сторону.

Целительница не собиралась ставить себя под удар. Но уже несколько минут она ощущала на себе чей-то взгляд. И была уверена, если Леор будет отсутствовать достаточно долго - к ней подойдут.

Это была совсем молоденькая девушка, как две капли воды похожая на виконтессу Сонтарро. На ее молодом лице не было ни грамма косметики, а веки чуть припухли. Возможно она плакала, а возможно это от природы.

- Наверное, это легко? - со злостью и болью спросила подошедшая девушка.

- Что именно?

- Все,- выплюнула она,- еще бы, столичная штучка, да под охраной вассала Сагерта. Невеста графа и будущая графиня - так почему бы и не довести благородную леди до припадка.

Тали оценивающе посмотрела на девушку и задумчиво произнесла:

- Наверное, это легко - затравить толпой слабую. Наверное, это легко - лишить пришлую девицу поддержки жениха. Наверное, это легко - подставить собственную подельницу. И, наверное, это обидно - когда цель не достигнута. Чего вы хотели, доводя своих же? Чего вы хотели, нападая на меня?

- Тебя сюда никто не звал,- с вызовом сощурилась девица. И блеск ее зеленых глаз напомнил Тали другие, такие же злющие глаза.

- Это проблема Ричарда и,- тут Тали усмехнулась,- он уже доволен. Больше тебе нечего сказать?

- Есть правила, которым все должны подчиняться,- усмехнулась девчонка. - Тот, кто идет против...должен быть готов познакомиться со своим местом.

- Или ты с нами, или враг,- в тон девчонке отозвалась Тали. - Хорошее правило. Но однажды оно может сработать против вас. Это все претензии? Или ты все же скажешь почему твоя мать не скорбит о собственном ребенке?

- Мой отец изнасиловал мою мать. И стал ей мужем. Тайрин появилась после той самой ночи. Об этом всем известно! Но столичная штучка слишком горда, чтобы снизойти до нас, убогих. Слишком тяжело заранее узнать, какие темы могут причинить боль!

Юная леди Сонтарро, трясясь от сдерживаемой злости выплескивала все, что накипело.

- Зачем ухаживать, зачем свататься? Если своего можно добиться куда быстрее. А если нет денег на выкуп невесты - и вовсе. Затащил в угол, опозорил и все, считай ты в сладких сливках.

- Ты говоришь так, будто это повсеместная практика,- заметила Тали.

- Будь так со всеми - не было бы обидно. Тайрин сбежала от жениха и ее сожрала мантикора. И поделом ей.

- Не жаль сестру?

- Мне жаль себя!

И только в этот момент Тали заметила синяки на запястьях, скрывающиеся под вычурными браслетами.

- Твой отец не может купить себе бойца? Чтобы вызвать обидчика на дуэль?

- Моего отца все устраивает.

Грянула танцевальная музыка, открылись двери и мужчины начали возвращаться в зал. Рядом с леди Лантен оказался щеголеватый красавчик.

- Мы не представлены, но ваша красота вскружила мне голову. Позвольте, всего один танец или я погибну.

- Вы погибнете, если я пожалуюсь жениху на вашу назойливость,- холодно бросила леди Лантен.

- Неужели в вашем сердце нет ни капли тепла?

- Все тепло моего сердца принадлежит графу Терранту.

- Леди достаточно ясно высказалась, не так ли? - за спиной у Тали возник Леор. - Твое красное вино.

- Спасибо.

- Хорошо поговорили? - спросил боевой маг, провожая взглядом спешно уходящего кавалера.

- Очень. У меня возникло несколько предположений. Их необходимо обсудить с Ричардом. Да где же он?!

- Я знаю, но не скажу,- хитро улыбнулся Леор. - Скоро придет.

И граф пришел. С нежной, хрупкой лилией, которую он, подойдя, закрепил в прическе своей невесты. Тали задохнулась от счастья и смущения - это было открытое признание Ричардом своих чувств. Правда, помимо счастья, целительница задохнулась еще и от запаха лилии. Но этим неудобством она решила пренебречь.

- Где ты достал цветок?

- Я совершил преступное деяние,- широко улыбнулся граф. - У тебя все хорошо?

- Дома обсудим, но все прошло значительно легче, чем я предполагала.

Едва только Тали договорила, произошло сразу несколько событий. Ричард коснулся ее щеки поцелуем и сделал шаг в сторону, чтобы взять у слуги бокал вина. Чья-то левретка с лаем набросилась на подол платья одной из проходящих мимо девушек. И в итоге леди Лантен оказалась облита вином.

Леор, не сообразивший поставить щит, грязно выругался. Ричард замер, даже не представляя, что делать. Бедный граф точно помнил, что к леди нельзя применять очищающих заклятий, но в упор не помнил почему. Так или иначе, но на это происшествие обратили внимание все.

Одним движением леди Лантен скастовала очищающее заклятье, прошлась им по себе и платью, после чего небрежно поправила подол и негромко произнесла:

- Неужели за собакой некому присмотреть?

После чего она в упор посмотрела на леди Сонтарро, двух ее дочерей и еще одну, неизвестную леди. Женщины стояли в стороне и делали вид, что невероятно удивлены произошедшим. Но целительница не сомневалась, что падение несчастной девицы, в чей подол вцепилась левретка, было подстроено.

А граф, увидев, что возлюбленная запросто очистила себя, поспешил помочь упавшей леди. Легко вздернув девицу на ноги он окатил ее очищающим заклинанием. И ее платье стало колом, выдав всем присутствующим, что милая леди экономит и использует поддельный эльфийский шелк.

- Не зря мне казалось, что так делать нельзя,- смущенно произнес Ричард. - Но смотреть как она бултыхается на полу я уже не мог.

- Ничего страшного,- утешила жениха Тали. - Может это напомнит леди, что помимо эльфийского шелка есть масса иных, прекрасных тканей. Ричард, я сыта этим приемом по горло и желаю вернуться домой. Собаки, неадекватные девицы и обвинения - не этого я ожидала от Яркой Ночи.

Коротко кивнув, граф подал невесте руку и в гробовой тишине они пошли прочь из зала. Следом за ними устремился виконт Сонтарро. Он что-то лепетал, извинялся и был приторно сладок. Но изменить ничего не смог. Граф Террант своим уходом с приема прямо показал - как прежде уже ничего не будет.

Глава 16



После приема Тали была готова возносить Риле хвалу. Шустрая девица ловко освободила ее от оков платья, проводила и усадила в горячую ванну. И, пока леди отмокала, осторожно разобрала прическу и помассировала уставшую кожу головы.

- Это было ужасно,- прикрыв глаза произнесла Тали. - Но благодаря твоим советам...Благодаря тебе все прошло лучше. И гораздо легче - я знала, чего ожидать.

- Готова поспорить, что даже если не удалась еда с сюрпризом, то была «девушка с вином».

- Была, я воспользовалась очищающими чарами.

- Это произвело впечатление,- уверенно сказала Рила. - Поднимайтесь, я принесла ночную рубашку и полотенце. Ваш лис вас искал и плакал.

- Его утешили?

- Господин Дар,- улыбнулась Рила.

Леди Лантен тщательно вытерлась, надела рубашку и почти бегом добралась до постели. Скользнув под одеяло, она спросила задувающую свечи Рилу:

- Дочь виконтессы Сонтарро обмолвилась об особой процедуре ухаживаний. Сокращенной процедуре, если можно так сказать.

- Я всего лишь камеристка, миледи,- задув последнюю свечу ответила Рила. - Я точно знаю о трех случаях. Потому что их обсуждали в доме моей прошлой госпожи. И так же точно я знаю, что травили только тех, кем были недовольны Сонтарро и их приближенные.

- А ведь так можно воздействовать на мужей,- протянула Тали. - Если твою драгоценную супругу травят другие леди...Останется только пойти на уступки. Или уехать. Темной ночи, Рила.

Удобней устроившись Тали прикрыла глаза. Она была уверена, что не сможет уснуть. И пребывала в этой уверенности ровно до того момента, как к кончику ее носа не прижался носик лисенка.

- Доброе утро, миледи,- учтиво произнесла Рила. - Лис требовал впустить его к вам.

- Сколько времени?

- Полдень, леди Лантен. Через час обед.

- У меня такое ощущение, что я не спала,- хрипловато произнесла целительница.

Рила никак не прокомментировала это замечание. Вместо этого она помогла Тали подняться.

- Ох-х, что за...

- Вы нечасто носите настолько затянутый корсет, верно?

- Значит, это мои ребра говорят мне большое, человеческое спасибо,- поморщилась целительница и прижала руку больному месту.

- Завтра пройдет,- утешила ее Рила.

До завтра леди Лантен ждать не собиралась и со второй попытки смогла сама себя обезболить.

- Ужасные ощущения.

- Зато вы были прекрасны как предрассветный сон,- улыбнулась Рила и Тали рассмеялась, понимая, что камеристка наблюдала эту маленькую сценку.

Несс очень хотел помочь своей хозяйке собраться. И приложил все свои лисьи силы, чтобы Тали выглядела как можно лучше. Так что то, что леди Лантен все же успела собраться к обеду...Заслуга, конечно же, Несса. Он старательно спутал ленты, опрокинул шкатулку с украшениями и загнал домашние туфли целительницы под кровать. Все это - от большой любви.

Подхватив лисенка Тали вышла в коридор, где к ней сразу же шагнул воздушник. Так что на обед целительница шла в сопровождении Фера. Воздушник бросал на Тали отчаянные взгляды, кусал губы и тяжело вздыхал.

- Спрашивай,- улыбнулась целительница.

- А вы, ну, в документах, вы не видели, Рила, она свободна?

- Да уж не рабыня,- удивилась леди Лантен. - У нас нет...Ой, прости. Я не поняла. Если в документах правда, то она не замужем. А что?

- Да я, это, так. Просто ради интереса,- воздушник отвел глаза. - Просто чтобы знать, мало ли кто придет и позовет, а я...

- Я поняла, исключительно ради безопасности? - засмеялась Тали. - Знаешь, мне кажется, тебе бы стоило подарить ей теплую шаль.

- Да я бы, эх, не примет ведь.

- А ты скажи, что это ради того, чтобы возле меня не оказалось какой-нибудь чужой камеристки. А то вдруг Рила заболеет, кто же будет мне помогать?

Воздушник просиял, порывисто поцеловал руку леди Лантен и тут же сдулся:

- А какую шаль брать?

- Добротную и недорогую. Чтобы она не почувствовала себя обязанной.

У дверей она передала лисенка Феру и с улыбкой шагнула в обеденную залу.

- Леди Тали! - радостно вскрикнул Калеб. - А я испугался, что вы заболели!

Ребенок подскочил на месте и тут же, смутившись, замолчал. Тали в очередной раз проигнорировала свое место и села рядом с мальчиком.

- Я просто очень-очень устала вчера, малыш.

- Там было интересно? На приеме? - спросил Калеб.

И Тали, затолкав подальше реальные воспоминания, рассказала про красивый и большой зал. Про музыкантов игравших на балкончике. И про яркое-яркое небо.

- Я тоже смотрел,- тихо признался ребенок.

- Значит, мы смотрели вместе,- улыбнулась Тали.

После обеда Тали с удобством устроилась в библиотеке. Где возилась со своими свитками до самого ужина. В это же время ее бессменного охранника сменил Дар. И целительница старательно не обращала внимания на огромного, бородатого мужчину играющего с лисенком на ковре.

Поздним вечером Тали для себя подвела итог - это был очень спокойный, ленивый и счастливый день. Самая настоящая передышка после приема.

Именно поэтому, утром, она распорядилась поставить тесто для божьего хлеба. Затем отправила мальчишку-слугу за целителем Ноклей.

- Я с тобой, родная,- непреклонно заметил граф. - Мои люди везут к нам управляющего, я тебе говорил, помнишь? Но немного опоздают - супруга управляющего в летах. Им приходится часто останавливаться.

- В любом случае, я хочу посетить храм вечером. Он должен быть особенно красив,- отозвалась Тали.

Так что до самого прихода Нокли, целительница учила с Калебом буквы. И когда мальчик устал (в чем он отказывался признаваться), она зачитала ему короткую, новую историю про Джерри-Лиса. В это же время неугомонная Тисса гоняла по полу мячик.

- Почему ты каждую историю просишь прочесть два или три раза? - тихо спросила Тали.

- Хорошее быстро заканчивается,- совсем по-взрослому вздохнул Калеб.

- Не так уж и быстро,- покачала головой Тали. - Мы сходим в лавку и купим еще пару книг.

- Если вы уйдете мне больше никто не будет читать,- буркнул Калеб.

И прежде чем Тали успела что-то сказать, он встал и ушел в свою спальню.

- Калеб.

- Я хочу спать,- непримиримо произнес мальчик. - Простите, миледи.

- Я никуда не собираюсь,- четко произнесла Тали.

Но за дверью было тихо. Входить целительница не стала - уходя Калеб плотно притворил дверь. Значит, ему нужно остаться одному. Ничего, она никуда не собирается и еще будет время, чтобы малыш поверил. В конце концов, больше веры делам, а не словам.

Прибрав игрушки, расставив книги и вернув на место подушки, Тали подхватила на руки Тиссу и поднесла к двери в спальню.

- Я пущу к тебе лисенка,- громко сказала она и чуть приоткрыла дверь.

Выходя из комнаты Калеба она напряженно размышляла о том, не поздно ли все они спохватились? И успокаивала себя тем, что детская психика весьма пластична. Одна лисичка практически полностью вытащила ребенка из его панциря. И дальше будет только лучше. Обязательно.

Нокля появился после обеда. Госпожа Татти уже начала ворчать, что тесто вот-вот перестоит. Так что Тали, Ричард и Нокля бросили в миску по дольке яблока и ретировались прочь с кухни.

- Это не женщина, а мантикора,- проворчал граф. - Чувствовал себя чужим на своей же кухне.

- Это ее вотчина,- улыбнулась леди Лантен. - Зато Татти хорошо готовит. Пройдемте в мою гостиную?

- Эм, а там разве что-то поменялось? - смутился граф.

- Я приказывала Риле сообразить там что-нибудь временное,- спокойно сказала леди Лантен. - Фер, вернись на кухню и прикажи подать горячий шоколад в мою гостиную.

Рила постаралась на славу - горшки растущим вьюном были сдвинуты к стене напротив двери, а в центре находился низкий стол, два кресла и диванчик. В стороне, на крошечном стеклянном столике красовался тот самый, оставшийся Тали от матери, сервиз.

- Скромно,- хмыкнул Нокля.

- То, что нужно на первое время,- пожала плечами Тали. - Я бы хотела задать вам вопрос, господин Кликэ.

- О, прекраснейшая,- эльф тут же засиял,- я согласен на все, что угодно!

Гневно сверкнув глазами, Ричард процедил:

- Господин Кликэ, прекратите так обращаться к моей невесте.

- Но ведь она восхитительно красива! Как аррау-эль.

- Это растение ядовито,- возмутилась леди Лантен.

- Так и ваша красота отравила мое сердце. И теперь оно гонит ядовитую кровь по венам,- эльф драматично осел в кресло,- я весь пронизан вами.

Тали потянула Ричарда за собой и вместе с ним села на диван. Это немного успокоило ревнивого графа.

- Вы состоите в интимных отношениях с виконтессой Сонтарро?

- Нет,- отрицательно качнул головой Нокля и пояснил,- она меня младше возрастом, но не внешностью.

- Почему виконт не желает видеть вас в своем доме? - продолжила спрашивать Тали.

- Потому что я единственный кто сказал ему правду в глаза. Когда малышка Тан погибла, меня пригласили опознать ее кровь. И я сказал, что в этом вина виконта. Нельзя поощрять насилие. Нельзя выдавать пострадавших девушек замуж за тех, от кого они пострадали. И никакие внешние приличия не могут быть достойной причиной для подобной подлости и мерзости.

- О скольких случаях вам известно? - тут же подобрался граф.

- Четыре,- уверенно произнес эльф. - Три произошли в течение последних пяти лет и одно - женитьба Сонтарро. К чему вопросы?

- Пока не могу решить, почему мне это кажется таким подозрительным,- развела руками Тали. - Но что-то во всем этом меня очень-очень пугает. Нолтиэррель, вы дадите мне имена тех женщин, что оказались замужем против своей воли?

- Вам эти имена любая досужая кумушка даст,- проворчал эльф и тут же добавил,- но я напишу, конечно.

Вошла Рила, поставила на стол чашки с шоколадом и вазочку с жирным, рассыпчатым печеньем.

- Принеси, пожалуйста, карандаш и листок. Любые,- попросила Тали.

- Совсем любые? - уточнила служанка и вытащила из кармана небольшой блокнот и погрызенный, короткий карандаш.

Эльф коротко черкнул имена, вырвал лист, сложил пополам и отдал его леди Лантен.

- Благодарю, Рила. Можешь быть свободна.

- Господин целитель, когда вы были в замке Террант,- задумчиво произнес граф,- вас там ничего не смутило?

Смущенно отведя взгляд, эльф повел могучим плечом и негромко признался:

- Я был немного удивлен вашей прислугой. Обычно человеческие женщины, особенно селянки, довольно застенчивы в постели. Эти же меня измотали.

- Все сразу или это растянулось по времени? - с интересом спросила Тали.

- Оба варианта. Давайте поговорим о чем-нибудь другом. Вот, кстати, изумительный напиток.

- Рецепт леди Лианон,- кивнула Тали.

За спиной эльфа раздался жуткий хруст и скрежет, и Нокля одним движением выскочил из кресла.

- Все в порядке, это вьюн растет,- успокоила мужчин Тали.Ваш вьюн сделает меня седым,- выразительно произнес эльф и ругнулся, увидев, что весь шоколад оказался у него на рубашке.

- Просто не надо так дергаться,- подавив улыбку произнесла Тали. - Наш дом безопасен. Теперь.

- Именно поэтому вас всюду сопровождает охранник,- съязвил эльф. - У меня от очищающего заклинания кожа чешется.

- Фер! - крикнула Тали,- найди Рилу, пусть она проводит господина Кликэ в мыльню. Надеюсь, просушить вы свою рубашку сможете?

- Смогу,- целитель вздохнул,- надеюсь, мне еще доведется попробовать этот волшебный шоколад.

Извинившись, Нокля вышел чтобы отмыться. Рила, все это время стоявшая за дверью вместе с Фером ушла провожать ушастого целителя.

- Мне кажется он соврал,- задумчиво протянула Тали.

- В чем именно?

- Он не такой герой-любовник, каким себя показывает,- леди Лантен пожала плечами и добавила,- просто, целитель может увидеть, как давно у человека был половой акт.

Ричард немного изменился в лице и уточнил:

- Всегда может увидеть? Или какие-то особые ритуалы?

- Это не сложное заклятье,- пожала плечами целительница. - Нолтиэррель так старается показать себя великим любовником, но на самом деле он очень-очень давно не занимался ничем таким.

- А различается,- Ричард смутился,- ну...

- С женщиной и мужчиной? Нет, не различается.

- Я имел ввиду другое,- севшим голосом ответил граф. - Какая гадость, Тали. Значит, либо то происшествие так смутило его, либо он врет?

- Возможно, он постеснялся кого-то из нас. Вопрос в том, кого,- целительница вздохнула,- возможно, он постеснялся меня. Я женщина. Или тебя, если вдруг он не смог соответствовать запросам младых селянок.

- Значит, по очереди допросим,- усмехнулся Ричард и потер затылок. Надо признать, что он и сам не знал, смог бы соответствовать...

Назад эльф вернулся с четким отпечатком ладони на левой щеке. Тали, медленно окинула взглядом раздраженную Рилу, затем смущенного эльфа и...не успела ничего сказать.

- Еще раз, господин Кликэ, вы позволите себе нечто непристойной в моем доме,- коротко произнес граф,- скормлю мантикорам.

- Это была случайность и я пытался извиниться,- так же коротко ответил эльф.

- С вашей репутацией, целитель, в случайности веры нет,- с прохладцей произнесла Тали.

Нокля оскорбленно фыркнул. В это же время пришел Дар и сообщил, что карета готова. В руках у боевого мага была корзина со свежеиспечённым хлебом.

Садясь в карету Тали немного нервничала. Она не так часто посещала храм и совершенно не представляла, что ждать от провинциального служителя богов.

Эльф тоже выглядел подавленным. Тали, сидевшая рядом с графом, наклонилась вперед и коснулась руки Нокли:

- Может быть, расскажешь?

- Я пока что надеюсь справиться своими силами.

До самого храма в карете царила тишина. Граф обнимал невесту, а Тали, прикрыв глаза наслаждалась его объятиями.

- Сейчас лучше всего выглянуть в окно,- негромко бросил Нокля. - Начало темнеть и загорелись защитные знаки.

- Знаки? - переспросила Тали.

- Дорога до храма защищена от нежити и нечисти,- объяснил Ричард.

- Но для чего тогда был выстроен городской храм? - удивилась целительница и выглянула в окошечко.

От красоты перехватывало дыхание. Неяркие, парящие в воздухе шары бросали отсветы на заснеженные деревья. А сам храм, высокий, изящный, казался бриллиантом в гнезде из платиновых цепочек.

- Старший служитель Высокого Храма очень строг,- рассмеялся Ричард. - Он отказался закрывать храм от простолюдинов и в итоге вся знать использует городской храм.

- Ты же понимаешь,- Тали повернулась к жениху,- что наш обряд пройдет в Высоком Храме?

- Это твой ответ? - хрипловато спросил граф и искренне пожалел о присутствии в этой карете третьего. Третьего и очень лишнего.

- Я хотела сказать тебе «да» еще на празднике,- улыбнулась Тали. - Но ты не дал мне заговорить.

- Вы можете поцеловаться, я прикрою глаза,- влез эльф.

- Нолтиэррель, вы кажется на дуэль нарываетесь,- рыкнул граф и коснулся губами кончика носа невесты.

- Я просто подумал, вдруг вы стесняетесь,- пожал плечами эльф.

Тали тихо засмеялась и граф передумал душить негодного целителя.

- Целитель Кликэ,- негромко позвала Тали,- как вы смотрите на то, чтобы вместе восстановить целительский дом?

- А сиятельной графине будет когда этим заниматься? Я не насмехаюсь, я спрашиваю.

- А вы мне что предложите, ходить по приемам? Где меня будут обливать вином? Только сегодня и только у нас - графиня Террант и коронные крокембуши,- фыркнула леди Лантен.

- Вас так сильно зацепил прием у Сонтарро? - полюбопытствовал Нокля.

- Я живая, целитель Кликэ. Мне было обидно, а еще было страшно - будь я там одна...Конечно, как графиня Террант я буду вынуждена устраивать приемы. Но думаю, что двух или трех приемов в год будет достаточно. И один из этих приемов будет в Яркую Ночь. Костьми лягу, но всех переманю.

Рассмеявшись, Ричард крепче прижал к себе сердитую невесту:

- Выпишем из столицы какую-нибудь диковинку. Все и переманятся. Всё будет хорошо.

Нолтиэррель отвернулся. Смотреть на счастливую пару было несколько...больно. Он не знал сколько ему еще предстоит быть одиноким. И, именно сейчас, он задумался, что, возможно, не стоило флиртовать с каждой встречной? В надежде, что это именно она, та самая, предсказанная?

Потерев запястье, эльф прикрыл глаза. Еще пять минут и они на месте. Может, в присутствии графа и будущей графини служитель не станет лгать?

Карета остановилась у подножия лестницы. Ричард выскочил первым и протянул руку Тали. Следом выбрался Нокля.

- Ничего себе,- охнула леди Лантен.

- Тысяча триста восемьдесят семь ступеней,- с отеческой гордостью произнес Ричард.

- Мы умрем,- уверенно произнесла целительница.

- Нет, потому что есть другой путь,- рассмеялся граф. - Идемте.

Другой путь привел их к полукруглой, заснеженной беседке.

- Вставайте точно в центр,- попросил граф и сделал странный жест.

Тали ахнула - золотистая вспышка и они уже не снаружи, а внутри храма.

- Это невероятно,- выдохнула леди Лантен. - Просто невероятно.

- Ты про перемещение? - улыбнулся граф и понял, что невеста для него потеряна.

Тали не знала, что рассмотреть в первую очередь - мозаику или витраж, пол или дивные своды храма. Но прекраснее всего были статуи богов. Вспомнив о подношении, целительница немного пришла в себя и обратилась к жениху:

- Где же служитель?

- Я здесь, милая леди. Просто собирался с силами,- раздался сильный мужской голос. И в сиянии золотистого света появился служитель.

Высокий, седой старик, чьи прямые волосы были вдвое длиннее прядей Тали.

- Служитель,- целительница присела в реверансе, граф и Нокля просто поклонились.

- Опять ты здесь, ушастый неслух? Сказано тебе...

- Умоляю,- эльф рухнул на колени,- умоляю, не лгите!

- Да не лгу я,- взвыл служитель разом теряя все свое напускное величие,- не лгу!

Тали и Ричард отошли в сторонку, чтобы не мешать. Граф, заметив, что тонкие пальцы невесты подрагивают, стянул перчатки и обхватил ее ладони своими.

- Почему ты так легко одета? - проворчал он.

- Потому что,- тихо ответила Тали. Не признаваться же ей, что она хотела быть для него красивой? Самой красивой. А это сложно сделать в том тулупчике, который откуда-то принес граф. Принес и думал, что она его наденет.

- Граф, умоляю, ну объясните вы ему, не лгут, не лгут служители пред лицами богов. Мы силу свою теряем от этого.

- Так может вы вначале объясните нам, что произошло? - спросил граф.

- Он не отдает мою жену,- выдал эльф.

- Я стар и мне жена без надобности,- тут же ответил служитель.

- Это просто какой-то сюр,- отстраненно произнесла Тали. - Давайте угостим богов хлебом, немного успокоимся и поговорим? Где чьи жены и кому что без надобности - путь все это немножечко подождет.

Служитель взял корзину с хлебом и неуверенной, усталой походкой направился к статуям богов. Богиня-мать сидела на полу, по простому, прикрыв ноги платьем. Бог-отец стоял за ее спиной, а бог-сын немного в отдалении. Будто бы не прошла еще божественная ссора положившая начало этому миру.

А перед богами стояла каменная жертвенная тренога. На которую и поставил корзину служитель. Опустившись на колени он забормотал молитвы и под восхищенным взглядом целительницы вся корзина растворилась сиянии.

- Это чудо,- охрипшим голосом произнесла леди Лантен. - Я никогда этого не видела.

- Если служитель потерял силу, то людские дары не доходят до богов,- скупо бросил чудотворец и встал. - Вы можете обращаться ко мне отец Риэль.

- Эль? Вы тоже эльф?

- Нет, просто матушка читала романы,- вздохнул отец Риэль,- вы за младостью лет их уж и не помните. Да и слава богам. На редкость поганые были романчики. Идемте, отогреем вас, миледи. Я правильно понимаю, лорд Террант, что передо мной ваша скандальная невеста?

- Почему скандальная? - ахнула Тали.

- Слухи и до храма добрались.

- Слухи ложь, а леди Тали Лантен моя возлюбленная невеста,- четко произнес граф.

В стороне от статуй была узкая и невысокая дверь. Всем четверым пришлось идти согнувшись. Даже Тали пришлось втянуть голову в плечи.

Этот ужасный, темный и тесный коридор окончился в круглой комнате. Там был камин, у которого сразу же усадили леди Лантен. В камине над огнем висел медный чайник.

- Чем-нибудь помочь, отец Риэль? - почтительно спросил Ричард.

- Я еще не настолько стар, мне всего лишь девяносто пять,- возмутился служитель. - Вот лет через семь пришли мне служанку. Тогда - понадобиться. Камин топить, постель расстилать. А пока сядь и позволь старику выразить свое почтение. И расскажи, где клятвы приносить будешь.

- Мы хотим провести обряд здесь,- уверенно произнес Ричард.

- Я на время обряда храм закрывать не буду,- отрезал старик.

- Для тех, кто захочет прийти посмотреть на нас,- спокойно сказала Тали,- будет выставлено скромное угощение. У нас не так много средств, вы и сами видите, графство в упадке. Но на хлеб и мясо мы деньги найдем.

- А на вино? - хитро спросил хозяйничающий служитель.

- На вино - нет. Люди и за деньги хорошо пьют, еще не хватало забесплатно людей споить,- уверенно произнесла целительница.

И служитель захохотал. Отсмеявшись, он выставил на стол разномастные чашки, сушки и тарелочку с чем-то коричневым.

- Угощайтесь. И шишковым вареньем не побрезгуйте.

Нокля выразительно вздохнул. Служитель в ответ погрозил ему костлявым, старческим кулаком:

- Сначала чай, потом глупости! И не тыкайте так пугливо ложкой, леди Лантен. Это варенье не кусается. Наворачивайте, наворачивайте. Его только здесь варят.

Рассмеявшись, Тали взяла десертную ложечку и подцепила из блюдечка самую маленькую шишечку. Собравшись с духом она приготовилась проглотить хвойную гадость и, сдержанно похвалив, отказаться от добавки. Вот только шишечка оказалась совсем не гадостью

Сладкая карамель с нежным еловым послевкусием. Вкуснота.

- М-м-м, какая прелесть,- Тали подцепила еще одну шишечку и, отправив ее в рот, прикрыла глаза. - Невероятно. Как вы догадались варить варенье из еловых шишек?

- Сосновых,- поправил ее старик. - Из еловых тоже можно, но слишком уж терпкое получается. Вкусно?

- Очень,- кивнула леди Лантен.

- А вот господин граф побрезговал, сказал, что сладкое не любит.

Ричард развел руками и честно признался:

- Не хочу пробовать.

- Эх, а ведь пользы-то сколько мимо упускаешь. Ну да ладно, давайте, миледи, не стесняйтесь. У меня еще и ореховое варенье есть!

- Орехи в меду?

- Не-а,- хитро улыбнулся отец Риэль,- не они. Вот придете еще раз старика навестить, я и угощу вас чем-то новеньким. Мне помощь-то не нужна, а вот компания...Скучно одному.

- А кто варит варенье? - заинтересовалась леди Лантен.

- Я,- гордо приосанился дед.

- А шишки собирает кто? - встрепенулся Ричард. - В вашем опасно лазать по деревьям.

- С божьей помощью,- независимо фыркнул отец Риэль. - Я пока еще молод, господин граф.

Тали покачала головой, пытаясь прогнать сюрреалистичную картину того, как ожившие статуи собирают шишки и варят варенье. Особенно учитывая, что в ее воображении бог-сын упал с сосны.

- У меня и чай необычный, с нашими, магическими травами. Собраны с любовью в центре магической аномалии. Изумительно восстанавливают силы,- напропалую хвастался отец Риэль.

Наконец, варенье было съедено, чай выпит и, под нетерпеливым взглядом эльфа, служитель начал собирать со стола.

- Я с этим ушастым балбесом уже говорил и больше не хочу,- непримиримо встопорщил бороду отец Риэль. - Вы говорите, а я пока со стола приберу. Граф, как насчет трубочки с вишневым табачком?

- Исключительно положительно,- обрадовался Ричард. - Но позднее.

Тали укоризненно вздохнула, но спорить не стала. У мужчины должны быть свои, небольшие слабости. Пусть это лучше будет табачок, чем что-нибудь другое.

- Итак, Нолтиэррель, кто и когда украл твою жену? - спросил Ричард. - И вообще-то тебе стоило сразу обратиться в магистрат или напрямую ко мне.

Криво усмехнувшись, эльф покачал головой.

- Моя жена погибла восемьдесят лет назад,- скупо произнес целитель Кликэ. - Мы были женаты по полному обряду. И я ждал пока ее душа вернется в наш мир.

Медленно расстегнув мелкие пуговички, он показал золотую вязь на запястье.

- Шестнадцать лет назад я впервые ее почувствовал. Это значило, что она уронила первую кровь. Из девочки стала девушкой. Я отправился в путь,- Нолтиэррель улыбнулся,- я знал, что моя Эллеора родилась человеком. Но меня это не смущало. Наши клятвы довольно строги - тот, кто остается жить любит и помнит за двоих.

Он помолчал, потер свое запястье и продолжил:

- Я должен был найти ее. Найти и позаботиться о ней. Но я не смог! Я шел по следу браслета, вот здесь,- он показал пальцем,- были стрелки. Я приехал в графство и браслет стал выглядеть как раньше. Полностью растительная вязь без каких-либо знаков.

- Это значило, что вы ее нашли? - нахмурившись, спросила Тали.

- Да,- кивнул эльф. - Но где? Я начал флиртовать со всеми, в надежде, что узнаю ее. Но..После визита в ваш замок, граф, браслет померк. Будто она не вернулась, вспомнила меня, но видеть больше не желала.

- Вот кстати, Нолтиэррель, вы действительно были близки со всеми служанками? - в упор спросила Тали.

- Я хранил верность Эллеоре,- глухо ответил целитель. - Но в ту неделю, я не знаю, что это было. На эльфов не действуют привороты. У меня нет оправданий и я сам себя за это презираю. И боюсь, что моя Элли видела то, что я творил.

- Или что она была среди тех, кто приходил ночью,- проницательно произнес граф.

Но эльф отрицательно качнул головой:

- Я бы почувствовал. Люди говорят «секс», «соитие», мы говорим соэль - слияние душ. Плотская любовь это отражение любви духовной. Наши тела не сливаются воедино, если души против. А я...Я предал Эллеору. И подумал, что она могла уйти сюда, в храм. Спрятаться от боли.

- Почему именно сюда? - заинтересовалась Тали. - В городском храме искали?

- В городской храм даже заходить противно. Богов там нет и не было,- как само собой разумеющееся произнес эльф.

- Были,- возразил прислушивавшийся к разговору отец Риэль,- были. Но ушли. Нолти..Нолрэ...Тьфу, простите меня боги, Кликэ, ведь говорил я тебе, балбесу, посмотри вокруг себя. Я из-за тебя богов как птица заклевал, спрашивая. Последний раз мне ответил Бог-сын и, если дословно, ответ был таков: «пусть этот олень откроет глаза».

- Боги ругаются? - поразилась Тали.

- Если каждый день взвывать к ним с одним и тем же вопросом,- старик усмехнулся,- думаю, через год я бы смог вынудить их спуститься, найти нашего Кликэ и сделать с ним что-нибудь интересное.

Покусав губы, леди Лантен осторожно спросила:

- А вы сами кого-нибудь любите?

- Это не важно,- мотнул головой эльф. - Я должен помнить и любить только Эллеору. Тем чувствам я не дал ни малейшего шанса. Я запретил себе даже думать о ней.

Переглянувшись с невестой, Ричард так же аккуратно спросил:

- То есть, чья-то внешность оказалась для тебя столь притягательна, что ты не устоял?

- Да если бы, мышь она,- буркнул покрасневший эльф. - Тощая, рыжая, конопатая. Злющая как собака цепная. Меня тыркает, то не так, это не так.

- Твоя помощница?

- Она самая,- кивнул Кликэ. - Мы вместе в графство приехали. А потом она ушла к своей бабке травнице. Вот только последние три года вместе работаем. Ей всяко со мной безопасней по селам кататься. Да и я учусь. У нас ведь именно Эллеора была травницей. А я больше разрезать да зашить.

У Тали округлились глаза. Она удивленно смотрела на Нолтиэрреля и не могла поверить, что эльф действительно может не догадываться, что его помощница и есть его супруга. Но прежде чем она успела что-нибудь сказать, служитель показал ей кулак.

- Он сам должен это понять,- одними губами произнес Риэль и Тали кивнула. Но Ноклю ей стало очень жаль.

Заметивший всю пантомиму Ричард решительно произнес:

- Целитель Кликэ, я могу поклясться, что отец Риэль не может лгать. Ваша возлюбленная супруга где-то рядом с вами. Может, вам имеет смысл вспомнить ее получше?

- Куда лучше? - горько спросил эльф.

- Например, вспомнить, какой она была до того как вы ее полюбили. Неужели Эллеора была истинным сокровищем? Тонкой паутинкой среди летнего леса?

- Мое сердце была командиром разведчиков,- невесело рассмеялся эльф,- травница и боец - женщина-контраст. Первое, что я от нее услышал, это пачка отборных оскорблений. Вот кстати, леди Лантен, что такое сюрр?

- Сокращение от слова «сюрреализм»,- улыбнулась Тали.

- Понятней не стало,- фыркнул Ричард.

-Это своего рода неправильная реальность, то, чего не может быть возведенное в абсолют. Это сейчас в столице модно бросаться такими словечками,- леди Лантен покачала головой,- я на самом деле против таких развлечений. Но вот прицепился ко мне этот «сюр».

В уютной комнате повисла тишина. Тихонько потрескивал огонь в очаге, в воздухе витал сладковато-еловый аромат. Тали набиралась смелости попросить баночку варенья с собой - угостить Калеба. Ребенку, в преддверии морозов, будет очень хорошо полакомиться полезной вкуснятиной. Главное, соблюсти при этом меру.

- А если я тоже хочу вишневого табачку? - спросил эльф и уверенно добавил,- и извиниться перед отцом Риэлем.

- Извинения мне не нужны,- тут же уверенно произнес служитель. - Леди Лантен желает в одиночестве осмотреть храм и прилегающий сад? У нас абсолютно безопасно.

- Очень желаю,- пресекла все возражения Ричарда Тали.

- Только хламиду мою наденьте, леди. Здесь некого соблазнять - я стар, эльф ищет жену, а граф и без того без ума от вас.

Леди Лантен зарделась и пообещала сама себе приобрести что-то другое. Теплое и красивое.

Если бы Тали кто-то спросил сколько времени отсутствовали мужчины - она бы не ответила. Устав рассматривать убранство главного храмового зала, целительница вышла в сад. Где и растворилась в тиши и безмятежности.

Темное небо с которого крупными хлопьями падал снег манило. Она замерла, запрокинув голову и слепо вглядываясь в бесконечность. Снег падал прямо на нее, таял на щеках, укутывал плечи и голову. Сводил с ума своей красотой и невозможностью взлететь.

- Тали?

- А? - она повернулась и поморщилась от боли в затекшей шее.

- Я испугался,- признался граф. - Ты не отзывалась до тех пор пока я ближе не подошел.

- Прости, я,- она развела руками,- в столице не бывает такого снежного неба. Хотя нет, бывает. Там не было времени так постоять. Домой?

- Домой,- улыбнулся граф. - Он понравился тебе?

- Отец Риэль? Прекрасный старик.

- Я звал его в гости,- пожаловался граф,- а он не хочет. Говорит, пока хозяйка не позовет - не поедет. А ведь скоро ударят страшнейшие морозы. Хоть бы неделю у нас прожил, упрямый вредина. Зато банку варенья нам с собой дал. Я его поблагодарил, теперь вот думаю, чем угощать будем.

- Что-нибудь придумаем,- уверенно произнесла Тали. - Знаю я пару рецептов волшебного шоколада. Не мастерица я, конечно, но приготовить смогу.

Рассмеявшись, Ричард поцеловал невесту в щеку и шепнул, что его возлюбленная получше любых столичных мастериц. Просто потому что своя и потому что родная. Покраснев, целительница неловко отшутилась и направилась к храму.

- А давайте спустимся пешком? - предложила она и мужчины, нехотя, поддержали это предложение.

И пусть под конец спуска у леди Лантен ныли икры, она все равно об этом не жалела - очень уж красив был Нэй-Террант с такой высоты. Извилистые улочки, городская площадь и магистрат - все это было должным образом освещено.

Всю дорогу Кликэ был тих и задумчив. Он гладил пальцами браслет и тихонько вздыхал. Тали и Ричард не осмеливались произнести вслух то, что казалось им единственно верным. Граф думал, не пригласить ли целителя с помощницей в гости? Может, большое количество холостых боевых магов сподвигнет эльфа посмотреть на рыжую и конопатую злюку чуть иначе?

А Тали гадала, сколько времени понадобится Нокле чтобы провести параллель между эльфийской травницей-злючкой и человеческой врединой.

В общем, у каждого в карете было о чем подумать. Вопрос в том, какие будут сделаны выводы.

Глава 17



Управляющий с семьей и законник прибыли к обеду. Встречала их Тали, как полноправная хозяйка. Расселив новоприбывших, леди Лантен поднялась в кабинет к Ричарду.

- Как они тебе? - улыбнулся граф и встал.

- Приятные люди,- Тали пожала плечами и поцеловала Ричарда в щеку. - Ничего себе, ты больше не колючий!

- Надеюсь, это станет поводом целовать меня чаще,- шепнул граф и привлек к себе невесту.

Немного покраснев, Тали приподнялась на цыпочки и осторожно коснулась губами губ жениха. Тот замер, даже будто дышать перестал. А она продолжала аккуратно прикасаться, изучать и любопытствовать. Запоминать текстуру кожи и то, как от каждого движения кровь становится горячее.

- Ты сведешь меня с ума,- застонал граф и крепче сжал любимую в объятиях. Пылко прижался к ее губам и подарил страстный, долгий поцелуй.

Поцелуй настолько увлек влюбленных, что стук в дверь они услышали только тогда, когда Дар начал ругаться. Тали, отшатнувшись, поспешно устроилась в своем любимом низком кресле. Вот только яркие щеки и пунцовеющие губы яснее ясного говорили о том, что произошло.

- Ты чего закрылся-то? Ох, простите, но увы, оставить вас и уйти мы не можем.

- Милорд Террант, леди Лантен, мое почтение,- невысокий и очень молодой законник ступил в кабинет. - Мое имя Нессер Долиш. Я проанализировал вашу ситуацию и...

- Но вы же не видели никаких бумаг? - перебил юношу граф.

- Со всем уважением, граф, но никакие ваши бумаги, не могут быть превыше закона,- сухо произнес господин Долиш. - Единственная лазейка, по которой вас могут убрать, это ваш сын. Вы умираете, а у мальчика появляется опекун.

- У моего ребенка есть официально назначенные опекуны,- выпрямился граф.

- Милорд, но корона может отменить ваше решение,- тонко улыбнулся Нессер. - Если вдруг представитель короля сочтет, что ребенок недостаточно обихожен, он имеет право передать опеку другому лицу. Я не могу сказать, кому выгодно стать новым графом Террант. Но путь только один - через вашу смерть.

- Вы уверены? Что нет никакого, даже самого глупого и невозможного варианта? - нахмурилась леди Лантен.

- Только тот, что граф может сам передать все права на графство. Опять же, это возможно из-за того, что наследник незаконнорожденный. Будь мальчик рожден в браке, это стало бы невозможным.

- А если не станет ребенка? - спросила Тали.

- То первый вариант станет недоступен,- пожал плечами законник. - Но тогда можно будет нежданно обнародовать «тайное завещание». Но тут найдется достаточно желающих проверить.

- Слава богам, Калебу опасность не угрожает,- целительница откинулась на спинку своего кресла. - Все же из нас всех он самый беззащитный.

- Позволю себе заметить,- неуверенно произнес Нессер,- но это странно слышать. Ведь если не станет мальчика, ваш ребенок унаследует графство.

Леди Лантен гордо выпрямилась и процедила:

- Меня достаточно хорошо воспитали, господин законник, чтобы ни при каких обстоятельствах не желать зла детям, это во-первых. А во-вторых, у наших с Ричардом детей будет все, для того чтобы они добились в жизни того, что им будет нужно. Мой отец, нищий маг-рыцарь, захотел жену-дворянку и дом в столице. И он смог этого достичь.

- Приношу свои искренние извинения, леди Лантен,- склонил голову Нессер. - И спешу объясниться, по роду службы я общаюсь с не самыми лучшими людьми. Это было приятное удивление.

Тали коротко кивнула и четко спросила:

- Что мы можем сделать, чтобы обезопасить себя?

- Я безусловно просмотрю все имеющиеся у графа бумаги, прежде чем давать какое-то заключение. Но самое простое в этой ситуации, это ускорить вашу свадьбу. Как я понимаю, речь идет о браке по любви?

- Да,- коротко ответил Ричард и улыбнулся зардевшейся невесте.

Он четко дал понять, что невзирая на то, как Тали оказалась в его землях, он более чем доволен результатом. И, глядя в счастливые и удивленные глаза целительницы, граф догадался - она все еще немного в нем сомневается. Или не верит в его чувства? В любом случае боги людям дали языки и грех этим даром не воспользоваться. Вон Нокля сколько по графству ходит. А мог бы давно уже стать счастливым. Но зато теперь понятно отчего он уже пятнадцать лет тут торчит.

Ричард вздохнул, вот не мог раньше сказать? Столько подозрений в сторону эльфа, а он просто...Просто эльф. Граф встал из-за стола и жестом предложил законнику устраиваться.

- Я подготовился к вашему приезду. Все, что здесь есть вы можете открыть и прочесть. Я постарался переложить все старые бумаги ближе. В кожаной папке то, что мне выдали в королевской канцелярии. Мы вас оставим.

Тали и Фер из кабинета вышли первыми. Поэтому они первыми увидели госпожу Ансен, жену управляющего, рисующую мелками на стене.

- Госпожа Ансен, мне казалось, вы легли отдохнуть с дороги,- осторожно спросила Тали.

- Уф, миледи, ну что вы. Дорога, ха! Да если бы не поясница моего драгоценного супруга, мы бы еще вчера у вас были. А я тут вон, размечаю, где свет пустить. А то же и расшибиться на этой лестнице можно. Я тут смотрите, списочек составила,- на платье госпожи Ансен были нашиты карманы. Они топорщились от того, что в них было сложено.

- Боюсь, что сейчас у графа нет средств для проведения каких-либо глобальных изменений,- спокойно произнесла Тали. - Пойдемте, поговорим в моей гостиной.

- Ваша гостиная, миледи, вся заросла вьюном. Мы не смогли туда войти.

- Со мной - сможете,- Тали нахмурилась, гадая, правда ли это. Или всего лишь преувеличение.

- А насчет средств, не переживайте. Если владетель не выпивоха и не мот, то мой муж найдет куда делись деньги. К тому же ваши чудные мальчики рассказали о картинах, которые обнаружились в тайном лазе. Миледи, мой Тошик заставил цвести баронство Азари, а это степь. Причем степь обычная, без волшебных трав. Без деревьев и цветов. Без всего, в общем. Но сейчас там этакий культурный центр королевства. Так что, не переживайте. Все будет хорошо. Вы еще будете плакать, от того, что вам денежки потратить будет не куда.

Оживив в памяти список необходимого для целительского дома (а Тали его составила просто на глазок, даже не видя еще этого дома), леди Лантен вздохнула. Плакать по такому поводу ей предстоит не скоро. Лет через двадцать. Может быть. Но и то вряд ли. Увы, по доходам и расходы.

За болтовней добрались до гостиной леди Лантен. И действительно, открыв дверь Тали увидела перед собой заросли вьюна. Но, чуть наклонившись и отведя в сторону листья, она смогла войти. Войти и дойти до кресел и дивана.

- Я даже и не представляла, о чем мечтала,- восхищенно произнесла леди Лантен.

А госпожа Ансен, услышав слова миледи, понятливо кивнула и внесла в свой список подкормку для растений и безопасные светильники. Из тех, что обычно ставят в комнатах детей - такое освещение не обожжет любопытного ребенка и не устроит пожар. А здесь эти вещицы будут чудно гармонировать с зеленью и не попортят нежные листочки.

- Присаживайтесь, госпожа Ансен.

- Да я уж и на ногах могу,- смутилась та.

- Присаживайтесь, я не страдаю излишней жестокостью и стремлением унижать людей. Фер, найди Рилу, пусть приготовит четыре чашки чая.

- Четыре? - переспросил воздушник.

- Я, госпожа Ансен, ты и она - все вместе сколько?

- Четыре.

- Чашек сколько нужно?

- Четыре,- Фер смутился и вышел.

- А если мы разбалуемся? - хитро спросила госпожа Ансен.

- То это будет моя ошибка,- улыбнулась Тали.

По девчачьи хихикнув, госпожа Ансен достала свой список. Как оказалось, она уже успела осмотреть практически весь дом. Вот кто был необходим, когда искали тайный ход.

- Кухарка ваша готовит хорошо, но продукты я ей сама выдавать буду. Нет-нет, Татти не ворует. Но как расходует неэкономно,- в голосе госпожи Ансен послышалась искренняя боль. - Обрезки фруктов - выбрасывает, а ведь это компот. А мясо? А колбасы? Она и слугам не дает за господами доесть, видать чем-то насолили они ей. И второй раз подать на стол - невместно. В итоге псы едят элитные копченья. А ведь им это тоже не полезно.

- Псы? - удивилась Тали.

- Конечно, хорошая псарня, богатая. Две суки и четыре кобеля. Ох и злющие, вон, как подол мне порвали.

- Ужас,- выдавила леди Лантен и спросила сама себя как она не заметила псарню? И так же ответила не заметила, потому что не смотрела. В сад вышла, и то чтобы спрятаться.

Вошел Фер, под мышкой у него была зажата веревка. Приподняв заросли, он позволил пройти Риле. А после так ловко что-то устроил, что вьюн перестал мешать входить.

- Ты молодец, Фер,- искренне похвалила его Тали. - Госпожа Ансен, это Рила, моя камеристка и личная служанка. У нее нет иных обязанностей, кроме как выполнять мои поручения. Рила, позволь тебе представить нашу новую экономку.

Госпожа Ансен довольно улыбнулась. Она, конечно, рассчитывала занять этот пост. Но думала, что придется приложить больше усилий. Все же, как правило, в богатых домах редко пустовали такие хлебные места.

- А теперь дамы и боевой маг, давайте выпьем чай и все обсудим. Кстати, я хочу, чтобы для людей моего жениха так же готовилось на графской кухне. Сколько бойцы будут выстраивать дежурства и урывать время от отдыха?

- Им и ремонт нужен,- кивнула новоиспеченная экономка.

А Тали отметила, что обе женщины друг к другу присматриваются. И решила еще немного прояснить вопрос:

- Госпожа Ансен, вы можете уволить любую служанку, кроме Рилы. Ричард передал эту мороку мне, а я делегирую ее вам. Рила мне нужна и необходима, так что как-то ищите общий язык. Госпожа Татти тоже хороша на своем месте. Остальных можно под расчет. Но немного позднее. У нас произошло неприятное происшествие.

- Да, мой супруг расспросил ваших мальчиков. Только я не поняла, а что стало с той служанкой? Бетти, если милый Клай правильно вспомнил. Она что-нибудь сказала?

Целительница замерла. Она хлопала глазами и пыталась вспомнить, а допрашивал ли кто-нибудь девицу? Сама она абсолютно про Бетти забыла. Но ведь не мог Ричард это упустить?

- Фер?

- Увы, дядька Дар мне не докладывается,- вздохнул воздушник.

- Она ничего не помнит,- аккуратно произнесла Рила. - Подошли сзади. Напавший был выше и сильнее.

- Ты ее расспрашивала? - удивилась Тали.

- Вовсе нет, просто последние вечера на кухне разговоров только об этом. После ужина прислуга собирается чаевничать, вот и треплются обо всем.

Сама себя Рила явно не относила к обычной прислуге. Но Тали ее осаживать не стала. Вряд ли настолько чуткая и умная женщина перейдет грань допустимого.

- Как я могла забыть? - поразилась леди Лантен.

- Но ведь вы леди, целитель, а не боевой маг или государственная ищейка,- утешил ее Фер.

На этом экскурс в прошлое сочли законченным. И госпожа Ансен вновь развернула свой список. Еще и посетовала, что обсуждать дольше чем писать.

Два дня прошло в абсолютном затишье. Тали осмотрела Бетти - девушка уже вполне сносно себя чувствовала. И вплотную взялась за обучение Калеба.

Ричард все это время не вылезал из собственного кабинета. Законник оказался въедливым и занудным. Из магистрата были запрошены справки, Нессер чертил какие-то диаграммы, выстраивал графики. И постоянно хмурился. До тех пор пока ему на помощь не пришел господин Ансен. В тот же момент граф вышел из кабинета - к своему стыду Ричард абсолютно перестал понимать происходящее.

Внизу он столкнулся с невестой и сыном. Счастливые и раскрасневшиеся они вернулись с улицы.

- Здравствуй, мой хороший,- Тали прижалась прохладными губами к щеке Ричарда. - Рила, скорее переодевай Калеба - мы вымокли до нитки.

- А я позабочусь о тебе,- усмехнулся граф.

- Ты хочешь меня раздеть? - округлила глаза леди Лантен и погрозила пальцем,- только после свадьбы.

- Ну хоть пару крючочков,- шутливо попросил граф.

- Хорошо, два крючка и одну пуговичку,- серьезно ответила Тали и прыснула со смеху.

После посещения храма у целительницы все два дня держалось хорошее настроение. И она, понимая, что в любую минуту может свалиться очередная напасть, стремилась отдохнуть и душой, и телом. И подарить тепло близким. Правда, Ричард все это время чах над бумагами, но зато Калеб уже выучил половину алфавита.

По пути Тали всем этим искренне похвалилась графу. И тот, невероятно счастливый, спросил, что они такого делали на улице.

- Кораблики запускали,- улыбнулась Тали.

- Мне казалось там мороз,- осторожно произнес Ричард.

- Да, но Фер нам помог. Было весело.

И воздушник, вечная тень леди Лантен, коротко кивнул.

- Кстати да, ему тоже нужно переодеться. Он спасал нашу эскадру от кракена и пострадал.

А Ричард тоскливо вздохнул, сожалея, что пока на эскадру нападал кракен, на него самого нападал Нессер. И, увы, от законника было не спастись.

- Я очень хочу, чтобы мы поженились как можно скорее,- со вздохом произнес граф.

Чуть нахмурившись, Тали посмотрела на него и спросила:

- А почему с такой тоской?

- Потому что грозный боевой маг боится, что умненькая и талантливая целительница осознает в какую яму попала,- бас Дара заставил всех подпрыгнуть. - Нессер просит всех заинтересованных лиц собраться в библиотеке. Они с господином Ансеном что-то обнаружили.

Криво усмехнувшись Ричард произнес:

- Всего за пару дней. А я...Знаешь, Тали, если вдруг ты поймешь...я пойму...

- Мы все всё поймем, если придем в библиотеку,- оборвала его целительница. - Я не терплю нытья, Ричард. Ты умный и сильный маг, один из лучших бойцов графства. Ты настолько проредил нежить и нечисть, что она до сих пор не вернулась к городу. Я умею проклинать и снимать проклятья, знаю теорию общей медицины и несколько узкоспециализированных ритуалов. Но в домоводстве и законах - я профан. О том, что у тебя есть псарня я узнала от госпожи Ансен. Так может ты меня заменишь на более домовит...

Пылкую речь расстроившейся невесты граф оборвал самым приятным способом - поцелуем. Дар и Фер понятливо устранились. Но Ричард не позволил себе долго наслаждаться вкусом губ Тали.

- Ты простынешь, если не снимешь мокрое. Идем, мои два крючка и одна пуговичка ждут пока я их расстегну.

- Мы не можем разочаровать их,- тихо рассмеялась Тали.

После того, как граф расстегнул все, до чего успел дотянуться (куда больше чем два крючка и одна пуговичка), Тали заставила его выйти и подождать.

Выбрав простое светлое платье, она подняла волосы, закрепив их шпильками. Обула домашние туфельки и подмигнула своему неприлично счастливому отражению. От графства Тали ожидала чего угодно, кроме взаимной любви и счастья. И, на примере покровительницы, леди Лантен точно знала, что чужих детей не бывает. И Калеб станет ей таким же сыном как и Ричарду. Главное, чтобы никто им не мешал.

И, Тали поправила узкие манжеты, пусть таинственный враг трепещет - любой сильный и умелый целитель способен как запустить остановившееся сердце, так и наоборот - прекратить сокращения сердечной мышцы.

- Ты не только самая красивая, но и самая быстрая леди,- искренне произнес граф. - Я приказал подать в библиотеку закуски. Подозреваю, что после игр на улице ты хочешь есть.

- А Калеб?

- Твоя камеристка уже об этом позаботилась. Кажется ей доставляет удовольствие подчеркивать свой особый статус.

- Личная помощница, личная камеристка,- Тали пожала плечами,- на самом деле такую должность тяжело заслужить. И еще сложнее удержать. В столице. Здесь, мне кажется, должно быть еще сложнее.

- Да, я уже заметил, что здесь люди годами и десятилетиями работают в одних и тех же местах.

Перед самой библиотекой граф недоуменно посмотрел на стену и задумчиво произнес:

- Готов поспорить, что это одна из тех картин, что мы смогли вытащить из коридора.

- Госпожа Ансен очень быстро освоилась,- отозвалась Тали. - И теперь твои люди стараются бесцельно по коридорам не ходить.

- Да я не против. Картинная галерея есть в моем списке «каким должен быть дом». Но проданными, эти вещи могут принести больше пользы.

- Пусть пока повисят.

- Тем тяжелее будет потом их продать,- граф открыл дверь и пропустил невесту вперед.

Библиотека претерпела некоторые изменения - появился небольшой мольберт на котором стояла стопка белых листов. А кресла и диванчик были расставлены вокруг.

- Что-то я нехорошо себя чувствую,- нервно пошутила Тали.

- И я,- кивнул граф,- давай сбежим? Я знаю в городе одно совершенно волшебное место. А у нас с тобой не было ни одного настоящего свидания. Это непорядок.

- Я бы хотела сбежать с тобой,- засмеялась Тали. - Но мы взрослые и ответственные люди. К тому же, тут кормят. Я хочу вон тот пирожок.

- Позволь же добыть его для тебя,- дурашливо произнес граф и, подойдя к сервированному столику, положил на тарелку несколько пирожков, булочку и яблоко.

- Как целитель могу сказать, что есть всухомятку очень вредно,- с очень серьезным видом сказала Тали,- но как голодный целитель, хочу отметить, что это еще и весьма вкусно, а так же, порой, необходимо.

- Хорошо, когда есть возможность раздвигать границы принципов,- от усталого голоса Нессера Тали чуть не подпрыгнула. - Прошу прощения, миледи, моя реплика в большей степени относилась к господину Ансену, но, кхм, и к вашей фразе тоже. Я не спал эту ночь, могу я позволить себе пить кофе в вашем присутствии?

Пожав плечами Тали спокойно сказала:

- Вы можете пить кофе, говорить сидя и даже есть пирожки. Или яблоки. Что больше приглянется. Добрый день, господин Ансен.

Управляющий поклонился и, чуть поморщившись, прижал к пояснице руку. Тали недобрым словом помянула того подлеца, что уничтожил ее запасы. Конечно, вероятно это была Эдори, и тогда она уже поплатилась, причем слишком сильно. Но все же, все же...Дом продолжает жить по законам военного времени. А значит Ричард допускает мысль, что в доме еще есть враги или лазутчики.

- Благодарю. Понимаю ваше недоумение, миледи, но я наемный работник и должен был уточнить. Граф уже давал мне подобное разрешение.

Поправив бумаги и сделав глоток кофе, Нессер откашлялся и показал тонкой указкой на ряд цифр.

- Прошу обратить внимание на вот эти цифры. Велики, не правда ли? Это расходы предпоследнего графа Террант. Того несчастного юношу, что графствовал между отцом и сыном я исключил из выборки. Восстановить платежные переводы удалось только за десять лет.

Нессер убрал лист в сторону.

- Я это доходы графства,- он убрал еще один лист,- чтобы было наглядней, я показываю цифры парами: приход-расход.

- Получается, что тратилось больше? - нахмурился граф. - Но если бы это были долги, ко мне бы уже прибыли кредиторы.

- Именно. А теперь смотрите сюда,- Нессер оставил последний лист. - Это платежки из столицы - тот, кто содержал графа Террант жил в столице. Номер счета один и тот же и он принадлежит...

Выдержав драматичную, законник произнес:

- Графу Ириену Нидору Терранту. То есть, граф посылал деньги сам себе.

- И это подводит нас к тому, что где-то в графстве есть большой секрет,- медленно произнес Ричард. - Неучтенный доход, с которого не платился налог в казну. Что-то, что нашел мой отец и не стал регистрировать. Но почему?

- Возможно, это что-то запрещенное? - предположила Тали. - Так, навскидку, не могу сказать, что в этом климате могут расти какие-либо запрещенные к разведению растения. Животные? У нас вроде нет запретов на разведение. Действительно рудник?

- Новый поставщик на ювелирном рынке? - Нессер покачал головой. - Лет двадцать назад одному из лордов удалось скрыть серебряный рудник, но уже через пять лет к нему пришли королевские дознаватели. Король бдит за доходами своих подданных.

- Цех по производству амулетов? - предположил Ричард. - Но почему секретный?

- Магия крови? - осторожно спросила Тали. - Она запрещена.

- Поисковый амулет можно сделать и не прибегая к ней,- задумчиво протянул граф. - На что еще способна эта магия?

Тали развела руками. Она не видела в магии крови ничего особо опасного. Вот только талантом ее боги обидели. Как смеялась герцогиня Сагерт «твоя кровь слишком сильна. Магия крови удел слабых, таких как я. А твою кровь...твою кровь не подчинить». Подчинить...

- Возможно, я слышала, но не уверена...

- Леди Лантен, не стесняйтесь,- подбодрил ее Нессер.

- Я не стесняюсь, я просто не люблю непроверенную информацию,- поправила его Тали. - Возможно, магия крови может подчинить. Теоретически, можно воздействовать на чужую кровь. Я, например, могу заклинать чужую кровь, чтобы она перестала вытекать из раны. Как заставить кровь повлиять на разум человека - я не знаю.

- Но возможно, знает кто-то другой,- кивнул Ричард.

- И все упирается в консультацию у специалиста,- вздохнула Тали. - И поиск лаборатории. Потому что мы, вполне вероятно, опять на воде круги рисуем.

- Нессер, благодарю вас, вы проделали огромную работу,- решительно произнес граф. - И я хотел бы вам предложить постоянную должность.

- Благодарю, граф, ваша оценка мне невероятно приятна,- склонил голову законник. - А что за должность?

- Обсудим это позднее. Есть ли у вас еще какие-то замечания?

- Могу только сказать, что скорая свадьба между вами и леди Лантен кажется мне очень мудрым шагом. Потому как никаких иных путей передачи графства в чужие руки я не нашел. Другое дело, что в случае вашей смерти леди Лантен окажется одна и с ребенком на руках.

- В случае моей смерти, моя жена окажется в кольце преданных бойцов. Которые любой ценой вывезут и ее, и Калеба из графства,- покачал головой Ричард. - На этот счет все уже давно обговорено. Что ж, тогда я предлагаю разойтись. Мне необходимо проинструктировать бойцов. Любимая?

- А я побеседую с госпожой Ансен. Съездим в храм и договоримся об обряде. Заодно отвезем отцу Риэлю теплые вещи. Я бы хотела пригласить герцогиню Сагерт на свадьбу. Но все упирается в то, кто повезет приглашения.

- Ты думаешь, что она бы приехала? - удивился граф.

- Я думаю, что хотела бы пригласить ее,- повторила Тали,- а что делать с приглашением - решать уже самой леди Лиа.

- Тогда пиши приглашение, обсуждай все с экономкой. А я займусь остальным. Нессер, господин Ансен - сегодня отдыхайте, а завтра вы мне понадобитесь.

Граф коротко поцеловал невесту в макушку и вышел из библиотеки. Тали поднялась следом за ним.

Передышка закончилась.

Глава 18



Сидя в своей гостиной, Тали писала и переписывала письмо Сагертам в третий раз. Привычные слова не желали складываться в приемлемый текст. В итоге целительница плюнула на это бесполезное дело и написала, как есть. После чего приложила скромную карточку-приглашение.

Эти карточки нашел Ричард, после чего сразу же забраковал - пустые, они показались ему невзрачными. Но Тали решительно отобрала у него весь запас и послала любимого жениха ловить преступников. После чего вместе с Рилой приготовила красящий раствор. Так что теперь приглашения все так же оставались скромными и без рисунка - но зато плотная бумага переливалась от прозрачно-голубого к морской волне и приобрела глянцевый отблеск.

- Я могла бы черным вывести силуэты лебедей,- предложила камеристка. - Правда, они все будут чуть-чуть отличаться друг от друга.

- И пусть отличаются, это же лучше.

Кроме Сагертов Тали так же подготовила приглашения для матери Ричарда. И ее семьи. Ей показалось, что леди Террант будет приятней прибыть на семейное торжество, чем на последующий большой прием. А если она ошиблась - никто не помешает ей остаться до приема.

- Любишь мужчину,- сама себе наставительно сказала Тали,- цени и уважай его семью.

- В поговорке вроде «любишь мужчину - люби и его семью»,- удивилась Рила, отвлекаясь от карточек.

- А я переиначила,- улыбнулась целительница. - Нельзя полюбить чужих людей по заказу - они ведь действительно могут быть неприятными. Чванливыми или высокомерными. А вот показывать уважение, сохранять в отношениях баланс и равновесие - это обязанность жены. Как и мужа. Только тогда получится нормальная семья. Вот, например, леди Лиа. Если бы она действительно говорила своему свекру все, что о нем думает, то в семье Сагертов случился бы большой разлад. А в итоге, пусть и ушло на это десять лет, отец с сыном помирились. Вместе на охоту ходят. Старик внуков балует так, что леди уже по-настоящему на него ругаться начала.

- Так ведь ругаться - плохо,- поддела Тали Рила.

- В начале отношений - плохо,- целительница поставила на письме последний росчерк пера и улыбнулась,- но когда люди уже родные, то немного поворчать очень даже полезно. Это как закадычные подружки друг друга бранными словами награждают. А попробуй кто со стороны такое ляпнуть - будет съеден и переварен.

Посмеявшись, Рила вернулась к работе, а Тали откинулась на спинку стула и потянулась. Она сидела неподвижно несколько часов и теперь весь организм начал выражать ей своей «большое спасибо».

- Я могу чем-нибудь помочь? - спросил Фер у Рилы.

- Подсушивай готовые,- милостиво бросила девушка.

Тали тихонько улыбнулась. У ее камеристки и ее же охранника явно намечалось что-то чистое и теплое. Потому что вчера Фер вызвал своего брата, Клая, на дуэль. А Тали научила Рилу различать парней. Хотя ее охранник и грозился отрезать близнецу нос - чтобы не лез не в свое дело. И не обижал чужих возлюбленных.

Графство вообще оказалось «щедрым на любовь» - неугомонный Фер, нет-нет да бегавший в лавку за фиалками, видел там же и Леора. Боевой маг пытался купить голубые розы. Но о таком в Нэй-Терранте даже и не слышали. Так что бедолага взял букет нежных фиалок и куда-то ушел. Тали сопоставила это с его просьбой принять на работу Тан и успокоилась - девчонка жива, просто не захотела работать прислугой. А уж то, что девица из знатного рода...В этом леди Лантен была уверена. И даже могла бы рискнуть и назвать ее фамилию. Но пока не хотела. Не ее тайна.

- Заканчивайте и можете быть свободными,- решительно произнесла Тали. - Фер, последнее время мне кажется, что вам с Рилой не хватает свободного времени. Думаю, что один общий выходной в неделю это исправит. Я поговорю с Даром и Ричардом, думаю, они пойдут нам на встречу.

- Я не знаю,- негромко произнесла Рила. - Я не уверена, что мне нужны выходные дни.

- До тех пор пока ты не ошибешься никто другой твое место не займет,- спокойно сказала леди Лантен. И только тогда Рила согласно кивнула.

- Благодарю, миледи. Фер, не стой столбом, суши. Видишь ведь, что леди торопится.

Тали действительно торопилась. Точнее, ей хотелось хоть что-то делать. Впереди было великое множество обычных дел и великая же неизвестность. Ричард с самого утра уехал с отрядом. В доме остался только Дианор и трое бойцов. Ну и конечно же прислуга.

Она не боялась того, что на дом могут напасть. Но вот того, что жених где-то в неизвестности - это приводило ее в ужас. Ведь как выглядит нападение мантикоры...О-о-о, это она вряд ли когда-нибудь забудет.

Через пару минут, когда Фер закончил помогать Риле, Тали нерешительно замерла в коридоре. Куда пойти и чем заняться? Господин и госпожа Ансен заняты подсчетами угощения, которое будет выставлено у храма. Дианор не самый приятный собеседник, а Леор...А вот Леора она и потрясет на предмет таинственной возлюбленной.

Но боевой маг оказался неуловим и Тали была вынуждена остановить бесконечное хождение по дому.

- Миледи? - Фер не знал, как утешить «напарницу по приключениям». И понадеялся, что само пройдет.

- Я схожу с ума,- криво улыбнулась Тали. - Мне тесно в четырех стенах. Я не могу заниматься письмами и карточками и боги-знают-чем-еще! Прикажи заложить карету - я еду в целительский дом.

- Может быть мы дождемся прибытия графа?

- Если хочешь, можешь пригласить с нами Дианора. Но я больше не могу сидеть дома. И подсчитывать сколько у нас крупы.

- Почему крупы? - поразился Фер.

Леди Лантен резко отвернулась. Она не могла ответить. Как объяснить Феру то, что она сама не может принять всерьез? Госпожа Ансен - у той все в руках спорится. Она за неполные двое суток запомнила расположение всех кладовых, состояние припасов и их количество. А Тали не может даже приблизительно прикинуть сколько нужно крупы чтобы неделю кормить тридцать человек.

И пусть она сама объясняла Ричарду, что подобного нет смысла стыдиться - они не могут то, что могут другие. Но другие не могут то, что могут они. Вот только легче от этого не становится. И ей все сильнее хочется стать идеальной и разбираться в любом вопросе. Хочется. Но не можется.

Конюх нашелся на кухне. Выслушав леди Лантен он коротко кивнул. Со своего места приподнялась госпожа Ансен и спросила:

- Поехать с вами? Я бы помогла.

Тали хотела резко отказаться, но сдержалась. И согласилась. Потому что все равно кто-то должен просчитать количество матрасов, постельного белья и посуды. Подсчитать сколько золота уйдет на питание - если пациента будет нужно оставить при целительском доме. И много чего еще.

А вот для Тали работа будет другого толка - посмотреть, целы ли встроенные артефакты и сигнальные плетения. Прикинуть какие зелья нужны в первую очередь. Найти единомышленников. Подобрать персонал и проверить их способности. Ох.

- Мне три минутки - шубку накину и бумагу чистую возьму,- госпожа Ансен проворно вскочила на ноги.

И уже сидя в карете Тали спросила:

- Как вас отпустили? Если ваш муж заставил расцвести пустую степь?

Госпожа Ансен поправила шубу и тихо сказала:

- В дом пришла новая хозяйка. И у нас не сложилось. Я-то понимаю, я человек наемный. Но ведь все хозяйство развалила. Еда пропадает, люди недоедают. Ее муж недоволен, но ей ни слова не говорит. Все мне: «Госпожа Ансен, возьмите хозяйство в свои руки». А как, если в доме власть сменилась? В общем, не выдержала я и сказала мужу - уезжаю. А он следом за мной подался. Да и что? Деньги есть, а у моего мужа слава впереди бежит.

- Понятно,- Тали кивнула,- спасибо, что рассказали.

Экономка в ответ только вздохнула. А Тали пообещала себе смириться со слишком активной женщиной. Во-первых, ей, Тали, некогда заниматься всем этим, во-вторых, она этого не умеет и пока научится - многое попортит. И, в-третьих, без госпожи Ансен было хуже, чем с ней. Просто слишком уж она деятельная.

- Это только поперву так в глаза бросается,- тихо произнесла экономка. - Сейчас быт наладим и я совсем незаметной стану.

- Все хорошо,- покачала головой Тали.

Карета остановилась у двухэтажного серого здания. Оно выглядело заброшенным, но стекла и двери были целы. У центрального входа стоял находился постовой.

- Кто и куда?

- Леди Лантен, невеста графа Террант,- четко объявил Фер. - С инспекцией.

- С сопровождающими?

- Да.

- И я вместе с ними,- раздался звонкий голос.

«Рыжая, конопатая и злобная»,- вспомнила Тали. «А еще маленького роста и очень тонкая, такая, какой и должна быть эльфийка. Пусть и в человеческом теле».

- Уй, сколько раз она внутрь пролезть пыталась,- скривился постовой. - Она точно с вами?

Помощница целителя Кликэ остановилась рядом с леди Лантен и смерила постового гневным взглядом. Тот ответил ей не менее доброй гримасой.

- Я надеюсь, вы не осмелились поднять руку на женщину? - нахмурившись, спросила Тали.

- Все что у него поднялось,- фыркнула девчонка,- я опустила.

Весь разговор с постовым прошел мимо Тали - говорил только Фер. А они с госпожой Ансен стояли будто для красоты. Ну и девчонка крутилась на месте, щурилась, улыбалась и, вытягивая шею, рассматривала вход в дом исцеления.

- Я вас тут караулила,- поделилась девица. - Хочу уйти из под руки Кликэ. У нас возникли непреодолимые разногласия.

- У этого желания действительно серьезные причины? - нейтрально осведомилась Тали.

- Да,- буркнула девчонка. - Меня зовут Мира, леди Лантен. Лесная Мира. Я травница из рода травниц. И лечить умею. Я пригожусь.

- Нокля тоже будет здесь работать,- предупредила ее Тали.

- Так и пусть. Он целитель хороший. Просто быть его помощницей я больше не хочу.

- Чтобы не было недопониманий,- жестко произнесла леди Лантен,- мы знаем о вашем прошлом. О том, что ты перерождение его жены.

Мира мрачно зыркнула на целительницу, крутанулась на месте и тяжело вздохнула:

- И я знаю. И знала. Он мне снился. С самого детства. Я же его искать пошла, от бабушки ушла. И когда мы встретились...Он меня сразу к себе взял. Но относился...К варгам его.

Последняя фраза гулко разлетелась по пустому холлу. Тали только кивнула и пристально осмотрелась - чисто, разрушений нет. Просто вынесено все, до последнего карниза. Если Тали правильно помнит, то это произошло во время того промежуточного «графа». Он дозволил разграбить целительский дом. А мэр города приказал закрыть здание магией - чтобы жители его совсем уж по камешкам не разобрали.

- Миледи, я отлучусь? - госпожа Ансен азартно стискивала в руках бумаги и карандаш. - Начинать надо с подвала!

- Хорошо. А мы с Мирой посмотрим, что тут с магией.

Поднявшись на второй этаж девушки вошли в первую же палату. Леди Лантен тяжело вздохнула. С одной стороны комнаты чистые, зачарованное стекло на месте. С другой стороны нет ни кроватей, ни тумбочек. И, она сильно подозревала, что смотровых столов тоже не осталось.

Это была настоящее разочарование - во всем доме исцеления не нашлось ни-че-го. Даже операционная - и та была пуста.

- Я не представляю сколько сюда потребуется вложить,- тихо произнесла леди Лантен. - Это что-то непредставимое.

Мира только кивнула. Потерла нос и преувеличенно бодро произнесла:

- Потихоньку - справимся.

На это Тали только вздохнула - ведь изыскивать деньги придется им с Ричардом. В том числе и на зарплату той же Миры. Ох, как не радостно. Вот бы граф вернулся с хорошими новостями.

- Ну что, на чердак? - предложила Мира. - Люблю чердаки.

- Давай,- тяжело вздохнула Тали.

- Вам действительно не стоит переживать,- серьезно произнесла травница. - Важны люди. И место. Не будь вас, Кликэ и меня - был бы толк от хорошо оборудованного дома? А если бы дом пришлось строить заново?

Тали пожала плечами и кивнула. Ей пришла в голову подобная мысль. И еще одна - в слаженном коллективе ей было бы сложнее. Графиня не может работать простым целителем. А значит, либо ради нее был бы подвинут старший целитель, либо же она получила бы чисто номинальную должность. Что ее вряд ли бы устроило.

В коридорах и палатах, во всем целительском доме, лежал ровный слой пыли. И Тали эгоистично порадовалась, что после этой прогулки с подолом платья и туфельками разбираться придется не ей.

Чердак удалось найти не сразу. Там, где должен был быть проход на лестницу оказалась стена.

- Это нормально? - удивился Фер.

- К сожалению,- вздохнула леди Лантен. - Но в том доме исцеления где я работала просто стоял мощный щит.

- Зачем?

- Кто-то пытается выйти раскурить трубочку, кто-то хочет сбежать или наоборот, проникнуть внутрь. А есть просто любопытные личности,- объяснила Тали. - Ищем проход или пойдем попьем где-нибудь кофе?

- Я - за поиски,- Мира пожала плечами,- у меня до конца месяца пара медяков осталась. Не до кофе.

- Разве ты живешь не с целителем Кликэ? - нахмурилась леди Лантен.

- Я съехала.

Тон, которым Мира это сказала, подразумевал отсутствие каких-либо дальнейших объяснений. Тали с Фером переглянулись и промолчали.

- Так, ну что, направо или налево? - преувеличенно бодро спросил Фер.

Не говоря ни слова Лесная отправилась направо.

- Пусть идет,- негромко сказала Тали и крикнула специально для девчонки,- мы налево, найдешь нас!

- Что могло произойти? - спросил Фер.

- Да все что угодно. Ты же слышал, что тайна ее перерождения для нее не тайна?

Фер кивнул.

- Значит Нокля повел себя не правильно,- вздохнула целительница. - Надеюсь только, что они все же пройдут через это испытание. Пережить смерть и не переступить через обиду - глупо.

- Согласен,- кивнул воздушник.

- Интересно, где она живет? - обеспокоенно проворчала леди Лантен. - Если бабушка у нее живет где-то за пределами города, а до конца месяца пара медяков - дом исцеления может лишиться одного из целителей. Причем, до открытия.

- У меня есть три серебрушки,- чуть смутился Фер. - Одну могу ей отдать. Мне не жалко. Я просто хочу Рилу в кафе сводить. И купить подарок.

Сдержанно улыбнувшись, Тали покачала головой:

- Ты замечательный человек, Фер. Оставь деньги при себе. Я с этим разберусь. Пусть травница выдохнет, успокоится, тогда можно будет и диалог вести.

Они неспешно брели по коридору. Открывали двери, одну за одной, и слаженно вздыхали - пустота. И наконец, в одном из кабинетов, увидели еще одну дверь.

- Туда? - предложил Фер. - Что-то мне вспомнился наш с вами визит в кладовку.

- В тот раз все хорошо закончилось,- рассмеялась Тали. - А я не могу перестать думать о том, что этот бесконечный серый цвет меня угнетает.

- В Нэй-Терранте живет маг иллюзий. Он не дорого возьмет,- сказал Фер.

- Иллюзионист? Здесь? - поразилась леди Лантен.

- Он раз в неделю дает представление,- охотно подтвердил Фер.

И леди Лантен окончательно потеряла связь с реальным миром. Маги иллюзий были выведены в отдельную касту. Если в какой-то семье рождался маленький иллюзор - всё, люди могли считать себя поцелованными богами. С развитием науки магия иллюзий стала невероятно востребована. Как в зловещем департаменте госбезопасности, так и в театре. Ни одна по настоящему хорошая театральная постановка не обходилась без иллюзий.

- Он пришлый?

- Нет, здешний,- улыбнулся Фер и, закончив проверять дверь на наличие щитов и проклятий, схватился за ручку,- всегда здесь жил.

Вздохнув, Тали приказала себе перестать удивляться. Она сама, в конце концов, сменила столицу на отдаленное, замороженное графство. А ведь в столице только-только лето начало переходить в осень.

- Лестница! Только темно уж очень,- Фер нахмурился,- сейчас светлячков запущу.

Раз - Фер коротко ругается и сильно пихает ее назад. Два - светлячки обрисовывают ужасающую морду нежити. Три - Фер приказывает ей бежать. Четыре - воздушник закрывает дверь. Пять - хлипкая преграда разлетается, щепки ранят руку целительницы. Шесть - тварь выпрыгивает из прохода в комнату. Она дезориентирована и раздражена. Семь - Фер спускает с рук копье льда, которое бессильно разлетается о хитиновый панцирь. Восемь - Тали наконец кастует «яркую троицу»: ослепление, оглушение, паралич. Девять - тварь замедляется, и целительница, вместе с Фером, осыпает ее парализующими проклятьями. Десять - воздушник прыгает вперед, ловко перекатывается и вбивает свой кинжал в глаз нежити.

Тварь сдыхает. Второй раз. И сразу же начинает разлагаться. Тали медленно опускается на пол, смотрит на тяжело дышащего Фера, на дверь и задумчиво произносит:

- Ничего, если я уже не очень хочу подниматься наверх?

- Нормально, у меня тоже желания нет,- выдохнул воздушник и вдруг захохотал.

Тали секунду непонимающе смотрела на него и вдруг тоже захихикала. Так их нашла Мира - сидящих на полу рядом с разлагающимся трупом нежити. Всклокоченных, уставших и смеющихся.

- Я смотрю с вами весело,- протянула травница. - Ого, а он был стар.

- Стар? - заинтересовалась Тали.

- Разлагается очень быстро. Магия ушла из тела и время берет свое,- пояснил Фер. - Если бы он был свежий, то не сильно бы изменился. А тут, и правда. Смотрите, уже и кости мягкими стали.

- Да? - леди Лантент оценивающе посмотрела на диковинку, оценила свое эмоциональное состояние и азартно произнесла,- а подтащи-ка ко мне его лапу.

Чуть позже Фер с легким отвращением наблюдал как обе целительницы с воодушевлением препарируют мягкую кость и перебрасываются непонятными фразами.

- Но вы ведь не будете лечить нежить?

- Нет-нет,- рассеянно отозвалась Тали и вытерла кинжал Фера своим платком. - Просто очень интересный процесс. Мало ли, может когда-нибудь пригодится.

- Наука ради науки ведет к сумасшествию,- пафосно произнесла Мира и добавила,- но я в это не верю.

- А ради чего еще может быть наука? - удивилась Тали. - Стремление к познанию законов мира есть ключ к познанию себя.

- Познавая себя ты познаешь мир,- кивнула Мира Лесная и хмыкнула,- у меня появляются вопросы. Только не знаю к кому больше, к вам, леди Лантен или к моей бабушке.

- Хороших, по настоящему ценных книг мало. Потому они есть в библиотеке каждого образованного человека,- протянула Тали. - Что мы сейчас делаем? Я хочу горячий шоколад и булочку.

Фер сглотнул, поражаясь тому, что после копания в разлагающейся нежити, леди еще способна что-то съесть.

- Так, сейчас мы выходим, сообщаем постовому о его оплошности и идем в прекрасное кафе.

- Я не пойду,- покачала головой Мира.

- Я угощаю,- непререкаемым тоном произнесла Тали. - И думаю, что в шоколад стоит добавить немного коньячку. Что-то меня потряхивать начинает.

- А как это вообще произошло? - заинтересовалась Лесная.

И Тали, направившись к выходу, начала пояснять:

- Мы просто открыли дверь и посветили внутрь. Все произошло настолько быстро, что испугаться я не успела.

- Весь бой занял одиннадцать или двенадцать секунд,- согласился Фер. - Странно, откуда у нежити иммунитет к магии.

- Разве не о хитин рассыпалось проклятье? - удивилась Тали.

- Я не так хорош как граф или Дианор,- честно сказал Фер,- но вот точно такую же дрянь мое копье льда разносит на куски. Сил в проклятье я вложил немеряно, практически половину. Что довольно неразумно, но все же. А оно просто разлетелось. Не рикошетом ушло, а именно разлетелось. Будто что-то нарушило связку заклятья.

- За амулеты подобного типа платят бриллиантами,- протянула Мира. - Мой отец был из столичных, он занимался оценкой артефактов и амулетов.

- А сейчас он где? - спросила Тали.

- Не знаю, уехал в столицу лет семь назад. Да нет,- Мира фыркнула,- он мой отец, но не муж моей матери. У него таких как матушка в каждом графстве. Но деньгами помогал. И книжки давал почитать.

Тали предпочла оставить скользкую тему.

- Тебя заклятьем почистить? - спросила целительница Фера.

- Да я и сам могу, а вас?

- Давай,- кивнула леди Лантен.

На улице Фер скупо обрисовал постовому ситуацию и так же скупо сообщил, что доложит об этом графу. На мужчину было страшно посмотреть.

- Клянусь, не пропускал ни одну живую душу,- простонал он.

- Ну уж живым оно уже давно не является. Не задерживай, пока...

И Тали сразу поняла, отчего так резко замер Фер. Госпожа Ансен спустившаяся в подвал. И так не пришедшая наверх.

- Идите и ищите,- коротко выдохнула леди Лантен. - Оба. Живо!

Воздушник и постовой с места сорвались с одинаковой скоростью.

- Как я могла про нее забыть? - застонала Тали.

- Ее еще не похоронили,- коротко отозвалась Мира. - Не может же дом быть прям начинен нежитью.

Осмотревшись, Мира увидела, что будочка постового открыта. Подхватив леди Лантен под локоть она потащила ее туда. Зайдя внутрь и усадив целительницу, травница коснулась висков своей будущей работодательницы.

- Что это?

- Чисто магический вариант успокоительного,- буркнула Мира. - У Кликэ научилась. Чисто эльфийская придумка, но у меня получается. Еще бы не получалось, м-да.

- Тебе есть где жить?

- Да.

- Не хочу ни в какое кафе. Пойдешь сейчас с нами, я представлю тебя. Будешь столоваться этот месяц у нас. Так и протянешь. На один Нэй-Террант три целителя - это даже не смешно.

- Нам и в села приходится иногда мотаться. Спасибо. Я бы деньгами не взяла.

- Я догадалась,- кивнула Тали.

У деревенских знахарок была привычка брать за работу только продуктами. Вещами. Или еще чем-то. Чем угодно, но не деньгами. И леди Лантен предположила, что Мира может впитать бабушкину привычку. Пусть она и пожила вне графства какое-то время, все равно ведь вернулась сюда.

- Кликэ мне все равно платит. Платил. А я брала. Вот меня магия и наказала.

- Я тоже брала деньги за свою работу.

- И я буду брать,- Мира скривила губы. - Поймите, леди, нас Лес кормит. Ни одну травницу в Лесу никто не обидит.

- А нежить?

- Лес отведет. Ни я, ни бабушка за всю жизнь ни одной твари не увидели. То есть, я-то теперь увидела. А так опасность всегда мимо проходила. Но если травница начинала брать деньги, то все...В Лесу она становилась обычной. Ее могла укусить змея или напасть медведь. Обидно терять такую способность.

- Но ты потеряла?

- И все еще пытаюсь ее вернуть,- Мира передернула плечами. - Кто-то выходит! Смотрите!

Тали подскочила, прижалась к Мире - по другому было не выглянуть в узкой оконце - и обомлела. Госпожа Ансен вышла одна.

Переглянувшись, девушки, едва не застряв в дверях, выскочили наружу.

- Ой, а я думала меня забыли,- заулыбалась госпожа Ансен. - Я все записала. Единственное, леди Лантен, там кто-то скребется. Как бы не крысы, ведь замучаемся же. А с другой стороны, если крысы, то что они там ели? Я уж и так туда лезла, и так - но видать заклятье сильное стоит.

У леди Лантен задергался глаз. Глубоко вдохнув, она ровно выдохнула и негромко произнесла:

- Мира, отведи госпожу Ансен в карету и ждите нас всех там.

- А вы? - напряглась Мира.

- А я схожу за Фером и постовым.

- Опасно,- проворчала Мира.

- Я будущая графиня,- спокойно возразила Тали,- и несу за вас ответственность. Поэтому прекращайте меня раздражать и идите в карету. Кучер пусть будет готов ехать в любую минуту - я ужасно хочу домой, глинтвейн и сладости.

Она не могла себе позволить сжать кулаки или как-либо еще показать свой страх. Многие дворяне забыли свои обязанности - защищать вверенных им людей. И сейчас Тали защищала своих подопечных как могла. Потому что Фер и постовой зазря рисковали в темных коридорах подвала. Потому что послать за ними кого-то другого она не имела права. Морального права.

Спуск в подвал был ярко освещен - светлячки воздушника леди Лантен теперь узнает из тысяч других. Подобрав подол, она осторожно, стараясь не издавать лишних звуков, спустилась вниз. На правой руке горело парализующее заклинание - она была готова спустить его в любой момент. Эх, если бы она знала хоть один простенький поисковичок!

Негромкие мужские голоса заставили Тали облегченно выдохнуть.

- Фер, вы здесь?

В ответ прилетел такой забористый мат, что леди Лантен уважительно кивнула - воздушник оказался красноречивее портового грузчика с раздробленным коленом.

- Миледи. Какого...Зачем вы к нам спустились?

- Затем, что госпожа Ансен вышла самостоятельно,- спокойно сказала Тали. - Ее нужно расспросить - где-то здесь что-то шевелится и скребется. Она не смогла открыть дверь, потому что там стоял щит.

- Боги,- Фер передернулся. Видимо тоже представил, что могло произойти с деятельной экономкой.

- Вы живы? У вас все в порядке? - два тонких, перепуганных женских голоса заставили Тали резко развернуться и вскинуть руку с заклятьем.

После чего леди Лантен прикрыла глаза и постаралась сдержать рвущиеся наружу эмоции. Потому что Мира и госпожа Ансен, вооружившись какими-то ветками, пришли воевать нежить. Они чуть не тряслись от ужаса, но были готовы поразить всех опаснейших тварей подземелья. Вместе с ними кучер. Мужчина был бледен и сжимал в руках хлыст.

- Так, все живы, все целы,- командование взял на себя Фер,- ну-ка быстро наверх. Бегом!

- Так это,- госпожа Ансен поправила тулупчик,- нас тут много, может, посмотрим что там? За той дверью? Я и покажу.

- Быстро наверх! - гаркнул воздушник. Да так душевно у него это получилось, что «спасательную команду» будто вихрем развернуло к выходу. Хотя, может и вихрем - кто знает, на что способен разгневанный маг воздуха.

Глава 19



В уюте и безопасности собственной гостиной ужасное происшествие стало казаться веселым приключением - никто не пострадал, да и скучно не было. И время быстро пролетело. Уже и Ричард вернулся.

- Надо доложиться графу,- со вздохом сказал Фер и отставил в сторону бокал с вином. - Хотя, наверное Дианор ему уже все рассказал.

Леди Лантен только вздохнула. Они все вместе, за исключением кучера, устроились в Живой гостиной (Тали решила так назвать свою комнату с вьюнами). Рила накрыла стол и принесла несколько бутылок вина. После чего устроилась на маленьком пуфе и с огромными глазами выслушала историю борьбы с нежитью.

- Я бы испугалась,- честно сказала Рила.

- Так неужели я не испугалась,- рассмеялась Тали. - Просто иногда человек должен делать то, что должен. Как бы ужасно и неграмотно это бы ни прозвучало.

- Граф расстроится,- добавила Рила.

- Нашей вины в случившемся нет,- твердо произнесла Тали. - Так и так в целительский дом я бы поехала одна или с Фером.

В повисшей тишине вдруг послышалась тяжелая поступь. Граф вошел не стучась.

- Фер,- зло и жестко произнес милорд Террант.

- Ричард,- уверенно позвала Тали. - Познакомься, пожалуйста, с бывшей помощницей целителя Кликэ. Мира Лесная. Мира, познакомься, это граф Ричард Ириен Террант.

Не подумав, Тали вначале представила травницу, и только потом жениха. Да и вообще какое-то дурное вышло представление.

- Присаживайся, родной,- предложила Тали. - Вина?

- Виски,- буркнул граф и легко поднял невесту из кресла. Сев в него, он усадил целительницу на подлокотник,- я стану седым и дерганным.

Рила за несколько минут успела раздобыть виски и лед. Госпожа Ансен вспомнила, что у нее есть дела, а Мира засобиралась домой. Но уйти травнице не дали.

- Где переночевать есть,- уверенно произнесла экономка. - не след тебе по ночам ходить. Ладно, если нежить. А если лихой человек? Нет, поспишь, завтра поешь и по утречку, по снежку потопаешь домой.

- Спасибо,- смутилась Мира и вышла.

Посмотрев на закрывшуюся дверь, граф вздохнул:

- Сколько новостей. Нокля ее выгнал?

- Сама ушла,- отозвалась Тали. - Семейные дела.

Разговор повис в воздухе. Фер не осмеливался встать и выйти - воздушник чувствовал себя виноватым. Хотя объективно он никак не мог повлиять на события. Только запретить Тали покидать особняк. Что было бы, во-первых глупо, а во-вторых, невозможно.

- Давайте вы мне еще раз расскажете, что там у вас произошло,- глухо произнес граф.

- Фер, давай ты, а я дополню.

- Карета остановилась рядом с целительским домом. Постовой Арон был на месте. Признаков опьянения замечено не было. Войдя в здание мы разделились - госпожа Ансен настояла на одиночной прогулке в подвал. Леди Лантен и Мира Лесная поднялись на второй этаж и методично осмотрели палаты и иные комнаты. Затем, не найдя двери на чердак, мы вновь разделились.

- Не совсем. Мира расстроилась и отошла в сторонку попереживать,- вмешалась Тали. - А мы пошли в другую сторону, чтобы ей не мешать.

- Обнаружили комнату внутри которой имелся еще один проход. Я проверил дверь на щиты, бросил поисковик. Было чисто. Затем светлячки выявили в темноте нежить и произошел бой. Ледяное копье тварь не взяло. Миледи использовала «яркую троицу». Затем мы вместе отправили в нежить с десяток параличей и после я убил замершую тварь.

- Она не замерла, а вполне себе шустро двигалась. И Фер очень показательно перекатился и вонзил нежити в глаз клинок.

Воздушник сник и отвел глаза.

- Любимая, вот как ты нас за тренировки ругала, так я своих бойцов ругаю за перекаты. Боевые маги слишком часто гибнут, увлекшись перекатами, прыжками и прочим. Маг должен быть как боевая машина - под щитами и стрелять издалека.

- Если бы он этого не сделал, меня бы съели. Щепки от двери поранили мне руку,- Тали пожала плечами. - Нежить шла на запах крови.

- То есть в подвал, где предположительно гуляет нежить, ты отправилась в окровавленном платье? - кротко спросил граф.

- А кого я должна была отправить вместо себя?

- Я разлучу вашу приключенческую пару,- заворчал граф.

- Ричард, я сведу с ума того, кого ты ко мне представишь вместо Фера. Я не разбираюсь в ваших перекатах, но я точно знаю, что он прекрасно справляется с критической ситуацией. Да и потом, ну кто мог предположить, что в здании закрытом купольным щитом может завестись нежить?

Тали нежно прижалась к груди графа и тихо добавила:

- Я очень испугалась. Но я знала, что должна делать. И это придавало сил.

- Фер,- граф помолчал,- я подумаю. Пока что - молодец и можешь быть свободен. Нет. Три внеплановых тренировки с Даром. И ты, моя дорогая, вместе с ним с завтрашнего утра - больше никаких отсрочек. Щит и пара атакующих проклятий тебе не помешают.

- И будет у нас боевая графиня,- жизнерадостно улыбнулся повеселевший Фер.

А вот граф слегка изменился в лице и проворчал:

- Да куда уж больше-то? Иди.

Когда воздушник вышел, граф как-то неуловимо пошевелился и Тали оказалась у него на коленях, а не на подлокотнике кресла.

- Я не могу и не хочу тебя терять, - хрипло произнес граф. - Когда мне Дин сказал...Я чуть с ума не сошел. Думал, убью щенка.

- Но Фер не виноват.

- Я знаю, знаю.

Ричард крепче сжал в объятиях невесту. Скользнул ладонями по ребрам к талии, затем назад и напряженно спросил:

- Ты без корсета?

- Да, немного отдыхаю после приема,- тихо отозвалась Тали.

Раньше тепло рук жениха чувствовалось не настолько сильно. И, когда Ричард завладел ее губами, целительница смогла только тихо всхлипнуть и обхватить его за шею.

Они целовались, прижимались друг к другу и не могли остановиться. Не могли насытиться этим пьянящим ощущением близости.

- Я люблю тебя, Тали. Люблю, целительница моя славная. Береги себя. Умоляю. Ты же меня полумертвым оставишь. Если уйдешь.

- Я буду осторожна,- на выдохе произнесла Тали. Прохладный воздух немного остудил ее лицо и она строго спросила,- что твои руки делают у меня...на моих...Под платьем?

- Греются,- тут же ответил Ричард. - Я замерз, а у тебя очень нежные и теплые бедра. Я вот тут чувствую, это кружево?

- Кружево,- как-то ошеломленно кивнула целительница.

- Я могу посмотреть?

- Посм...Ричард!

Граф поспешно убрал руки и чмокнул невесту в пунцовые, припухшие губки.

- Прости, увлекся. Ты такая славная и сладкая, что устоять очень сложно. Посиди со мной так. Я больше не буду руки распускать.

Чувствуя, как сердце понемногу успокаивается, Тали прижалась к сильной груди жениха. И спросила:

- Как съездили? Нашли что-нибудь?

- Рано судить. Есть подозрительное местечко - скальная порода посреди леса. Вокруг - ни одного представителя нежити или нечисти. А под скалой мощнейший источник силы. Сильнее только тот, на котором стоит дом исцеления. Ну и еще два других.

- Каких других?

- Самый сильный под замком Террант. Второй по силе - под храмом. Третий - дом исцеления и вот мы нашли четвертый. Мы бы мимо прошли. Но один из ребят опознал в каменной породе какую-то невозможно редкую примесь. Так что завтра будем вскрывать. Умоляю, не выходи из дома. Хорошо?

- Я не могу обещать,- серьезно ответила Тали. - Конечно, в дом исцеления я не пойду - пока его не зачистят. Но на рынок может и прогуляюсь.

- У меня будет не спокойно на душе,- признался граф. - Вина?

- Да, немного.

Они замолчали. И молчание это было очень уютным. Тали удобно устроилась в руках Ричарда и чувствовала себя его самой главной драгоценностью. А граф, прижавшись губами к макушке невесты, гадал, что еще выкинет его неугомонное сердечко. И как ее так защитить, чтобы и свободы не лишить, и не трястись от ужаса, представляя куда она могла вляпаться. И что-то решение так и не находилось.

Глава 20



Тали осталась дома. Дожидаться жениха. И, чтобы это не было скучно и мучительно, она решила перевернуть дом вверх дном. Вместе с госпожой Ансен, Рилой и увязавшимся с ними Калебом.

Они нашли чердачный закуток соседствовавший с кабинетом Ричарда; старую бочку заполненную ржавыми подковами; замерзшее осиное гнездо и мышиное гнездо.

И довели до икоты прислугу - госпожа Ансен пришла в восторг от тайных ходов (обычных, не магических) и теперь изводила служанок. Появляясь там, где ее не ждут она отчитывала ленивиц и грозила им ссылкой на конюшню. Чему был очень рад конюх. До тех пор, пока экономка не пригрозила и ему. Всем этим госпожа Ансен делилась уже после ужина, на кухне.

- И чего он испугался? - рассмеялась Тали, пригревшись у теплой кухонной печи.

- Так я и говорю ему, будешь плохо работать, из конюхов в прачки пойдешь. А мужику же хуже смерти женскую работу выполнять!

Рила фыркнула:

- Вот и поделом бы ему было. А то он руки распускать любит.

- И ты молчала? - выпрямился Фер.

- Ну уж он не дурак,- фыркнула Рила. - Сначала я ему ухо намяла, а потом, когда ты начал за мной ухаживать, он и сам спрятался. Да ладно, человек-то он не плохой. Вот и нежить воевать пошел. Просто любит он это дело.

На кухню заглянула служанка:

- Миледи, граф приехал.

Тали кивнула, а госпожа Ансен подхватилась со своего места. Уставших бойцов нужно было накормить, а значит проследить за кухаркой и остальной прислугой. Чтоб мясо с подливой исходили ароматным парком, а хлеб таял в руках.

- Господа просили накрыть в кабинете,- добавила служанка.

- Миледи присоединится? - спросила Рила.

- Нет. Им явно нужно поговорить между собой,- спокойно ответила Тали. - Если бы они что-то нашли - Дианор бы знал.

- И сказал бы нам,- кивнул Фер.

- Так что я пожалуй приму ванну и лягу спать. Время достаточно позднее.

- И вы даже не встретитесь с графом? - удивилась Рила.

- Иногда мужчину нужно оставить в покое. Личное пространство нужно каждому. Даже лисам,- Тали улыбнулась. - Которые обосновались в комнате Калеба.

- Кстати, миледи- госпожа Ансен вытерла руки о полотенце,- я хотела с вами поговорить.

По выразительному лицу экономки было понятно, что поговорить она хочет не на кухне.

- Рила помешает?

- Нет.

- Тогда пойдемте в мою спальню. Я ужасно устала от сегодняшнего дня.

Тали самой было неудобно от того, как работа по дому, даже не физическая, ее вымотала.

- Вчерашний был лучше? - поддел ее Фер и Тали пожала плечами:

- Мне тяжело дается работа по дому. А вчера мы весьма плодотворно погуляли.

Госпожа Ансен попросила ее чуть-чуть подождать. Добавила на подносы масло с пряностями и зелень. Вновь ополоснула руки, вытерла полотенцем и подошла к леди Лантен. Та только кивнула. И, уже выходя, развернулась, вернулась к столу и взяла пару яблок. Рила последовала ее примеру.

По дороге все хранили молчание. Экономка что-то смотрела в своем потрепанном блокноте, Рила переглядывалась с Фером, а Тали шла впереди. Целительница четко понимала, что еще один такой день может ее добить.

Зайдя внутрь, Тали и госпожа Ансен оставили Рилу попрощаться с Фером.

- О чем вы хотели со мной поговорить, госпожа Ансен? - спросила Тали и устало опустилась в свое кресло.

- О вашем будущем пасынке,- экономка спрятала блокнот, тяжело вздохнула и поправилась,- о наших служанках.

Она замолчала. Поправила седые волосы и вновь душераздирающе вздохнула.

- Я подготовила записку, миледи. Нам нужно рассчитать трех служанок. И пострадавшая Бетти среди них,- совладав с собой заговорила госпожа Ансен. - Сегодня я стала свидетелем ужасающей картины. И не будь я сама и матерью, и, теперь уже, бабушкой - я бы не поняла. Наш Калеб...

- Госпожа Ансен, вы меня сейчас до припадка недоговорками доведете,- выпалила Тали и приподнялась в кресле.

- Да пугали они его! Пришли, а там лисята беспорядок устроили. И эти курицы встали и между собой начали говорить - «а там-то мальчик плохо себя вел и его утром не нашли», «а там девочку-проказницу съели и даже косточек не осталось». Мальчишка сжался весь. Тут я, каюсь, тоже ему страху добавила - как выскочила из камина, да как приложила дур поленом! Только в одну попала,- тяжко вздохнула госпожа Ансен.

- А что вы делали в камине? - ошеломленно спросила Тали.

- Так проверяла же,- удивилась госпожа Ансен. - Я пришла, мальчик с лисами играет, а по полу как будто холодок. Ну я и думаю, глянуть надо, что там с камином. Я и увлеклась немножко.

- Так, с камином ясно.

В спальню зашла Рила. Ничего не говоря она прошла за спину целительницы и начала разбирать ее косы.

- Ну а со служанками и того проще,- госпожа Ансен недовольно дернула подбородком,- я их допросила. Вот и вышло, что мамаша ребенка запугивала, чтобы сидел тихо и не мешался. А эти же с самого начала тут работают. Вот они и продолжили. Только не прямо, а так, будто между собой говорят.

- Они будут не просто уволены,- жестко произнесла Тали.- Я сделаю так, что хорошей работы им будет не найти. Это ж надо, а. Но для чего? Зачем?

- На этот вопрос они мне ответ так дать и не смогли,- вздохнула экономка. - Накапать вам успокоительного?

Тали чуть склонила голову, подумала и осторожно кивнула. От ее травок почти ничего не осталось.

Экономка встала, достала маленький фиал и взяла со столика чашку.

- Пить залпом и не вдыхать.

Приняв чашку Тали улыбнулась и выполнила указанные действия. После секундной заминки она тихонько охнула.

- Спать будете сладко-сладко. Но злоупотреблять нельзя. Да, цветки ромашки на спирту настоянные это вещь. Я вот вчера так Миру отпоила. Чтоб ей кошмары не снились.

Тали сделала дрожащий вдох и коротко поблагодарила экономку.

Ночь она действительно проспала спокойно. А утром ее разбудил голос Рилы.

- Прощу прощения, господин граф, я не могу пустить вас в спальню миледи без ее четко выраженного согласия.

- Я хочу разбудить невесту цветами и подарком,- возмущался граф.

- Я разбужу ее сама, узнаю ее мнение, после чего мы ее красиво уложим обратно и вы войдете.

- Я уже красива,- хрипловато рассмеялась Тали. - Ричард, дай нам пять минут. Я хоть лицо ополосну.

За пять минут, при активном содействии Рилы, Тали успела не только умыться, но и переодеться в тонкую, кружевную рубашку.

- Прыгайте обратно. Сейчас я вам красиво волосы уложу.

- Так может не стоит? Подай мне халат и...

- Миледи, граф хотел вас разбудить. Вам не сложно - ему приятно. Я - за дверью.

Целительница только рассмеялась и легла обратно в постель.

- А халат я вот тут положу. Если будете вставать, то сразу и наденете,- протараторила Рила и подошла к двери,- пожалуйста, господин граф, будите невесту.

Хмыкнув, Ричард вошел в девичью спальню и тяжело вздохнул:

- Ощущаю себя дураком каким-то. Любимая, просыпайся, я тут, кхм, с подарком.

- Доброе утро,- рассмеялась Тали. - Я могу встать?

- Да, если ты встанешь будет куда лучше.

Выбравшись из-под одеяла леди Лантен на мгновение замерла под потемневшим, восхищенным взглядом графа.

- А ты всегда спишь в этой рубашке?

- Нет,- удивилась Тали,- это подарок леди Сагерт.

Опустив взгляд вниз целительница пискнула и схватила халат - от тепла ткань будто истончилась и стала полупрозрачной.

- Прости, я...Я не знала.

- Не надо извиняться,- тут же ответил граф. - Мне понравилось. Я цветы на стол положу, твоя веселая камеристка потом найдет им место. Присядь. Я принес тебе подарок. Это украшения, они довольно грубой работы.

Граф открыл плоскую коробку и на темном бархате Тали увидела рубиновое ожерелье. Крупные, кроваво-алые камни хищно поблескивали бросая вокруг себя красноватые отблески.

- Мне не пойдет,- с сожалением произнесла Тали.

- Это щит. Это даже не настоящие рубины. Магия сконцентрированная настолько, что стала вещественной. И я не спрашиваю, любимая, я говорю - ты это наденешь. Прикроешь платком или как-то еще. Я должен знать, что у тебя есть шанс выжить. Потому что нежить в доме исцеления - это не шутки. Это чей-то злонамеренный поступок.

Целительница кротко кивнула и присела в кресло, позволяя застегнуть ожерелье. Граф провозился чуть дольше, чем она ожидала и Тали не удержалась от вопроса:

- Давно не имел дела с застежкой?

- Кровью капаю, чтобы это ожерелье с тебя мог только я снять. Жду за дверью - у нас тренировка.

Для тренировки вещи подготовила Рила. Вначале камеристка хотела найти для госпожи штаны и рубаху. Но потом здраво решила, что в случае опасности целительница будет в платье. Значит и тренироваться она должна тоже в платье.

Сама Тали шла в тренировочный зал как на эшафот. Ей было страшно, немного холодно и очень неловко.

- Все будет хорошо,- граф поцеловал ее в висок. - Здесь, в графстве, это необходимость. К моему огромному сожалению.

Тренировка оказалась не так страшна. На Тали никто не нападал. Сначала ее поставили перед рядом мишеней и заставили покидать дротики. Потом заставили так же кидать круглые, невесомые шарики. И только после этого она начала выпускать по мишеням парализующее проклятье.

И когда она уже обрадовалась тому, как легко и ловко у нее все получается, граф скомандовал «щиты». И вот тут возникла загвоздка. Какой бы щит она ни пыталась сделать, он переиначивался на целительский лад - становился тонким, упругим, очень удобным для проведения операций.

- Впервые с таким сталкиваюсь,- протянул граф. - Переодеваемся и к завтраку.

Тали кивнула и в компании Фера отправилась к своей комнате. Им нужно было поторопиться - с недавних пор Фер завтракал за господским столом. А значит и ему нужно было умыться и переодеться.

За завтраком Тали ощущала себя драконом - никогда еще она с утра столько не ела. Повеселевший Калеб потихоньку подкармливал феньков. Оба лисенка сидели рядом с ним, на соседнем стуле, как полноправные члены семьи.

- Сегодня,- приняв чай у служанки произнес граф,- мы зачистим дом исцеления.

- А та скальная порода?

- Пустышка. От наших попыток ее открыть она банально раскололась. Так что завтра или послезавтра я установлю новые щиты и ты сможешь подняться на чердак.

- Если что-то найдете, обязательно отставьте в сторону. Я надеюсь, что у кого-нибудь из целителей хватило совести не украсть, а спрятать артефакты. Хотя бы стационарные, которые не будут работать вне места силы. И, Ричард, нам нужно поговорить, уделишь мне после завтрака немного времени?

- Да, разумеется.

Леор нахмурившись посмотрел на Тали. Боевой маг отсутствовал весь вчерашний день и сегодня выглядел весьма несчастным.

- Я бы тоже хотел поговорить,- негромко произнес он. - Это очень важно.

Повисшую тишину можно было потрогать. Граф коротко выдохнул и прикрыл глаза. Он будто готовился к новостям. Дианор с любопытством осмотрел что Леора, что Тали. И чуть вздернул брови - мол, а ваши новости случайно между собой не связаны?

- Фер, возьми Калеба и закончите гирлянду. Скоро праздник Излома года,- со сдержанной улыбкой произнесла Тали. - Калеб, ты нарисовал Тиссу?

- И Несса,- закивал мальчишка. - А вы придете клеить фонарики? А Рила?

- Рилу сразу с собой возьмите,- разрешила Тали. Мальчик радостно улыбнулся, схватил со стола булочку и подбежал к Феру. - Идем?

Тишина царила ровно до того момента, пока Калеб и Фер не вышли.

- Кто первый начнет? - Дианор нарушил тишину первым.

- Вероятно, я,- ответила Тали. - У меня коротко. Госпожа Ансен уволила без выходного пособия трех служанок, господин Ансен отказал им в рекомендательных письмах и сжег имевшиеся ранее.

- Причина стоящая? - коротко спросил граф.

- Более чем.

- Ты одобрила? - так же коротко спросил граф.

- Да.

- Ты хозяйка в этом доме. Я поддержу любое твое решение касающееся прислуги.

- Спасибо,- Тали склонила голову. - Я приказала поместить их в подвалы магистрата, как и тех, которых туда отправил ты.

Взгляды присутствующих скрестились на Леоре. Тот хмыкнул и вытащил из рукава сложенный вчетверо листок.

- Не так давно я встретил интересную девушку,- ровно произнес боевой маг. - Ради которой несколько пренебрег своими обязанностями по защите леди Лантен. В свое оправдание хочу заметить, что с этими обязанностями прекрасно справляется Фер.

- Ей нужна помощь? - с интересом спросил Дианор.

- Нам всем эта помощь нужна,- так же спокойно сказал Леор. - Вчера она не пришла на свидание. Вместо нее явился мальчишка и передал письмо. Если сегодня ночью леди Тали Лантен не придет в целительский дом, то я получу первый кусочек Тан. Если и на вторую ночь я не заставлю тебя, Тали, прийти - второй. А на третью ее отпустят. И многозначительные три точки.

С этими словами Леор бросил на стол злополучное письмо.

- Кому я нужна? - поразилась Тали.

- Ты может и никому, а вот невеста графа,- Леор криво усмехнулся. - Я полюбил Тан. Но предать сюзерена и тебя - не смог. Да и не собирался. Кто бы это ни был он понимает, что это письмо уже передано Ричарду. Вопрос в том какие наши действия не станут предсказуемыми.

Тали пожала плечами и предположила:

- Надо исходить из того, что решит Ричард. Мой граф?

- Мы собирались сегодня зачищать целительский дом. Можно устроить «муравейник»,- милорд Террант потер подбородок. - У меня двадцать верных бойцов. Мы демонстративно придем одним десятком. И в процессе столько раз войдем и выйдем, что любой наблюдатель запутается. Но покинем дом тем же составом, что и пришли.

- А оставшийся десяток спрячется в доме исцеления, и будет дожидаться ночи,- подхватил Дианор. - Мы так уже делали. В прошлом.

Горько усмехнувшись Леор кончиками пальцев погладил бумагу. Он даже не надеялся на то, что Тан будет спасена.

- И тогда ночью твои бойцы смогут спасти нас с Леором,- уверенно произнесла Тали. - Леор сейчас заберет бумагу и отправиться напиваться в ближайшую таверну. Но, разумеется, ты должен создать лишь видимость алкогольного опьянения.

- Тали - нет,- выдохнул Леор.

- Тали - да,- коротко ответила леди Лантен.

Леор забрал письмо и вышел. Следом за ним ушел и Дианор. Присутствовать при семейном споре не захотел никто.

- Любимая, мы не можем тобой рисковать. И не говори мне про эту таинственную Тан.

- А я и не говорю,- спокойно отозвалась леди Лантен. - Хоть она и не таинственная. Я уверена, что Тан это старшая дочь виконта Сонтарро. Та, которую якобы сожрала нежить. Но важно не это. У нас есть шанс схватить того, кто плетет козни в нашем доме. Того, кто стоит за нападениями, того, кто держит в руках тонкие ниточки заговора. И я считаю, что твой отец не просто так оказался причислен к мятежникам.

- О чем ты?

- О том, что он всегда был жесток к женщинам,- тихо сказала Тали. - Мне много порассказали. Но, понимаешь, он был жесток. И это было всегда. Зимой снег, летом тепло, граф - жесток. С чего вдруг его приписали к мятежникам? Только если он жестоко обошелся с родовитой девицей. Тогда у тебя должен быть кровный брат.

- Кажется я понял о чем ты,- медленно произнес Ричард. - На страдания простых горожанок и селянок всем было наплевать.

- Да,- Тали кивнула и добавила,- это ужасно, но это, к сожалению, жизнь. Людей делят по сортам. И если в столице еще был бы хоть какой-то шанс приструнить зарвавшегося аристократа, то здесь...Неужели кто-то из обиженных им женщин смог добраться до столицы?

- А даже если и добралась, то жалоба скорее всего осела бы где-то в королевской канцелярии.

- Ответ где-то в прошлом. Кого и как мог оскорбить граф Террант, чтобы его объявили мятежником и казнили.

- Он пропал,- задумчиво произнес Ричард.

- Возможно, он пропал потому что его хотели казнить в каком-то строго определенном месте? Или строго определенным образом? Госпожа Эдори уповала на прибытие истинного господина. А кто еще может быть истинным владельцем земель, кроме сына графа?

- Но я сын графа,- Ричард запустил руки в волосы. - Хотя, если внебрачный сын назвался мной, и, допустим, сообщил, что я самозванец и...Боги, Тали, это все домыслы!

- Домыслы,- согласилась леди Лантен. - И чтобы разрешить все эти домыслы мы должны поймать зачинщика. Таким образом мы приходим к «Тали - да».

Ричард помолчал. Встал. Нервно прошелся по комнатам. Выглянул в окно и сел обратно.

- Я прикажу слугам собрать твои вещи,- скупо бросил он. - И поеду с тобой в столицу. Вызову на дуэль Дарнвига и убью его. Затем убью старшего принца - Леор рассказал мне более подробную версию происходящего в столице. А графство это пусть...

- Ричард.

- Что? Я не могу позволить тебе туда пойти. Это просто немыслимо. Тали, где ты жила и кем воспитывалась? Целителю не место в бою. Возлюбленная женщина - не разменная монета. Я граф, я должен и обязан и все в том же духе. Но жертвовать тобой - нет.

- Я не хочу умирать,- отозвалась Тали. - Я хочу спраздновать Излом, дождаться чету Сагертов и выйти за тебя замуж. Но сейчас нам дали шанс. Изумительный, невероятный шанс. Очевидно, что мы подобрались близко к злодейскому логову.

- И сами этого не заметили,- скептически хмыкнул граф.

Тихо засмеявшись, Тали произнесла:

- В пасионе мы играли в одну игру. Прятали ту или иную вещь и искали ее. И чем ближе ищущий подходил к тайнику, тем сильнее билось сердце спрятавшего.

- Ты хочешь сказать, что мы можем не знать, но он увидел что-то, что...Возможно.

- Не забывай про Эдори. Она умерла, но какое-то время находилось рядом с Дианором. Наш злодей не знает, рассказала ли она ему что-нибудь. А тут еще и ты отказался от затворничества и вышел в свет.

- Где каждая соб...леди знала моего отца.

- И увидела ваше фамильное сходство,- кивнула Тали. - Подумай о том, как все это провернуть и при этом не убить меня.

- Ты убиваешь меня,- граф встал и подошел к любимой. - Почему ты не хочешь вернуться в столицу? Я смогу уничтожить твоих обидчиков за одну ночь.

- За убийство принца тебя казнят. У меня отнимут Калеба. А я...я уже не смогу без тебя,- Тали прикусила губу и с жаром добавила,- вместе мы сможем. Любимый, надо просто хорошо все продумать. Знаешь, у меня в голове вертится что-то, что может нам помочь. А я не могу вспомнить что это. Куда ты?

- Дин, найди Дара и приходите. Где Леор?

- Ушел. Сказал, что у него есть отличная мысль,- ответил Дианор.

Через несколько минут трое боевых магов хором убеждали леди Лантен, что так поступать нельзя. А она спокойно слушала мужчин, время от времени кивала и с наслаждением пила чай.

- Все? - спросила она когда Дар выдохся.

- Не все,- буркнул вояка.

- А теперь скажите только одно - будь на моем месте другая женщина. Не графская невеста. Вы бы рискнули? Ради того, чтобы поймать мерзавца? А точнее даже мерзавцев.

Ричард отвел взгляд и неуверенно пожал плечами:

- Не знаю. Но я уверен, что в любом случае до последнего искал бы другой вариант.

Помолчав, Тали негромко сказала:

- Хорошо, если пренебречь жизнью Тан, то не кажется ли тебе, что рано или поздно до нас все равно доберутся? Мы тычемся как слепые котята. В твоей библиотеке нет ничего и близко лежавшего рядом с магией крови. Мы не знаем где логово злодея. Упустим момент сейчас - второго ждать придется долго. И неизвестно чем мы за это промедление расплатимся.

Виновато посмотрев на сюзерена, Дар прогудел:

- В словах леди Лантен есть зерно истины. Вопрос в том, как это все обставить так, чтобы никто не пострадал?

- Я оставлю вас,- сказала Тали. - Посмотрю как дела у Фера и Рилы, а после разберусь со своим гардеробом.

- Тебя проводит Дар.

- Не нужно, родной. Наш враг явно за пределами дома,- улыбнулась Тали. - Я не заблужусь. И потом, я обещала Феру не искать приключений без него.

Оставив мужчин, Тали вышла. Она немного соврала - леди Лантен собиралась выйти в сад и немного посидеть в тишине. Она действительно что-то знала, что-то неуловимое. Что-то, что может решить их проблему. Но что? Это нужно вспомнить.

Пройдя через холл она вышла на крыльцо. Направо, мимо конюшни, и за дом. Там стоят несколько снежных фигур и старая бочка. Вода в которой уже замерзла.

Тали неспешно бродила между заснеженных деревьев и кустов. Она не пыталась вспомнить. Нет, она сознательно выталкивала из головы все лишние мысли. Чтобы память вернулась будто сама собой.

Снежинки переливались под лучами бледного осеннего солнца. Вокруг ни души. Тишина. Где-то слышен звон - кузнец трудится не покладая рук. Вот заржал конь на конюшне - морозный воздух далеко разносит звуки. А вот будто тонкая сказочная иллюзия - отблеск солнца в хрустальных льдинках. Это кто-то растоптал едва подернувшуюся ледком лужицу.

Ахнув, Тали резко развернулась и бросилась к дому. Ну как же она могла забыть? Как? Это же так очевидно, так просто! И решит сразу все проблемы. Если, конечно, они смогут найти общий язык. Но там, где не срабатывает дипломатия всегда найдется место для золота.

- Миледи? Что-то случилось? За вами кто-то гонится? - Тали едва не сшибла Клая.

- Нет. Нет, мне просто срочно нужен граф.

Глава 21



Когда Тали распахнула дверь в обеденную залу, мужчины подскочили из-за стола. В руках боевых магов загорелись огни проклятий - они были готовы сражаться.

- Все в порядке,- целительница махнула рукой. - Я просто очень торопилась.

Ричард отодвинул для леди Лантен стул и та осторожно на него опустилась. Выровняв дыхание она приняла стакан воды из рук жениха. Напившись, целительница уверенно произнесла:

- Я вспомнила. Фер рассказывал, что в Нэй-Терранте живет мастер иллюзионист.

Воцарилась тишина. Боевые маги не могли не знать про него - каждый хоть по разу сходил на представление. Но...

- Мы настолько к нему привыкли, что даже не вспоминаем,- ошеломленно выдохнул Ричард.

- Да. Ну, только если вдруг девицу развлечь,- поддакнул Дианор.

- Он сможет сделать мою иллюзию на шаг впереди меня,- блестя глазами сказала Тали. - И тогда, даже если меня решат убить издалека - я не пострадаю.

Граф поднял на невесту тяжелый, нечитаемый взгляд и медленно, как ребенку, объяснил:

- Ты останешься дома. Мои бойцы займут позиции внутри целительского дома. А Фер и Леор будут сопровождать Клая. Который будет выглядеть как ты. Дар, ты с этим иллюзионистом вроде как общался?

- Когда они общались потом весь город рыдал,- хохотнул Дианор и пояснил,- иллюзии напустили.

- Почему он не в столице? - не удержалась Тали.

- Беда у него в столице произошла. Вот домой и вернулся,- сказал Ричард.

- Фер вроде сказал, что маг иллюзий всегда здесь жил,- возразила целительница.

- Нет, он выдержал в столице ровно год,- граф чуть виновато улыбнулся,- это не моя тайна. Но сейчас он вполне счастлив. Дар?

- Да. Надо бы как-то скрытно до него добраться,- прогудел боец.

И мужчины принялись выдвигать самые невозможные, самые нелепые предположения. Идеи сменяли одна другую и Тали заскучала. О скрытном проникновении в чужой дом она имела такое же представление как и о магии крови - существует такое явление, а как им пользоваться не понятно.

- Пойду, все же, найду Калеба и Фера с Рилой.

- Хорошо. Не выходи сегодня из дома,- отвлекся граф. - И пришли ко мне Фера. До вечера мало времени.

- Я люблю тебя,- в ответ шепнула Тали и, подойдя, поцеловала гладкую щеку.

Ей было неловко от того, по какой причине сказаны эти правдивые слова - лишь чтобы отвлечь. Чтобы не взял обещания, не поймал в паутину клятв.

И ей это удалось. Граф замер. Его глаза сияли неподдельным счастьем, отчего Тали почувствовала себя еще хуже. И, выдавив ответную улыбку, она выскользнула за дверь.

Давно ей не приходилось ощущать себя настолько плохим человеком.

Фер и Рила нашлись в детской - камеристка читала вслух, а мужская половина старательно клеила гирлянду. И у Калеба получалось значительно аккуратней.

- Не обращайте на меня внимания,- улыбнулась целительница и, скинув туфли, забралась с ногами в кресло.

К ней сразу же прибежал Несс. Обнюхал любимую хозяйку, пофыркал и устроился спать. Тали же медленно поглаживала лисенка между ушей и расслабленно прислушивалась к приятному голосу камеристки.

На самом деле леди Лантен было о чем подумать. Она никогда не считала себя слишком храброй. Да она и в целители пошла потому что характером для боевого мага не вышла.

Но сейчас она не могла позволить Ричарду уйти без нее. Все ее естество, шестое, седьмое и двадцать пятое чувство кричали об одном - она должна идти с ними. Но разве мужчинам это можно доказать? «Я так чувствую» - для них не аргумент.

- Ох, Фер,- встрепенулась Тали,- я забыла. Ричард хотел тебя видеть.

Воздушник отложил ножницы, клей и встал.

- Разрешите идти?

- Конечно, иди,- Тали чуть удивилась такому официозу, но спрашивать, что случилось не стала.

В одиночестве вырезать гирлянду Калеб не захотел. Доклеив последний кусочек он встал и подтащил кресло поближе к Тали. После чего так же, с ногами, забрался в него.

- Малыш, а тебе говорили, что те служанки соврали? - негромко спросила леди Лантен. - И никто из деток не пострадал? Мантикоры уже семь лет не заходят в Нэй-Террант.

В ответ Калеб только вздохнул. Рила продолжила читать, а Тали заметила, что у мальчика закрываются глаза. Очевидно, это заметила еще и камеристка - ее голос стал чуть монотонней. И через десять минут ребенок уже крепко спал.

- Давай перенесем его,- сказала Тали.

- Нет, пусть лежит в кресле. Я заметила, что в спальне он мигом просыпается,- покачала головой Рила. - Вот ведь твари же. И мамашка и эти, упырицы.

- Ничего,- улыбнулась Тали,- они свое уже получили.

- Эти без масла влезут куда угодно,- возразила Рила. - Им отсутствие рекомендательных писем не слишком повредит.

- Знаешь, приехав в графство я еще ни разу не работала по прямой специальности,- тонко усмехнулась леди Лантен. - И только недавно удалось найти и повод, и время.

- Специальность?

- Я мастер, непризнанный правда, в снятии и наложении проклятий. Леди Иррлей, моя наставница, в первую очередь была малефиком и уж потом целителем,- Тали мечтательно вздохнула. - Она могла просто взять и проклясть неизлечимую болезнь. И все. Человек становился здоровым.

- И чем вы их одарили?

Поднявшись, Тали принесла плед и укрыла Калеба. После чего спокойно ответила:

- Тем же, чем и они одарили мальчика. Страхом. Теперь с полуночи и до рассвета им будут мерещиться резкие звуки, сиплое дыхание. Скрежет когтей и изломанные, крылатые тени. Они довели ребенка, а я доведу их. Не стоит злить проклятийника.

- Значит, вы малефик? - благоговейно выдохнула Рила.

- Если бы. Я стараюсь работать в этом направлении, но,- Тали пожала плечами,- хорошо, если через двадцать лет мне удастся приблизиться к уровню леди Иррлей. Подмастерье малефик - проклятийник. Но все равно, в первую очередь я целитель. Как и моя наставница. И проклятия я изучаю для того, чтобы обратить их на пользу людям.

- Это потрясающе.

Тали смущенно пожала плечами. Не все люди радовались, обнаружив рядом с собой мастера проклятий. Особенно - непризнанного мастера проклятий. Самоучки без лицензии и диплома опасней вдвойне. И целительница давно переименовала себя в мастера снятия и наложения проклятий. Почему-то люди не увязывали это громоздкое название с малефиками и их подмастерьями.

- Выглядите грустной.

- Давай попросим госпожу Ансен посидеть с Калебом, а сами прогуляемся по саду.

Рила коротко кивнула, отложила в сторону книгу и встала. Проверила окна, задернула шторы, прикрыла дверь в спальню и забрала Тиссу. Лисичка явно собиралась еще немного поиграть.

Подавив улыбку, Тали выбралась из кресла и даже умудрилась не разбудить Несса. Этого ушастого ленивца она положила рядом с Калебом. Двум соням хорошо будет вместе.

Лисенок, оказавшись рядом с теплым и удобным Калебом на секунду проснулся, забрался под плед и, удобней устроившись, уснул.

- Идемте на кухню. Госпожа Ансен была там,- шепнула Рила.

Так оно и оказалось. Две служанки чистили овощи, одна что-то мастерила из шерсти. А экономка самозабвенно ругалась с кухаркой. Причем это явно доставляло удовольствие обоим.

- Госпожа Ансен, отвлекитесь на минуту,- позвала Тали и закрыла за собой дверь.

- Миледи. Чем могу помочь?

- Калеб уснул, а мы с Рилой заняты. Надо бы присмотреть. Ребенок только в себя приходить начал, не хорошо если проснется один и испугается.

Экономка, подозрительно сощурившись, подозвала к себе вязавшую служанку и приказала той идти и сидеть с ребенком.

- Ты читать умеешь? - грозно спросила госпожа Ансен.

- Да, госпожа. У меня младший брат есть,- тихо прошелестела служанка. - Леди Лантен, клянусь, я не обижу мальчика.

- Не клянись,- спокойно ответила Тали,- а делай. Будешь хорошо справляться - будешь постоянно при ребенке. Для гувернантки у тебя нет образования, но няня ему нужна. Как тебя зовут?

- Антель, миледи.

- Хорошо, Антель. Иди и постарайся найти общий язык с ребенком.

- Мне нужно три минуты и я с вами,- спокойно сказала экономка и принялась распихивать по карманам блокноты, карандаши, какие-то скрепочки, портновскую ленту и набор швейных игл.

- Арсенал,- восхитилась Рила.

- Карманы прохудились,- посетовала экономка,- уж никакой мелочи не положить.

С этими словами она пихнула в правый карман толстенький томик стихов.

- И правда что,- согласилась леди Лантен.

Накинув на плечи тулупчик госпожа Ансен вопросительно посмотрела на леди Лантен.

- Что ж, прошу в сад,- рассмеялась Тали.

В холле Рила отошла в сторону и вернулась с меховушкой леди Лантен, и своей курткой.

- Ну, что у нас случилось? - нетерпеливо спросила экономка.

И Тали честно и без утайки поделилась с женщинами своей бедой. И бедой Леора.

- И вот как доказать Ричарду, что я точно знаю, чувствую - мне нужно там быть,- тоскливо закончила Тали. - Я ведь понимаю, что как от бойца от меня толка нет. И что каким-нибудь советом я им тоже помочь не смогу - я ни разу не военный аналитик или кто там?

- Стратег,- предположила Рила.

- Тактик,- поправила ее экономка.

- Да хоть все три,- фыркнула Тали. - Я все равно в этом не разбираюсь. Зато могу раздробленную кость собрать. И не просто собрать, а без операции, руконаложением.

Дамы замолчали. Они уселись вокруг старого колодца и нет-нет да бросали вниз крошечные льдинки - чтобы услышать как они разбиваются там, внизу.

- А если настоять на своем? - предположила Рила.

- Он приказал собирать вещи. Видимо, живая и в столице я ему дороже чем...

- Мертвая и здесь,- кивнула экономка. - Это и логично. Эх вы, девки, хоть одна и леди. Ну зачем мужика насиловать? Мягче надо быть. Слушайте меня внимательно.

И три головы склонились друг к другу. Госпожа Ансен изволила делиться сокровенным опытом.

***

Фер старательно отводил глаза от сердитого Клая. Близнец никак не мог примириться с тем фактом, что ему придется изображать даму. Дар, контролировавший процесс, негромко посмеивался.

- Сильно не беги, быстро не наклоняйся,- степенно поучал мастер иллюзий. - Только если жизнь свою будешь спасать. А то, если очень быстро что-то сделаешь, окружающие тебя настоящего увидят. Неловко выйдет, верно?

- Верно,- уныло вздохнул Клай.

- Не переживай,- подбодрил его иллюзионист. - Хуже было б если б тебе пришлось женское платье надевать. Да шляпку. Да кудри накладные. А так что - иллюзия. Она есть и нету. Сроку вам даю - три часа. Потом...А шут его знает, что потом. Может и подержится еще немного. Может и нет.

Иллюзионист вышел. Клай потоптался на месте, посопел гневно носом - а учитывая, что он уже выглядел как леди Лантен, это было очень смешно - и негромко бросил:

- Мне нужно до ветру.

- В доме есть туалет,- фыркнул Фер.

- Ты такой самостоятельный стал, братик. Прям вообще близнец тебе нужен.

- Потом посваритесь,- рыкнул Дар. - Быстро ссысь и на выход. Леор уже пришел. Разит от него как пивной бочки. Но сам трезв как стеклышко.

Клай обернулся очень быстро. Феру было тяжело смотреть в доброе и открытое лицо своей госпожи и при этом помнить, что это иллюзия под которой скрывается его ревнивый брат.

- Ну все, со всеми богами вас ребятки,- выдохнул Дар. - Мы следом идем, помните.

Выйдя на улицу, Фер бросил мимолетный взгляд на особняк. Наверху, в гостиной леди Лантен горел свет. Бедная, она наверное всю ночь спать не будет. Но ничего, главное - жива останется.

- Какие яркие звезды,- задумчиво протянул Леор и подал руку Клаю,- облокотитесь на меня, миледи.

Фер ожидал вспышку негодования, но брат все же понимал - это улица и их могут увидеть и услышать. Потому беспрекословно уложил ладонь на сгиб локтя боевого мага.

Шли медленно, молча. Клаю говорить было нельзя - голос ему не изменили, слишком сложно и недолговечно. А Феру говорить особо не хотелось. Он был слишком сосредоточен на задании.

И только Леор чему-то ухмылялся. И, когда показалось здание целительского дома, Фер с ужасом услышал причину веселья боевого мага.

- А скажи-ка, подруга, что ты жениху скажешь?

- Что сердце мне велело быть этой ночью здесь,- уверенно ответила Тали и подмигнула ошеломленному Феру,- твой брат сладко спит.

На лице воздушника отразились все его мысли. Не понимание, осознание, шок и ужас. Сдавленно охнув, он протянул руку и вскользь коснулся нежной девичьей щеки:

- Леди Лантен?! Но как?!

- Я не могла остаться дома,- сдержанно ответила Тали. - Как ты понял, Леор?

Боевой маг только фыркнул и, гордо приосанившись, но не сбавляя шага, ответил:

- Женщины пахнут иначе чем мужчины. Тонкая нотка духов, цветочное мыло и что-то еще, что-то что принадлежит только тебе. А вот от Клая разило не слишком хорошо - пот, видать после тренировки не ополоснулся и поверх него одеколон.

Фер шумно принюхался и вздохнул:

- Как я сам не понял?

- Ты еще очень молод,- усмехнулся Леор. - Ну и я точно знал, что леди Лантен дома не усидит. Не тот характер. Вопрос был только в том, как она выберется. Кстати, как?

Теперь гордо приосанилась целительница. И чуть не поскользнулась, утратив на мгновение концентрацию.

- М-м-м, скажем так, Клай не сам по себе в туалет захотел. - проворчала Тали. - А дальше сработали сонные капли.

- Он этого не переживет,- вздохнул Фер. - Повержен женщинами. Готов поспорить, что Рила в этом тоже участвовала.

Таинственно улыбнувшись леди Лантен поправила чуть распахнувшуюся меховушку и отозвалась:

- Ничего не скажу. Ничего не знаю.

- Ты же понимаешь, моя хорошая, что впереди - опасность? - вкрадчиво спросил Леор.

Леди Лантен с укором посмотрела на друга и подробно ответила:

- Я знаю, Леор. На чердаке есть крохотный закуток из которого прекрасно слышно все, что происходит в кабинете Ричарда. Абсолютно все.

- Как вы там все поместились? - восхитился Леор. - Я ведь видел вас в окно. Совещательную троицу.

- Говори, что хочешь,- отозвалась Тали,- а только я знаю - мне необходимо быть там. Я такой уверенности уже очень давно не испытывала. Мы будем гулять по дому исцеления? Или?

Пожав плечами, Леор ответил:

- Нас должны встретить. Эх, получается, что иллюзионисту зря двадцать золотых заплатили.

На это Тали ничего не сказала. Только загадочно улыбнулась и поправила брошку на платье. Чтоб сидела ровнее и в глаза не бросалась.

Они не успели подойти к целительскому дому. Из тени постовой будки вышел высокий, сгорбленный незнакомец. Он был укутан в длинный, плотный плащ. Лицо пряталось в тени глубокого капюшона. На виду была лишь кисть правой руки. В ней он сжимал что-то длинное, чуть колышущееся от ветра.

- Если с вами целитель, то она сможет сказать жива ли девушка. И та ли это девушка,- ехидно произнес незнакомец.

Леор побледнел. «Длинным и колышущимся» оказалась прядь волос.

- Надеюсь у вас есть иная прядка,- спокойно сказала Тали,- а не только эта.

С тихим смешком незнакомец достал из рукава сложенный вчетверо платок. И на раскрытой ладони протянул его леди Лантен. Целительница осторожно раскрыла ткань и взяла тонкое, волосяное колечко. Потерев волоски между пальцами она уверенно произнесла:

- Волосы срезаны с живой девушки, находящейся в беспамятстве. Вы оглушили ее ударом или подлили капли?

- И то, и другое,- буркнул мужчина. - Дралась как бешеная кошка. Я не думал, что люди герцога Сагерта так легко нарушают обеты.

Леор дернулся, но промолчал. Зато молчать не стала леди Лантен:

- Никаких обетов мой друг и защитник не нарушал. Вы пригласили, мы пришли. Вы не требовали моей смерти или моей головы.

- При необходимости я положу всех,- коротко произнес Леор.

Холод и страх не добавляли леди Лантен терпения. И она решила напомнить об официальной причине происходящего:

- А теперь я хочу видеть девушку. В конце концов все затевалось именно из-за нее, верно? Ведите нас, господин Проводник.

Тяжело вздохнув, Фер обвел взглядом громаду целительского дома. Если они сейчас пойдут в иное место, граф не сильно обеспокоится. Все это проговаривалось и обговаривалось. Вот только Ричард не знает, что перед неприятелем стоит настоящая, реальная леди Лантен.

Воздушник никак не мог понять, как Леор может так спокойно реагировать на присутствие своей подопечной? Леди Лантен, такая нежная и хрупкая, ей не место в бою! Конечно, она не испугалась нежити и лихо проскочила сквозь иллюзорный огонь. Но сейчас все гораздо серьезней.

Опасения Фера почти оправдались. Проводник привел их к крыльцу целительского дома, но вместо того, чтобы открыть дверь, он сделал замысловатый жест и дверь окуталась пламенем.

- Добро пожаловать, леди Лантен,- хмыкнул Проводник и шагнул в огонь.

- Я так понимаю, в этом графстве никто не боится каскадного расслоения матрицы пространственного заклинания,- недовольно произнесла Тали и крепко взяла за руку Фера. - Готов?

Воздушник сглотнул и кивнул. В огонь они шагнули следом за Леором.

На той стороне их встретил совсем другой человек. Высокий юноша лет двадцати пяти. Он был неуловимо похож на Ричарда. И Тали поздравила себя с правильно сделанным предположением - где-то в графстве и правда бродит бастард старого графа. Собственно, вот он.

- Счастлив видеть вас, миледи,- хрипло произнес юноша. - Мое имя Ричард Ириен Террант, граф Террант.

- Это немного обескураживает,- осторожно произнесла Тали и заготовила малый диагност.

- Вы хотите меня проклясть? - вскинул брови юноша.

- Это диагност, он позволяет узнать правду ли говорит человек,- уклончиво ответила Тали. - Я всего лишь хочу проверить свое ли имя вы назвали.

- Прошу,- он развел руки, как будто предлагая ударить его магией в грудь.

Отнекиваться Тали не стала и бросила диагност. Она ожидала увидеть следы психического расстройства, но нет. Все было в порядке. Юноша был немного взволнован, недавно перенес простуду и был возмутительно здравомыслящ. Но при этом продолжал утверждать, что его зовут Ричард Ириен Террант.

- Приношу свои извинения,- скромно улыбнулась Тали и сделала реверанс,- мое недоверие было оскорбительно.

Леор передернулся, он не любил когда леди Лантен начинала вести себя как великосветская стерва.

- Это оправданно. Мне не удалось перехватить вас до того, как вы попадете в лапы к самозванцу,- юноша скорбно опустил голову,- он с бойцами захватил столицу и замок.

Подавив волну возмущения, целительница постаралась выдавить улыбку. Сейчас не время для отстаивания прав возлюбленного.

- Я даже не знаю, что сказать, милорд,- кое-как выдохнула Тали. - Можно ли для начала убедиться, что девушка здорова?

- Конечно, но,- юноша улыбнулся,- я бы не причинил Тан вреда. Она строптивица и упрямица, но я ее ценю. Но ваша воля закон, миледи. Вы моя законная невеста и имеете право распоряжаться в моем доме.

Замысловато и старомодно поклонившись, юноша огладил воздух ладонью и вновь вспыхнуло пламя. Тали криво улыбнулась и вздохнула - она перестала надеяться, что они покинут сжатый коридор.

Самозванный милорд ушел вперед, и Тали прикусила губу - на чем зиждется его уверенность?

- Прежде чем вы усомнитесь,- шепнул Фер,- нашего Ричарда проверяли на родство с Террантами. В столице. Об том есть бумаги.

Тали покачала головой и шепнула в ответ:

- Я бы и не усомнилась. Чтобы не путаться, этого будем звать Ириеном. У меня ум слипается от количества бреда. Но он искренне верит в то, что говорит. И откуда он знает Тан?

- Тан,- Леор вздохнул,- дочь Сонтарро. Та которая пропала.

- Которую якобы съела нечисть,- нетерпеливо поддакнула Тали. - Но он-то ее откуда знает? Или она его? Или этот Ириен со всеми на короткой ноге?

- Тсс,- шикнул Леор.

Самозванец остановился, поджидая своих отставших гостей.

- Прошу, моя драгоценная, нам сюда. Мальчики подождут в коридоре.

Оба «мальчика» недоуменно переглянулись и остались стоять в коридоре. Тали бросила в комнату осторожный взгляд и, охнув, поспешила к узкой постели.

Тан, бледная и безжизненная, лежала поверх одеяла. Голова была неаккуратно замотана бинтами. Бледные губы пересохли.

- Бинт, спирт и заживляющую мазь. Ну же, милорд, если я ваша невеста и так далее.

- Все, что есть - на столе. Мы ведем уединенную жизнь и молимся на прибытие королевского гласа.

- Милорда Дарнвига?

- Я даже не знаю кто сейчас глас,- скорбно вздохнул юноша. - Мы просто написали в королевскую канцелярию.

- Мы?

- Моя кормилица,- Ириен склонил голову,- матушка Эдори. Она вырастила меня. Когда моя родная матушка сбежала от отца, моя нянюшка, моя кормилица спрятала меня в деревне. Я верный подданный короля. И когда Его Величество отдал графство чужаку - я подчинился. Но когда и графством, и моим именем завладел самозванец...Я не стерпел!

Целительница ловко сняла бинты с головы Тан, осмотрела рану, прочистила и наложила заново мазь. И осторожно сняла кольцо с пальца. Этот крохотный накопитель магии ей дала госпожа Ансен. Его, вместе с короткой запиской, она положила под правую руку Тан.

- Вы молодец. В одиночку выдержать такой удар судьбы,- восхитилась Тали. - Я бы не смогла.

- Вы слабая женщина,- чуть снисходительно произнес Ириен. - Но у меня была моя матушка. Она решилась разузнать про самозванца и в итоге погибла. Вы так скептически на меня смотрите. Ах, миледи, я ведь все замечаю. Заканчивайте, и я покажу вам свои верительные грамоты.

Леди Лантен склонила голову и, следом за диагностом, отправила в Тан маленький магический разряд. Такими крошками целители запускали остановившиеся сердца. Это поможет девчонке быстрее прийти в себя.

Путь до коридора Тали проделала под руку с Ириеном. И тогда же она позволила себе спросить:

- Вы не боитесь ходить здесь?

- Я живу здесь уже шесть лет,- пожал плечами Террант. - Вам ничего не грозит, это более стабильное заклятье. Здесь вариация дом-в-доме. Ее сделал мой отец, когда обнаружил особое свойство этой магической жилы. Так что каскад нам не грозит.

Тали поджала губы:

- У магических жил не бывает особых свойств. Это антинаучно.

- Вот только оставленные здесь пустые артефакты через сутки полны энергией,- возмутился Ириен. - И не только.

Оглядываясь по сторонам, Леор постарался подобраться поближе к Тали. Он, как и целительница, понимал - этот восторженный балбес всего лишь марионетка. И где-то сидит талантливый кукловод. Вопрос в том, когда он решит вмешаться.

- Этому может быть какое-то иное объяснение,- настаивала Тали. - Такие вещи свойственны храмам Богов. Или капищам. В общем, чему угодно, но не магическим жилам!

- Да? А что вы скажете на то, что это место в десятки раз усиливает магию крови? - запальчиво отозвался Ириен. - Одна капля крови и человек теряет волю! Ненадолго, совсем ненадолго. Но достаточно для...

- Довольно! - громыхнул чей-то голос. - Глупый щенок!

Резко развернувшись, Леор схватил Тали и отшвырнул к Феру. Ударил проклятьем в самозванца и закрыл обоих своих подопечных собой. Кукловод вышел из тени.

Ириен отлетел в сторону и остался лежать на полу. Но высокий, сухопарый мужчина не обратил на него внимания. Он просто перешагнул через тело юноши и вышел из темноты коридора на освещенное пространство.

- Отличная вещь этот кровный амулет. Никогда не подводит,- незнакомец выразительно огладил перстень на левой руке и тонко усмехнулся,- ну, здравствуйте, гости дорогие.

- Вы?! Но почему? - ахнул Фер и сотворил ледяное копье,- граф вам этого не простит!

Недоуменно покосившись на воздушника, Тали всмотрелась в стоящего перед ними мужчину. Седой, светлые, выцветшие глаза. Тонкие губы и глубокие морщины. Добротная одежда, кинжал на поясе и удобные сапоги. Он был похож на вышедшего в отставку воина. Боевой маг?

Осторожно посмотрев на Леора, леди Лантен поняла - тот тоже не знает, что за человек стоит перед ними. Что ж, стоит приготовиться к худшему.

- Вижу леди Лантен недоумевает,- промурлыкал старик. - Позвольте представится лорд по праву магии Родерик Вильямсон.

- Леди Тайлирна Сеола Лантен,- вежливо ответила Тали.

Целительница чувствовала разлитое в воздухе напряжение.

- Обожаю эту самонадеянность,- вдруг улыбнулся лорд Вильямсон и прищелкнул пальцами.

В этот же момент и Фер, и Леор рухнули на пол.

- А меня что, пощадили? Не в ваших правилах бить женщин?

- М-м-м, то есть посмотрев на рану Тан вы все еще питаете какие-то глупые надежды? - вскинул брови лорд Вильямсон.

- Что же еще мне остается?

- Вы удивительно спокойны. Это похвально,- произнес Вильямсон. - Следуйте за мной. Или можем для начала устроить дуэль. Все будет так, как вам будет угодно.

Тали только склонила голову. Она не собиралась пояснять, что использует особое заклятье. То, которым пользуются целители во время серьезных операций. «Чистый разум» - опасное, затягивающее заклинание имеющее наркотический эффект. Очень тяжело, единожды попробовав, отказаться от него.

Ничуть не опасаясь лорд Вильямсон повернулся спиной к целительнице. Три безвольных тела поднялись в воздух и потянулись следом за ним.

- Почему вы так жестоки к своему союзнику?

- Потому что он уже не нужен,- не оборачиваясь ответил Вильямсон. - Идея получить под контроль графство изжила себя. Теперь остается только красиво уйти. В чем мне поможете вы, миледи.

- Я не сильна в иллюзиях,- огрызнулась Тали.

- Никаких иллюзий,- мягко рассмеялся Родерик,- все будет исключительно натурально. Ночь, снег, кровь.

- Почему вы не хотите просто уйти? Кто вас найдет? Никто.

Он остановился. Повернулся к ней. Всмотрелся в глаза и рассмеялся:

- А ведь вы верите в то, что говорите. Нет, милая леди. Мне некуда уйти. Остается только красиво умереть. И моя смерть включает в себя и вашу. Я хочу, чтобы Ричард жил с осознанием того, что не успел всего лишь на чуть-чуть.

- Он не знает, что я здесь.

- Знает, конечно же он знает. Ваша Рила разбудила того неудачника через полчаса после вашего ухода и отправила к графу - чтобы он мог вас подстраховать. Сейчас весь целительский дом трещит от его яростного бессилия.

- Я так понимаю, что шпион в нашем доме все-таки есть,- проворчала Тали.

Блуждая по коридорам, они пришли в небольшой кабинет. Коробки, бумаги, папки - все вперемешку.

- Если хотите вы можете открыть окно. Там шторы и какая-то иллюзия. Кажется, море.

- Никогда не была на море,- эхом отозвалась Тали и подойдя, открыла шторы.

Отвернувшись от Вильямсона она обновила заклятье «чистого разума». Правда, идей о том как спастись самой и спасти друзей не прибавилось. Но вот ощущение, ощущение что все идет так, как и должно - усилилось.

- Очень жаль. Насчет моря. Посмотрите, пока есть возможность. Оно красивое.

- Сколько мне осталось жить?

- По времени? Ох, где-то полчаса. Я пока как раз закончу с документами,- Родерик усмехнулся,- за собой всех утяну. Всех.

- Почему Фер вас знает? Я не хочу умирать в безвестности. Кто вы? И зачем вам именно это графство? Еще один бастард? А не слишком ли вас много здесь собралось! - Тали постаралась изобразить истерику.

- Мне будет очень жаль тебя убивать. Такая серьезная, спокойная. Целитель. Прирожденный, верно? Сейчас в лекари идут слабосилки, а про таких как ты уже и забыли. Небось и проклясть можешь, верно?

Тали склонила голову и промолчала. Она не обратила внимания на фамильярность Вильямсона и просто ждала, что он скажет.

- Я учил Ричарда. Но еще раньше я принял на воспитание вот это вот,- Родерик вздохнул,- вот это вот ничтожество. Ни на что не способный щенок. Ты и правда думаешь, что я буду каяться перед тобой?

- Я просто подумала, что если вам нечего больше делать, то вы могли бы мне рассказать. Все же я ни в чем не провинилась перед вами. Хоть как-то искупите мою смерть, вы ведь лорд. Не бродяга.

Он выдвинул ящик и принялся неторопливо набивать трубку.

- Что ж. Старик Террант мертв. Я похоронил его. Лично. Это был заказ виконта Сонтарро. После чего где-то в кабаке был найден претендент на единственную и опозоренную Сонтарро.

- То есть нынешний виконт носит фамилию Сонтарро по праву супружества? Не по рождению? - Тали покачала головой,- поразительно. Неужели об этом никто не судачит?

- Деньги и страх,- равнодушно отозвался Вильямсон. - Меня попросили задержаться и отдали ребенка. Его предполагалось оставить в жертву лесу. Но я не смог. Приплатил деревенской бабе и та взяла его к себе.

- Госпожа Эдори,- прошептала Тали.

- Верно. Шли годы, я изредка наведывался сюда. А после...После узнал о невероятной особенности этой магической жилы.

Целительница нахмурилась - она была уверена в своей правоте. И в том, что все магические жилы нейтральны.

- Первый же артефакт доказал свою полезность.

Вздохнув, он встал. А Тали ощутила, как медленно коченеет ее тело.

- Я надеюсь, что ваша красивая смерть не включает в себя гибель Леора и Фера?

- Только вы и я. Я бы хотел достать мальчика, сына Ричарда. Но вы...вы тоже дороги графу.

- Почему ваш воспитанник считает себя графом?

- Я ему солгал,- пожал плечами Родерик,- он был удивительно бесполезен. Таскался за мной по пятам, когда я приезжал, но ни силы характера, ни решимости - все это прошло мимо. Зато Ричард истинный Террант.

- А девушки? Которые пропали - это вы сделали?

- Ну я же должен был как-то вытащить Ричарда из замка. Увы, каскад уничтожил там все тайные ходы. Все.

Лорд Вильямсон одним движением скользнул за спину леди Лантен и набросил ей на шею удавку. Одним профессиональным движением он передавил ее горло и замер, глядя на часы. Секундная стрелка замедлила свой ход.

Он отстраненно размышлял о том, что вся жизнь покатилась под откос. И о том, как странно ощущать под руками мягкий шелк женских волос - все же его противниками раньше были мужчины. И еще, совсем немного, о том, что ему действительно жаль эту храбрую, маленькую леди. Достойную большего, чем смерть в тайном ходе от рук старого предателя.

***

Ричард покинул дом до того как мастер иллюзий закончил работу. Его немного напугал вопрос Тали - любимая спросила есть ли что-то, что он бы не смог ей простить? Что-то, что не касается любви. Например, если она плохо поступит с чужим человеком. Или станет причиной чьей-то смерти.

Он смог только криво усмехнуться и поцеловать ее в макушку. Ведь если вспомнить сколько на его счету чужих жизней...Не стоит об этом вспоминать на ночь глядя. Не лучшая тема.

- Идем под пологом,- негромко бросил Дианор. - Старик обещал, что дойдем до заднего входа. Ох и неспокойно мне.

- Клай и Фер отлично сработанная пара. Леор,- Ричард пожал плечами,- превосходный боец.

- Все равно брюхо крутит. Может еда была не свежей.

- Ты только при госпоже Ансен этого не скажи,- фыркнул граф.

Продвигаться приходилось медленно. Одно радовало - «наживка» шла позади. И, случись что-то непредвиденное, первый удар приняла бы на себя именно группа Ричарда.

- Я боюсь, что Дар прав и там есть тайные ходы. Такие же как в доме. Потому что простукивание стен ничего не дало. Кроме пяти кованых сундуков на чердаке. И трех тварей в подвале,- вздохнул Дианор. - Такое чувство, что неприятель знает наши действия наперед.

- Как будто у нас одна школа,- кивнул милорд Террант.

О том, что в графстве есть нечто большее чем запустение и нежить он догадался еще шесть лет назад. И чтобы он не предпринимал - неизвестный гроссмейстер был на шаг впереди. Возможные информаторы пропадали, лазейки закрывались и нити обрывались. И вот сейчас нежданная удача, шанс, реальный и манящий. И оттого еще более пугающий - чем придется заплатить за победу?

Радовался Ричард только тому, что самое драгоценное было за его спиной. Сын и невеста были в безопасности. И он, граф, сделает все, чтобы они были живы, здоровы и счастливы.

До заднего двора удалось добраться незамеченными. И из окна проследить за тем, как Фер, Клай, Леор и незнакомец подходят к крыльцу. Подходят и исчезают.

- Первый ход за ним,- обронил Дианор. - Надо искать другой проход.

- Пусть двое попробуют открыть ход на крыльце. Кто это?

По улице кто-то бежал. Бежал хорошо, старательно. На результат. И когда этот неизвестный бегун попал в круг света у Ричарда сердце пропустило удар - Клай. Граф рванул вниз, узнать, затрясти, понять!

- Твою мать,- выдохнул Дианор и помчался следом за побратимом.

Ричард перескакивал через ступени, промчался, не таясь, сквозь гулкий холл и вылетел на крыльцо. Его вопрос, обращенный к Клаю, состоял из мата.

- Меня разбудила Рила,- коротко ответил тот. - Оказывается леди Лантен мучилась предчувствием необходимости своего присутствия здесь. Я не знаю, как они меня вырубили. Но я готов понести наказание. Она забрала брошку с иллюзией своей внешности.

- Разберите этот дом по частям, но мне нужен проход,- медленно процедил граф. - С твоим наказанием будем решать позже. Не до того.

Боевые маги пробовали на прочность барьер и раз за разом откатывались назад. Ричард велел не рассредоточивать силы, а вскрывать уже известный проход.

- С ней все будет в порядке,- негромко обронил Дианор. - Не знаю как вы будете жить. Может, тебе имеет смысл оставить боевую магию и начать вышивать? Твоя невеста обвела вокруг пальца нас всех. Я как-то даже оскорблен.

Ричард бросил на насмешника острый взгляд и коротко ответил:

- Она сейчас в руках врагов. Тебе смешно?

- Фер и Леор,- напомнил Дианор. - Я уверен, что в обиду ее не дадут. Ты меня прости, но твоя невеста сама кого хочешь обидит.

Эту реплику граф оставил без внимания. Он вновь и вновь пытался взломать барьер. И когда у него это получилось, то дожидаться остальных он не стал. Его гнал вперед страх. Страх не успеть, опоздать. Страх принять ее последний вздох. Страх услышать «почему ты не спас меня». Хотя в последнем он сомневался. Это было бы не в стиле его невесты. Вот отругать его на последок это да, это бы Тали смогла.

Дверь, еще одна, еще - тишина. Пустота. В одной из комнат пустая постель и окровавленные бинты. Что, варг побери, это значит?

Откуда-то слева раздался тихий вскрик и шум падающего тела. Пружинисто развернувшись, Ричард одним ударом ноги выбил дверь и замер, не веря своим глазам.

Глава 22



Вильямсона сгубила чрезмерная внимательность. И знание «предмета». Он так старательно следил за своими руками, чтобы не приведи боги не коснуться кожи леди Лантен, что пропустил совершенно иной момент.

Иллюзоры - огромнейшая редкость. И берут за свои услуги очень дорого. А потому далеко не всем известен довольно любопытный эффект: иллюзия наложенная на оригинал с которого и был сделан магический слепок преобразовывается в сильнейший щит. Тонкий как мыльный пузырь, неприметный и одноразовый.

И Тали замерла, неспособная пошевелиться - щит надежно уберег ее от физического воздействия. И при этом лишил возможности двигаться.

- Что за варг?! - рыкнул Родерик и отпустил удавку.

В тот же миг ему в спину ударило ледяное копье. Фер пружинисто вскочил на ноги. Ушел перекатом за кресло и ударил еще раз. Родерик в ответ ударил огнем. И рухнул на пол с проломленным черепом. А из воздуха медленно проявилась Тан. Выпустив из рук небольшой табурет она бросилась к Леору.

Целительница с невыразимой тоской смотрела прямо перед собой - до тех пор пока с нее не снимут брошь она останется недвижима.

А за спиной разгоралась трагедия:

- Леор! Леор!

- Леди Тан, позвольте мне,- голос Фера и потерянное,- у него не бьется сердце. Леди Лантен! Помогите.

Но Тали продолжала сидеть. Спина выпрямлена, руки на коленях, взгляд устремлен прямо перед собой. На шее затянута удавка. Которая сейчас чуть ослаблена.

Прислушиваясь к происходящему целительница ждала, когда уже хоть кто-нибудь к ней подойдет. Но вместо этого раздался грохот выбитой двери.

- Тали! Боги, девочка моя.

Граф в один прыжок оказался рядом с возлюбленной, сорвал с шеи удавку и...С ужасом понял, что его невеста больше похожа на камень. Прохладная кожа, пульс не прощупывается, руки не гнуться.

- Чем он ее? - глухо спросил Ричард. - Что это?

Он чуть подковырнул пальцем дешевенькую брошь и та, сверкнул золотым отблеском, упала на пол. Тали прерывисто вздохнула, коснулась губами губ Ричард и встала.

- Тан, отойди, его еще рано хоронить. Это всего лишь мой целительский щит. Такой же я набросила и на Фера, но он стоял не слишком удобно.

- Спасибо,- девчонка подняла на Тали глаза,- я полностью потратила накопитель.

- Главное верни кольцо - это память. И не моя,- улыбнулась леди Лантен.

Граф, оценив слова невесты, покачал головой:

- Но твой щит не удерживает ничего. Тали, мы должны серьезно поговорить.

- Мой щит ослабляет проклятья,- спокойно сказала Тали и добавила,- я люблю тебя. Я сказала правду. Я люблю тебя и твоего сына. И я надеюсь, что Калеб станет и моим сыном тоже.

Наклонившись над Леором, целительница легко коснулась указательным пальцем лба боевого мага и тот шумно вздохнул.

- Только ты выйдешь замуж не за бравого боевого мага,- вздохнул Ричард, понимая, что злиться у него не получается. - А за седого и дерганного заику. Я не представляю, как бы я жил...

- Он хотел,- кивнула Тали и поманила к себе Тан. - Фер его узнал. Родерик Вильямсон.

Ричард поменялся в лице и, присев, перевернул бессознательное тело. Он не обратил на него внимания - Тали была важнее.

- Почему? - растерянно выдохнул граф. И тут же взял себя в руки. - Дин, этого связать и доставить в дом. Это кто?

- Это твой брат,- тихо ответила Тали, не отрываясь от просмотра бумаг.

Она уселась за стол Вильямсона и, наскоро проглядывая документы, откладывала в сторону те, что необходимы в ближайшее время.

- Что ты делаешь? - заинтересовался Леор и отстранил от себя рыдающую Тан.

- Ищу. Но, конечно, все это придется смотреть Нессеру. Иначе нас могут обвинить в изготовлении кровных амулетов. Подчиняющих кровных амулетов. Леор.

- Да?

- Ты сказал, что можешь за сутки добраться до столицы,- леди Лантен пытливо взглянула на него,- ты можешь сделать это для меня? Вон там в углу лежит Ричард Ириен Террант. Его подпись есть на всех документах. Но самое худшее, что они с нашим Ричардом родственники.

- И любая проверка покажет причастность нашего графа к этим документам,- выдохнул Дин. - Варг, друг, мы встряли.

- Пока еще нет,- покачала головой Тали и начала собирать бумаги. - Но можем. Нам нужен герцог Сагерт. Он военный герцог и покровитель Академии. Так же нам нужен королевский глас и королевский наблюдатель. Думаю, Нессер придумает, кто еще нам нужен.

- Я смогу выехать утром. Тан может остаться в вашем доме, граф?

- Да,- скупо ответил Ричард.

Он все еще не смог осознать, принять тот факт, что за всеми злоключениями и бедами графства стоял его наставник. Один из его наставников.

Но зато становилось понятным, отчего они никак не могли его настигнуть - он учил их. И был на шаг впереди. Всегда.

Вокруг суетились бойцы. Тали где-то нашла мешок и осторожно укладывала в него листы. Тан, никого не стесняясь, обнималась с Леором. И только он, Ричард, стоял и смотрел на все происходящее непонимающим взглядом.

Мешок забрал Фер, а целительница прижалась к графу и тихо попросила:

- Я хочу домой.

Это будто вернуло милорда в реальность. Коснувшись губами лба возлюбленной, он осмотрелся, раздал приказы и вывел леди Лантен в коридор и дальше, на крыльцо.

- Идти придется пешком,- спокойно произнес граф.

- Ничего. Не страшно.

- И то верно,- улыбнулся он и подхватил любимую на руки.

- Ты с ума сошел? Далеко же!

Ричард хитро улыбнулся и решил не говорить невесте, что превосходно владеет заклятьем прикладной левитации. И что сейчас его невеста весит хорошо если треть от своего веса. Должны же быть у него свои маленькие тайны?

Дом встретил их ярко освещенными окнами. Рила и госпожа Ансен дежурили в холле. И целительницу у графа сразу же забрали. Правда, практичная Рила вежливо заметила, что милорд Террант может получить невесту обратно через полчаса.

- Немного пообщаетесь в гостиной, а там пару часов на сон,- уверенно произнесла камеристка. - Все равно ведь госпожа не уснет.

- Пусть покушать соберут,- попросила Тали Ричарда и ушла с Рилой.

Госпожа Ансен поманила за собой графа.

- Набрана горячая ванна,- коротко отчиталась экономка,- подготовлена чистая одежда. Легкий перекус ждет вас и леди Лантен в ее гостиной. В чай добавлена мелисса и ромашка.

- Вы молодец, госпожа Ансен,- откашлявшись произнес граф. - Но все же ваш поступок...Было неблагоразумно так поступать.

- Отчего же? То есть, конечно, воля ваша. Но мы все продумали,- экономка пожала плечами и добавила,- и оказались правы.

- Я нашел свою невесту с удавкой на шее. Это входило в ваше «продумали»? - устало спросил граф.

Он не собирался ругаться. Понимал - бесполезно. Никто из авантюристок не был в настоящем бою. Не видел, как рушатся самые надежные планы. И как умирают люди от шальных проклятий.

Да, в практике его невесты были смерти пациентов. Но это совсем не то.

- Дайте слово, госпожа Ансен, что впредь такого не повториться.

Экономка тяжело вздохнула и нехотя поклялась именем Богини-матери.

- Но все же граф,- рискнула добавить она,- миледи защищала свой дом. Свою семью. Как могла так и защищала.

Когда граф смыл пот и грязь и, переодевшись, пришел в гостиную, там уже сидела Тали. И ее камеристка, и экономка.

- И тогда он сказал, что изначально хотел убить Калеба. Но мальчик не выходил из дома,- целительница вздохнула,- получается, что мать ребенка и дуры-служанки спасли ему жизнь. Он ведь из покоев не выходил в одиночестве. Так что я сниму проклятье. После Излома.

- Господин граф,- Рила вскочила на ноги,- прошу, садитесь.

Расставив приборы и пододвинув столик камеристка вышла. Экономка последовала за ней.

- О чем ты сейчас говорила?

- О том, что мне сказал Вильямсон. Изначально в жертву назначался Калеб. Этот негодяй сказал, что все потеряно. И все, что ему остается - умереть красиво. Скажи, что ты ему сделал?

- Не представляю,- покачал головой Ричард. - Он всегда меня поддерживал. Помогал восстановить право на владение титулом. Точнее, подсказал, что это можно сделать. Этого мальчика и правда зовут как меня?

- Да. И он кажется очень,- Тали замолчала, подбирая слово,- очень наивным. И благородным.

- Что это была за брошь? - граф предпочел сменить тему. Ему не хотелось слушать дифирамбы в адрес своего новообретенного родственника.

- Иллюзия, это тончайшая пленка перенасыщенная магией,- издалека начала Тали. - Когда создается слепок иллюзии эта магия получает приказ повторить цвет и форму. До последнего оттенка. Чем сильнее иллюзор тем насыщенней его иллюзии. Но если уже готовую иллюзию наложить на оригинал пленка преобразуется в щит. Эта закономерность досконально не изучена.

- Ты не могла двигаться,- напомнил Ричард,- как ты успела надеть брошь?

- Я сразу ее надела. Просто активация может происходить по разному.

Тали скупо обрисовала все, что удалось узнать и замолчала. Протянув руку целительница взяла с широкой тарелки сэндвич. Ричард последовал ее примеру. И на несколько минут в гостиной воцарилась тишина.

- Я все равно сердит,- наконец произнес Ричард и отставил в сторону опустевшую чашку.

- Я понимаю,- Тали грустно улыбнулась. - И знала это, когда принимала решение. Надеюсь, ты не настолько сердит, чтобы...чтобы разорвать помолвку. Но даже если и так - я не жалею. Не будь там меня, настоящей, неизвестно чтобы произошло. Никто из твоих бойцов не смог бы пройти проверку. А значит, Вильямсон остался бы в тени. Мы и близко не подошли к разгадке его тайны. И рано или поздно...

Ричард отодвинул столик и опустился на пол. Он сел у самых ног Тали и, посмотрев на нее снизу вверх, укоризненно заметил:

- Хорошего же ты обо мнения, родная. Я бы не смог от тебя отказаться. Ты верная, сильная, смелая, умная. И бесконечно любимая. И безрассудная. И безрассудство твое явно берет начало в библиотеке.

- И ты. И ты верный, сильный, храбрый, умный, любимый. Родной. Я...Я буду счастлива назвать тебя своим мужем. О! Я забыла - мы можем вернуться в замок.

- Как тебе удалось его расспросить? - восхитился Ричард. - Наст...Вильямсон всегда высмеивал тех, кто много разглагольствует перед лицом врага.

- Но я была не врагом, а необходимой жертвой. Он галантно попросил у меня прощения за мою скорую смерть. А я в ответ не менее вежливо попросила не позволить мне умереть в безвестности относительно его планов. Ну и попросила не убивать Леора и Фера.

Тали помолчала и задумчиво добавила:

- Мне показалось, что он собирался покончить с собой. Убить меня и покончить с собой. Скажи, ты точно не переходил ему дорогу? Хотя, даже если и переходил - зачем убивать себя? Отомстить и жить дальше, довольным и счастливым.

- Судя по всему,- задумчиво произнес граф,- где-то наши интересы все же пересеклись. Но боюсь, что подробности удастся узнать только у него самого.

- Не забудь узнать про Эдори,- целительница передернулась,- не хотелось бы допустить эпидемию.

- Составь список вопросов, про червя,- серьезно ответил Ричард. - Потому что я могу что-то упустить.

- Хорошо. Проводишь меня в постель?

- С удовольствием.

И граф действительно проводил невесту с удовольствием - зацеловал до потери пульса. Так, что войдя в свою спальню Тали еще с минуту бездумно чему-то улыбалась и касалась губ кончиками пальцев. И смаковала последнюю фразу жениха - «Ты всегда будешь мною любима».

Чего Тали никак не могла подозревать, так это того, что утром ее разбудит Рила. Хотя нет, на самом деле именно это было вполне ожидаемым. Удивляло другое - в комнате стоял сундук, в который раскрасневшаяся камеристка складывала вещи. Вперемешку с банками варенья и связками сушек.

- Что происходит? - хриплым со сна голосом спросила целительница.

- Ох, вы могли еще полчаса спать,- всплеснула руками Рила. - А мы уезжаем. В Храм. Граф сказал, чтобы к завтраку никого в доме не было. Кареты уже стоят, ждут.

- Так почему ты меня не разбудила?

- Граф велел до последнего не будить,- Рила вздохнула,- а я что? Я разве могла отказать?

И камеристка выразительно посмотрела на банки с вареньем. Чьё звяканье и разбудило леди Лантен.

- Я так старалась, чтобы вы спали подольше. Вот и платье отгладила, чтоб вы значицца встали и сразу в карету. И вода горячая вас дожидается. Чтобы ничего нас на пути в храм не задержало.

Целительница рассмеялась и выскользнула из-под одеяла.

- Ты молодец, Рила, и я верю, что ты была тиха как маленькая мышка. Что нового за утро?

- Леор отбыл в столицу. Верхом. Приходил целитель Нокля и был ушиблен горшком со вчерашней кашей. Мира решительно отказывается с ним разговаривать, но при этом весьма нежно улыбается. Есть мнение, что она просто мстит. Тан вернула госпоже Ансен кольцо.

- Даже не знаю, что меня больше радует и интересует,- проворчала Тали.

На умыться-одеться ушло всего десять минут. И Тали застучала каблучками в сторону кабинета жениха. Рила осталась вылавливать из сундука варенье и уже по-нормальному собирать багаж.

Фер, встретивший Тали на полпути, тут же поднял руки и признался, что связан клятвой молчания. На что леди Лантен сдержанно ответила, что она в состоянии проклясть эту клятву. Воздушник побледнел и исчез.

В кабинет Тали вошла без стука. И поразилась тому, как плохо выглядит Ричард.

- Ты не спал? Давай полечу.

- Я думал ты ругаться идешь,- вздохнул граф.

Леди Лантен зашла ему за спину и положила руки на плечи.

- Что за глупости. Я просто хочу знать, что происходит. Вот и все. Вам удалось разговорить Вильямсона?

- Мы работаем над этим,- уклончиво ответил Ричард. - Каким образом Тан оказалась в кабинете?

- Я купила у иллюзора заклятье невидимости. Мы повесили его на кольцо-накопитель госпожи Ансен,- улыбнулась Тали. - И, когда лечила девочку, привела ее в сознание, передала записку и кольцо. Вообще, я думала спасти ее таким образом. Надеялась, что надев и активировав кольцо она выберется из тайного хода...Хотя его впору назвать тайным домом.

- Вот уж точно. Благодаря магии у нас на одном месте стоит два целительских дома. Ума не приложу что с этим делать. Хватит, Тали. Не надо отдавать мне так много.

Целительница взлохматила волосы своего жениха и села на край стола:

- Ты постоянно забываешь, что мой запас силы почти равен твоему. Почему ты отсылаешь нас?

- Я хочу, чтобы вы были в безопасности. Сейчас это возможно только в Храме. Никто не сможет забрать из храма женщину и ребенка. Это на неделю. Не больше.

- Почему?

- Я вызвал сюда Дарнвига,- он серьезно посмотрел на возлюбленную. Но никакой реакции не дождался. - Тебе все равно?

- Я же сама тебе об этом сказала - королевский глас и надзиратель,- пожала плечами Тали.

- Каюсь, я не принял это всерьез,- склонил голову Ричард. - Ситуация не располагала.

- Я использовала «чистый разум»,- призналась Тали. - Трижды.

Граф охнул и схватил любимую за руки:

- А сейчас?

- Нет. Но тянет. Тянет ощутить это ощущение,- она вздохнула,- ощущение запредельной концентрации. Тянет ощутить, как вокруг меня замедляется время. Или как я обгоняю само время? Не знаю точно. Не бойся. Я использовала «чистый разум» и раньше. И всегда выдерживала искушение повторить.

- Ты знаешь, что глава совета безопасности всегда находится под воздействием этого заклятья?

- Для безопасника это серьезный искус. Отрешиться от эмоций, ни страха, ни боли, ни сомнений. Ускорить свое мышление в десятки раз...Нашему королю повезло.

- Как и мне. Я знаю это заклятье. Но никогда не рисковал его применить.

- И не нужно.

В кабинете повисла уютная тишина. Леди Лантен не собиралась спорить с Ричардом - она не разбиралась в интригах. Да и мастером пыток тоже не была, а значит ее помощь в «диалоге» с Вильямсоном не требовалась. Все, что она сейчас могла это исчезнуть. Вместе с Калебом.

- Как же мы перевезем в замок мою «Живую гостиную»? - отстраненно спросила она, желая хоть немного взбодрить Ричарда.

- Я лично за этим прослежу,- отозвался граф. - Тебе пора.

Короткий, страстный, полный чувств поцелуй и вот Тали уже спускается вниз. Вещи собраны, Калеб счастливой белкой скачет вокруг Дара. Рила и госпожа Ансен стоят в стороне - что-то обсуждают. И круглой корзины раздается тявканье лисиц.

- Мы готовы выдвигаться.

Всю дорогу до Храма леди Лантен читала Калебу сказки. А потом мальчик ей их пересказывал. Рила, удобно устроившаяся в уголке, задремала и ребенок, убедившись, что их никто не подслушивает, спросил:

- Ты тоже хочешь уйти?

- Что? - Тали ошеломленно моргнула. И сразу же расстроилась. Ведь увлекшись расследованием никто не подумал о ребенке. Которые все прекрасно видел.

- Ты хочешь уйти? Как она?

- Нет,- уверенно произнесла Тали. - Я хочу остаться. Но для этого нужно приложить много усилий.

- И ты станешь...ты станешь,- Калеб отвел глаза и замолчал.

- Я бы хотела стать,- Тали, как и мальчик не договорила. В воздухе повисло непроизнесенное «я бы хотела стать твоей мамой». Ничего. И для этого придет время.

Отец Риэль удивился и обрадовался такому наплыву гостей. И позволил Калебу подняться на постамент, к богам.

- Детям можно,- блестя глазами произнес старик. - Они ближе к богам чем самые сильные служители. Что у вас происходит? Я чувствую волнение. В городе.

- У нас целый каскад событий,- тихо вздохнула Тали. - Но зато мы привезли свежий хлеб, теплые одеяла и всякие штуки, чтобы не было сквозняка.

- У Храма есть такие «штуки»,- рассмеялся отец Риэль,- но нет того, кто сумел бы ими воспользоваться.

- Кучер клятвенно заверил нас, что владеет этим секретом.

- Тогда, прошу вас принять мое чайное приглашение.

Время в храме тянулось совсем иначе чем в городе. Тали гуляла, много говорила со служителем, играла с Калебом. Ей даже позволили принести хлеб в жертву богини матери. И когда прибыл посыльный, с разрешением вернуться домой - целительница испытала некоторое неудовольствие.

- Храм принял тебя,- рассмеялся старик,- и не хочет отпускать. Возвращайся, если вдруг останешься одна.

- Граф приготовил и кольца, и браслеты,- тут же вскинулся Фер, прибывший за будущей графиней.

- А я просто приглашаю миледи в гости. И тебя, маленький лис,- отец Риэль погладил Калеба по голове.

- Вы не хотите прийти к нам в дом? Гостем? На праздник Излома? - Тали всю неделю вынашивала эту идею. Но воплотить получилось только в последний момент.

- Я стар,- уклончиво ответил старик.

- Граф пошлет за вами карету.

- Я подумаю.

- Мы будем ждать,- улыбнулась целительница.

Весь обратный путь целительница пыталась выпросить прощение у Несса - лисенок громко фыркал и отворачивался. И только полоска вяленого мяса смогла убедить его перепрыгнуть на колени леди Лантен.

- А что это он? - удивился Фер.

- Мы эту неделю не виделись,- Тали пожала плечами. - Я говорила со служителем, принимала участие в ритуалах и молилась.

- А о чем?

- О чем просила? Ни о чем. Благодарила за то, что все остались живы. Что с Вильямсоном? И куда мы едем?

- Едем в замок, ничего рассказать не могу - граф хочет сам поведать. Трое из шестерых пропавших служанок найдены, остальные мертвы. Замок максимально безопасен. Все вещи из городского дома перевезены. Дом сейчас занял королевский надзиратель.

- Надо же,- Тали погладила Несса и тихо продолжила,- а для нас все было как во сне. Снег, тишина и Боги.

- И отец Риэль,- напомнил Фер. - Он может быть шумным.

- Наверное. Но он был тих.

- Посмотрите в окно,- предложил Фер.

Целительница согласно кивнула и повернулась, выглядывая наружу.

Величественный мост освещенный огнями вел к замку. И этот замок не походил на те, что Тали видела на гравюрах. Такое чувство, что в этой Твердыне знали цену словам и действиям, и всегда были готовы как нападать, так и защищаться.

- Сигнальные костры?

- Граф сам их зажег. Чтобы кучер видел замок и не сбился с пути. Он ждет вас.

Тали мимолетно устыдилась - для нее самой семь дней пролетели незаметно. Она не тревожилась и просто жила. Жила и привыкала быть обычной женщиной. Все же чтобы отойти от использования «чистого разума» требуется большое количество времени.

Лошадиные копыта простучали по подвесному мосту. И через пару минут карета остановилась во внутреннем дворе.

Наружу Тали выбиралась с некоторым трепетом. Огромная твердыня пугала и восхищала одновременно. Как и возлюбленный жених - Ричард выглядел так, будто он рожден для того, чтобы править этим местом. Тут Тали смутилась, вспомнив, что так, вообще-то, и есть. Ричард - Террант, по праву крови. Эх, тут бы пригодился «чистый разум».

- Я скучал,- шепнул граф. - Безумно. А ты?

- Я как будто спала все это время,- отозвалась Тали. - Как будто не жила. Зато Калеб читает простые слова. И слагает цифры до десяти.

- У нас гостят твои Сагерты. Чудесные люди. Хотя, про Кэлтигерна я и так знал.

- Они в замке?

- Этим вечером ты только моя. Устала с дороги? Я полностью перенес твою Живую гостиную.

- Спасибо,- улыбнулась Тали. - Я бы очень хотела посидеть там с тобой. И узнать обо всем, что произошло за эту неделю. О Вильямсоне и о том, почему наш городской дом занят королевским надзирателем.

- Тогда, ты наверное хочешь узнать еще и о том, почему милорд Дарнвиг сидит в подвале магистрата? - поддел возлюбленную Ричард.

- О, это мне особенно интересно.

Целительница подспудно ожидала, что Ричард подхватит ее на руки - она успела заметить, что жениху это нравится так же сильно как и ей. Но вместо этого граф предложил ей локоть. И тогда она скастовала диагност.

- Но еще больше мне интересно, кто и когда сломал тебе два ребра. Ричард?

- На чем я прокололся? - спросил граф.

А леди Лантен только улыбнулась и шепнула:

- Просто я талантливая целительница.

Граф рассмеялся и взмахом руки заставил открыться широкие двери. После чего все же подхватил любимую на руки.

- К варгам ребра, я хочу перенести тебя через порог!

Как целитель, Тали была недовольна. Но как женщина...Как женщина она была невероятно счастлива. А ребра? А что ребра, на то ей и сила дана, чтобы людей лечить!

Глава 23



В день приезда вытрясти из графа секреты не удалось - весь вечер Тали посвятила его ребрам. А с утра счастливый и здоровый Ричард умчался «по очень важным делам». Припертый к стене Фер признался, что граф готовит сюрприз для возлюбленной невесты. «Возлюбленная невеста» гневно сверкнула глазами и процедила, что если ей придется обедать в одиночестве...Граф может начать икать. Или что-то похуже.

- Я пошлю графу весточку,- выдохнул немного сбледнувший Фер и откашлялся,- иногда, миледи, вы становитесь пугающей.

- А ты бы не стал? Я неделю провела как во сне,- Тали сдула со лба прядку волос и грозно подбоченилась, невольно копируя госпожу Ансен,- вдали от жениха и от информации. И тут, вернувшись домой, а мой дом там, где моя семья, я оказываюсь как будто в воздушном мешке - все вокруг что-то знают, а мне не говорят! И Сагерты куда-то пропали.

- Они поехали в Храм, леди Сагерт хочет за что-то поблагодарить Богов. И посмотреть на самый красивый Храм королевства.

- А я желаю знать, что происходило в мое отсутствие,- уже спокойней сказала леди Лантен. - С кем Ричард дрался?

Фер тоскливо осмотрелся и понял - отступать не куда. Только если в окно. Но целительница поймала его на четвертом этаже крайней сторожевой башни и внизу пропасть.

- Только прыгни,- процедила Тали. - Друзья мы или нет?

- Друзья,- уверенно ответил Фер. - Только приказы-то я тоже должен выполнять.

- Значит, проведи меня по замку и расскажи, что можешь. Как Ричард сломал ребра?

- Принял на щит ледяное копье и не удержал,- тут же сдал своего сюзерена Фер. - Это была настоящая дуэль. Но вы не переживайте, Нокля самые страшные раны срастил. Только ребра остались.

Ошеломленно раскрыв глаза Тали ухватилась за руку воздушника:

- Какие страшные раны? Что срастил? Какая дуэль?! Я убью Дианора!

- А причем тут Дин? - запутался Фер. - Приехал милорд Дарнвиг и милорд Тарвед. Милорд Тарвед - королевский надзиратель. А Дарнвиг искал вас, но когда узнал, что вы уехали в храм за вами не поехал. А потом его узнал Вильямсон. И граф вызвал Дарнвига на дуэль.

- Дарнвиг не боец, он не мог навредить Ричарду.

- Но королевский глас взял с собой бойцов,- пояснил Фер. - И вместо него вышел драться сильный боевой маг. Сильнее чем граф, но я, если что, этого не говорил. Герцог Сагерт, а они все вместе приехали, хотел заменить нашего графа. Но тот отказался - сказал, что свою женщину будет защищать сам. И защитил.

В Тали боролось два чувства - гордость за возлюбленного и желание пришибить его, чтобы не мучиться. Но вместе с тем целительница прекрасно понимала, что граф не мог принять предложение герцога. Это поставило бы крест на всех начинаниях Ричарда. Что это за владетель такой, который мнит себя боевым магом, а чуть дуэль - прячется за товарищем? Тут никакие заслуги не помогут.

Чем ближе подходило время к обеду, тем больше Тали нервничала. Высказанная, в сердцах, угроза жгла ее как раскаленная игла. Леди Иррлей всегда говорила - пообещала? Делай! Иначе люди поймут, что твое слово не стоит и капли дождя по осени. Леди Лантен не хотелось проклинать жениха икотой, но она все больше склонялась к мысли, что все же придется это сделать. Это будет полезно и самому Ричарду и окружающим. Потому что пока целительница говорила с воздушником мимо раз пять проскочила одна и та же служанка. А значит о словах леди Лантен знает весь замок.

Но к обеду Ричард успел вернуться. Чета Сагертов все еще находилась в Храме. Прибывший одновременно с графом посыльный сообщил что лорд Кэлтигерн и леди Лианон прибудут после ужина.

Весь обед Тали не сводила взгляда с жениха. Тот даже несколько раз был близок к тому, чтобы подавиться. И только Калеб спокойно подкармливал Тиссу. А Несс где-то гулял вместе с Даром.

- Ричард, желаю осмотреть твой кабинет,- жестко произнесла Тали едва только слуги унесли посуду и принесли чай.

- Твое желание - закон,- улыбнулся Ричард.

Чтобы не расстраивать Калеба взрослые попили чай, расспросили ребенка о его успехах и неспешно покинули малую столовую залу. К слову, если бы не Рила, Тали бы это помещение не нашла.

- Я отлучался по важному делу,- улыбнулся Ричард. - Очень важному.

- Ты расскажешь? Или это секрет? - Тали недовольно цыкнула.

- Твоя Живая гостиная восстановлена в прежнем виде, точнее, перевезена. Но она слишком мала. И я позволил себе выкупить все имеющиеся в лавке горшки. После чего обставил ими большую коралловую гостиную. Там голубые стены отделанные морской галькой. Мне кажется, что растения туда прекрасно впишутся.

В ответ целительница только кивнула. Красоты архитектуры ее интересовали в последнюю очередь. И, следуя вместе с женихом по хорошо освещенным переходам, она только отметила, что крепостная кладка выглядит куда колоритнее шелка или бархата.

- Где-то года через два сможем обшить стены,- негромко произнес Ричард.

- Ты бы хотел?

- Честно? Может, где-то и стоит обшить стены. Но все же каменная кладка мне нравится больше.

И Тали согласно кивнула. Ей тоже больше нравился камень. Конечно, его нужно отшлифовать и облагородить. И кое-где повесить древесные панно. Но общую композицию оставить прежней.

Кабинет графа вызывал уважение и трепет. Большой, он вмешал в себя камин, над которым выстроились толстые свечи. Огромнейший стол, крепкий стул и два массивных, широких кресла перед камином. А все стены были заняты полками с книгами. И, конечно же, небольшая этажерка с бокалами и алкоголем.

- Здесь нет библиотеки,- пояснил граф. - Точнее, само помещение есть, но все имеющиеся книги - здесь. Были трудные времена и большую часть мой отец продал.

- Ты спокойней говоришь о нем,- заметила Тали.

- Он не был тем, кем я его считал,- вздохнул Ричард. - Мать сбегала не от него, а от угроз. Ни одно из писем ей не удалось показать мужу - они все пропадали.

- И ты узнал об этом только сейчас? - поразилась Тали.

- Я не мог спросить мать напрямую,- покачал головой граф. - Это было бы слишком жестоко. Кстати, она отказалась приезжать. Не хочет тревожить своего...отца других своих детей.

Целительница в ответ неопределенно пожала плечами. У них с матерью были доверительные отношения. И Тали знала, что мама рассказала бы ей все необходимое. И уж точно не утаила бы информации об угрозах. Но вслух леди Лантен ничего не произнесла. Незачем.

- Итак. Твоя дуэль с Дарнвигом?

- Фер рассказал? Я победил,- Ричард пожал плечами,- по другому и быть не могло.

- Тогда расскажи пожалуйста все с самого начала,- Тали удобно устроилась в кресле и выразительно посмотрела на своего жениха.

Ричард немного помолчал, вздохнул и, откинув голову на спинку кресла, прикрыл глаза.

- Все началось двадцать четыре года назад. Хотя нет. Все началось тридцать лет назад. Родерик привез с границы жену. Которая следовала за ним след в след,- граф встал, взял с этажерки бутылку вина и два бокала. - Она была магом крови. Но, как водится, своим все можно. Ее талант использовали на благо армии и все были довольны. Двадцать четыре года назад, мне тогда было пять лет, Вильямсон, вместе с женой приехал сюда. Их выписал мой отец - ему был нужен маг крови.

- Зачем? - удивилась целительница.

- Чтобы аккуратно убрать все магические тайные ходы. С магом крови можно укрепить переходы, чтобы без страха извлечь все имущество.

Охнув, Тали произнесла:

- Так это получается, что именно тогда они и вызнали про все тайники? В доме?

- Да. Замок был вычищен - отец взял с госпожи Вильямсон клятву. А про дом вспомнил уже потом. Вот и получил ответ - дом пуст. В смысле, нет тайных ходов.

Помолчав, граф отпил вино и задумчиво произнес:

- Родерик так и не сказал, каким именно образом его жена оказалась в целительском доме. Есть подозрение, что она была беременна и это был выкидыш. По меньшей мере становится понятно их общее отношение к моему новообретенному брату. Тем не менее, она обнаружила особые свойства магической жилы. И поняла, что это ее шанс. Шанс уйти из кабалы. Ее ведь пользовали до кровавой рвоты.

- В смысле?

- Подчинение, выслеживание,- Ричард пожал плечами,- даже если нет войн - всегда есть чем заняться. Мы постоянно ходили в рейды на соседей. Посмотреть, проверить. Мало ли они что затевают. Я-то ее уже не застал. А вот кто постарше помнил, как она держала щиты над бойцами. Чтобы пройти через границу. И как полумертвой на дне телеги валялась - тоже помнили.

Кивнув, целительница попробовала вино и вздохнула. Еще и поэтому она в свое время не стала изучать кровную магию. Не хотела и боялась. Сама леди Лиа призналась, что до того как стать герцогиней Сагерт кровную магию использовала крайне осторожно. А после...Ну кто ж рискнет «пользовать» леди Сагерт? Того лорд Кэлтигерн сам «запользует» насмерть.

- А я зато знаю, что за свойства у той жилы,- нарушила тишине леди Лантен. - Там раньше был не просто целительский дом. А часовня Богини-матери. И лечили там служительницы, в том числе и используя магию крови. Тогда магия крови принадлежала только служительницам. Это позднее знания разошлись и, в итоге, были запрещены. Поэтому теперь храмы строятся на троих, а про целительную силу крови все забыли.

- Мне сложно осудить госпожу Вильямсон за желание освободиться,- негромко произнес Ричард. - И за желание спасти детей.

- Ты сказал, что, возможно, у нее был выкидыш и потому она и попала в целительский дом? - нахмурилась Тали.

- У нее уже было двое детей. Мальчик и девочка. Девочка моя ровесница. В общем, обнаружив свойства жилы госпожа Вильямсон начала экспериментировать. И под удар попала виконтесса Сонтарро. Она выходила замуж по любви. Да, инцидент о котором все говорят был. Но все было сделано по договору. Чтобы отец благородной девицы не смог отвертеться. А вот во время свадьбы юная жена воспылала чувствами к моему отцу. Он не был умным человеком и взял то, что было предложено.

Одним глотком Ричард допил вино.

- Позднее виконтесса не могла понять, как могла отдаться ему, да еще и в день свадьбы. И придумала себе оправдание - насилие. Ее муж возненавидел своего сюзерена и, подгадав момент, обвинил его перед королевским дознавателем.

- Но он был виновен лишь в том, что поддался искушению,- нахмурилась Тали.

- Как мне кажется там тоже отметились подчиняющие артефакты. Но это уже не доказать. Виконт и виконтесса Сонтарро говорили правду - что виконтесса любит своего мужа и боится, и презирает графа Террант. Что ее воли на любовный акт не было. Магия такая магия,- Ричард вздохнул. - Мой отец не был сильным бойцом. И на глазах у четы Сонтарро Вильямсон убил его.

Тали подставила бокал и задумчиво произнесла:

- А угрозы твоей матери? Когда она сбежала?

- Когда убили отца. В ту же ночь. Она сочла все произошедшее следствием тех угроз,- Ричард тяжело вздохнул.

- Так ты разобрался, что это были за угрозы? - настойчиво спросила леди Лантен.

- У отца была любовница. Она была ревнива и развлекалась как могла,- наконец проронил граф.

- Ясно. Уточнить, что я сделаю с тобой и твоей любовницей если ты рискнешь ее завести? - шутливо, но с серьезным намеком спросила Тали.

Граф рассмеялся и поднял руки:

- Мне и в голову не придет променять тебя на суррогат. Да,- чуть смутившись произнес граф,- я знаю пару умных слов из курса зельеварения.

Они немного помолчали. Ричард поднялся с кресла и подошел к камину. Одним щелчком пальцев он заставил поленья воспламениться.

Тали не дергала его. Она понимала насколько тяжело говорить вслух о том, что тебя предали. О том, что твой наставник оказался подлецом. Целительница поежилась, представив, что леди Лиа или покойная леди Иррлей продали бы ее ради своих интересов.

- Родерик воспользовался неразберихой и взял под свое крыло дом исцеления. Он еще и героем стал - ведь цены за лечение были снижены. В это же время его супруга поставила изготовление мощных подчиняющих амулетов почти на поток. Среди клиентов оказался и Дарнвиг - он приобрел три артефакта.

- Это сказал Вильямсон?

- Нет, это было в бумагах. Родерик никогда не был дураком и понимал, что рано или поздно его попробуют убрать. Количество обличающих бумаг, собранных в его кабинете,- граф покачал головой. - Я за эту неделю чуть с ума не сошел. Хотел отправить людей в храм, чтобы они вывезли вас с Калебом. Но Кэлтигерн не дал наворотить глупостей.

- Значит, принц не виновен? В том что творил?

- Это не так,- покачал головой Ричард. - На меня тоже пытались воздействовать. Откуда ты думаешь взялся мой страх стать чудовищем? После переезда из замка в особняк я начал ловить себя на желании всыпать плетей служанкам. Или конюху. Несколько раз наорал на госпожу Татти. Причем не могу сказать, что у меня был для этого повод. Но я смог справиться с этим. Потому что хотел остаться собой.

- А принц поддался,- кивнула леди Лантен. - Да, катиться вниз всегда проще. Со свистом и хохотом. Значит, изначально они все затеяли чтобы освободиться. А потом?

- Деньги. Дети четы Вильямсон выучились в Сагертской Академии, дочь получила огромное приданое и стала баронессой. Да и сами они выстроили неплохой домик.

Ричард помолчал и добавил:

- А потом я убил госпожу Вильямсон. Абсолютно случайно. Когда я получил право вернуть свои владения, я сразу отправился сюда. В пути на нас напала нежить. Нескольким особям удалось уйти. Раненная и обозленная мантикора разорвала госпожу Вильямсон.

- Но в этом нет твоей вины,- тихо возразила Тали.

- Да. Но на самом деле Вильямсон был зависим от жены. Еще до всех этих амулетов, тридцать лет назад, на границе - она свела его с ума. Так что нормально жить после потери хозяйки он не смог. И сосредоточился на мести.

- Зачем он помогал тебе? С восстановлением фамилии?

- Он собирался сменить графа. Из столицы сюда бы никто не приехал. Мальчишка по крови Террант. Так что...у них почти получилось. Если бы госпожа Вильямсон не вышла в лес, если бы мы не упустили одну мантикору - очень много «если бы».

- Но зачем Дарнвиг это устроил? И зачем ему была нужна я? Настолько, что он собрался в графство?

- Он не собирался. Он просто послал тебе письмо. Чтобы испортить настроение и запугать,- Ричард развел руками,- он уже отходил от дел. Долги выплачены, выгодные предприятия приобретены. Королевский глас оказался разумным человеком. Он собирался изъять у принца амулеты, утопить их и выйти сухим из воды. Но не вышло.

- Это отвратительно,- Тали покачала головой. - Просто отвратительно. А те леди, что вышли замуж из-за насилия над ними - тоже амулет?

- Да. У них уже есть дети, их мужья будут осуждены.

- И вдова, и при муже - ужасная ситуация.

- Зато мы одним махом вычистили весь гнойник.

- А твой брат? Сын виконтессы?

- Его заберут с собой Сагерты. Мальчишка впал в депрессию и самобичевание. Ему внушали, при помощи амулета, что я самозванец. Но парень оказался крепким и подчинился Вильямсону не полностью. Или дело в том, что мой бывший наставник не маг крови? К слову, эпидемия нам не грозит. Червь был всего один. Остался со времен, когда госпожа Вильямсон работала на нашу армию.

Целительница покачала головой. И сама себя спросила «а что ты хотела? Всё и всегда решают деньги. Деньги и власть. Дарнвиг свел с ума старшего принца и выплатил долги. Жена Вильямсона обрела свободу, подарила детям путевку в жизнь и поработила несколько десятков человек. Вильямсон потерял жену и хозяйку, и сошел с ума. Закономерно. Кто-то всегда хочет больше, чем может получить».

- Давай я покажу тебе крепость?

Тали кивнула и встала. И уже внизу Рила принесла ей длинную, белую шубку.

- Мой подарок,- улыбнулся граф. - Некоторые шкурки я сам добыл.

Рассмеявшись, целительница коснулась губами щеки жениха. И несколько часов гуляла с ним по крепостным стенам. И слушала про невероятную фортификационную мощь Твердыни Террант.

Только когда время подошло к ужину Ричард смущенно уточнил, интересно ли Тали его слушать? На что целительница уклончиво ответила, что если бы ей не хотелось гулять, она бы что-нибудь придумала.

А вечером начался цирк. Вернувшиеся Сагерты разделились - Кэлтигерн закрылся в кабинете вместе с Нессером и Ричардом, а Лианон удобно устроилась в Живой гостиной вместе с Тали. И, посмеиваясь, наблюдала за происходящим.

Начиналось все невинно - к воротам замка пришли три изможденные девицы. И попросили милости от леди Лантен, будущей графини Террант.

- Провести их сюда? - спросила Рила.

- Нет, принеси мою шубу. Сама к ним выйду.

- Не много чести? - тихонько, чтобы не слышала леди Сагерт спросила Рила.

- Много или не много, а это мой дом. И пускать их сюда - ни за что!

Леди Сагерт заинтересовалась и пошла вниз вместе с леди Лантен.

- Что за просительницы? - спросила Лианон. - Они в чем-то провинились?

- Еще как провинились,- вздохнула целительница. - Запугивали моего сына. Мол, если ты будешь шуметь, играть, капризничать тебя разорвет мантикора. Не так топорно, конечно. Но если вычленить суть - то именно так оно и было.

- И зачем ты идешь вниз? - поразилась Лиа,- прикажи собак спустить. Если псы обученные, то просто напугают. Если не обученные, пусть пригрозят.

В холле Рила поднесла шубу Тали. Вторая служанка подала теплый плащ леди Сагерт.

- В том-то и дело, леди Лиа, что косвенно они спасли ребенку жизнь.

- Это как?

- Да так,- Тали с ожесточением принялась натягивать перчатки.- Запугали и он из комнаты в одиночестве не выходил. А Ричард, пытаясь этот страх убавить, постоянно накладывал все новые и новые защитные заклинания. И как итог - детская у нас неприступный орешек. И когда мальчик стал целью его банально не смогли выцепить. На завтраки-обеды-ужины он ходил в сопровождении бойцов, служанок боялся и ненавидел, и из комнаты не выходил.

- Плохое дело послужило во благо,- медленно произнесла леди Сагерт.

- А я служанок прокляла. Чтобы они ночью в каждом шорохе, каждой тени видели охотящихся мантикор.

Женщины вышли на улицу. Леди Сагерт набросила на голову капюшон и вдруг резко остановилась.

- Погоди, помощница кухарки в пансионе, та злобная зараза, постоянно пила потому что слышала голоса. Твоих рук дело?

- Когда она напивалась, то засыпала. А иначе издевалась над младшими,- пожала плечами Тали. - Было очень тяжело сделать проклятье таким, чтобы его временно мог нейтрализовать алкоголь. Меня же леди Иррлей именно поэтому учить взялась.

- Я не знала,- Лианон покачала головой.

- Никто не знал. Проклятийников не любят.

- Вот даже и сказать нечего,- хмыкнула леди Сагерт.

Пройдя сквозь крепостной двор леди подошли к маленькой калитке в воротах. Подошли они тихо. Зашевелившихся часовых Тали усмирила одним движением пальцев.

Калитка была приоткрыта, и леди Лантен, выглянув наружу, обнаружила, что девицы не особенно расстроены. Они стояли сбившись в кучку и тихо выясняли кто виноват.

- Да этот щенок никому не нужен! - зло процедила Бетти. - Просто столичная сучка перед графом выслуживается. Вот увидите, у нее есть свой резон.

Лианон немного подвинула Тали и тоже выглянула. После чего хитро ухмыльнулась и потерла руки.

- Что делать будешь? - шепнула Лианон.

- Еще немного послушаю,- отозвалась Тали. - И решу.

Но слушать особо было нечего. Мнение у девиц было одно на троих. Просто две другие опасались говорить откровенно.

Тали толкнула калитку и с интересом пронаблюдала как все трое плюхнулись на колени.

- Пощадите! - тройной возглас.

- Может, кто-то пощадил моего сына? Принес ему лишнюю конфету? Рассказал на ночь сказку? Или подоткнул одеяло? Или провел ночь у его постели? - спокойно спросила Тали.

В ответ только тишина.

- Я сниму проклятье в обмен на контракт.

Бетти широко ухмыльнулась и блеснула взглядом.

- Скажу за себя,- нахалка медленно выпрямилась,- язык силы я понимаю прекрасно. И более верной служанки у вас не будет.

- Не сомневаюсь даже,- отозвалась леди Лантен. - Контракт на три года. Собирать полезные травы в лесах нашего графства. Травы и ягоды. Работа круглогодичная. Срок подумать - сутки.

- Мы сюда шли восемь часов,- сказала одна из незнакомых Тали служанок.

- Я слушала то, о чем вы говорили. Калеб - мой сын. И я не пущу его мучительниц в свой дом.

- Дом еще не ваш,- зло огрызнулась Бетти.

Отвечать Тали не стала. Просто повернулась спиной к ним спиной и вернулась в крепость.

- Не боишься, что они замерзнут насмерть?

- Нет. Сразу после моста небольшой дом. Там останавливаются нужные люди, которых по каким-то причинам не пустили в замок.

Но леди даже не успели пройти через двор. Невнятные вопли, эльфийский мат и в ноги целительницы рухнул Нокля.

- Верните мне мою жену,- выдохнул он, глядя на Тали безумными глазами.

- Я не брала,- ляпнула в ответ леди Лантен.

А Лианон зашлась жизнерадостным смехом. После чего выдавила:

- А я думала только у нас весело. Давайте выпьем немного теплого вина. Вставайте, уважаемый эльф. Негоже в снегу валяться.

- Господин Кликэ,- Тали сняла перчатки и отряхнула ими эльфа от снега. - Где ваша жена - я не знаю. Полагаю, что она все же мертва. А вот ее переродившаяся душа теперь моя помощница. И ваши встречи зависят только от ее на то желания. Что вы такое совершили, что она не захотела с вами видеться?

Эльф опустил голову и тяжело вздохнул:

- Где ваше вино?

- А я думала вы, господин Кликэ нам его приготовите,- легко произнесла леди Сагерт. - Я Лианон Сагерт и два года назад моя эльфийская свекровь готовила нам глинтвейн. Хотелось бы попробовать эту прелесть еще раз.

Поняв, что спорить бесполезно эльф направился к входу в господский дом.

- Рила! - войдя в холл позвала леди Лантен. - Лесная здесь?

- Да,- шепнула камеристка.

- Накрой нам стол в моей большой гостиной. Пусть она там спрячется и послушает,- шепнула Тали.

Леди Сагерт в это время активно общалась с господином Кликэ. Так что короткий диалог между девушками прошел незамеченным.

- Это если она захочет,- поспешно уточнила Рила.

- Конечно захочет,- уверенно отозвалась Тали. - Она же любит его. Ради него бабку-знахарку бросила. А эльф по чужим кроватям шастал.

- Так ведь не спал он ни с кем.

- Спал или не спал дело десятое,- улыбнулась целительница, скидывая шубку,- зато репутация у него - ого-го.

Рила умчалась вместе с шубкой, а Тали подошла к леди Сагерт и Нокле.

- Прошу прощения, немного задержалась. Идемте в Живую гостиную.

Целительница выбрала самую дальнюю дорогу. Леди Сагерт, немного освоившаяся в замке, только удивленно приподняла брови. Но промолчала.

- Как интересно,- оценила леди Сагерт, войдя в морскую гостиную. - А зачем здесь столько пустых горшков?

- Это «быстрые саженцы»,- пояснил Нокля. - Ужас кромешный. Они растут с таким треском!

- Что некоторые ранимые и впечатлительные эльф пугаются и обливаются шоколадом,- поддела Ноклю Тали.

Эту поддёвку целитель гордо проигнорировал и подошел к столу. Зажег спиртовку, поставил наверх большую джезву и влил в нее вино.

Леди расположились на диване. Лианон, достав небольшой блокнот, пристально следила за действиями Нокли. И время от времени кивала.

- Я тогда не могла записать,- пояснила она не отрывая взгляда от рук целителя. - Все же первая встреча со свекровью...Нельзя было ее напугать.

Когда горячее вино было разлито по толстостенным глиняным кружкам, Рила принесла мятное печенье.

- С наступающим Изломом,- негромко произнесла Тали.

Попробовав вино она искренне похвалила целителя.

- А теперь рассказывай,- велела леди Лантен и откусила небольшой кусочек печенья.

- Я понял, что моя жена это моя Мира,- Нолтиэррель пожал плечами,- и сказал ей об этом. Она ушла.

Леди переглянулись, Лианон уселась поудобнее, а Тали душераздирающе вздохнула.

- И как вы это сказали, господин Кликэ.

- Я приехал из храма и начал рассуждать. На кухне. Мы все вечера там проводим, вместе. Она пилюли лепит, а я...

- А вы комментируете,- кивнула Тали,- Мира говорила. Дальше.

- Я повторял вслух слова служителя. А потом решил рассказать какой прекрасной была моя супруга. И...Я ведь и правда забыл, что мое сердце было ершистой злючкой. И я вдруг поднял голову, посмотрел на Миру и все понял. И сказал.

Тали как-то очень ярко представила эту картину. Теплая кухня, занятая Мира и страдающий эльф. Который нежданно объявляет влюбленной в него травнице, что она его мертвая жена. Объявляет это травнице, которая сама все давно поняла.

- И что вы дальше сказали? Пойдем в постель? - спросила Тали.

- Ну что вы, леди? Разве в постели дело? Нет, я просто обрадовался.

- То есть вы, господин Кликэ, объявили своей помощнице, что теперь ей придется вас любить? И что вы тоже ее теперь любите? - с интересом спросила Лианон.

Эльф пожал плечами и сделал глоток вина.

- Не совсем так. Я толком сказать ничего не успел.

- Но разве вы не полюбили ее? - Лианон нахмурилась,- это ведь так обычно работает.

- Я полюбил,- тихо сказал эльф. - Но испугался. Я слишком внимательно смотрел на свой браслет и ничего не понял. А потом еще и все испортил. Но я люблю именно Миру Лесную. И вот. Я бы вымолил прощение. Если смог ее поймать. Но эта злобная мантикора попросту неуловима.

- Из этой комнаты выход один,- хмыкнула Тали и встала. - Разобьете горшки - узнаете какой злобной мантикорой могу быть я.

Забрав остатки глинтвейна леди покинули комнату.

- Подслушивать или не подслушивать? - глубокомысленно вопросила Лианон.

- Нам что поболтать не о чем? Я хотела спросить, все ли у вас в порядке?

- Я уже знаю о письме. Нет, у нас все было прекрасно. Дед веселился и балагурил - вместе с внучками подорвал западную башню. Все живы - крыши нет. А в остальном у нас было все в порядке. Мы девочек с собой, кстати взяли. И Ритара. Они сейчас тиранят служителя. Тот проговорился детям, что у него больше двадцати сортов разного варенья,- Лиа выразительно округлила глаза,- я своих детей люблю, но отцу Риэлю сочувствую.

- Значит, вы не против, если близняшки понесут невестин плат? - хитро спросила Тали.

- А свадьба так скоро? Мы думали еще раз ехать придется,- удивилась Лианон.

- Как я поняла, матушка Ричарда ехать не захотела. Вы - здесь, а кто еще? То есть позвать-то мы всех позовем. Как-никак положено устраивать большой прием.

- А платье? - поразилась Лианон.

- Так ведь ваш подарок так и лежит. Роскошное светло-кремовое платье с жемчугом.

- Я на помолвку его тебе дарила,- задумчиво произнесла леди Сагерт. - Хотя согласна, и для свадьбы подойдет.

В малом кабинете леди Лианон понравилось гораздо больше. Что-то посчитав в блокноте, она решительно сообщила, что подарок от четы Сагерт прибудет весной.

- Леди Лиа, какие подарки? - смутилась Тали.

- Во-первых, просто Лиа, а во-вторых, хочу - дарю. Имею право и возможности,- подмигнула леди Сагерт.

Леди просидели до позднего вечера. И по спальным разбрелись изрядно веселыми. Тали было немного стыдно за заплетающийся язык, но ее все равно никто не заметил. А Рила, помогая госпоже раздеться, нашептала, что Мира Лесная своего эльфа простила. Но самому эльфу об этом не сказала.

- Она ему заявила, что все его свидания у нее посчитаны. И что она сама собирается сходить на двести восемьдесят две встречи. Чтобы понять, тот ли мужчина Нолтиэррель. А то вдруг он ошибся? Эльф аж с лица сбледнул.

- Главное, чтобы не перестаралась наша травница.

- Лесная зелья варит,- Рила осторожно расчесала волосы госпожи. - Она знает когда котел с огня снимать.

- И то верно.

Спать Тали легла с ощущением безграничного счастья и спокойствия.

Эпилог



Свадьбу организовали за неделю. Госпожа Ансен едва не свела с ума леди Лантен. Дошло до того, что целительнице начали сниться говорящие свиные окорока. И тарталетки с шишковым вареньем. Шишки тонкими голосками выводили тоскливые песни о любви. За это надо сказать спасибо Ричарду - желая помочь он где-то в городе нашел певца. С на редкость противным голосом и очень, очень смазливой внешностью. Собственно именно из-за этого его и привечали в домах, где были молодые или не очень молодые леди.

Горе-певца выгоняла леди Сагерт. Потому что у леди Лантен задергался глаз и она ушла рыдать. На самом деле, две ночи перед свадьбой Тали ночевала в комнате Калеба. Вместе с лисятами и Рилой. Ричард только посмеивался и приходил целовать свою семью на ночь. Всех, кроме Рилы.

И вот сейчас, роскошно украшенная карета везла леди Лантен в храм. Герцог Кэлтигерн находился там с самого утра, вместе с женихом. И потому слал своей супруге вестников, с отчетами. Так, Тали знала, что в храм пришла не только нэй-террантская знать, но и горожане. И что последних гораздо больше.

- Ноги моей в городском храме не будет,- проворчала леди Лантен и потеребила бантик на кружевных перчатках.

- Не нервничай,- улыбнулась Лианон и ее дочери закивали. - Все будет хорошо. Ты самая красивая невеста из тех, что я видела. А видела я немало.

Тали осторожно коснулась прически - тугие локоны перевитые тончайшим кружевом, изящные косы собранные в узел. Графская корона с голубыми бриллиантами - Ричард принес ее и отказался говорить где взял и что ему ради этого пришлось продать.

Платье в итоге использовали другое. Светло-голубое нижнее платье, белоснежное верхнее. Юбка имела разрезы чтобы показать голубой цвет.

За фату леди Лантен переживала особенно сильно - длинная и тонкая, её было тяжело удержать в пальцах. Но близняшки были уверены, что справятся с этим заданием.

- Я только не представляю, как мы будем подниматься по ступеням,- искренне сказала Лианон.

А Тали пожала плечами - через беседку будет не пройти. Значит, как-то поднимутся.

Но подвигов от них не потребовалось - мужчины в лице Ричарда, Кэлтигерна, Фера и Леора ждали их у подножия лестницы. Ричард подхватил на руки невесту, герцог Сагер жену, а Фер и Леор левитировали хохочущих близняшек. При этом девчонки умудрялись крепко удерживать в руках фату леди Лантен.

- Как вы собираетесь это сделать? - прошептала Тали.

- Магия,- расхохотался Ричард. - Я собираюсь стать самым счастливым человеком на свете. Я всемогущ!

Люди, горожане, хлопали в ладоши и кричали, подбадривая поднимающихся мужчин. Некоторые бравые юноши последовали их примеру. И Тали подумала, что они дали толчок новой примете в графстве - поднимать невесту на руках до самого храма.

На площадке перед храмом, прямо в воздухе парило насколько сотен свечей. Ричард опустил Тали на землю и подал ей руку.

- Вперед, в новую жизнь?

- С тобой - куда угодно.

Службу и воззвание к Богам Тали помнила смутно. Она не отводила взгляд от жениха, а Ричард так же неотрывно смотрел на нее.

И даже то, что практически весь Нэй-Террант провожал графа и графиню до домика новобрачных не смутило целительницу.

- Счастья! Детей!

Люди поздравляли своего графа. И Тали, хоть и поглощенная романтикой момента, нахмурилась.

- Они же не любили тебя? - шепнула она.

- Я думал, что меня не любят. Следствие того воздействия.

- Но та девушка в магистрате,- удивилась Тали и ответила сама себе,- а такие злые девушки есть в любом заведении. Что ж, счастье есть.

Дом для новобрачных стоял на храмовой территории. Он был тем же самым, что и беседки в других храмах - место, где молодые могут закрепить брак и получить благословение богов. Просто погодные условия графства не располагали к беседкам.

Зато у дома так и осталась круглая архитектура. И постель, подготовленная для четы Террант, тоже была круглой.

- Боишься? Ты дрожишь.

- Это от холода,- отозвалась Тали. - А механика процесса мне прекрасно известна. Что куда вставляется тоже понятно.

Граф рассмеялся и осторожно распустил волосы возлюбленной жены.

- Сколько пуговок и крючочков я могу распустить?

- Все,- выдохнула Тали. - Сегодня ты можешь распустить их все.

Ричард прижался губами к шее любимой, и, чуть отстранившись, прошептал:

- А ленты?

- И ленты. Боги, и чулки, и туфли.

- И даже руки под юбку можно запустить? - граф потерся щекой об обнаженное плечо жены.

- Стукну,- выдохнула Тали.

Он уронил ее на постель и Тали потерялась в ощущениях. Ей казалось, что Ричард успевает ее коснуться сразу везде, одновременно. Целует, чуть прищипывает кожу губами. Ласкает. И постепенно спускается руками и губами туда, куда...Куда не стоит спускаться губами.

- Ричард. Это...

Усмехнувшись, он поймал ее взметнувшиеся руки и продолжил делать то, что делал. И был награжден пораженным стоном-вскриком.

Лаская свою жену граф упивался ее чистым, искренним ответом. Сходил с ума от ярких, зацелованных губ, от блестящих глаз и раскрасневшихся щек.

- Ты бесстыдник,- всхлипнула Тали, выгибаясь на простынях. - Невероятный бесстыдник.

Ричард улыбнулся и вовлек жену в головокружительный поцелуй. И если и была какая-то боль, то Тали ее не почувствовала. Заласканная до полубезумия она могла только принимать любовь своего супруга.

Дальше было утро. Измятое платье и остывшее мясо с вином. И ругань госпожи Ансен с госпожой Татти - обе не нашли ничего лучше, чем прийти прямо к домику новобрачных чтобы графиня их рассудила.

И хохот Ричарда, и проклятья Лесной - она застала «серьезный разговор» между Ноклей и одним из боевых магов графа. Маг пытался ухаживать за травницей.

Потом была жизнь. Яркая и интересная. Полная приключений, глупостей и страстных ночей. И, по секрету, Тали удалось убедить отца Риэля переехать в замок. На время самых жестоких морозов.

А леди Лианон Сагерт увезла из далекого графства очень дорогой подарок - еще одну доченьку. Оттого обещанный подарок на свадьбу четы Террант прибыл раньше срока. Герцог расстарался и лично довез огромные аквариумы для Живой гостиной.

крошка-зарисовка



Восемь месяцев после свадьбы Тали и Ричарда

Перед дверью палаты собрались все. Ричард смотрел в окно и делал вид, что ему все глубоко безразлично. Леор и Тан стояли прижавшись друг к другу. Фер и Рила ходили по кругу и держались за руки.

Но бледнее всех выглядел Дар. Он чутко прислушивался к происходящему за дверью и периодически начинал корить себя за промедление.

- Что ж я, старый дурак, сразу-то не понял? А ежели чего? А ежели...

- Дар,- укоризненно произнес Ричард. - Все будет хорошо. Это природный процесс.

- Я посмотрю на тебя, чуть позже,- буркнул боевой маг.

Наконец двери открылись и Тали вышла к ожидающим людям:

- У шесть прекрасных лисят,- широко улыбаясь произнесла она.

- А когда у нас будут лисятки? - промурлыкал граф и погладил жену по большому и круглому животику.

- Скоро,- засмеялась Тали.

- Тебе пора заканчивать прием больных,- вздохнул граф. - Я себе места не нахожу.

- А кормилицу нашел?

- Нашел.

- Прогони, мне она не нужна.

Но Ричард только улыбнулся - за прошедшее время у Тали решения менялись каждую неделю. То она собиралась оставить дочку с кормилицей и заняться целительским домом, то напротив, решала повесить все на «чету Ноклей». Граф боялся только того, что она решит совмещать. Ведь тогда ему придется перевести гарнизон к дому исцеления. Чтобы защитить своих драгоценных девочек.



на главную | моя полка | | Жена мятежного лорда |     цвет текста