Книга: Защита Периметра. Игра без правил.



Защита Периметра. Игра без правил.

Защита Периметра. Игра без правил.

Михаил Атаманов

1. Расклад сил

- Как она? - свой вопрос я задал вошедшей в малый обеденный зал Мие, прекрасно понимая, что Ищущая Правду сама догадается, о ком я спрашиваю. А не поймёт, так прочтёт в моих мыслях.

Кстати, я обратил внимание, что сегодня моя супруга выглядела на редкость уставшей и не выспавшейся. Даже лучшая косметика и дорогие наряды не могли скрыть чёрные круги вокруг ввалившихся от усталости глаз. А может, это возраст так сказывается? Всё-таки трудно сохранять внешность молоденькой девушки в свои... сколько там Мие уже набежало? Сто тридцать лет? Сто пятьдесят? Или двести?

- Всё, всё, Георг, хватит! - красноволосая красавица поспешила вмешаться, в очередной раз подтвердив, что с лёгкостью читает мои мысли. - Я всё поняла и постараюсь впредь не выходить на завтрак, не приведя себя в порядок. Просто действительно устала - общение с Тёмной Матерью всегда давалось мне тяжело, а последний разговор так и вовсе высосал из меня все жизненные силы.

- Как она? - повторил я свой изначальный вопрос.

- Тёмная Мать постепенно угасает, Георг. Её дряхлое тело отказывает, терзаемое множеством старческих болезней. Старуха прикована к постели и уже не надеется встать. Но она по-прежнему остаётся сильнейшей Ищущей Правду во всей галактике и способна силой мысли раздавить череп любого человека всмятку. После разлада с Императором Тёмная Мать лишилась притока свежей энергии и существует лишь на старых запасах сил. Надолго ли этих запасов хватит, не знаю ни я, ни она сама. Признаться, я так и не поняла, зачем Тёмная Мать хотела со мной побеседовать по дальней связи. Мы не говорили о случившемся с ней, не обсуждали Императора и даже близко не касались вопросов политики. Это была просто беседа с дряхлой смертельно уставшей от долгой жизни старухой. Однако после этого получасового разговора я чувствую себя, словно выжатый лимон. У меня сложилось ощущение, будто я присутствовала на важном экзамене и, очень похоже на то, что провалила его.

Мия замолчала, давая мне возможность обдумать её слова. Я указал супруге на её привычное место за обеденным столом, но Мия садиться пока не стала, направившись к большому зеркалу на стене. Похоже, подслушанные мысли насчёт заметности её возраста задели красноволосую красавицу, и она желала убедиться в обратном. Я же всерьёз задумался над словами Мии. Никогда ранее Тёмная Мать не отличалась склонностью к пустой болтовне. Наоборот, могущественнейшая из Ищущих Правду говорила достаточно редко, однако каждое из её слов было сродни приказу, так как все понимали, что устами Тёмной Матери говорит правитель Империи.

Всё изменилось три месяца назад. Я - один из немногих, кто знал всю подноготную вспыхнувшего конфликта между Императором и Тёмной Матерью. Для всей же Империи случившееся стало настоящим шоком. Началось всё с того, что по всем информационным каналам был показан видеоролик, в котором охрана Императора безжалостно расстреливала моих телохранителей и сестру герцогиню Катерину тон Унатари, а обычно невозмутимая Тёмная Мать истерично визжала, требуя и моего убийства.

Видео совершенно ничем не мотивированного нападения на кронпринца Георга ройл Инокия тон Месфеля - героя войны с чужими, лояльного Империи правителя Государства Унатари и одного из самых популярных в среде военных командующих - вызвало настоящую бурю, пошатнув веру в непогрешимость Императора. Своё негативное отношение к произошедшему выразили многие ведущие аристократы и политики, в том числе главы Синего, Фиолетового и Зелёного Великих Домов, а также представители Генерального Штаба Империи. А потому последовавший с моей стороны резкий ультиматум был воспринят большинством граждан Империи как оправданный.

Но вот случившегося далее мало кто предполагал, и даже для меня это стало неожиданностью. Император Август ройл Толь тон Акад пошёл на попятную и произнёс слова официального извинения за нападение на посольство Унатари, согласившись также выплатить пять миллиардов компенсации за убитых дипломатов и уничтоженную яхту «Королева Греха». Инициатором кровавой бойни в Серебряном Дворце Император назвал Тёмную Мать, объяснив её вероломство давней панической боязнью нечеловеческих рас и неверной оценкой ситуации. Себя же Август назвал невольной жертвой, слепо пошедшей на поводу у Тёмной Матери, который привык доверять за долгие три века партнёрства. В своём обращении к народу Император объявил, что отправил Тёмную Мать в почётную отставку, а его новой Ищущей Правду становится Криста, до этого работавшая с правительницей Синего Дома герцогиней Овеллой ройл Сток тон Миро*.

* указанные события описаны в рассказе «Из жизни кронпринцесс», который вышел в отдельном сборнике коротких LitRPG рассказов.

Признаться, ни тогда три месяца назад, ни тем более сейчас, я не верил в искренность раскаяния Императора. Просто Август ройл Акад не ожидал столкнуться с настолько резкой реакцией общества и уж точно не предвидел того, что мне удастся избежать ареста и ускользнуть из Серебряного Дворца. Поставленный перед непростой дилеммой: раскол Империи с отделением как минимум Государства Унатари и Зелёного Дома или признание вины, Август выбрал третий вариант, постаравшись выгородить себя и назначив козлом отпущения Тёмную Мать.

На время это действительно пригасило недовольство в Империи, хотя о былом доверии к Тронному Миру со стороны Великих Домов говорить больше не приходилось. Моя же подозрительность многократно усилились, когда на пожелание получить пятимиллиардную сумму компенсации не деньгами, а боевыми звездолётами и комплектующими к ним, я получил отказ со стороны Тронного Мира. Другое моё предложение, которое не стоило бы Тронному Миру ни кредита, но подтвердило бы курс на примирение - вместо денежной компенсации включить моего сына Георга в число кронпринцев Империи - также было отклонено Императором.

Когда же мои специалисты попытались заказать на заводах Ядра Империи тяжёлые лазерные орудия и варп-двигатели для строящихся на верфях Фиа новых линкоров и штурмовых крейсеров, они везде получили отказы без объяснения причин. Всё это говорило об официально не объявленном, но реально существующем запрете на поставки в Государство Унатари высокотехнологичных военных изделий. Конечно же, такие шаги Тронного Мира никак не способствовали снижению существующей напряжённости. Естественно, в таких условиях не могло идти и речи о том, чтобы отправить мою дочь Ликанну в учебный колледж Тронного Мира. Поэтому и кронпринцесса Ликанна ройл Георг тон Унатари, и её ближайшая подруга кронпринцесса Натали ройл Круз тон Унатари остались на территории моего государства.

Кстати, вот и Ликанна - к завтраку вышла моя дочь в тёплой пижаме, разрисованной забавными анимационными персонажами, и в огромных мягких тапочках на босу ногу. Я хотел было сделать молодой принцессе замечание, что таким взрослым девочкам положено переодеваться после сна, прежде чем идти завтракать. Но мои слова застряли в горле, так как вслед за Ликой в малый обеденный зал вошла принцесса Астра, одетая абсолютно в таком же несерьёзном стиле - пушистая белая пижама, разрисованная розовыми лягушками и серыми осликами, плюшевые скалящиеся тапочки с огромными глазами и шапочка с длинными ушками на голове.

- Привет, пап! - Лика быстро чмокнула меня в щёку и прямо с ногами взобралась на высокий стул. - Слышал уже новость? Астра стала владелицей студии, создающей анимационные сериалы про «Звёздную путешественницу Жанну»! Помнишь, мы с Астрой полтора года назад деньги с написанной ею картины «Последний день Веерде» вложили в создание нового сезона приключений космической лягушки Жанны? Так вот, вышло целых десять новых серий, да ещё каких! Доходов с их продаж хватило, чтобы выкупить контрольный пакет акций всей студии!

Я посмотрел на счастливо улыбающуюся Астру, с её белоснежной улыбкой, растрёпанными после сна светлыми вьющимися волосами и по-детски искрящимися глазами. Сейчас принцесса была счастлива и горда собой, и я понял, что не смогу в момент триумфа делать ей замечание по поводу внешнего вида.

Вроде Астра была совершеннолетней женщиной, заботливой матерью крепкого здорового семимесячного малыша, получившей прекрасное образование и знающей все тонкости дворцового этикета, но относиться к ней как к взрослому человеку у меня совершенно не получалось. В ней гениальность причудливо сочеталась с наивностью и простотой. Принцесса не притворялась и не играла, она действительно жила в своём собственном особом мирке, в котором просто-напросто не существовало ничего, что было скучно и непосредственно не касалось её самой. Подозреваю, что Астра даже не знала о моём разладе с Императором, так как эти политические события напрямую её не затрагивали, а потому были неинтересны.

Три месяца назад, дабы избежать возможных коллизий с ничем не подтверждённым титулом принцессы, я объявил Астру Принцессой Роя и выделил ей во владение звёздную систему Уях. Так первое, что сделала Астра в роли правительницы, это вовсе не создание группы советников по экономике, проектированию и строительству. Вместо этого принцесса... пожелала выучить язык исееков. Хотя сам язык насекомых считался достаточно простым по части количества в нём слов и правил построения фраз, но человеческая гортань анатомически не была приспособлена для произнесения значительной части используемых исееками высокочастотных звуков. Однако Астру это не остановило, несмотря на все предупреждения.

В принципе, я не видел ничего дурного в том, что правительница звёздной системы будет понимать своих подданных напрямую без переводчика. Вот только Астра захотела большего. Уже через месяц, посчитав свой уровень владения языком достаточным, принцесса самостоятельно направилась в центр дальней связи моего флагмана «Толстушка Джоан» и потребовала от офицеров обеспечить ей возможность трансляции на звёздную систему Уях. Я в это время находился в Девятом Секторе и был занят проведением больших учений космофлота, поэтому об авантюре своей фаворитки узнал уже из выпуска новостей...

Бионика и Фобос, сами с большим трудом понимавшие ужасный акцент принцессы Астры, переводили для меня речь фаворитки. Признаться, тогда я закрыл лицо руками, не в силах слушать ту ахинею, которую несла Астра с трибуны. Моя фаворитка предлагала превратить планету Уях-IV в настоящий рай по комфорту и в самое безопасное место во Вселенной. Она желала видеть везде парки и зелень. Предлагала убрать с планеты грязные предприятия и срочно возвести на их месте многочисленные музеи инопланетного искусства. А ещё Астра хотела видеть на своей планете самый огромный в Империи центр живописи, в котором будут работать живописцы всей галактики, и где со временем будет учиться прекрасному её повзрослевший сын...

И это притом, что планета Уях-IV являлась одним из главных промышленных центров Роя, и новаторские идеи принцессы грозили остановкой тысячам заводов и фабрик, выпускающих нужную для Роя и всего Государства Унатари высокотехнологичную продукцию. Я ожидал возможных серьёзных последствий от такого непредвиденного выступления Астры и её новаторских идей, однако обошлось. Четырнадцать миллиардов обитателей планеты Уях-IV внимательно выслушали речь новой хозяйки звёздной системы, оценили её заботу о себе и отметились бурным ростом отношения к Астре со стороны всех рас Роя. На этом, собственно, всё и закончилось.

Как мне объяснил потом адмирал Хераиссс Веж, сам уроженец планеты Уях-IV, у Белой Королевы, как принцессу Астру называли в Рое, сложилась стойкая репутация доброй, но чудаковатой и совершенно несерьёзной спутницы Правителя. Которой нужно любоваться, всячески потакать её странным действиям и оберегать от самых безрассудных поступков, но вот выполнять её приказы вовсе необязательно. Поэтому к распоряжениям принцессы Астры исееки отнеслись с большим скепсисом, и все заводы промышленного центра продолжили работать, как и прежде. Как несколько грубовато выразилась моя сестра Катерина по данному поводу: «Сработала защита от дурака». Исееки оказались более разумными, чем мы опасались, и просто проигнорировали странные приказы.

Да, на роль серьёзного уважаемого политика Астра, как говорится, не тянула. Но зато мою фаворитку безумно обожал народ Унатари, как насекомые, так и люди. Её везде встречали овациями и цветами. В отличие от моей законной супруги Мии - Красной Королевы в терминологии Роя, которую скорее уважали и побаивались, нежели любили.

«Ну, хватит уже, Георг! Думаешь, мне приятно слышать такие сравнения?»

Я лишь усмехнулся в ответ на раздражение королевы. Сама виновата - не нужно читать чужие мысли, и меньше будет поводов для расстройства. Хотя к своей супруге у меня не было особых претензий - королева не конфликтовала с фавориткой, так как совершенно не видела в принцессе Астре сколь-нибудь серьёзную соперницу. Астра же, быстро выяснив, что королева Унатари при всей своей жуткой репутации вовсе не стремится её уничтожать, воспринимала Мию скорее как некий предмет интерьера или ещё одного телохранителя монарха. Насколько я знал, между королевой и фавориткой ещё три месяца назад состоялся разговор, в котором они обговорили принципы сосуществования. Однако подробностей я не знал.

«Да какие тут могут быть подробности?» - снова вклинилась в мои мысли супруга. - «Намёков принцесса совершенно не понимала, поэтому я напрямую сказала Астре, чтобы она сходила в медицинское крыло звездолёта к старшему лекарю Никозиду Брандту и получила самые надёжные противозачаточные средства. Я заверила принцессу, что она может меня не опасаться ровно до тех пор, пока будет применять назначенные лекарем препараты. Если же она решит нарушить это правило, то...»

Поскольку Мия не закончила фразу, я сам уточнил у неё возможные последствия для Астры.

«Георг, ты прекрасно знаешь, что я связана по рукам и ногам данным тебе обещанием и не могу причинить зла твоей фаворитке. Но вот ей самой знать об этом совершенно необязательно. Астра и так злоупотребляет своей безнаказанностью и фактически переселилась в твои личные комнаты. Если бы не её сын, с которым Астра проводит много времени в детской, принцесса бы и не выходила из твоей каюты»

Я подошёл к пристально рассматривающей себя в зеркале королеве Унатари и осторожно обнял свою супругу. Тихо, чтобы Ликанна и Астра не слышали моих слов, я проговорил:

- Мия, ты зря сердишься. Астра всегда так жила с самого первого дня появления в моей свите, а потому считает такое поведение нормальным и даже не подозревает, что расстраивает тебя.

Мою фразу прервал сигнал вызова, офицер связи штаба проинформировал:

- Ваше Величество, поступил вызов из Тронного Мира. С Флорианной тон Веерде, вашей второй Ищущей Правду, желает побеседовать Тёмная Мать. Разрешать соединение?

Вопрос был чисто формальным - разве настолько могущественной Ищущей Правду возможно отказать? Конечно же, я дал согласие. Закончившая свои оздоровительные упражнения супруга обернулась, на её вновь помолодевшем и безукоризненно прекрасном лице читалась тревога:

- Не нравится мне это, Георг. Тёмная Мать явно что-то задумала, и я ей не верю. Несколько последних недель я ощущала нарастающее чувство опасности, сейчас оно стало невыносимо острым. Вот-вот случится что-то необратимое.

У меня не было оснований сомневаться в предчувствиях столь опытной Ищущей Правду. Признаться, я и сам в последние дни был сам не свой, наблюдая какое-то странное затишье в политической жизни Империи. Обычно каждый день что-то случалось - ссорились и мирились аристократы, заключались и разрушались «вечные» союзы, приходили сводки с фронтов, где флота Фиолетового и Синего Дома с переменным успехом сдерживали натиск чужих. Сейчас же всё словно замерло перед бурей.

Я обернулся на стол, сервировку которого как раз закончили слуги под пристальным контролем дворецкого Брайля. Но завтракать мне что-то совсем расхотелось. Я проговорил в пустоту, зная, что мой приказ услышат и передадут куда нужно:

- Через четыре дня планировалось проведение совещания командующих флотов Унатари по поводу сроков ввода новых кораблей. Объявите всем участникам, что срок изменён, и я жду всех через сорок минут на «Толстушке Джоан». Мия, ты пойдёшь со мной - будет работа как раз по твоему профилю.

***

Этот небольшой круглый зал на моём флагмане предназначался для проведения секретных переговоров и совещаний. Помещение было полностью экранировано от внешнего мира, тут не работали никакие средства записи информации и отключались вживлённые импланты. Мой андроид-секретарь Бионика в этом зале сразу же выключалась, поэтому переводчиком при общении людей с исееками служил начальник службы безопасности хамелеон Попори-де-Кача. Обычно меня сопровождала Флора, проверяя искренность и лояльность всех присутствующих, но сегодня моей Ищущей Правду была Мия. Королева Унатари впервые присутствовала на подобном совещании военных и с интересом посматривала на громадный сенсорный стол в центре зала, над которым висела объёмная светящаяся голограмма звёздных систем Империи и всех секторов Периметра. Множество разноцветных маркеров отмечали положение известных флотов Императора, Великих Домов, союзных королевств и даже чужих.



- Здесь приведена самая актуальная информация о положении всех отслуживаемых нами боевых звездолётов. Даже в Генеральном Штабе Империи не обладают столь точной информацией, - не мог не похвастаться я супруге.

Мия никаких вопросов не задавала, явно считав всю информацию об источниках разведданных непосредственно из моей головы. Да, эта тактическая карта являлась настоящей гордостью Государства Унатари. Поддерживали её в актуальном состоянии десятки тысяч скромных роботов-андроидов, служащих на военных кораблях Империи и Великих Домов незаметными уборщиками, грузчиками, ремонтниками или даже используемых для развлечения экипажей боевых звездолётов.

Количество симпатизирующих Унатари андроидов-агентов стремительно росло, одна Бионика уже давно не справлялась с потоком передаваемых агентами шифрованных данных. А потому два месяца назад при моём штабе появился специальный отдел из двух десятков роботов-андроидов, принимающих передаваемые по служебным каналам шифрованные сообщения, проверяющих их на достоверность и затем передающих на тактическую карту. Как правило, любые сообщения о перемещениях флотов дублировались десятком разных независимых источников, а потому поступившую ложную информацию в штабе сразу бы отфильтровали. Но пока, насколько я знал, случаев передачи недостоверной информации ещё не было ни разу, что давало надежду на то, что в Империи до сих пор не догадываются о существовании сети наших андроидов-агентов.

Альтернативным источником информации являлись ариты - как те самые «убитые» в Тронном Мире сотрудники дипломатической миссии, так и сотня других меняющих тела шпионов, разлетевшихся по всей Империи и внедрившихся в штабы, флота и центры связи. Для меня так и осталось загадкой, как ариты опознают друг друга и общаются между собой, так как они крайне неохотно распространялись на эту тему. Но факт оставался фактом - самую ценную информацию о секретных верфях Империи, на которых строились гигантские звездолёты класса суперкэриеров, мой штаб получал именно от исеек-аритов.

Хватало у Государства Унатари и обычных разведчиков. Мой авторитет среди военных и раньше был высоким. После же проведённой впервые в истории успешной контратаки на чужих, разгрома устрашающего флота Королевы Чужих и освобождения почти трёх десятков звёздных систем, репутация кронпринца Георга с фракцией Военных Империи скакнула до +60. Насколько я знал, это был самый высокий показатель среди всех флотоводцев и аристократов. Этим инструментом можно было пользоваться, вот только я не торопился использовать лояльных правителю Унатари военных Империи и Великих Домов для простого сбора разведданных. Флорианна и Мия неплохо умели выявлять чужих шпионов, так что стоило предполагать, что Ищущие Правду других сторон умели делать то же самое.

Открылись двери, в зал один за другим стали входить участники закрытого совещания. Ветераны множества битв, эксперты в своих областях, в лояльности и мастерстве которых я нисколько не сомневался. Командующий флотом Девятого Сектора адмирал Стефан Антри-Месфель. Командующая флотом Восьмого Сектора спейс-майор Николь тон Савойя. Командующий Первым флотом Унатари адмирал Майк тон Акад. Командующий Вторым флотом Унатари адмирал Киро Сабуто. Командующий Тяжёлым флотом Вирхо исеек-доминант адмирал Массс Ажж. Командующий Штурмовым флотом Айхо исеек-доминант адмирал Хераиссс Веж. Командующий десантными операциями Роя маршал Савассс Ях. Моя троюродная сестра герцогиня Катерина тон Унатари, советник по внешней политике.

Последним в зал вполз на множестве маленьких ножек Первый Советник исеек-мажор Апассс Угу, бывший ранее советником королевы Най Игир. Познакомившись с ним, я долго не мог поверить, насколько же мне повезло - уникальное насекомое с феноменальными интеллектом и памятью знало абсолютно всё о состоянии дел во всех системах Роя. Апассс Угу мог мгновенно предоставить информацию о строящихся кораблях на всех верфях моего государства, сроках ввода, запасах материалов, необходимом количестве транспортов для жизнеобеспечения того или иного гарнизона. Такие ценные кадры требовалось беречь - даже в масштабах Роя подобные гении появлялись крайне редко. Поэтому одним из самых первых своих указов в роли правителя Исееков я жаловал Первому Советнику синюю полосу на брюшко гигантской мокрицы, означавшую абсолютную неприкосновенность.

Итак, все участники сегодняшнего закрытого совещания собрались. Я кивнул Попори-де-Каче, и начальник охраны велел своим сотрудникам закрыть двери и активировать систему электронного подавления. По тому, как у меня отключились вживлённые импланты, я определил момент начала работы электромагнитного кокона, защищающего зал от прослушивания. Единственным работающим в зале электронным устройством остался громадный тактический экран, конструкция которого и была рассчитана на подобные условия.

- Итак, начнём, - я вышел в центр к светящейся голограмме. - Думаю, мою супругу Мию представлять никому не нужно. Да, поскольку тема сегодняшнего совещания весьма серьёзная, Ищущей Правду будет сама королева Унатари. Именно Мия будет следить за тем, чтобы все участники были честны перед остальными. Именно Мия по окончании заседания поставит всем ментальную защиту от считывания мыслей.

Собравшиеся зашумели - не всем идея с ментальным блоком понравилась. Но возражений не последовало, поэтому я продолжил:

- Напоминаю ещё раз основное правило - здесь мы говорим максимально откровенно, не боясь задеть остальных своими замечаниями и предложениями. На этот зал не распространяются ограничения внешних законов и морали, мы рассматриваем все возможные варианты действий нашего государства, несмотря на то, что кое-какие из них будут не одобрены внешним миром. Итак, первое слово хочу предоставить королеве Унатари, пусть поделится своими мыслями и подозрениями.

Несмотря на спонтанность выступления, Мия держалась отлично. Подозреваю, что за свою долгую жизнь моей супруге не раз доводилось выступать перед публикой, а то и оканчивать специальные курсы риторики, и этот опыт очень помогал. Говорила Мия негромко, но каждое её слово впечатывалось в мозг как непогрешимая истина, как не подлежащая сомнению догма.

Королева Унатари ручалась своими способностями Ищущей Правду, что ощущает нарастающую угрозу, и даже определила её источник: Антагонисты готовы к вторжению. Империя знает об этих планах давнего противника, так что столкновение двух могущественных сил неизбежно. Описанные события - не вопрос далёкого или даже среднесрочного будущего, а произойдут в самые ближайшие дни или даже часы. Кто бы ни одержал верх в начавшейся сваре, в планах победителя не будет места независимому Государству Унатари. Закончила свою речь королева следующими словами:

- Я не вижу нас в будущем, никого из присутствующих. Это означает, что если ничего не предпринимать и оставить на самотёк, то все находящиеся в зале обречены, даже я сама. Через полтора года максимум нас всех не станет.

Признаться, от слов Ищущей Правду становилось жутко. Тревога передалась всем участникам, я так прямо почувствовал гнёт описанных событий будущего. Когда королева закончила своё выступление, в зале воцарилась тишина. Первым пришёл в себя адмирал Массс Ажж:

- Нисколько не сомневаюсь в способностях Красной Королевы, но мне совершенно непонятен столь малый отводимый нам срок. Унатари обладает мощным космическим флотом и способно сдерживать атаку любого врага. Если же противник окажется слишком силён, всегда остаётся возможность отключить варп-маяки.

- Отключение варп-маяков продлит агонию, но не изменит конечного результата, - тут же парировала Мия.

Вперёд вышла моя сестра герцогиня Катерина. Поприветствовав собравшихся, она заговорила, поглядывая на тактическую карту:

- Опасения насчёт вторжения Золотого Дома понятны, хотя я не замечаю никаких признаков передислокации имперских флотов к границам Ядра. Но меня удивляет совсем другое. Фактически, назревающая война между Империей и Антагонистами - это борьба за трон между Императором Августом и его родной сестрой Элеонорой. И вот тут я бы предложила всем присутствующим задуматься над следующим вопросом: почему Антагонисты до сих пор не связались с правителем Унатари? Ведь если подходить к вопросу чисто технически, то кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель - родной внук правительницы Антагонистов, и логичнее было бы ему выступить на стороне своей ближайшей родни, а не другой ветви генеалогического древа. Почему же Золотой Дом не предлагает нам такой союз?

Со своего места резко встал Киро Сабуто. Узкоглазый адмирал, сурово поглядывая на мою сестру, заговорил не слишком довольным голосом:

- Герцогиня, очень надеюсь, что прозвучавшее предположение об участии Государства Унатари на стороне Антагонистов было всё же просто гипотетическим вариантом. Как и большинство офицеров флота Унатари, я всю жизнь верой и правдой служил Империи, и остаюсь верен ей. Одно дело ситуация трёхмесячной давности, когда кронпринца Георга подло атаковали в Тронном Мире - в этом случае я и все мои офицеры без колебаний встали бы на защиту своего командующего хоть против всей Империи. Но совсем другое выступить из-за денег или политических расчётов против друзей и соратников, коих у нас всех великое множество в других флотах Империи. Недовольство среди военных Унатари в этом случае будет очень сильным.

Адмирала поддержала командующая флотом Восьмого Сектора спейс-майор Николь тон Савойя:

- Я скажу, возможно, излишне резко, но зато чистую правду. Вверенный мне флот Восьмого Сектора Периметра никогда не выступит против Империи на стороне Антагонистов. Мои офицеры, да и я сама, расценят такой поворот событий как предательство. Что же касательно вопроса герцогини Катерины тон Унатари, то я знаю ответ на него. Просто ни одна из сторон конфликта не хочет давать кронпринцу Георгу обещаний, которые не собирается выполнять, чтобы не спровоцировать жёсткой ответной реакции. В Генеральном Штабе Империи мне довелось ознакомиться с личным делом правителя Унатари, и особенно меня поразила очень точная данная психологами характеристика: «Категорически не приемлет, когда его интересы пытаются ущемить. Просто срывается с цепи, если кто-то пытается присвоить себе собственность, которую кронпринц полагает своей. При этом совершенно не понимает такого понятия как «соразмерность ответа». Правитель Унатари относится к той категории людей, которые в ответ на невинный щелчок по носу отгрызут обидчику всю руку».

Мия задумалась и даже закрыла глаза.

- Да, это так, - согласилась Ищущая Правду. - Власть над единой Империей - не та награда, которую можно делить или обещать возможному союзнику. И потому меня смущает то, что со стороны Императора Августа подобное предложение поступало. Я не чувствую здесь обмана - Император действительно готов уступить свой трон, если Унатари разгромит Антагонистов.

- Но у Августа имеется родной сын герцог Юлий ройл Август тон Акад, который стоит первым в очереди престолонаследников Тронного Мира, - резонно заметила Катерина. - Что мешает Августу незадолго до победы над Антагонистами отказаться от власти, передав трон своему наследнику, который ничего правителю Унатари не обещал?

Киро Сабуто покачал головой:

- Это будет означать неминуемую войну между Империей и Унатари. Мне трудно поверить, чтобы кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель согласился простить такой обман, и у него хватит доказательств и влияния, чтобы большая часть военных Империи встала на его сторону. Сын Императора в этом случае проиграет и лишится вообще всего.

Все в зале замолчали. Я посчитал момент подходящим, чтобы высказать свои мысли:

- Давайте примем как данность, что отсидеться в стороне не получится, и так или иначе Унатари необходимо вмешаться. Но мне крайне не нравится идея влезать в конфликт двух сильных участников, не зная всех закулисных договорённостей и позиций других игроков. Например, Зелёный Дом собрал колоссальный флот из почти пятнадцати тысяч звездолётов. «Зелёные» до сих пор формально входят в состав Империи. Останутся ли они в стороне от большой свары или всё же выступят против Антагонистов? Что им обещано Императором за такую поддержку? И как поведёт себя флот Зелёного Дома, если встретится с нашими кораблями в одной и той же звёздной системе? Не ударят ли они нам в спину?

- Зелёный Дом никогда не станет союзником Унатари, слишком много старых обид между сторонами, - проговорила герцогиня Катерина. - Семья Лаваэлей никогда не простит правителю Унатари убийства двух своих кронпринцев и позорной капитуляции их Первого Ударного флота. Они однозначно постараются уничтожить наши корабли.

К сожалению, в этом вопросе я был полностью согласен с мнением сестрёнки. С самых первых дней моего появления в «Защите Периметра» отношения с семьёй Лаваэлей только портились, дойдя уже до отметки непримиримой ненависти. Хоть Государство Унатари и Зелёный Дом входили в состав Империи, но я абсолютно не представлял нас союзниками.

Да и Фиолетовый Дом после поглощения Седьмого Сектора целенаправленно портил с нами отношения. Обидевшаяся на меня сестра-близнец Виолетта ройл Инокий тон Месфель-Дамир вела политику Фиолетового Дома к окончательному разрыву дипломатических отношений с Государством Унатари. Почему-то глава Фиолетового Дома герцог Такуро ройл Андор не предпринимал никаких действий к тому, чтобы одёрнуть кронпринцессу Виолетту, а значит, был согласен принести в жертву наши хорошие отношения ради какой-то непонятной мне цели.

Синий Дом... Тут вообще было всё сложно и непонятно. Четырнадцатый и Пятнадцатый Сектора Периметра полностью захвачены чужими. Шестнадцатый Сектор отрезан от остальной территории Синего Дома, и именно там наиболее остро проявились явления сепаратизма - фактически, системы Шестнадцатого Сектора уже не контролировались центральной властью. В Десятом, Одиннадцатом, Двенадцатом и Тринадцатом Секторах молодая герцогиня Овелла ройл Сток тон Миро вела тяжёлую изматывающую войну на два фронта - против наступающих армад чужих и против многочисленной оппозиции, воспрянувшей духом и резко активизировавшейся после перехода в Тронный Мир советницы правительницы Ищущей Правду Кристы. Герцогиню Овеллу в борьбе с чужими поддерживал флот Империи, но во внутриполитические разборки в Синем Доме императорские войска принципиально не вмешивались.

Политическая карта Синего Дома, словно лоскутное одеяло, сейчас пестрела отметками десятков разномастных группировок, как откровенно вышедших из подчинения главе Синего Дома, так и сохраняющих ограниченную лояльность на определённых условиях. Наёмники, анархисты, взявшие в руки оружие ополченцы, какие-то политические маргиналы... Даже в рамках большинства планет шли локальные конфликты и гражданские войны, власть в крупных и мелких городах регулярно переходила из рук в руки.

Лояльные герцогине Овелле войска контролировали сейчас менее тридцати процентов территорий. Однако из-за большей организованности и лучшего оснащения, а также разобщённости своих противников они не только успешно отражали удары, но даже постепенно теснили своих оппонентов. На прошлом подобном военном совете мы подробно разбирали конфликт в Синем Доме, и мои советники предсказали победу главы Синего Дома года через три-четыре, если только к тому моменту чужие не уничтожат сам Синий Дом. А ведь такой вариант развития событий становился наиболее вероятным, если Империя выведет свои флотилии из Синего Дома для противостояния Антагонистами.

Я увеличил масштаб звёздной карты и вывел на голограмму территории Синего Дома.

- Единственный участник большой политики, которому действительно не до противостояния между Империей и Антагонистами - им бы свои проблемы решить. И к тому же самый уязвимый - если Империя выведет свои флота, Синий Дом быстро рухнет под натиском чужих. Считаю, что настало время переговорить с «синими» и предложить им свою помощь. Не бесплатно, конечно ­- защита в наше смутное время стоит весьма дорого.

- Ваше Величество планирует воевать только против чужих или собирается вмешаться в гражданскую войну? - вопрос принадлежал маршалу Савассс Яху.

Все участники собрания замерли, ожидая моего решения, я же не торопился с ответом, рассматривая звёздную карту и напряженно думая. Легко сказать: «воевать только с чужими». Как будто это настолько легко делать, что даже не требует обсуждения. А между тем именно в Пятнадцатом Секторе были замечены остатки разбитой нами армады Королевы Чужих, что подтвердило теорию, что все три вида чужих действуют сообща. Появление пяти «Мамонтов» и двух десятков «Бегемотов» в дополнение к уже имевшимся звездолётам чужих решительно изменило баланс сил и вызвало настоящую панику у защитников. Из-за возникшей дезорганизации началось повальное отступление, из-за чего Пятнадцатый Сектор был сдан в считанные недели. По данным разведки и захваченный человеческий линкор «Оранжевое Величие» также был замечен в Пятнадцатом Секторе.



Все молчали, ожидая моего ответа, я же не торопился и размышлял. Наконец, я принял решение:

- Невозможно эффективно воевать, когда на твоих линиях снабжения творятся хаос и анархия. Поэтому, прежде чем сражаться с чужими, мы остановим гражданскую войну в Синем Доме. Я предлагаю потребовать от властительницы Синего Дома весь Десятый Сектор за нашу миротворческую миссию. Мне кажется, когда первоначальный шок от такой наглости пройдёт, мы всё же найдём понимание со стороны герцогини Овеллы и сможем договориться. Синий Дом получит долгожданный мир и защиту от чужих, мы же усилим свои позиции. Если же договориться с герцогиней не получится... Что же, я вижу более двадцати других участников гражданской войны в Синем Доме. Уверен, мы найдём тех, кто согласится на наши условия.

- Синий Дом входит в состав Империи, - напомнила мне Катерина тон Унатари. - Если мы собираемся выступить против законной власти, для оправдания наших действий потребуется очень веский повод, чтобы Государство Унатари не объявили агрессором.

- Сестрёнка, пока это гипотетический вариант. Пока что сообщи Синему Дому о нашем желании направить к ним дипломатическую миссию для переговоров по поводу военного сотрудничества. Но если герцогиня Овелла окажется несговорчивой, нам действительно потребуется железный casus belli (латынь, повод для войны), чтобы никто в галактике не усомнился в нашем праве вводить войска в Синий Дом. Как вариант, можно начать информационную кампанию по возвращению кронпринцессы Натали ройл Круз тон Унатари на родину. У нашей кронпринцессы до сих пор осталось немало сторонников в Синем Доме, так что мы выступим на стороне законной претендентки на трон.

Герцогиня Катерина тон Унатари недовольно скривилась:

- Малышка Натали подписала официальный отказ от притязаний на трон Синего Дома и даже получила за это немалый откуп от герцогини Овеллы. Хотя... можно попробовать заявить, что отрекалась кронпринцесса под давлением из-за угрозы жизни. Достаточно слабая позиция, но я посмотрю, что здесь можно сделать.

- Ещё одну точку усиления подсказали мне в Тронном Мире Император и Тёмная Мать. Они опасались, что Рой со временем сможет настолько усилиться, что перетянет под своё влияние два десятка нечеловеческих рас. Предлагаю прозондировать этот вариант. Пригласите дней через пятнадцать дипломатов всех вассальных Империи нечеловеческих рас на большой приём в столичную систему Декее.

Первый Советник Апассс Угу незамедлительно встрепенулся:

- Точно в Декее? Не в Унатари? Просто я осмелюсь напомнить, что Ваше Величество плохо переносит повышенную гравитацию столичной системы.

- Это так, но моё здоровье сейчас заметно лучше, чем было тогда во время приёма у королевы Най Игир. Уверен, что я достаточно спокойно перенесу часовую встречу с послами. Если же я всё же переоцениваю свои физические возможности, встречу можно будет провести на находящемся в Декее флагмане «Толстушка Джоан». Но в любом случае я хочу пригласить послов в Декее, так как именно эта столичная система для всей галактики ассоциируется с центром Роя. И нужно будет, как бы невзначай, продемонстрировать гостям все пять наших кэриеров и не менее пятидесяти линкоров. Просто показать боевые звездолёты, пусть сами делают выводы о нашей военной мощи.

Адмирал Стефан Антри-Месфель встал со своего места и предложил с улыбкой:

- Если стоит задача поразить гостей, то может, стоит подождать месяц? Тогда послам можно будет продемонстрировать введённого в строй «Мамонта». Уверен, что эффект от такого исполина будет покруче, чем от всей пятёрки кэриеров.

Я подумал и вынужден был отказаться от такого заманчивого предложения адмирала.

- Нет, «Мамонта» и находящуюся на ремонте «Королеву» раскрывать пока преждевременно. До сих пор их существование остаётся тайной для большинства участников политической игры. Прибережём наши козыри для более удачного момента.

Мы ещё с час обсуждали состояние дел в вверенных адмиралам флотах. Предлагали способы обхода введённого против Унатари эмбарго на поставку тяжёлых орудийных установок и варп-двигателей. Решали, что делать с находящимся в Декее гигантским кораблём, строившимся для эвакуации яиц исееков, но надобность в котором отпала. Наконец, я объявил собрание закрытым.

Едва отключили электромагнитную защиту, как последовало сообщение от офицера связи:

- Ваше Величество, беседы с вами давно ожидает Тёмная Мать. Она уже минут сорок висит на линии и отказывается переносить разговор на более поздний срок.

Я оглянулся на Мию, но моя супруга лишь удивлённо пожала плечами, а потом вдруг проговорила как-то неуверенно:

- Георг, не пойму в чём дело, но Тёмная мать за прошедшие часы заметно ослабела... Впервые за всю мою жизнь я стала сильнее её. Гораздо сильнее. Поговори со старухой, беседа совершенно точно не представляет опасности, я это чувствую. К тому же теперь я смогу защитить тебя, да и Флорианна, наверное, тоже уже сможет справиться.

В моей голове раздался голос Флорианны, которая объяснила происходящее:

«Во время беседы Тёмная Мать лишь задала несколько вопросов о самочувствии, после чего влила в меня целый океан энергии, вылечивая повреждённые голосовые связки и нервные окончания. Она очень сильно потратилась и едва не потеряла сознание от истощения»

Я приказал немедленно соединить с Тронным Миром и вывести картинку на ближайший монитор. Экран просветлел. Тёмная Мать с закрытыми глазами лежала в больничной койке с кислородной маской на лице. Вокруг неё суетились врачи, я расслышал сказанные кем-то слова про критически низкое давление. Тем неожиданнее стала произнесённая старухой фраза, заглушаемая надетой на лицо маской:

- Всем выйти из палаты! Немедленно!

Через несколько секунд вокруг Тёмной Матери не осталось никого из посторонних. Не открывая глаз, Ищущая Правду сняла кислородную маску и проговорила сиплым едва слышным голосом:

- Георг, я умираю... Но у меня осталась ещё пара дел, которые я обязана совершить в своей жизни. Прежде всего, я должна дать тебе один совет: неважно, насколько сильным будет твоё государство, если оно падёт без боя со смертью лидера. Среди людей, которым ты доверяешь, слишком многие лояльны Империи и Августу. Всегда учитывай это, поскольку Императору достаточно устранить всего лишь одного человека, и всё твоё государство достанется жениху твоей старшей дочери вместе со всеми территориями и космическими флотами... Второй мой совет: не примыкай ни к Империи, ни к Антагонистам, поскольку для тебя это равнозначно смерти. Поверь, я видела будущее и знаю, что говорю. Оставайся независимой третьей силой, которая займётся спасением всей нашей расы, пока идёт эта несвоевременная грызня за единый трон. Ты - последний защитник человечества, и нет ничего важнее спасения нашей расы, никакие ограничения не должны тебя останавливать.

Старуха, выдав столь длинный монолог, закашлялась и снова надела кислородную маску. Пока она жадно дышала, словно выкинутая на берег рыба, я задал волнующий меня вопрос:

- Когда и как Антагонисты нападут на Империю?

Тёмная Мать сквозь силу улыбнулась и проговорила едва слышно:

- Эх, Георг, он же Роман... Всё тебе объяснять нужно... Ты не знаешь одной важной детали из детства кронпринца, оттого всё твоё недопонимание ситуации. Просто прими к сведению: твоя мать никогда не любила тебя. Подумай над этим и всё поймёшь. Если не поймёшь сам, спроси свою советницу Катерину, она умница и растолкует тебе. Теперь я всё тебе сказала, что хотела. Соедини меня с Ищущей Правду твоей дочери Ликанны, маленькой Миленой. Я желаю передать этой малышке остаток своих сил, так как без сильной защитницы твоя дочь не выживет в нашем суровом мире. Прощай, Роман!

2. Родня по матери

Насколько же больно ощущать себя тугодумом... Я провёл целый час в размышлениях о последних словах Тёмной Матери, проштудировал большой справочник по генеалогии высших родов Империи, но так и не смог найти ответа. Нет, я и раньше знал, что моя «мать» кронпринцесса Элиза ройл Клемен тон Месфель-Лаваэль является родной дочкой правительницы Антагонистов. Это родство всегда являлось причиной повышенного внимания к ней со стороны всевозможных спецслужб Империи. Все её разговоры прослушивались и скрупулёзно изучались, но за последние полтора века не было зафиксировано никаких предосудительных переговоров кронпринцессы со своей матерью.

Сейчас кронпринцесса Элиза входила в Зелёный Дом, который по своей военной и экономической мощи намного превосходил все остальные Великие Дома и тем более союзные Империи королевства. Моя мать в данный момент стояла пятой в очереди престолонаследников Зелёного Дома, но в реальности не имела шансов стать герцогиней, так как сразу четверо кронпринцев из рода Лаваэлей были на целую сотню лет её моложе. Да и не позволил бы глава Зелёного Дома ущемить права своих многочисленных отпрысков, пропустив к титулу кронпринцессу Элизу в обход родных детей и внуков.

Во время событий трёхмесячной давности глава Зелёного Дома герцог Амелий ройл Маст тон Лаваэль показался мне вполне адекватным человеком, которого вполне устраивала роль «первого парня на деревне». Он с удовольствием мог «ущипнуть» Императора, понизив тому репутацию и продемонстрировав тем самым свою политическую независимость. Но герцогу гораздо выгоднее было оставаться лояльным Империи и получать за это мощную политическую поддержку Тронного Мира и значительные налоговые льготы, чем начинать самоубийственную игру против Императора Августа.

Изменение репутации. Отношение Фиолетового Дома к Государству Унатари ухудшилось.

Отношение Фиолетового Дома к Государству Унатари -30 (вражда)

Изменение репутации. Отношение Зелёного Дома к Государству Унатари ухудшилось.

Отношение Зелёного Дома к Государству Унатари -56 (непримиримая вражда)

Информационные сообщения выскочили неожиданно, прервав мои затянувшиеся размышления. Что же, подтверждался курс обоих Великих Домов на конфронтацию с моим государством. В последнее время подобные сообщения выскакивали достаточно стабильно минимум пару раз каждую неделю, и я уже начал привыкать к ним. Неприятно конечно, но я всё же не верил в возможность того, что Фиолетовый Дом решится на объявление войны. Космический флот Унатари вдвое превосходил силы «фиолетовых», не говоря уже о гораздо большем опыте моих капитанов, так что война закончилась бы быстрым разгромом Фиолетового Дома. Но вот следующее сообщение заставило меня серьёзно встревожиться:

Зелёный Дом и Фиолетовый Дом заключили военный союз.

Ох, не к добру всё это... Зелёный Дом жаждал реванша - три месяца назад они крайне обидно получили по носу, потеряв свой Первый Ударный флот без единого выстрела с моей стороны. Сейчас захваченные звездолёты Первого Ударного влились в космические флота моего государства, а двадцать тысяч офицеров и членов команд приняли присягу Государству Унатари и продолжили службу уже как мои подданные. Естественно, мои Ищущие Правду тщательно проверили всех новичков и отсеяли возможных предателей. Похоже, тот урок «зелёными» не был понят, раз они снова нарывались на конфронтацию...

Тронный Мир теряет суверенитет над системой Анфей

Зелёный Дом получает суверенитет над системой Анфей

Тронный Мир теряет суверенитет над системой Форпост-20

Зелёный Дом получает суверенитет над системой Форпост-20

Тронный Мир теряет суверенитет над системой Натти

Фиолетовый Дом получает суверенитет над системой Натти

Хорошо, что я и так сидел - не уверен, что удержался бы на ногах от этой порции невероятных информационных сообщений. Тронный Мир раздаёт системы Ядра??? Что вообще происходит? Я вызвал свою советницу по внешней политике и спросил, что происходит.

- Братишка, ты что, новости совсем не смотришь? - Катерина была крайне удивлена и даже раздражена моей неосведомлённостью. - Полчаса назад Тронный Мир официально объявил о смерти Тёмной Матери после тяжёлой и продолжительной болезни. По всей Империи объявлен трёхдневный траур, запрещены все увеселительные мероприятия. Я сейчас занята составлением текста соболезнования от Государства Унатари - как-никак, Тёмная Мать была выдающейся политической фигурой и двести лет определяла политику всего человечества.

Новость про смерть Тёмной Матери совершенно выбила меня из колеи - я ведь общался с этой старухой всего два часа назад! Да, выглядела Ищущая Правду неважно и даже говорила о своей скорой смерти, но я и не подозревал, что ей оставалось так мало времени. Из-за шокирующей новости я едва не забыл, зачем хотел переговорить с сестрой.

- Честно говоря, с этими траурными мероприятиями не успела ещё выяснить подробности о смене суверенитетов систем, - призналась Катерина. - Но вчера вроде была информация, что на сегодня Император Август планировал прямые переговоры с главами Великих Домов, и темой как раз была оптимизация логистики между регионами и децентрализация.

- Но зачем Императору это потребовалось? - удивился я.

Катерина, понизив голос до шёпота, словно нас действительно мог кто подслушать, проговорила:

- Открыто об этом никто не говорит, но существует мнение, что таким способом Август желает примириться с Великими Домами и обеспечить их лояльность перед ожидаемым вскоре вторжением Антагонистов. А заодно прекратить ведущуюся на него уже три месяца жёсткую информационную атаку. Ведь в каких только грехах не обвиняли Императора средства массовой информации в последние месяцы! Военные неудачи и потеря Пятнадцатого Сектора, махровая бюрократия в Тронном Мире и неэффективность в управлении звёздными системами, коррупция в секретариате... Пеняли ему в вину и разлад с Тёмной Матерью, и нападение на наше посольство, и снижение авторитета человечества в целом среди инопланетных рас. Видимо, Август согласился отдать Великим Домам несколько второстепенных периферийных звёздных систем Ядра, чтобы задобрить герцогов.

- А Унатари случайно не сможет выбить пару-тройку звёздных систем Ядра под предлогом децентрализации и упрощения логистики? - усмехнулся я, а потом посерьёзнел и спросил сестру по поводу её оценки моей матери. Но Катерина совершенно не была настроена общаться:

- Георг, тема очень обширная, в двух словах тут не ответить, я же сейчас действительно крайне занята. Давай сперва я закончу с выпуском соболезнования, решу все срочные дела, а потом уже пообщаюсь с тобой. Мне нужен где-то час времени, после чего я буду полностью в твоём распоряжении.

- Хорошо. У меня сейчас как раз в расписании плановый медосмотр, затем получасовые занятия в тренировочном зале и сауна. Как раз после оздоровительных процедур и поговорим.

***

Весь опутанный проводами и датчиками, я усиленно крутил педали на велотренажёре. Лекарь Никозид Брандт просматривал показания на мониторе и что-то отмечал у себя на небольшом планшете, периодически довольно комментируя:

- Давление в норме... Сердце работает вообще отлично... Уровень гемоглобина в норме... Сосуды чистые... Холестерин в норме... Мышцы в хорошей форме... Мозговая активность в норме. Так, хватит пока. Кронпринц, остановитесь и подойдите к электронным весам. Рост сто восемьдесят два сантиметра, вес сто три килограмма... Ваше Величество, я бы зафиксировал этот показатель и остановился на нём. Такой вес ваш организм переносит оптимально при вашем скелете и мышечной массе. Несколько дополнительных скинутых килограммов не стоят той мороки, которая возникнет, чтобы потом искусственно поддерживать меньший вес.

 Я повернулся к большому зеркалу на стене и покрутился, осматривая свою фигуру. Увиденное меня действительно радовало - давно уже пропали пласты лишнего жира с груди и бёдер, живот втянулся, мышцы рук и ног отчётливо просматривались. Не «Мистер Олимпия», конечно, но для пятидесятилетнего мужчины я выглядел очень даже неплохо. Но главное чувствовал я себя замечательно и вполне выдерживал напряжённый график монарха звёздного государства. Пожалуй, я готов был согласиться с лекарем, что не вижу такой уж острой необходимости в дальнейшем интенсивном похудении.

- Теперь насчёт кристаллов... - Никозид Брандт замолчал, просматривая какие-то непонятные для меня графики на экране. - Анализы хорошие. Наркотическая зависимость купирована, психологическая также снижается. Пожалуй, стоит признать, что я излишне пессимистично относился к возможности полного излечения. Эх, если бы не необходимость сохранения врачебной тайны, я бы издал шикарную монографию о возможности избавления человека от кристаллической зависимости!

- Так издавай, с меня не убудет, - разрешил я, но старый лекарь почему-то смутился и постарался замять тему:

- Нельзя, кронпринц, слишком много вашей персональной медицинской информации придётся показывать посторонним. Ладно, обойдусь без научной монографии. Сейчас же мне нужно заменить вшитые в ваше плечо микрокапсулы с лекарствами.

- Зачем? - отмахнулся я от совершенно ненужной, на мой взгляд, процедуры. - Всего месяц назад новые капсулы вживляли, а у них срок действия полгода!

Глаза старого лекаря почему-то нервно забегали, а голос подозрительно задрожал:

- Ваше Велич-чество, ош-шибся с доз-зировкой. Пред-дполагал гораздо худший вариант восстановления.

Никозид Брандт был отличным лекарем, но вот актёр из него получился совершенно никудышным. Сказать, что я просто насторожился после его успокаивающих слов, значило ничего не сказать. От моего спокойствия и благодушного настроения не осталось и следа, у меня даже волосы по всему телу встопорщились от волнения.

«Флора, Мия! Вы мне нужны срочно!» - мысленно воззвал я, и уже через секунду услышал ответ супруги:

«Флора спит. Я приказала малышке ложиться в кристаллический сон, чтобы мы жили в противофазе, и постоянно хоть одна из нас была с тобой... Ой! Не позволяй лекарю делать тебе никаких инъекций! Не принимай никаких лекарств! Это попытка покушения!!! Сейчас буду!»

Значит, чутье меня не подвело. Я чётко произнёс в пустоту:

- Секе-ти хума (схватить этого человека, язык расы Равааш).

Через секунду старый лекарь уже лежал распластанным на металлическом полу медицинского бокса, сбитый с ног сразу тремя хамелеонами. Ещё через секунду руки Никозида Брандта были болезненно заломлены назад и защёлкнуты наручниками, а над общей кучей-малой на полу возвышались огромные исеек-доминанты Фобос и Россс с оружием во всех верхних конечностях, готовые стрелять в любого из ассистентов-медиков, на которого я укажу.

Я медленно наклонился и поднял оброненный старшим лекарем воздушный пистолет для инъекций.

- Скажи мне, лекарь, сколько лет ты со мной? - поинтересовался я, рассматривая внешне безобидный медицинский инструмент, снаряженный миллиметрового диаметра микрокапсулами с лекарствами.

Никозид Брандт с трудом прохрипел в ответ, придавленный моими телохранителями:

- Кронпринц, меня прислали из Тронного Мира, когда вам было всего четыре месяца...

- Я знал тебя всю жизнь и полностью доверял... Вот скажи мне, лекарь, сколько нужно заплатить человеку, чтобы он забыл про пятьдесят лет безупречной службы и возжелал смерти тому, кого клялся оберегать и лечить?

Старик ответил далеко не сразу. Он долго молчал, прежде чем проговорить едва слышно:

- Дело тут вовсе не в деньгах... Эти капсулы мне прислали из медицинского центра Тронного Мира вместе с последней партией лекарств... Люди, с которыми я знаком много лет, сказали мне, что так нужно для блага всей Империи... Когда-то абсолютно такие же капсулы вам вживили в тюрьме Тронного Мира, но я их извлёк. В каждой капсуле, кроме порции нужного лекарства, встроен электронный жучок для слежки и микроампула с ядом, которая может быть активирована в любой момент по специальной команде. Мне сказали, что так необходимо сделать, чтобы контролировать непредсказуемого правителя. В Империи хотят исключить ситуацию, при которой Унатари может перейти на сторону врагов...

В помещение решительно вошла Мия. Королева Унатари никаких вопросов задавать не стала, лишь внимательно осмотрела лежащий на столе инструмент и задержала свой взгляд на помощниках Никозида Брандта.

«Ассистенты ничего не знали про попытку покушения. Все они напуганы, но в целом не ощущают себя виновными. Им можно доверять»

- Отпустите его! Никозид Брандт, я хочу, чтобы ты прямо сейчас вызвал своих знакомых по дальней связи и сообщил, что не смог осуществить задуманное ими. После чего можешь быть свободен - я не нуждаюсь больше в твоих услугах, так как не смогу тебе доверять. Учитывая полвека твоей безукоризненной службы, я всё же напишу тебе отличную рекомендацию, выплачу полмиллиона кредитов премии и закажу билет на самый комфортабельный звёздный экспресс до Тронного Мира. Найдёшь там себе нового нанимателя, если возраст позволяет, или можешь уйти на почётную пенсию и кутить всю оставшуюся жизнь.

Я быстро оделся и вышел из медицинского бокса, не желая оставаться в комнате во время беседы моего бывшего личного лекаря с его сообщниками. В комнате осталась Мия, а я не знал более надёжной гарантии того, что все виновные в покушении на меня не уйдут от возмездия.

***

- Мой принц сегодня что-то совсем приуныл... - красавица Бионика в одних лишь микро-стрингах умело массажировала мне спину и плечи своими удивительно сильными пальцами.

- Да просто день сегодня какой-то дурацкий. Событий полно, новостные каналы даже не знают, с чего именно начинать свои выпуски, но я чувствую, что меня и моё государство оттёрли к обочине истории и списали со счетов... Заметь, Император Август даже не пригласил меня на совещание глав Великих Домов, хотя Государство Унатари по размерам, экономическим возможностям и военной мощи не уступает тому же Фиолетовому Дому...

Я вынужден был прервать своё нытьё и излияние проблем, так как Бионика попросила меня перевернуться на спину и принялась за мышцы моего живота. «Брюхом» эту часть моего тела уже можно было не называть, но до «пресса» было всё же ой как далеко. Я болезненно стиснул зубы - такое впечатление, что пальцы андроида проникали внутрь едва не до позвоночника.

- Но на совещании были только герцоги Великих Домов. Если бы Император пригласил одного из монархов, пусть и самого могущественного, то обиделись бы остальные. Или пришлось бы приглашать всех остальных королей, даже самых малозначимых...

- Возможно и так, Бионика, но всё равно обидно. А потом ещё смерть Тёмной Матери и её последние слова, которые никак не идут у меня из головы... Какое отношение может иметь кронпринцесса Элиза ройл Клемен тон Месфель-Лаваэль к сегодняшним событиям? Но главное расстройство, конечно, это попытка покушения со стороны личного лекаря. Кому тогда вообще можно верить, если предают даже те, кого знаешь всю свою жизнь?!

- Кронпринц, мне вы всегда можете доверять, - весело усмехнулась симпатичная девушка-андроид и, игриво глядя мне прямо в глаза, потянулась пальцами несколько ниже к завязкам моих плавок.

Но я остановил Бионику, так как у меня абсолютно отсутствовало соответствующее настроение, да и место было неподходящим. И оказался прав ­- уже через пару минут без стука в массажную комнату при бассейне вошла Катерина тон Унатари в купальном костюме. Оценивающе взглянув на едва одетую Бионику, моя сестра всё же подошла к нам и уселась на ближайший стул:

- У меня всё уже закончилось, Георг, и я решила побеседовать с тобой пораньше, не дожидаясь окончания твоих оздоровительных процедур. Синий Дом принял наше предложение о проведении переговоров, назначил время и условие: не более трёх звездолётов у нашей дипломатической миссии, причём из них только один классом тяжёлого крейсера.

Я остановил Бионику, разминавшую мне мышцы ног, и присел на лавку:

- Три корабля? Обычно же по протоколу разрешается до семи звездолётов в составе дипломатической делегации?

- Да, так и есть, - подтвердила моя советница. - Похоже «синие» опасаются, что семь звездолётов под командованием столь прославленного флотоводца смогут захватить весь их Синий Дом. Если мы согласимся на такие условия, вылетать нужно уже через два часа, чтобы успеть к назначенному сроку.

- Хорошо, эти переговоры для нас важны, так что придираться к условиям не будем. Три так три. Основным полетит тяжёлый штурмовой крейсер «Император Август», вторым какой-нибудь из лёгких крейсеров типа «Проклятие» или «Дрозд», третьим пойдёт Механоид.

- Механоид? - удивилась моя сестра.

- Именно. Разметим на всякий случай дорогу до столицы Синего Дома - может пригодиться в будущем, если переговоры не принесут успеха, и «синие» решат отключить варп-маяки.

Я встал с массажной лавки и подошёл к бортику бассейна, собираясь прыгнуть в воду. Но Катерина меня остановила:

- Георг, а можно вторым кораблём полетит «Одноглазый Питон»? Мой муж явно заскучал по активной работе, и его хандра меня совершенно не устраивает. Вчера Корвин от безделья снова напился и устроил скандал, обвиняя меня в том, что он из боевого капитана превратился в «свадебного генерала» - герцога звёздного государства, который ничего не понимает в политике и лишь сопровождает всюду свою супругу.

- Хорошо. Вторым кораблём в Синий Дом полетит лёгкий крейсер «Одноглазый Питон». Более того, я и моя свита будем находиться именно на этом корабле, а на «Императоре Августе» в целях безопасности разместим принявших наш облик аритов. Сообщи Корвину тон Унатари, чтоб готовил свой крейсер. Ты полетишь со мной?

- Если честно, брат, не вижу в этом необходимости. Ты отлично справишься и сам. У меня же имеется множество дел тут в Унатари, да и нам с Корвином не помешает немного отдохнуть друг от друга.

Я нырнул с бортика в прохладную тёмно-синюю воду и с наслаждением проплыл под водой до противоположного края бассейна. Когда вынырнул, то обнаружил стоящую буквально в метре от меня Мию в ярко-алом длинном платье, и даже вздрогнул от неожиданности.

«Не волнуйся, Георг, у меня хватило бы такта не прийти, если бы ты решил развлечься со своей синтетической массажисткой. Но я действительно по делу»

- Хорошо, иди к Катерине и Бионике, я ещё пару минут поплаваю и вылезу из воды.

Когда я поднялся на бортик бассейна, Мия уже лежала лицом вниз на массажной лавке, и одежды на моей супруге оставалось даже меньше, чем на усердно разминающей ей плечи Бионике.

- Хорошо-то как! - благодушно проговорила лежащая с закрытыми глазами Ищущая Правду. - Совершенно зря я пренебрегала традиционными способами восстановления сил! Признаться, всегда опасалась подпускать кого-либо близко к своему телу - слишком многие желают мне смерти и с радостью открутят голову при первой же возможности. Но с андроидами гораздо спокойнее... Георг, ты не против, если я пару раз в неделю по часу буду эксплуатировать твою переводчицу в личных целях?

Я ничего против не имел, да и Бионика нисколько не возражала.

- Вот и хорошо. Но собственно, я пришла по делу, - продолжила Мия, так и не открывая глаз. - Мне сильно не нравятся предстоящие переговоры с Синим Домом и сопутствующие им обстоятельства. Не то, чтобы я видела однозначную опасность для делегации, но будущее какое-то тревожное. У меня большая просьба не брать в этот полёт герцогиню Катерину и принцессу Астру - именно их присутствие как вместе, так и поодиночке, может вызвать цепочку скандальных и даже трагических событий.

- Наверняка это связано с моим мужем! - вклинилась в разговор моя сестра Катерина. - Герцог в последнее время ведёт себя откровенно вызывающе. Я уже дважды в буквальном смысле пинками выгоняла из спальни Корвина каких-то размалёванных девиц. Боюсь, присутствие Астры на борту «Одноглазого Питона» может привести к возможным конфликтам.

Припомнив откровенно нездоровый интерес капитана Корвина тон Угара к моей фаворитке Астре, я вынужден был согласиться, что опасения могут иметь под собой основания.

- Хорошо, для общего спокойствия ни Астра, ни Катерина не полетят. Что-то ещё, Мия?

- Да. Поскольку тут все свои, и эта конфиденциальная информация не распространится дальше узкого круга, я хочу признаться в том, что очень плохо умею проверять лояльность людей, тем более различать зыбкую грань между лояльностью Государству Унатари и лояльностью Империи в целом. Например, я неоднократно проверяла лекаря Никозида Брандта и не видела в нём ничего опасного, пока Георг фактически не ткнул меня прямо носом в большущую проблему. Боюсь, даже за сотню лет я не в состоянии проверить все десятки тысяч офицеров и миллионы бойцов Унатари. Я не смогу даже уверенно гарантировать, что среди шести сотен членов дипломатической делегации Унатари не затешется предатель. Возможно, в этом вопросе лучше меня справляется Флорианна, но она будет спать ещё минимум пару дней.

- Как же так, Мия? - удивился я. - Ты ведь намного сильнее Флоры!

- Да, это так, Георг. Сейчас я вторая по силе Ищущая Правду во всей Империи после Кристы, Флорианна же примерно восемнадцатая. Но каждая Ищущая Правду специализируется в чём-то. Тёмная Мать лучше всех понимала в защите. Мариан Сабати хитра и способна скрывать свои действия, к тому же умеет лечить людей. Флора, насколько я знаю, единственная из всех способна находить корабли противников, да и в части считывания мыслей даст мне сто очков форы. У меня же лучше всего получается убивать...

Моя супруга резко открыла глаза, и я увидел, что её зрачки полыхают опасным оранжевым светом. В разговор вклинилась Бионика:

- Но если одной, пусть даже самой сильной Ищущей Правду, данная работа не под силу, то может стоит привлечь остальных? В Восьмом и Девятом Секторах Периметра проживают миллиарды людей. Среди них имеется немало Ищущих Правду - пусть слабых, пусть нестабильных, но обладающих хоть какими-то ментальными способностями. Пример той же Флоры показателен - она была слаба, и её не воспринимали всерьёз, пока девочка не набралась сил. Сейчас её уважают во флоте Унатари и едва не боготворят. Можно собрать остальных, подучить и дать соответствующие задания. Пусть работают! Или я что-то не понимаю, и это невозможно?

Мия снова закрыла глаза и лежала молча почти минуту, прежде чем ответила:

- А ведь может сработать...

Моя сестра сразу оживилась, фонтанируя идеями:

- Нужно дать официальное приглашение по государственным информационным каналам всем, кто ощущает в себе ментальные способности. Нужно будет даже оплатить им дорогу до звёздной системы Унатари. Да, большинство будет самозванцами и просто заблуждающимися, но их как раз нетрудно отсеять. А остальным, кто действительно обладает хотя бы минимальными способностями Ищущих Правду, предлагаю назначить официальную стипендию или какое-то содержание от государства. Нужно будет даже ввести для них официальную униформу...

- И мы получим полный аналог школы для Ищущих Правду, которой когда-то руководила Криста в Тронном Мире, - закончила Мия фразу. - Я не говорю, что это плохо. Хотя лично мне там жутко не нравилось из-за жесткой дисциплины и драконовских мер. Хорошо, герцогиня, рассылай приглашение. Я сама займусь обучением в этой школе.

Тронный Мир теряет суверенитет над системой Лигия

Зелёный Дом получает суверенитет над системой Лигия

Мы с Катериной синхронно встрепенулись и переглянулись. Мия, явно считав информацию у меня из головы, приподнялась на локтях и проговорила встревоженно:

- Очень плохая для Империи информация. Если так дальше пойдёт, то никакой войны Антагонистам и не потребуется - Ядро Империи просто раздербанят по кусочкам, а с Великими Домами они уж как-нибудь договорятся.

- Даже хуже того... - проговорила задумчиво моя сестра, а потом повернулась ко мне: - Георг, ты спрашивал про моё отношение к твоей матери. Так вот, хотя прямых доказательств у меня нет, только косвенные выводы, но я ни секунды не сомневаюсь, что кронпринцесса Элиза ройл Клемен тон Лаваэль всю жизнь работала и продолжает работать на Золотой Дом. Сейчас именно твоя мать определяет внешнюю политику Зелёного Дома - самого сильного из Великих Домов. Именно твоя мать даёт герцогу Амелию ройл Масту тон Лаваэлю свои рекомендации, как повести себя Зелёному Дому в той или иной ситуации.

Я промолчал, поскольку ничего не знал о положении моей матери в Зелёном Доме, а потому не мог судить о правдивости информации.

«Это правда до последнего слова» - подтвердила мне Мия.

- А теперь смотрим шире, - продолжила Катерина. - Представь перед глазами звёздную карту. Ядро Империи из сотни звёздных систем. Вокруг него восемнадцать секторов, отданных под управление Великим Домам. Так вот, правительница Антагонистов руководит Семнадцатым, Восемнадцатым и Первым Секторами Периметра. Плюс Шестнадцатый Сектор -он отрезан от Синего Дома, зато граничит с территориями Золотого. Не сомневаюсь, что Антагонисты уже считают его своим и плотно держат ситуацию там под контролем. Идём дальше. Родная дочь правительницы Элиза контролирует Второй, Третий и Четвёртый Сектора. Её родная внучка, твоя сестра-близнец кронпринцесса Виолетта определяет политику Фиолетового Дома и контролирует Пятый, Шестой и Седьмой Сектора. А её родная правнучка кронпринцесса Ликанна будет определять политику Государства Унатари, если с тобой что-нибудь случится, и контролировать Восьмой и Девятый Сектора Периметра, плюс весь Рой, плюс три десятка освобождённых от чужих систем... Открой глаза, Георг - вторжение Антагонистов уже вовсю идёт! Вот только Тронный Мир отказывается в это верить и пытается купить лояльность Великих Домов подаренными звёздными системами Ядра, на самом деле лишь усиливая тем самым Антагонистов!

***

- Лика, ты давно с бабушкой Элизой общалась? - как бы между прочим во время обеда задал я вопрос старшей дочери.

- Пап, мы с ней регулярно общаемся. Каждую неделю хотя бы раз. А что? - Ликанна несколько насторожилась, словно я должен был рассердиться на дочь из-за общения с близкой родственницей.

- Да просто у неё день рождения послезавтра, нужно бы поздравить. Со мной она что-то не разговаривает, так хоть ты поздравь бабушку.

Лика сразу же успокоилась и даже заулыбалась:

- Обязательно! Кстати, бабушка давно зовёт меня в гости в свой дворец на Овеете-VII. Но говорит, что ты меня не отпустишь в Третий Сектор, так как Унатари с Зелёным Домом враждуют.

- Не то, чтобы враждуют... У меня-то к ним претензий как раз нет. Это скорее семейка Лаваэлей спит и видит, как бы меня поскорее похоронить - то подлянку устроят в Тронном Мире, то самую настоящую войну объявят, то ложно обвинят меня во всевозможных грехах. Да что я тебе рассказываю, сама наверняка замечала сообщения, как каждую неделю Зелёный Дом портит с нами отношение. А насчёт твоей поездки в Третий Сектор... передай бабушке, что я в общем-то не против отпустить тебя в гости на пару недель, но не прямо сегодня. Такую поездку нужно сперва организовать - не могу же я отправить тебя на простом пассажирском лайнере!

- Да я и на рудовозе летала, и ты особо не ругался, - напомнила мне дочь, но всё же согласилась со мной, что кронпринцессе Империи по статусу положен более комфортабельный и безопасный звездолёт.

Мия отложила вилку в сторону и задумалась, даже закрыла глаза от напряжения.

- Ликанне абсолютно точно ничто не угрожает в Зелёном Доме, - через минуту уверенно сообщила Ищущая Правду, а потом добавила чуть тише. - Но совершенно нет гарантии, что Лику отпустят обратно. Она нужна Зелёному Дому как инструмент давления на политику Унатари.

Я нахмурился и проговорил старшей дочери:

- Лика, при следующем разговоре передай бабушке такое условие: я отпущу тебя погостить в Зелёный Дом, но только после получения официальной гарантии, что они вернут тебя обратно через две недели. Мне не хочется, чтобы при неблагоприятной политической ситуации ты становилась заложницей, пусть даже содержащейся в золотой клетке.

- Так я прямо сейчас и спрошу у неё! - обрадовалась моя егоза и поспешила вылезти из-за обеденного стола. Уже в дверях Лика остановилась и спросила: - Пап, а можно кронпринцесса Натали и Астра полетят вместе со мной?

Я всерьёз задумался. Натали ройл Круз ещё куда ни шло, так как обидеть маленькую кронпринцессу Империи никто не посмеет - слишком негативной будет реакция всех слоёв общества. Но на Астру правило абсолютной неприкосновенности не распространялось. Про моё тёплое отношение к фаворитке знали все в галактике, а потому отправлять Астру в логово потенциального противника было откровенно рискованным и недальновидным шагом.

К счастью, отказывать дочери не пришлось - Астра сама захотела остаться дома, сославшись на капризно-плаксивое состояние сынишки из-за первых режущихся зубов. Это сразу решило все проблемы. Я дал своё согласие, и Лика, радостно взвизгнув, побежала в свою каюту.

Королева Мия повернулась к фаворитке и проговорила негромко:

- Астра, маленький Георг опять разревелся в детской комнате. Айна не справляется с ним, да и моя Дея тоже начинает хныкать вслед за братом. Поскольку ты уже поела, то сходила бы в детскую и успокоила своего малыша.

Едва за Астрой закрылась дверь, Мия отчётливо произнесла:

- Георг, лучше сказать это вслух, так как вопрос действительно крайне важный и щепетильный. Правильно ли я поняла твои мысли?

- Да, Мия, ты всё верно поняла. Вместо кронпринцесс в их обличии в Зелёный Дом полетят ариты. Попори-де-Кача, после того, как кронпринцесса Ликанна сейчас пообщается со своей бабкой, организуй работу нашего центра связи так, чтобы за следующие дни моя дочь не смогла установить устойчивое соединение с Зелёным Домом. А если Лика будет пытаться связаться, пусть кто-нибудь из аритов имитирует её бабку кронпринцессу Элизу ройл Клемен и сообщает моей дочери, что её визит откладывается по каким-то там уважительным причинам.

Мой начальник охраны проявился в паре метров от меня и уточнил:

- Таки-тука-де-са, насколько долго требуется не давать вашей дочери общаться с Зелёным Домом?

- Хотя бы две недели, а лучше три. Прибывшим в Зелёный Дом аритам этого времени должно хватить, чтобы собрать доказательства связи моей матери с Антагонистами.

Моя сестра и советница Катерина, до этого задумчиво молчавшая, резко встрепенулась и проговорила с откровенным ужасом в голосе:

- Георг, когда подмена вскроется, будет грандиозный скандал. Кронпринцесса Ликанна будет в ярости! Я уж не говорю про Зелёный Дом, которому мы таким образом просто плюнем в лицо! Все негативные последствия такого шага даже просчитать трудно. Брат, ты хорошо подумал?

- Сестрёнка, хотим мы того или нет, но необъявленная война между Империей и Антагонистами уже идёт. Моя родня по матери втихаря набирает силу, подминает под себя всё новые территории, и вскоре их будет уже не остановить. А потому наша первоочередная задача - вывести заговорщиков на чистую воду, пусть даже для это потребуется позабыть про правила приличия. Да, у наших шпионов может не получиться, и тогда последствия разоблачения могут быть непредсказуемыми. Но в любом случае это -попытка резко сменить не устраивающее нас русло политической жизни Империи. А с дочкой я уж как-нибудь сам договорюсь.

Я вызвал перед глазами внутренний интерфейс и посмотрел на время. Пора! Челнок с «Одноглазого Питона» уже должен был пристыковаться к моему флагману. В сопровождении Мии, Бионики и Попори-де-Качи я прошёл в ангар малых кораблей.

- Признайся, Георг, это моя жена наябедничала? - герцог Корвин тон Унатари лично встретил меня возле катера, опустил трап и сам полез на место пилота челнока. - Мол, выпивать я стал без меры, семейные деньги проиграл в казино, девок молоденьких тискаю втихаря...

- Не без этого, - не стал отпираться я. - Катерина сказала, что ты соскучился по нормальному делу и оттого не можешь сидеть спокойно. Моя сестра желает снова видеть в тебе бравого офицера звёздного флота, а не изнеженного страдающего от безделья вельможу. Признаться, и мне самому больше по душе был тот храбрый вояка, не боящийся спорить с командующим. И пусть характер у того боевого офицера был непростым, но зато его «Одноглазый Питон» дважды по итогам проверок признавался лучшим кораблём во всём флоте Унатари!

Корвин обернулся и улыбнулся, в глазах капитана загорелись огоньки интереса.

- Мой принц, «Одноглазый Питон» и сейчас может служить эталоном боевого крейсера, а моя команда не уступит никому во флоте в профессионализме и боевой подготовке. Я даю слово офицера, что никто из моих ребят не замарает чести Государства Унатари во время этой дипломатической миссии!

***

Это случилось после пересечения границы Синего Дома, когда корабли моей дипломатической миссии находились на подзарядке у станции Форпост-22. Меня разбудила Мия. Ищущая Правду была крайне взволнована и даже не сменила тонкую ночную сорочку (кстати, тоже красного цвета, как и все наряды Мии) на более приличествующую королеве одежду. Алые волосы моей супруги были растрёпаны после сна, глаза полыхали пугающим оранжевым колдовским огнём.

- Георг, просыпайся! Я чувствую смертельную опасность!

Словно в подтверждение слов королевы Унатари мигнули лампы освещения, и питание крейсера переключилось на аварийное. Протяжно завыла сирена.

- Туки-тука-де-са! Посторонние на корабле! - возле меня проявился один из хамелеонов-телохранителей. - Прорыв со стороны станции! Наш пост охраны при шлюзовой двери уничтожен! Попори-де-Кача сообщает об ожесточённой перестрелке в коридоре первой палубы. Наши бойцы несут потери и отступают к грузовым лифтам!

Фобос, обычно неподвижной статуей сидящий возле двери, пришёл в движение и решительно прислонил свою гибкую среднюю конечность к считывающему сенсору на стене. Стенная панель бесшумно отъехала в сторону, открыв взору стойку со стрелковым оружием и шкаф с лёгкими скафандрами. Быстро по-деловому исеек-доминант принялся раздавать лазерные штурмовые винтовки бойцам охраны и проявившимся из невидимости хамелеонам-телохранителям. Мия от предложенного ей лазерного ружья отказалась - её грозная сила псионика была совсем в другом.

Себе огромный богомол взял тяжёлый пехотный резонатор, такой же выдал Росссу. Резонатор - страшное оружие ближнего боя, разрушающее оболочки клеток организма и превращающее любого живого противника в груду пульсирующей протоплазмы.

- Мой принссс, нужно одеть, - гигантский исеек-доминант аккуратно снял со стойки и протянул мне серебристый костюм со шлемом.

Я подошёл было ближе, чтобы принять герметичный костюм со сферическим шлемом, но появившаяся в этот момент в дверях запыхавшаяся Бионика взволновано прокричала:

- Мой принц, обнаружено несанкционированное подключение к энергетическим системам крейсера! С вероятностью свыше девяноста восьми процентов инородное устройство определено как бомба!

- Нет времени одеваться! - Мия достаточно бесцеремонно толкнула меня к двери в коридор. - У нас менее двух минут до взрыва реактора! Бежим к челнокам!

В сопровождении бойцов охраны я выскочил в коридор и помчался к ближайшему лифту. Но вся наша группа резко остановилась, так как прямо по коридору послышалась интенсивная стрельба, а затем глухой звук взрыва. Открылись створки ближайшей двери, и в наш коридор в клубах дума выскочил Попори-де-Кача с двумя лазерными пистолетами в руках.

- Там не пройти! - прокричал мой начальник охраны, спешно блокируя за собой металлическую дверь. - В том коридоре полно солдат-штурмовиков в тяжёлой армированной броне.

Почти сразу в бронированную дверь с той стороны раздались тяжёлые глухие удары, а затем по преграде была дана очередь из чего-то крупнокалиберного - на поверхности металла в местах попадания появились отчётливые выпуклости. Мия подошла к настенному пульту и, прислонив ладонь, оплавила пластиковую панель с кнопками.

- Теперь атакующие здесь не пойдут! Спускаемся в технический туннель, - Ищущая Правду указала на решётку на полу. - Быстрее! У нас очень мало времени!

Бионика с неожиданной для такой внешне хрупкой девушки силой вырвала тяжеленую напольную решётку, обнажив уходящий вертикально вниз лаз. Робот-андроид первой показала пример, нырнув в этот технический колодец. Я был следующим, и по скобам в полутьме аварийных ламп стал спускаться вдоль кабелей и труб. Путь оказался совсем коротким - уже через полминуты я очутился в ангаре спасательных челноков. Тут стояло два готовых к полёту катера.

- Быстрее! Быстрее!!! - торопила всех Мия, непонятно где успевшая нацепить на плечо сумку с чем-то круглым и тяжёлым.

Я бросился к ближайшему катеру, в который активно набивались бойцы моей охраны и хамелеоны. Но Ищущая Правду вдруг схватила меня за плечо и резко развернула к другому челноку:

- Георг, туда! Так надо!

Спорить я не стал и побежал в указанном направлении. Отвергнутый Мией челнок закрыл двери, включил двигатели и резко сорвался с места, с шумом уходя по туннелю к шлюзу. Во второй челнок село совсем немного народу - исеек-доминант Россс, Мия, Бионика и я. Попори-де-Кача уселся в кресло пилота.

- Давай, хамелеон, стартуй! - Мия сорвалась на крик, от волнения потеряв своё обычное самообладание. - До взрыва реактора осталось несколько секунд!

Катер резко сорвался с места. Я ещё не успел к этому моменту сесть в кресло и пристегнуться, а потому не удержался на ногах и кубарем полетел в конец коридора, больно приложившись правым плечом о какой-то металлический поручень. В глазах потемнело. Кажется, я себе что-то сломал...

Исеек-доминант Россс бережно подхватил меня, усадил на место и закрепил ремнями безопасности. И тут... даже со своего пассажирского места я на секунду ослеп от яркой вспышки - сквозь боковой иллюминатор было прекрасно видно, как на месте оставленного нами «Одноглазого Питона» расцвёл ослепительно-белый огненный цветок. К счастью, наш катер успел к этому моменту оказаться вне зоны взрыва.

- Не вижу первый катер! - послышался удивлённый возглас Попори-де-Качи. - Его нет на радаре! Как так может быть? Они же стартовали раньше нас!

Несмотря на дикую боль в плече, я нашёл в себе силы обернуться и посмотреть на свою жену. Почему-то я не сомневался, что Мия что-то знала о первом катере.

«Да, тот катер уже уничтожен. Просто я поняла, что садиться в него - явная ошибка, как и оставаться на корабле. Как ошибкой будет пытаться сейчас пристыковаться к «Императору Августу» - тот крейсер тоже обречён и взорвётся через несколько секунд. Нужно уходить отсюда. Немедленно»

- Куда уходить, Мия? Мы во враждебной звёздной системе на невооружённом челноке! У нашего катера даже нет варп-двигателя, чтобы вернуться на территорию Механоидов или хотя бы отпрыгнуть подальше от станции.

«Не знаю, Георг. Но оставаться тут возле станции - тоже ошибка, не знаю уж почему»

Я выглянул в иллюминатор. Меня не интересовало сейчас облако светящихся обломков на месте лёгкого крейсера, не интересовала даже станция с пристыкованым к ней тяжёлым штурмовым крейсером «Император Август» (к которому, кстати, вёл наш челнок Попори-де-Кача). Я хотел увидеть ближайшую планету, на орбите которой крутилась космическая станция. Вот она: буро-коричневая, мрачная, явно с непригодной для дыхания атмосферой. Но это не был газовый гигант или раскалённый шар магмы, да и гравитация на поверхности не должна быть слишком убийственной, если судить по размерам планеты.

- Туки-тука-де-са, на ближнем подскане группа фрегатов! Пять «Когтей» с идентификаторами «Синего Дома». Идут в нашу сторону!

- Попори-де-Кача, немедленно уводи наш челнок к ближайшей планете и ныряй в атмосферу! Нужно укрыться от противника в плотной облачности, а затем попытаться посадить катер на планету!

Наш маленький кораблик заложил резкий вираж и на полной скорости рванул к мрачной покрытой плотной непрозрачной атмосферой планете. Последнее, что я увидел в бешено трясущемся раскалившемся от нагрева челноке, прежде чем мы вошли в буро-чёрные облака - далеко позади нас возле станции Форпост-22 расцвёл ещё один яркий цветок взрыва.


3. Аварийная посадка

Когда-то на подобном челноке мне довелось входить в атмосферу Тронного Мира в режиме срочной посадки, и ощущения были не из приятных. Но, как оказалось, то были просто цветочки в сравнении с аварийной посадкой вслепую на незнакомую планету. К перегрузкам, жуткой болтанке и горящим крыльям добавился мерзкий скрежет и пронзительный визг, напоминающий работу циркулярной пилы. Как с тревогой в голосе прокомментировал происходящее сидящий за пилотским штурвалом Попори-де-Кача, тёмные облака представляли из себя тучи мелкодисперсного высокоабразивного диоксида кремния, атмосфера же выбранной нами планеты состояла преимущественно из смеси оксидов азота.

Агрессивная среда, да ещё и мелкий песок в большом количестве? Не лучшие условия для воздухоплавания. Я глянул в иллюминатор и проводил взглядом что-то массивное и тёмное, промелькнувшее по левому борту.

- Что это было, Попори-де-Кача?

- Туки-тука-де-са, это была скала. Приборы показывают, что тут повсюду многокилометровой высоты пики. Мы идём над горной грядой, ровной поверхности нет. При этом очень высокая скорость воздушного потока, настоящая буря. Но хуже всего то, что наш локатор сбоит из-за тучи частиц в атмосфере, а из-за плохой видимости я не могу обнаруживать препятствия заранее.

Ситуация вырисовывалась крайне неприятная, и лишь вопросом времени было, когда наш катер на огромной скорости впечатается в очередную неожиданно вынырнувшую из тёмной тучи преграду. Я не стал дальше отвлекать пилота и поискал глазами Мию. Ищущая Правду сидела вся зелёная - я и не знал, что моя супруга плохо переносит болтанку. Тем не менее, сейчас требовались её способности.

- Иди и помоги пилоту! Нужно посадить наш катер!

Мия отстегнула ремни безопасности, встала и, цепляясь руками за поручни, неуверенно шаг за шагом двинулась в сторону пилотской кабины. При такой тряске лишь способности Ищущей Правду позволяли ей предвидеть толчки и кульбиты катера, заранее готовя тело к ним. Наконец, Мия достигла кабины и встала позади Попори-де-Качи, положив хамелеону руки на плечи.

- Уходи резко влево и вниз! Срочно!!! - почти сразу истошно закричала Ищущая Правду, и катер заложил крутой вираж, пытаясь уйти от лобового столкновения с внезапно возникшей через пару секунд прямо по курсу скалой.

Совсем избежать удара не удалось - наш челнок зацепил препятствие, потеряв большой кусок крыла. Пилот каким-то чудом выровнял начавшую вращаться машину и повёл на снижение. В иллюминатор я видел тёмную вертикальную стену буквально в трёх метрах справа от нашего катера, вскоре такая же чёрная поверхность появилась слева - мы вошли в какую-то трещину. Но нет худа без добра, тут не было штормового ветра, и болтанка сразу уменьшилась.

- У нас разгерметизация! Трещина в корпусе у крепления правого крыла! - предупредила Бионика.

- Вниз и гаси скорость! Там будет небольшое плато, где можно сесть, - послышались уверенные слова Мии, и Попори-де-Кача повёл челнок на посадку.

Шум двигателей сменил тональность, наш катер достаточно мягко, насколько вообще это позволяли условия, опустился на усыпанную камнями площадку. Я шумно выдохнул - мы сделали это! Здоровой левой рукой попытался расстегнуть замок ремней, но это оказалось не так-то просто сделать.

- Не торопитесь, кронпринц! Сейчас я помогу, - ко мне подошла Бионика и помогла с замком.

- Выходить наружу нельзя, воздух токсичен даже для исееков, - предупредил всех Россс, поведя головой и словно принюхиваясь.

Я тоже через пару секунд почувствовал неприятный запах, пока ещё едва ощущающийся. Двуокись азота - крайне неприятная штука, вызывающая у человека удушье и смерть, а при контакте с водой образующая смесь азотной и азотистой кислот.

- Что будем делать? - задала вопрос Бионика. - Нужно бы как-то заделать трещину в корпусе...

Со стороны кабины пилота послышался голос хамелеона:

- В каждом челноке возле хвостового люка в стенах есть встроенные ниши, в которых находятся аварийные наборы - десять лёгких скафандров с запасом воздуха по три часа в каждом и большой запасной баллон с кислородом. Там же лежат сухпайки, вода и средства связи. Также в стандартный аварийный набор любого спасательного катера должен входить баллон с быстро застывающим герметиком.

Исеек-доминант Россс переместился в конец коридора и, нажав на красные нарисованные на стенах круги, открыл обе ниши. Ему хватило пары секунд, чтобы осмотреть содержимое:

- Мой принссс, тут нет ни герметика, ни еды! Лишь аварийный маяк, а в шкафчике висит только один-единственный лёгкий скафандр, рассчитанный на одного человека!

Ну приплыли... И это называется лучший корабль флота, как совсем недавно уверял меня капитан! Все замолчали, принимая к сведению сложившуюся критическую ситуацию. В наступившей тишине было отчётливо слышно, как шипит просачивающийся в катер ядовитый газ - давление снаружи было заметно больше, чем внутри. Первым заговорил Попори-де-Кача:

- Прежде всего, нужно включить аварийный маяк и передать нашим сообщение о случившемся. Затем закрыть герметичную дверь в пилотскую кабину и отключить вентиляцию - так можно кабину изолировать от салона и не допустить просачивания туда ядовитого газа. Да, запас воздуха там получится не слишком большой, но одному-единственному человеку хватит на достаточно продолжительное время, чтобы продержаться до прихода вызванной помощи. Кроме того, у Георга будет скафандр и ещё три дополнительных часа в запасе. Остальные же ждут спасателей в салоне и пытаются выжить... Да, шансов немного, но главное спасти кронпринца Георга!

- Спасибо конечно за готовность к самопожертвованию, но так дело не пойдёт! - сразу же отказался я. - У меня другое предложение. Бионика срочно отключается, чтобы не тратить столь ценный воздух. Её тело кладём в нишу в стене и закрываем, чтобы агрессивная среда не попортила кожу андроида. Россс, сколько тебе времени нужно для перехода в анабиозное состояние?

Громадный полупрозрачный исеек-доминант, пошевелив жвалами, ответил про двадцать минут.

- Начинай засыпать, только сперва в кабину перейди - ты слишком тяжёлый, чтобы твоё тело могли перетащить другие, а я не хочу, чтобы тебя разъела кислота. Попори-де-Кача, ты берешь единственный скафандр, запираешься в пилотской кабине и начинаешь непрерывно посылать сообщения о случившемся и наши координаты.

- Туки-тука-де-са, но как же вы? - испугался мой телохранитель, но я приказал ему помолчать и обернулся к Мие.

- Сможешь перенести нас обоих в безопасное место? Хотя бы туда, где ты скрывалась с дочкой и хамелеонами.

Могущественная Ищущая Правду, несколько нелепо выглядящая в короткой ночной сорочке на голое тело, молча кивнула. Она достала из перекинутой через плечо сумки каменную сферу красноватого цвета и пояснила:

- Это тот подарок, что выслала мне Королева Роя Най Игир в обмен на мою коллекцию номерных изумрудов с Сиваллы. Наполненный энергией накопитель, мечта любого псионика. Так что энергии для переноса у меня должно хватить, вопрос в другом - хватит ли силы? Перебросить сразу два сознания вместе с телами - очень непростая задача. По-хорошему, Георг, тебя бы нужно временно отключить - напоить допьяна или усыпить.

Я посмотрел на уже отключившуюся неактивную Бионику и усевшегося на пол богомола Россса с втянутыми внутрь панциря глазами и компактно сложенными конечностями. Затем перевёл взгляд на Попори-де-Качу. Хамелеон понятливо кивнул и подошёл ближе. Начальник охраны осторожно поместил свои сильные гибкие пальцы мне на шейную артерию и поинтересовался:

- Через сколько вы вернётесь, кронпринц?

Я не знал ответа на этот вопрос, но королева Унатари ответила вместо меня:

- Рассчитывай где-то на трое-четверо суток. Мне нужно будет сперва уйти в кристаллический сон и восстановить силы перед обратным переносом. Возникнем мы на этом же самом месте, так что тут должны быть обеспечены условия для нашей встречи - пригодная для дыхания атмосфера и достаточное количество войск для охраны правителя Унатари.

- Будет сделано! - пообещал хамелеон и нажал мне на сонную артерию.

***

Пришёл в себя я сидящим на кожаном кресле в незнакомой комнате. Рядом стоял разложенный диван, даже уже застеленный постельным бельём, но и Мии похоже просто не хватило сил перетащить туда моё стадесятикилограммовое тело. Из одежды на мне было всё то же термобельё, но вот на предплечии правой руки обнаружилась плотная фиксирующая повязка - не бинт, не марля, а какой-то тонкий многослойный пористый полимер. Плечо посинело и распухло, рука достаточно сильно болела, но пальцами я мог шевелить вполне свободно. Конечно, я не врач, и без рентгеновского снимка достоверно тут сказать было сложно, но по ощущениям у меня всё же был сильный ушиб или трещина в кости, а не полноценный перелом.

Я встал и с интересом рассмотрел комнату, в которой оказался. Окон не было, освещала её тускловатая плоская матовая лампа на потолке. Выключателя к ней или регулятора яркости ни на стенах, ни в виде пульта я не обнаружил. Заинтересовавшись источником света, я придвинул кресло, встал на него и осмотрел поближе лампу. Она была похожа на блин - тонкая и сплошная, без пустоты внутри. Не люминесцентная, не светодиодная, без нитей накаливания, вообще совершенно незнакомой мне конструкции. Таким же непривычными оказались и магнитные контакты, я никогда не встречал подобного соединения. На стекле светильника имелись какие-то мелкие символы, но язык был мне неизвестен.

Неосторожно покрутив лампу, я случайно отсоединил её от контактов, и комната погрузилась в темноту. Испугаться я не успел, так как заметил пробивающийся свет со стороны коридора, спустился и пошёл в ту сторону.

Это место я сразу узнал. Большой шкаф с детскими игрушками, в углу стоит укрытая балдахином колыбелька, сейчас пустующая. В полутёмном углу комнаты на разложенном кресле-кровати спала Мия. Ищущая Правду лежала полностью обнажённая, даже не прикрывшись одеялом или простынёй. Длинные красные волосы супруги разметались во все стороны, кожа побелела, дыхание женщины было ровным и глубоким, симпатичные груди вздымались при каждом вздохе. Мне стоило большого труда отвести взор от соблазнительных форм красавицы-супруги и продолжить осмотр комнаты.

Рядом на круглом столике я заметил пустую коробочку от наркотической дозы кристаллоквазиметил-цис-изомера валиаримовой кислоты. Едва ли Мия брала кристаллы с собой при бегстве с обречённого корабля, скорее у Ищущей Правду где-то здесь был припрятан запас этого наркотика. На полу лежала холщовая сумка, внутри которой находился бледно-розовый шар-накопитель. Его цвет заметно посветлел с того момента, как я его видел в последний раз. Скорее всего, это означало, что Мие не хватило собственной псионической энергии для нашего переноса сюда, и она воспользовалась накопителем.

Я уже хотел было отойти, но тут мой взор случайно зацепился за небольшой кусочек телесного цвета пластыря, прилепленный позади уха моей супруги. Обычно густые ярко-алые волосы женщины скрывали это место, сейчас же прядь отошла в сторону, обнажив небольшой наголо выбритый участок кожи головы. Заинтересовавшись, я подошёл ближе и осторожно отлепил пластырь. На коже Мии были вытатуированы дата и слова «Объект 4734». Судя по дате, эта надпись была сделана девочке-псионику сто семьдесят восемь лет назад в Школе Ищущих Правду Тронного Мира, но до сих пор на этом участке кожи не росли волосы. До этого я знал лишь об одной татуировке супруги - на её пояснице вилась затейливая разноцветная надпись: «Игрушка рода Месфелей», которую сделал мой «отец» граф Инокий рой Месфель лет сорок назад задолго до моего появления в «Защите Периметра». Оказывается, на теле женщины имелась и другая, более старая татуировка.  ­

Мия вообще не любила распространяться о своём прошлом, но период её обучения в руководимой Кристой школе псиоников Тронного Мира был под особенно строгим табу. Я лишь слышал, что порядки там царили крайне жестокие, и школу Ищущих Правду в итоге закрыли после целой череды смертей среди учениц. Не так давно я случайно выяснил, что моя дражайшая супруга непосредственно приложила свою руку к тем убийствам, но выпытывать у Мии подробности давних событий и бередить её старые душевные раны я не стал. Сейчас же я осторожно заклеил обратно пластырем татуировку с номером и поправил красные волосы.

Чем заняться? Наверное, стоило изучить соседние затемнённые комнаты и вообще получше узнать про это место. Для начала пройти по уходящему вдаль коридору и выяснить, куда он ведёт.

«А вот это не советую, - раздался в голове голос супруги. - Место вообще нестабильное. Не исключено, что оно существует лишь в моём воображении, и потому не стоит отходить далеко от меня».

- Так ты не спишь?! - удивился я.

«Сплю. И буду спать ещё долго. Но ты слишком уж пристально рассматривал моё тело и думал обо мне, я почувствовала внимание. Все Ищущие Правду способны чувствовать внимание к себе, даже когда находятся в кристаллическом сне. В соседней комнате есть мини-бар, и трижды в сутки работает пневмо-доставка уже разогретой еды. Там же мусоросжигатель. Чуть дальше по коридору есть душевая комната и уборная. Георг, тебе придётся чем-нибудь занять себя на ближайшие два-три дня, пока я буду набираться сил. Если потребуется что-то, мысленно попроси меня, постараюсь заказать. А сейчас, извини, мне нужно отсыпаться»

***

Еда была незнакомой, но вкусной и питательной. Я так и не понял, что это - грибы или овощи, хотя может даже и водоросли под густым острым соусом. Неважно, главное местная еда годилась в пищу и хорошо утоляла голод. А вот к алкоголю я не притронулся - мне нужна была свежая голова, слишком многое требовалось обдумать.

Итак, Синий Дом попытался меня убить. Причём у них это почти получилось. Если бы не способности Попори-де-Качи как высококлассного пилота, и не помощь Мии как одной самых могущественных Ищущих Правду, в Государстве Унатари уже сменился бы правитель. Зачем это потребовалось герцогине Овелле? Вопрос интересный. Явно ведь сама молодая кронпринцесса от моего устранения ничего непосредственно не выигрывала, но наверняка ей обещали нечто важное те, кто стояли за её спиной. Например, реальную военную помощь в борьбе с многочисленной оппозицией.

Кто заказал моё покушение? Как в таких случаях говорят, ищи кому это выгодно. Но дело в том, что моя смерть была выгодна слишком многим. Например, Императору, который получал более управляемого правителя Унатари - престарелого регента, ведущего политику в полном соответствии с приказами из Тронного Мира. А со временем, после свадьбы моей дочери Ликанны на ком-то из кронпринцев, Унатари как независимое государство и вовсе прекращало бы своё существование, сперва сменив название на тот же Оранжевый Дом, а затем растворившись в Империи.

Также мою смерть могли заказать и Антагонисты - ведь Империя в этом случае лишалась одного из самых способных и популярных среди военных флотоводцев. Ослабленный же внутренними распрями и войной с чужими Синий Дом, разочаровавшись в поддержке Тронного Мира, вскоре сам вынужден был бы искать союза с Золотым Домом. Очень даже вероятный сценарий.

Кстати, что я знаю об Антагонистах? Кронпринцесса Элеонора, старшая сестра Императора Августа, старше своего брата на целых пятнадцать лет. Сейчас ей... если подумать... триста пятьдесят пять лет! Человеческий организм не обманешь. В таком возрасте даже при самом лучшем медицинском обслуживании и омолаживающей помощи могущественных Ищущих Правду всё равно уже не до интриг и кровопролитных сражений. В свои триста пятьдесят лет Правительницу Золотого Дома больше должно волновать, не забыла ли она сменить подгузник и выпить свою ежедневную порцию лекарств, а не совещания с генералами и адмиралами. Может, я конечно и утрирую, но всё равно возраст кронпринцессы Элеоноры получался очень солидным и абсолютно точно неподходящим для планирования военного вторжения со всеми неизбежными переживаниями и заседаниями с военными экспертами, затягивающимися далеко за полночь. Интересно, почему никто об этом не подумал раньше?

Но... вторжение Антагонистов - это факт, против которого не поспоришь. Даже Мия говорила об этом на недавнем собрании и клялась своими способностями Ищущей Правду. Но кто тогда руководит вторжением, если не глава Золотого Дома? Кто там следующий в порядке престолонаследия? Ответа на этот вопрос я не знал, зато представлял, кто являлся единственной дочерью главы Антагонистов - моя мать. Чем не кандидат на роль теневого правителя?! Возможно, именно это и имела ввиду Тёмная Мать, когда упоминала кронпринцессу Элизу ройл Клемен тон Лаваэль. Но если это так, у отправленных в Зелёный Дом аритов будет возможность вывести её на чистую воду!

Хотя... моя мать тоже немолода. Сто восемьдесят три года - очень даже солидный возраст для человека, пусть даже с самого рождения находящегося под пристальным наблюдениям медиков, заботящихся о здоровье. Тоже не самые подходящие физические кондиции для военного лидера и мозгового центра заговорщиков. Но тут я невольно вспоминал Мию, которой при всём её солидном возрасте никто не дал бы больше двадцати - двадцати двух лет, а уж по части выносливости моя супруга могла бы дать сто очков форы молодым. Но королева Унатари тем и уникальна, что являлась одной из сильнейших Ищущих Правду в Империи и могла омолаживать своё тело. Но, возможно, у моей матери также имеется Ищущая Правду, заботящаяся о здоровом теле хозяйки? Мне о такой ничего известно не было, но это совершенно не значило, что такой не существует.

Самым сильным аргументом против кронпринцессы Элизы в роли теневой правительницы Антагонистов являлось то, что моя мать все годы после откола Золотого Дома находилась под самым пристальным вниманием спецслужб Империи. Ещё бы - родная дочь главы Антагонистов! Её переписка наверняка перлюстрировалась, все контакты тщательно проверялись, все разговоры записывались и изучались. Чтобы руководить вторжением в таких условиях, нужно быть просто гениальным конспиратором или... её роль была в привлечении к себе повышенного внимания спецслужб, чтобы отвлечь от настоящего лидера.

Ладно, примем кронпринцессу Элизу за подозреваемую и рассмотрим остальные варианты. Её родная дочь, моя сестра-близнец Виолетта ройл Инокий тон Месфель-Дамир. «Ледяная принцесса», сколотившая огромное состояние на поставках радиоактивных изотопов со своих фабрик по переработке космического льда. Мутная совершенно беспринципная личность, рвущаяся к власти по головам других претендентов и готовая убить даже родного брата, лишь бы чуточку приблизиться к трону. Общается в среде высших аристократов и обладает колоссальным даже по меркам знати Империи финансовым состоянием и личным космическим флотом, превосходящим по мощи даже Флот Седьмого Сектора Периметра. Чем не кандидатура на роль правительницы Антагонистов? Особенно если учесть её подрывную деятельность в Фиолетовом Доме и стремление рассорить союзников Империи. Виолетта всегда была очень близка с матерью и наверняка действует с ней заодно.

Кого ещё я упустил в качестве подозреваемого? Я крепко задумался, перебирая в уме известных политических и военных лидеров, и не смог сдержать улыбки - с точки зрения внешнего наблюдателя наиболее подходящей кандидатурой на роль военного лидера Антагонистов являлся я сам. Ещё бы - родной внук правительницы Антагонистов, не раз показавший себя умелым командующим, при этом находящийся в ссоре с властями Империи и обладающий не только грозным космическим флотом в четыре с половиной тысячи звездолётов, но и хорошо обученными экипажами к ним. Что же, наверняка в Империи именно так и считали, а потому на недавнее покушение можно было взглянуть и с этой точки зрения...

***

Мия проснулась на третий день. Первым делом нетвёрдой походкой добрела до кухни и там долго жадно пила воду из наполненной мелкими пористыми камушками стеклянной бутыли. Затем подошла к пикнувшему ящику пневмопочты, забрала оттуда пакет с душевыми принадлежностями и заперлась в ванной комнате часа на три. И только после этого вышла ко мне безупречно прекрасная, отдохнувшая, пахнущая своими любимыми фиалковыми духами и снова одетая в непонятное фривольное нечто из розовых ленточек.Номер заказа 325270, куплено на сайте Lit-Era

- Я смотрю, ты тут времени зря не терял, - удивлённо крутя головой, прокомментировала супруга разрисованные свинцовым карандашом стены. - Георг, ты что, по памяти изобразил всю звёздную карту Унатари и Синего Дома?!

- Кроме Пятнадцатого Сектора - он дальше всех от нас и оккупирован чужими, его я плохо помню. Шестнадцатый же я вообще не рисовал - сейчас он отрезан от Синего Дома и никак не влияет на события. Но зато я привёл фрагмент Ядра Империи - ближайшие звёздные системы, из которых существуют выходы в Сектора Периметра.

- Ничего себе! А это что? - Мия указала на аккуратно нарисованную сетку и расставленные многочисленные отметки на ней. - Хотя не отвечай, я уже поняла.

- Не поняла, а прочла в моих мпыслях, - строго поправил я срупругу. - Да, это я пытался рёассчитать, кому будет принадлежать звёздная ссистема Форпост-22 через трое суток после атаки на наши корабли, исходя из находящихся поблизости флотов Синего Дома и Унатари, их боевой мощи и необходимого для прибытия времени. Прогноз не самый утешительный. Если наш пограничный флот Яйхо, пришедший на посланный Попори-де-Качей сигнал о помощи, не выключит варп-маяк станции, то вскоре будет уничтожен Вторым Ударным флотом Синего Дома. И наши основные силы не успеют вмешаться. И тогда мы с тобой вернёмся прямо в лапы наших противников, которые возьмут нас тёпленькими сразу после появления.

- Это в лучшем случае, - заметила Мия хмуро. - Ещё есть вполне реальный вариант, что сигнал о помощи не был услышан, и нас никто не будет встречать. Тогда мы возникнем в челноке, заполненном ядовитым оксидом азота. И у меня не хватит времени и сил вытащить нас в безопасное место.

Перспектива была незавидная, но альтернативы нашему возвращению я всё равно не видел - не сидеть же вечно в этом изолированном нестабильном куске пространства. Мия подтверждающее кивнула:

- Я и не предлагала навсегда оставаться тут. Здесь лишь временное убежище, в котором у меня нет подпитки свежей энергией, а потому мои силы постепенно убывают. Да и не могу я бросить Дею - без меня наша маленькая дочь обречена, так как мешает слишком многим аристократам.

- Например, кому? - сразу насторожился я, так как информация об угрозах для моей младшей дочери была очень важной.

Мия помолчала немного, потом отвела взгляд и проговорила негромко:

-   Да  хотя  бы   тем,   кто   стоит   в  очереди   на   трон  сразу   за  твоими  родными   детьми  -   герцогам   и  герцогиням Унатари. И не перебивай меня, Георг, а сперва выслушай. Ты вполне обоснованно доверяешь троюродной сестре Катерине и её мужу Корвину, доверяешь бывшему тестю Валеси и герцогине Сильве. Все они многим тебе обязаны и не предадут ни при каких обстоятельствах, в этом я как Ищущая Правду абсолютно уверена. Но вся их верность распространяется только на тебя, но не твоих детей. Поэтому если ты вдруг пропадёшь без вести, начнётся жестокая грызня за власть, в которой участь твоих детей будет незавидна. Но будем надеяться, что до этого всё же не дойдёт, что сигнал о случившемся с нами достиг наших друзей, и они приняли меры.

Моя супруга явно была сама не рада, что начала этот разговор, и несколько неуклюже попыталась сменить тему беседы. Но я, наоборот, захотел сразу выяснить все детали, чтобы потом не возвращаться к этому чувствительному вопросу. Глядя Мие прямо в глаза, я задал прямой вопрос:

- Скажи мне, в момент взрыва «Одноглазого Питона» герцог Корвин тон Унатари находился на корабле?

Красноволосая красавица, не отводя взгляда, молча кивнула.

- Он умер?

Ещё один молчаливый кивок. Один из тех, кого Мия считала потенциальной угрозой для дочери, погиб при взрыве крейсера. Не слишком ли удачное для неё совпадение? Беззастенчиво пользуясь тем, что Ищущая Правду не может откровенно соврать на заданный прямой вопрос хозяина, я поинтересовался:

- Я хочу знать, ты специально не стала информировать капитана крейсера об угрозе?

Мия наконец-то отвела взгляд и очень долго молчала, прежде чем дать честный ответ:

- Да, Георг, я действительно сознательно не стала будить спящего капитана и сообщать ему о прорыве вражеских бойцов на борт крейсера. К этому моменту я уже знала, что корабль обречён, и все оставшиеся на борту погибнут. Не исключено, что герцога Корвина можно было спасти, но я не стала этого делать. Почему? Дело тут даже не столько в личной неприязни к нему, хотя и моё отношение к герцогу повлияло, не скрою. Но всё же главным было то, что в тот момент я была занята интенсивным просчитыванием вариантов собственного спасения, да и твоего тоже, а потому всё остальное для меня было второстепенным и неважным. Ты осуждаешь меня за это, Георг?

Я отрицательно покачал головой. Как можно осуждать человека за то, что он, прежде всего, хотел спасти себя и наиболее близких ему людей? Мия поступила правильно, сумев в критической обстановке вычленить главную задачу и выручить нас обоих из очень большой беды. Но вот моей сестре герцогине Катерине об этом лучше не знать...

- Да, пусть твоя сестра считает, что её муж Корвин погиб в перестрелке с солдатами-штурмовиками Синего Дома в коридорах крейсера, героически сдерживая прорыв атакующих на борт своего «Одноглазого Питона».

- Согласен, так будет лучше для всех. Но оставим лирику на потом. Мия, ты готова к обратному переносу?

Ищущая Правду криво усмехнулась:

- Георг, я-то давно готова, но вот ты нет. Твоё сознание слишком активно, и это помешает моей работе. Поэтому снова нужно думать над способом, как тебя «вырубить». Нанести тебе вред я не могу, поэтому простой и эффективный метод Попори-де-Качи отпадает, как и не получится попросту треснуть тебя по голове чем-то тяжёлым. Поэтому выбирай - или мы терпеливо ждём, пока ты устанешь и ляжешь спать, или постараемся напоить тебя «в зюзю» местным алкоголем. Он вполне годится для наших целей, но вот похмелье от него тяжёлое.

Выбирал я недолго - проснулся я совсем недавно и был бодр и полон сил, так что уснуть ещё долго не смог бы. Поэтому я остановился на втором варианте.

- Вот и отлично! - явно обрадовалась моя красноволосая красавица, покопалась в мини-баре и извлекла оттуда несколько бутылок вина, а также тёмную бутыль какого-то бренди. - Торопиться нам особо некуда, Георг, нас ждут только часов через пять, так что предлагаю устроить импровизированный романтический ужин при свечах. Вот только я буду отъедаться после трёх дней голодания, ты же старайся побольше налегать на спиртное.

Несмотря на неизбежное волнение перед переносом в опасную неизвестность, я не мог не усмехнуться насчёт парадоксальности момента:

- Обычно жёны следят, чтобы их мужья сильно не напивались. Ты же наоборот задалась целью напоить меня.

- Должна же я хотя бы таким образом расшевелить супруга, - лукаво усмехнулась красноволосая красавица. - А то даже лежащая нагой трое суток жена тебя не заинтересовала...

Видя появившееся смущение на моём лице, Мия весело рассмеялась:

- Знаю, знаю, Георг, ты не такой. И этим ты отличаешься от остальных Месфелей - их моя беспомощность во время кристаллического сна абсолютно не останавливала... Скорее даже наоборот. Но не будем ворошить прошлое и вспоминать грустные моменты. В кои-то веки нам выпала отличная возможность побыть наедине вдвоём, а потому не будем терять время...

***

- Кронпринц очнулся! - послышался чей-то громкий крик, от которого я болезненно поморщился.

Зачем-же так орать? Разве непонятно, что резкие движения и громкие звуки для меня сейчас сродни жестокой пытке. Как же трещит голова! С огромным трудом я разлепил веки и попытался сфокусировать взгляд. Какая-то тёмная фигура резко приблизилась ко мне, в мои руки принудительно всунули стакан с каким-то напитком.

- Пей, Георг, сразу станет легче, - я узнал голос своей сестры Катерины.

Она-то что тут делает? И вообще где я?! Я отхлебнул горько-солоноватый пузырящийся напиток и обвёл помещение уже более осмысленным взором. Это точно был не совершивший аварийную посадку катер, а какая-то просторная светлая комната со стенами из пластика. Словно прочтя мои мысли, Катерина ответила на невысказанный вопрос:

- Это - лагерь спасателей, развёрнутый в высокогорье второй планеты системы Форпост-22. Ну и пришлось же потрудиться спасателям Унатари, чтобы пробиться к вашему застрявшему в узкой расщелине на трёхкилометровой глубине катеру! Как вы вообще умудрились туда залететь на космическом челноке и не разбиться о скалы, уму непостижимо! С такой глубины даже сигнал бедствия не проходил, хотя наш пограничный флот Яйхо уже находился в системе, вызванный Механоидом. Ты должен благодарить за спасение хамелеона Попори-де-Качу, который вскарабкался по практически вертикальной скале к площадке, с которой ему удалось установить связь с нашими кораблями!

Вот оно как! Об опасности того, что сигнал аварийной станции может быть не услышан, я даже и не думал. Оказывается, моя жизнь висела на ещё более тонком волоске, чем я подозревал.

- Мне нужно обязательно поблагодарить Попори-де-Качу. Где сейчас он?

- Хамелеона отправили в ожоговую клинику в Девятый Сектор - у него кожа по всему телу облезла после контакта с азотной кислотой. Человеческие скафандры оказались слишком узкими для существ народности Равааш, к тому же хамелеону нужны были свободные лапы, чтобы карабкаться по камням. Поэтому Попори-де-Кача взял от скафандра лишь шлем и кислородные баллоны, оставив тело беззащитным для агрессивной среды.

Видя испуг на моём лице, Катерина поспешила меня успокоить:

- Медики говорят, ожог у него сильнейший, поверхностные ткани глубоко пронитровались и омертвели, но прогнозы на излечение не такие уж плохие. Жить твой начальник охраны будет точно, а после следующей линьки сможет и снова становиться невидимым. Но пару месяцев придётся Попори-де-Каче побыть в клинике.

К своему стыду, я только сейчас обратил внимание на внешний вид Катерины - была она в чёрном костюме и с траурной лентой в волосах. Я извинился за свою чёрствость и выразил сестре соболезнования. Катерина отстранённо кивнула:

- После взрывов реакторов останки герцога Корвина и членов экипажей «Одноглазого Питона» и «Императора Августа» идентифицировали лишь по ДНК. Вчера с воинскими почестями прошли их похороны, пятьсот сорок герметичных гробов отправились в последний полёт к местной звезде... Ещё одну группу тел обнаружили чуть раньше на орбите первой планеты в расстрелянном спасательном челноке. Там находилось шесть людей из числа твоих телохранителей, четыре хамелеона и богомол Фобос.

Я наконец-то понял, что произошло тогда в тот критический момент, когда наш катер покинул заминированный крейсер:

- Этот катер первым стартовал с обречённого «Одноглазого Питона», заметил опасность возле станции и ушёл в варп-прыжок к первой планете, уводя за собой фрегаты Синего Дома. Наш второй челнок только потому и уцелел, что группа «Когтей» Синего Дома ушла догонять беззащитную жертву, мы видели эти вражеские фрегаты только на локаторе.

- Эти подонки расстреляли из скорострельных орудий невооружённый спасательный челнок, а до этого подло атаковали пристыковавшиеся к космической станции корабли дипломатической миссии и убили моего мужа. Георг, пока ты отсутствовал, я взяла на себя ответственность и от имени Государства Унатари объявила войну Синему Дому. Позавчера в этой системе Форпост-22 произошло космическое сражение - наш пограничный флот Яйхо был наголову разбит Вторым флотом Синего Дома, но затем появление Штурмового флота Айхо и Тяжёлого флота Вирхо изменило ситуацию, и противник отступил.

Я недовольно покачал головой - как вообще можно было допустить огневой контакт пограничного флота Яйхо, состоящего лишь из полутора сотен лёгких кораблей, и более чем тысячного флота неприятеля?! Моя сестра, видя моё раздражение и понимая, что я не допустил бы таких потерь, поспешила сообщить более позитивные новости:

- Соседние звёздные системы Паада и Боти уже захвачены нашими кораблями, сейчас там линкоры адмиралов Хераиссс Вежа и Массс Ажжа разрушают системы планетарной обороны, а тринадцать «Триа» ведут массированную высадку десантников исеек-доминантов. Остальные силы Унатари уже в пути - флот Девятого Сектора прибудет в систему Форпост-22 через восемь часов, Второй флот Унатари будет здесь послезавтра. Флот Восьмого Сектора и наш Первый флот также на марше. Теперь, когда монарх Унатари и основной военноначальник обнаружен живым и здоровым, я с радостью передаю тебе бразды правления. Георг, сокруши этих гадов! Синий Дом должен быть разрушен!


4. Кровавый каратель

С побелевшим лицом и сжав зубы до хруста, я смотрел прямой репортаж с места высадки десантников-богомолов на небольшой городок Приозерье планеты Паада-II. Трансляцию вёл какой-то молодой паренёк в безрукавке с эмблемой одного из местных информационных каналов Паады, так что у меня имелась возможность наблюдать инопланетное вторжение с противоположной точки зрения.

Расположенная в пригороде Приозерья пехотная часть с ангарами лёгкой бронетехники Синего Дома уже была уничтожена орбитальной бомбардировкой - шесть сорокотонных снарядов, выпущенных с линкоров Тяжёлого флота Вирхо адмирала Массс Ажжа, превратили территорию воинской части в лунный пейзаж с громадными кратерами. Из кадровых военных Синего Дома мало кто уцелел после огненного ада - орбитальная бомбардировка с линкоров оставляет крайне мало шансов выжить. И теперь наспех собранное ополчение Приозерья - пожарные, сотрудники правоохранительных органов и даже простые гражданские - разобрав стрелковое оружие в отделениях полиции и охотничьих магазинах, готовилось встречать десантников исеек-доминантов.

Несмотря на абсолютную безнадёжность сопротивления, я не видел на лицах ополченцев признаков уныния или обречённости. Наоборот, люди были полны решимости сражаться с захватчиками-насекомыми до последней капли крови, слышались бравурные и патриотические речи, кто-то даже шутил. Молодая парочка на заднем плане целовалась, парень в форме сотрудника полиции строил планы на вечер после сражения, а прижавшаяся к нему подруга в камуфлированном бронежилете поверх лёгкого светлого платьица слушала и улыбалась.

И дело тут было вовсе не в недостатке информации о силах противника. Нет, опасность генетически выведенных трёхметровой высоты богомолов, способных перемещаться впятеро быстрее людей и отлично защищённых от стрелкового оружия своим непробиваемым панцирем, представляли абсолютно все. Просто люди собирались сражаться за свои дома и семьи, а потому даже не помышляли о возможности отступления или капитуляции.

- Всё будет гораздо сложнее, чем мы предполагали... - проговорил я хмуро, повернувшись к своему советнику исеек-мажору Апассс Угу.

Огромная мокрица уставилась на меня своими многочисленными мелкими глазками. Ещё до того, как Бионика перевела для меня его стрекотание, я различил нотки удивления в трели насекомого.

- Не понимаю, о чём вы говорите, Ваше Величество. Десантники Савассс Яха захватят этот крохотный город, даже не заметив сопротивления. Потери среди наших бойцов если и будут, то совсем незначительные.

Между тем, загудел установленный на крыше местной школы спаренный тяжёлый пулемёт - кто-то из защитников попытался сбить низколетящий разведывательный дрон исееков, изучающий позиции людей перед высадкой десанта.

- Дайте мне картинку с этого дрона! - потребовал я, и в отдельном окошке на большом экране появились снятые с воздуха кадры.

Баррикада из бетонных блоков на въезде в город. Несколько вырытых рядом окопов-щелей. Наспех оборудованные огневые точки. Две сотни кое-как экипированных и слабовооружённых ополченцев... Пара минут работы для не знающих жалости живущих лишь войной исеек-доминантов. Огромные спустившиеся с неба голодные богомолы не станут делать скидку на то, что им противостоят едва обученные ополченцы, они увидят в этих обречённых людях лишь высококалорийную пищу. Всё это было неправильно. Я попросил соединить меня с герцогиней Катериной тон Унатари и поделился с сестрой своими сомнениями. Моя советница, по-прежнему носящая траурные наряды, в своей оценке была излишне категорична:

- Георг, принимай во внимание, что ты смотришь не обычную трансляцию, а хорошо продуманную лучшими психологами Синего Дома пропаганду, отлично срежиссированную и направленную на создание определённого психологического эффекта! Наш враг выставляет себя невинной жертвой и делает акцент на то, что якобы идёт межрасовый конфликт людей и насекомых. Но ты-то знаешь, брат, что это совсем не так!

- Да, знаю! Но если даже у меня, руководящего вторжением в Синий Дом, эти трансляции вызывают крайне противоречивые эмоции и сочувствие защитникам, то представь, как воспринимают эти видеоролики обычные жители Империи! Если дело так дальше пойдёт, человечество отвернётся от нас, а Император объявит войну нашему государству!

- Не объявит, - хищно ухмыльнулась моя сестра. - Наши противники совершили две очень большие ошибки, не считая той, что изначально выбрали абсолютно неудачную жертву для нападения. Видишь ли, Георг, они ведь взорвали не просто тяжёлый штурмовой крейсер нашего флота, а корабль, построенный на личные деньги правителя Империи и носящий его имя: «Император Август». Причём вместе с кораблём погиб и капитан Баязид Кром, которого Император Август особо отмечал после сражения с чужими в Хнель и даже наградил орденом Изумрудной Звезды. Насколько я знаю, после случившегося правитель Империи находился в бешенстве и высказал молодой герцогине Овелле ройл Сток тон Миро крайнее возмущение её действиями. Вторая ошибка главы Синего Дома - уже после того, как Унатари объявило войну Синему Дому, герцогиня Овелла пришла в ярость и приказала повесить нашего посла.

- Она казнила Паолу тон Акад?! - ужаснулся я.

- Именно, брат, - подтвердила Катерина гневным голосом. - Я даже не говорю сейчас о том, что все послы неприкосновенны, и это убийство вызвало ответную негативную реакцию самых различных слоёв Империи. Просто менее подходящей жертвы трудно было найти во всей Вселенной. Паола тон Акад была родной правнучкой Кристы - сильнейшей Ищущей Правду в галактике и личного псионика Императора. К тому же Паола была родом из семьи Акад, в которой состоит и сам правитель Империи Август ройл Акад. Фактически, за последние дни Синий Дом дважды плюнул в лицо Императору. И после такого, думаешь, Империя станет помогать Синему Дому в войне с нами?

Всё это было конечно так, и моя сестра, как обычно, просчитала события верно. К тому же у моего государства давно имелся сильный козырь в виде миллиардов готовых к применению десантников-богомолов, которые превращали захват любых космических станций и обитаемых планет лишь в вопрос времени и подвоза достаточного количества насекомых. Наверное, действительно стоило наглядно продемонстрировать эту мощь, чтобы все соседи Унатари понимали, что их ждёт в случае агрессивных действий против моего государства. Вот только я всё равно не мог отделаться от ощущения неправильности происходящего.

Получено достижение «Кровавый каратель»

Повышение глобальной известности. Текущее значение +65

Ухудшение глобальной репутации. Текущее значение +7

Изменение репутации. Отношение к вам фракции Военных Империи ухудшилось.

Текущее отношение к вам фракции Военных Империи: +58 (почтение)

Появившиеся перед глазами сообщения как нельзя лучше отражали мои собственные ощущения. Известность растёт, вот только какая это известность - как руководителя армии насекомых, уничтожающей человеческие планеты. «Кровавый каратель»? Да, в глазах людей Империи именно таким я, наверное, и выглядел, и никакие слова успокоения сестры не могли затмить эту горькую правду. Хотя Катерина и попыталась отвлечь меня от грустных мыслей:

- Не переживай, Георг. Мы вот-вот выпустим большую серию репортажей о коварстве Синего Дома и лично герцогини Овеллы. Поднимем занавесь тайны с целой серии политических убийств, благодаря которым столь юная особа оказалась на троне правительницы Великого Дома. Если же вражеская пропаганда тебя раздражает, всегда остаётся способ отключить передачу информации с фронтов на варп-маяках, и тогда звёздные системы Паада и Боти будут наглухо отрезаны от Империи, и о происходящем там никто не будет знать.

- А вот этого как раз делать не стоит, - сразу же отказался я от столь радикального предложения сестры. - Отсутствие информации даст волю всяческим домыслам о происходящем. Вместо репортажей об успешном космодесанте исеек-доминантов и разгроме оборонительных рубежей Синего Дома мы получим совершенно дикие фантазии о съеденных заживо богомолами женщинах и детях, человеческих жертвоприношениях и массовом геноциде - в своих страхах люди могут зайти очень далеко. Так хоть зрители видят чёткую грань, что наши десантники уничтожают только тех, кто сопротивляется вторжению. ­ И именно этот момент нужно всячески подчёркивать - мы не воюем с гражданским населением, только с вооружёнными формированиями Синего Дома!

- К сожалению, это не всегда так, брат, - отвела взгляд Катерина. - Да, мы можем заявлять, что воюем исключительно с бойцами Синего Дома и не трогаем мирное население. Но противник найдёт десятки примеров обратного и выставит нас явными лжецами. Георг, это война, и случайных жертв среди мирных людей на ней не избежать.

- Мой принц, разрешите мне высказать свою точку зрения, - вклинилась в мой разговор с сестрой андроид-секретарь Бионика. - Грань между гражданскими лицами и сопротивляющимися нам ополченцами может быть крайне зыбкой, оттого десантники-насекомые могут ошибаться. Вот смотрите сами, кронпринц - на экране возле баррикад у посёлка Приозерье мы видим совершенно неприспособленных к войне людей, у некоторых из них даже нет оружия в руках. Лично мне, как привыкшему к строгой классификации объектов и чётким алгоритмам поведения роботу, достаточно сложно отнести некоторых из этих людей к той или иной категории. Кто они - случайно оказавшиеся в кадре мирные люди или противники?

Слова моей переводчицы поддержал Первый Советник Апассс Угу. Гигантская мокрица десятками лапок также указала на информационный экран и стала комментировать изображение:

- Возможно, людям и очевидно, кто из представленных тут на видео существ является мирным, а кто врагом. Но вот мне, как представителю другой расы, при всём старании не всегда удаётся различить эту грань. Является ли врагами для Унатари вон та обнимающаяся парочка? Оружия у них сейчас в руках нет, да и форма невоенная, но они находятся почему-то в окопе, а не у себя дома. А сам репортёр, как его классифицировать? У него бронежилет и скорострельный карабин, который по информационной базе проходит как оружие для охоты и спортивных соревнований. Это достаточные условия для его классификации как врага и последующего уничтожения? И если это трудно даже мне, существу с разблокированными генами самообучаемости и высоким интеллектом, то чего тогда ждать от простых послушных исполнителей, какими являются генетически выведенные солдаты-богомолы? Подозреваю, что солдатам исеек-доминантам, большинство из которых в глаза не видели раньше людей и совершенно незнакомы с человеческой культурой, весьма трудно разбираться, кто находится перед ними. Оттого и происходят трагические случаи, такие как уничтожение колонны камуфлированных военных транспортов Синего Дома, следовавших с эскортом из бронетехники и средств противовоздушной обороны, но перевозивших детей в безопасное место...

Я стиснул зубы с досады. Про этот трагический случай мне ничего известно не было, но сомневаться в словах Первого Помощника я не привык - Апассс Угу знал всё о происходящем в моём государстве.

- И много уже случилось подобных трагических инцидентов? - осторожно поинтересовался я, внутренне напрягшись.

- Много, Георг, и даже очень много, - снова вступила в беседу моя сестра Катерина. - Но я уже говорила тебе, что это - война, и случайных жертв на ней не избежать.

Может быть и так, вот только меня такая ситуация совершенно не устраивала. Пусть Империя и не выступит на стороне Синего Дома, несмотря на все жертвы среди мирного населения. Но мой долг как представителя расы людей был сделать всё для минимизации потерь среди человеческой расы.

- Итак, я принял решение. Мы не отменяем наземные операции на Пааде и Боти - с военной точки зрения крайне глупо оставлять уже занятые нашими десантниками позиции и давать врагу передышку. Но Государство Унатари официально объявит на этих планетах несколько зон, свободных от боевых действий. Наши войска не будут ни штурмовать, ни бомбить эти районы, также мы станем беспрепятственно пропускать все гражданские транспорты, направляющиеся в эти безопасные земли. Когда накал наземных сражений несколько стихнет, мы обеспечим эвакуацию людей из этих зон безопасности в любые звёздные системы Ядра Империи или Унатари. Характерной чертой гражданских объектов и мирных транспортов, которые будут полностью игнорироваться нашими десантниками и космофлотом, станет ярко-синяя лента на белом фоне. Именно такой опознавательный знак в виде хорошо заметного флага или рисунка должен быть нанесён жителями Паады и Боти на невоенных объектах. Эти меры позволят если и не полностью прекратить жертвы среди гражданских лиц, но во много раз сократить их.

Бионика состроила недовольную гримасу и спросила:

- Мой принц, прошу простить меня за то, что перебиваю ваше высочество, но что мешает нашим противникам нанести аналогичные эмблемы на свою военную технику или укрепления для введения наших десантников в заблуждение?

Но герцогиня Катерина живо ухватилась за мою идею и с появившимся блеском в глазах прокомментировала:

­- Нет, Бионика, они не станут этого делать, по крайней мере массово. Потому, как все такие случаи будут немедленно задокументированы нами и предъявлены на всеобщее обозрение жителям Империи. Мол, смотрите - бойцы Синего Дома умышленно подставляют под удар гражданское население, которое клялись защищать. Это будет очень сильным психологическим ударом по позициям наших противников, население перестанет их поддерживать.

- Именно так, - согласился я с сестрой. - Зоны безопасности для гражданского населения пусть назначит сам маршал Савассс Ях, чтобы они не сильно мешали его военным планам. Но одну из них на планете Паада пусть обязательно сделает вокруг посёлка Приозерье - считайте это моим монаршим капризом. Катерина, а ты назначь этому молоденькому репортёру из Приозерья какую-нибудь престижную награду по вашей журналисткой линии и хорошую денежную премию. Только обязательно укажи, что это от Государства Унатари за объективное освещение военных действий, и что зона безопасности вокруг Приозерья - результат его труда. Аналогичные награды нужно назначить ещё нескольким репортёрам из числа тех, чьи репортажи оказались самыми острыми и неприятными для нас. Принимать награду или нет - их личное право, но мне почему-то кажется, что мало кто из журналистов откажется от столь редкой профессиональной награды, а особенно денег.

Моя сестра весело рассмеялась:

- Это точно подмечено, Георг. Подавляющее большинство представителей второй по древности профессии мало чем отличаются от представителей первой. Подозреваю, что неожиданные деньги и слава повернут политический флюгер в их голове в диаметрально противоположную сторону, и тональность репортажей с фронта вскоре кардинальным образом изменится. Но как поступить с другими звёздными системами Синего Дома?

- Предлагаю аналогично определить там зоны безопасности, о чём заранее известить население, чтобы у мирных людей оставалось время и возможность покинуть опасные территории. Спешить с наземными операциями там не будем, но вот захватить контроль над космическим пространством звёздных систем нужно как можно скорее. Именно этим я и собираюсь заняться в самое ближайшее время.

***

Старший офицер-тактик Макс Грегор описывал для меня расклад сил в соседней звёздной системе Уви, сопровождая показ слайдов с фотографиями вражеских звездолётов своими подробными комментариями:

- Перед нами ядро Второго флота Синего Дома, снимки сделаны сорок минут назад с нашего фрегата-невидимки. Четыре линкора типа «Монарх». Два линкора типа «Тиран». Двадцать пять тяжёлых штурмовых крейсеров: девять устаревших ракетных «Ятаганов», шесть «Фламбергов» и десять новеньких «Катан». Тяжёлые калибры противника не стоят на месте, а постоянно перемещаются в пространстве, причём всё время держат солидную дистанцию друг от друга.

- Опасаются наших стелс-бомберов? - предположил я.

- Очень похоже на то, - согласился Макс Грегор. - Лёгких крейсеров немного - всего тридцать «Дроздов». Зато кораблей малых классов хватает в избытке: сорок семь эсминцев типа «Мухоловка» и более восьмисот фрегатов - «Пироманы» напополам с «Когтями».

- Восемьсот фрегатов?! - не сдержал я удивлённого возгласа. - Вот это да! Внушает уважение, хотя и половина из них «Когти» - откровенное старьё.

- Варп-маяк Уви противник не отключает, словно специально приглашая нас. Но это - откровенная ловушка, кронпринц! Прошу обратить внимание вот на эти кадры - противник от самой станции Уви почти на пять тысяч километров в нашу сторону установил цепочку мин с системой лазерного контроля и гравитационными детонаторами. Вот сделанные с близкого расстояния кадры этих мин с хорошим разрешением.

Строго по прямой от станции Уви в сторону звёздной системы Паада тянулась кажущаяся бесконечной цепочка тёмных овальных объектов. Их были сотни, если не тысячи.

- Да, противник хорошо подготовился, - согласился я задумчиво. - Мощность зарядов известна?

- Кронпринц, это типовые космические мины проекта «Подлец-4», могут нести заряд от одной до пятидесяти мегатонн в тротиловом эквиваленте. Конкретно мощность этих зарядов нам неизвестна, но в любом случае больше ни один наш фрегат-невидимка не сможет незамеченным прыгнуть из системы Паада. Даже при активированной системе невидимости из-за искривления пространства всё равно сработают датчики отклонения лазерных лучей. Да и появление массивного объекта возле себя детекторы сразу обнаружат, после чего автоматически произойдёт подрыв ближайших термоядерных мин. Заякорены они плотно, заряды расположены через каждые два километра дистанции.

Я попросил остановить картинку с минной преградой и крепко задумался. Противник откровенно не пожалел ресурсов на создание такого дорогостоящего заграждения, и теперь приглашал наш флот совершить варп-прыжок в Уви и принять бой на таких условиях. Если установлены самые мощные из возможных минных зарядов, то в термоядерном аду уцелеют разве что кэриеры моего Первого флота Унатари, а все остальные корабли более меньших классов гарантированно погибнут, даже линкоры.

- У нас есть альтернативные координаты для варп-прыжка в систему Уви? - спросил я своего офицера, но Макс Грегор лишь с сожалением покачал головой - Механоид через эту звёздную систему не проходил.

Жаль, придётся моим кораблям прыгать прямо в минную ловушку, других вариантов захода в систему Уви не существовало. Но и это, если я правильно понимал, не последняя из проблем.

- Подозреваю, что за всеми перемещениями наших кораблей следят «невидимки» Синего Дома.

- Да, мой принц, мы несколько раз фиксировали активацию средств дальней связи в системе Паада, вот только вскрыть вражеские фрегаты-невидимки не смогли, - подтвердил офицер-тактик.

Я так и думал. Если даже послать сперва малоценные корабли пробить брешь в минном поле, а потом уже основной флот, то противник однозначно увидит эти приготовления и примет меры. Например, пропустит первые корабли и активирует заряды уже при подходе основного флота. Или, если атакующих будет слишком много, уйдёт от сражения в следующую звёздную систему и отключит там варп-маяк. Нет, дать бой флоту Синего Дома требовалось именно в системе Уви, причём посылать туда нужно было лишь небольшую группу кораблей, чтобы противник их не испугался и не отступил. Бой в явном меньшинстве на условиях противника... Для такой граничащей с самоубийством миссии требовались лучшие из лучших, поэтому я попросил соединить меня с Николь тон Савойей.

Командующая флотом Восьмого Сектора Периметра ответила мгновенно. Спейс-майор Николь тон Савойя, несмотря на свою молодость, смотрелась очень солидно в безукоризненно сидящем на ней мундире старшего офицера космофлота. Давно уже прекратились все пересуды среди её подчинённых, что флотом такого размера должен руководить офицер рангом не ниже адмирала - капитаны флота Восьмого Сектора Периметра не раз имели возможность убедиться в высоком профессионализме своей прекрасной командующей. Но сама Николь, подозреваю, всё равно испытывала дискомфорт от несоответствия своего звания и должности.

- Николь, помнится, раньше тебя интересовали новые военные тактики и участие в космических сражениях при изначально безнадёжном раскладе сил, - закинул я удочку.

В глазах девушки мгновенно загорелись искорки интереса, губы растянулись в красивой улыбке.

- Ваше Величество, меня и сейчас интересуют новые знания, да и в космических сражениях вверенный мне флот не участвовал уже почти полгода. Любой, даже самый отлаженный механизм портится и ржавеет от простоя, так что мои офицеры и я лично будем рады любой активности.

Я немного смутился, так как Николь была совершенно права - её флот излишне застоялся. Но моё нынешнее предложение касалось исключительно самой Николь, а не всего её флота - мне требовалась пара очень опытных помощников во время предстоящего сражения. Одним из них по умолчанию была Бионика - андроид требовалась не только как незаменимая переводчица на язык исееков, но и отлично зарекомендовала себя в роли ассистентки. Вторая вакансия была открытой - Макс Грегор талантливый офицер-тактик, но не имел большого опыта, Валиан тон Корса наоборот обладала опытом, но по части самостоятельных решений и скорости реакции на быстро меняющиеся события откровенно проигрывала. Так что лучше Николь тон Савойи с ролью второго помощника командующего никто бы не справился.

Когда я объяснил девушке свою идею и её роль в ней, Николь некоторое время шокировано смотрела на меня, удивлённо хлопая глазами, прежде чем ответить:

- Второй флот Синего Дома почти без потерь «раскатал» наш пограничный флот Яйхо, составленный из кораблей лёгких классов. И ваше высочество желает снова встретиться с кораблями Синего Дома на тех же самых условиях, только на сей раз лично повести в бой лёгкий флот. Я ничего не путаю?

- Всё верно. Разве что ты забыла добавить, что на этот раз прорываться мы будем через установленное противником минное поле, - улыбнулся в ответ.

Николь вздрогнула, но затем неожиданно также заулыбалась.

- Соотношение один к семи по кораблям, а по весу залпа так наверняка и все один к пятидесяти, да ещё и минное поле... Умеете же вы, Ваше Величество, сделать девушке соблазнительное предложение. Разве могу я отказаться от столь заманчивой возможности весело провести время?! Кронпринц, я в деле!

Изменение репутации. Отношение к вам Николь тон Савойи улучшилось.

Текущее отношение к вам Николь тон Савойи: +83 (абсолютное доверие)

Изменение репутации. Отношение к вам фракции Военных Империи улучшилось.

Текущее отношение к вам фракции Военных Империи: +59 (почтение)

Изменение личной репутации с военными Империи? Вообще-то я полагал, что инициировать такое изменение может только офицер ранга генерала или адмирала, или адмирал должен согласовать подобное предложение меньшего по званию офицера. Я посмотрел на Николь тон Савойю и встретился с ней взглядом. Девушка расплылась в весёлой улыбке. Я не стал уточнить, хотя и не понял, то ли Николь сама уже обладала подобными полномочиями отвечать за фракцию военных Империи, то ли её решение поддержали знакомые адмиралы.

- Хорошо, Николь. Тогда отбери со своего флота десять лучших фрегатов и десять лучших лёгких крейсеров. Через час пусть присоединятся у седьмой планеты Паады к «сборной», составленной из лучших кораблей других флотов. Проведём там тренировку на слаженность, и сразу в бой.

***

- Вот теперь я доволен. Все корабли работали слаженно и чётко, держали позиции в формации, выполняли свои задачи и не терялись. Нареканий нет! - произнёс я в микрофон, и ответом мне стал восторженный рёв человеческих и нечеловеческих глоток.

Восемь часов тренировки... Я сам едва не падал с ног от усталости, команды отобранных лучших звездолётов из всех флотов Унатари тоже. Отработка согласованности действий потребовала гораздо больше времени, чем я предполагал.

- Полчаса на отдых. Затем отработаем ещё раз вход в блокированную противником систему и разрыв дистанции. Если всё снова получится, прыгнем в систему Уви и порвём заждавшиеся уже нас звездолёты Синего Дома!

Снова ответом мне стал восторженный рёв сотен глоток. Моральное состояние команд лёгкого флота было выше всяческих похвал - никто не считал предстоящее мероприятие безнадёжным. Наоборот, все капитаны были горды тем, что их включили в состав лучших из лучших, кто показательно отомстит Синему Дому за разгром нашего пограничного флота Яйхо.

Я прошёл в кают-кампанию лёгкого крейсера «Проклятие-80», который был выбран мною в качестве флагмана на предстоящий бой. Офицеры и капитан уважительно встали при моём появлении. Я занял свободный столик, и тут же Бионика поставила передо мной поднос с разогретым обедом, а также указала сопровождавшей меня Николь тон Савойе на свободный стул.

- Мой принц, я очень благодарна вашему высочеству, что впервые в боевой операции важная роль отведена роботам-андроидам, - улыбнулась мне синтетическая красавица. - И вдвойне благодарна, что вы позаботились об андроидах, как о живых людях.

Я кивнул. Действительно, первым этапом операции я планировал образование широкой прорехи в минном поле - сразу два десятка фрегатов, управляемых командами из андроидов, должны были совершить варп-прыжок примерно за минуту до основного флота. Всем участвующем в этом самоубийственном прорыве роботам было гарантировано восстановление аналогичных тел и сознаний из заранее сделанных бэкапов. Вроде бы самый обычный с моей стороны шаг, но он был очень позитивно воспринят как андроидами, так и военными моего флота.

- Кронпринц Георг в очередной раз показал, что для него важны все подчинённые, независимо от их расы, - подтвердила Николь, берясь за столовые приборы. - Бойцы ценят такое отношение к себе и боготворят своего командующего, причём их вера в способность кронпринца Георга победить в любой ситуации просто непоколебима. У меня во флоте Восьмого Сектора Периметра офицеры, не попавшие в число участников предстоящего сражения при самоубийственном раскладе сил, искренне обижаются и завидуют тем, кому повезло отобраться. Может я скажу крамольную мысль, но зато это будет правдой - если вдруг грядёт раскол между Государством Унатари и Империей, большая часть военных перейдёт на сторону Унатари.

- А ты сама? - тут же уцепилась Бионика за возможность выяснить что-то от обычно немногословной Николь.

- Надеюсь, до такого разрыва всё же не дойдёт, - уклончиво ответила молодая командующая.

Я же мысленно для себя отметил изменившийся настрой Николь - ещё неделю назад девушка без колебаний ответила бы, что при любых обстоятельствах останется верна Империи. Сейчас же, увидев подтверждение того, что правитель Унатари ей полностью доверяет и готов поручать самые ответственные задания, молодая командующая флотом уже начала колебаться и задумываться насчёт обоснованности своей слепой преданности Империи. Пользуясь случаем, я задал Николь вопрос о ней самой - чего ей не хватает в жизни после того, как прежние мечты о славе и боевых наградах сбылись?

Николь тон Савойя тяжело вздохнула и ответила почти сразу, не раздумывая:

- После своего стремительного взлёта по военной карьерной лестнице я достигла потолка. Я имею большой опыт руководства звёздным флотом в боевых условиях и как командующая значительнее способнее тех военных чинов в Генеральном Штабе Империи, которые могут согласовать присвоение мне следующих званий. Они это также понимают, а потому никогда не согласятся признать мои заслуги и не позволят мне стать адмиралом - будут ссылаться на молодой возраст, недостаточную выслугу лет или найдут массу других причин, почему командующая внушительным флотом Восьмого Сектора Периметра вдруг не должна получить адмиральское звание.

- А были ли в истории человечества примеры столь юных адмиралов звёздного флота? - задал я вопрос своим прекрасным собеседницам, и Бионика моментально ответила, что в базах данных она подобных случаев не обнаружила.

- Вот в этом-то всё и дело! - встрепенулась Николь. - Я могла бы навечно вписать своё имя в историю, если бы не закостенелость бюрократов Генерального Штаба!

Я задумчиво потарабанил пальцами по крышке стола, так как мечта Николь была трудноосуществимой даже для меня - правителя огромного звёздного государства.

- Николь, не все адмиралы моего флота получали звание через военных Империи. Например, исеек-доминанты Хераиссс Веж и Массс Ажж стали адмиралами путём голосования Роя или были назначены Королевой Роя. Как нынешнему Хозяину Роя, мне совсем нетрудно присвоить тебе адмиральское звание. Но, боюсь, такое пренебрежение армейскими традициями будет негативно воспринято Военными Империи, и тебе такой путь, наверное, не подходит...

Девушка молча кивнула, внимательно слушая меня и не сводя с меня своих серых глаз.

- Тогда для тебя я вижу только один путь - доказать даже самым упёртым скептикам свою компетентность, победив в боях нескольких признанных адмиралов. У тебя уже имеется определённая репутация как талантливого командующего флотом, и нужно её всячески поддерживать. Я всячески буду помогать тебе в этом деле, однако основную часть работы придётся проделать тебе самой. Боюсь, даже королю Государства Унатари не под силу выполнить твоё желание. Мне проще дать тебе титул и назначить правительницей звёздной системы, чем сделать тебя адмиралом космического флота...

- Ваше Величество, я всё понимаю... - произнесла Николь с грустью в голосе, а потом вдруг оживилась и улыбнулась: - Хотя собственная звёздная система и аристократический титул мне тоже не помешают.

- Тогда, Николь, предлагаю тебе следующий уговор - если предстоящее сражение в Уви пройдёт успешно, я подарю тебе и твоим будущим потомкам эту звёздную систему в вечное пользование. Слово кронпринца!



5. Третья сила

- Три минуты до выхода из варп-туннеля! - сообщил мне помощник капитана «Проклятия-80» и поспешил отвернуться, чтобы я не заметил его побелевших губ и дрожащих от волнения пальцев.

Но я не только заметил, но даже решил акцентировать на этом внимание:

- Чего так волнуетесь, спейс-лейтенант?

Молодой офицер явно смутился, но всё же честно ответил на мой вопрос:

- Да, Ваше Величество, есть небольшой «мандраж». Переживаю, удалось ли группе фрегатов организовать для нас брешь в минном поле.

- Ах, это... - нарочито небрежно отмахнулся я. - Конкретно за этот момент можете не переживать, здесь противник сам себе перехитрил. Наблюдавшие за нашим флотом «невидимки» Синего Дома что видели? Группа из полутора сотен наших лёгких кораблей взяла разгон в сторону варп-маяка звёздной системы Уви и одновременно прыгнула туда. Время перелёта между звёздными системами противнику известно, состав нашего флота они знают, и вроде никаких нюансов не ожидается. Я бы и сам «купился» на их месте. Тем более, ровно в расчётное время, секунда-в-секунду, в минном поле действительно появится группа фрегатов, произойдёт подрыв. Но вот чего противник точно не ожидает, что наши корабли совершили не один длинный прыжок на всю дистанцию, а два прыжка с минутной остановкой в промежуточной точке. И что влетевшая в минное поле группа фрегатов стартовала совсем из другого места звёздной системы Паада. Собственно, судя по времени, фрегаты свою роль уже сыграли и разрядили термоядерные мины. Теперь пора и нашему основному флоту появиться на арене. Бионика, обратный отсчёт!

Моя прекрасная блондинка-андроид надела наушники и начала отсчёт.

- Пять, четыре, три, два, один. Приехали!

Немедленного взрыва действительно не последовало, так что опасения спейс-лейтенанта оказались напрасными. Я сам, хоть и всей душой надеялся и рассчитывал на благоприятный вход флота в звёздную систему, всё же облегчённо выдохнул:

- Тактический грид мне как можно скорее! Доложить обстановку!

- Флот противника в двух тысячах километров! Множественные отметки на радаре. Начата идентификация по сигнатурам. Повышенный радиационный фон. Многочисленные мелкие обломки.

Что же, зашли мы удачно, противник явно прозевал наш вход. Теперь перед моим флотом стояла задача перестроиться в боевую формацию и навязать врагу свои условия ведения космического сражения.

- Всему флоту! Разгон в сторону второй планеты. Сорок «Проклятий» идут компактной группой, дронов пока не выпускать. РЭБ держатся за ними - двадцать «Дроздов» и двадцать «Умойге» сохраняют дистанцию в тридцать километров.

- Противник пришёл в движение! - произнесла Николь, и я тоже обратил внимание, как порядка трёх сотен мелких красных отметок пошли на сближение с моим флотом. Но основная часть малых кораблей Синего Дома по-прежнему оставалась возле своих линкоров.

Я попросил выяснить расположение наших «невидимок». И практически сразу получил ответ, что «Призрак-10» находится в двадцати пяти километрах от ядра флота противника, «Призрак-14» стоит на безопасном расстоянии в пять тысяч километров, как ему и было приказано, а «Призрак-11» ушёл в следующую по курсу звёздную систему Украви и отслеживает там возможные подкрепления у противника.

- Отлично! Первое звено стелс-бомберов, приготовиться к атаке. Получить координаты для прыжка у «Призрака-10». Доложить о готовности. Без команды не атаковать, иначе вскроете или даже убьёте нашего разведчика!

- Мой принц, неужели противник не понимает, что мы сейчас отбомбимся по той компактной группе кораблей? - с сомнением в голосе поинтересовалась Николь тон Савойя.

- Уверен, вражеские командиры предполагают наличие у нас стелс-бомберов, но не ожидают, что мы сможем фактически сразу пустить их в ход...

Мою речь прервало сообщение от офицера связи:

- Кронпринц Георг, поступил вызов на соединение с линкора «Безмятежность», это флагман второго флота Синего Дома. Соединять?

Я дал согласие, и на экране появился седой худощавый старик в форме космического флота Синего Дома. Едва взглянув на его золотые эполеты и нашивки гросс-адмирала, я уже знал, кого именно вижу перед собой:

Моридин тон Миро, гросс-адмирал Империи, командующий вторым флотом Синего Дома

Возраст: 129 лет

Раса: Человек Пол: Мужской

Класс: Военный

Достижения: Заслуженный ветеран, Экс-руководитель Академии Генерального Штаба Империи, Автор многочисленных учебников и монографий по тактике космических сражений, Награждён орденами Изумрудной Звезды и Серебряной Кометы за участие в межрасовых конфликтах.

Известность: +13 Репутация: +24

- Перед нами настоящая живая легенда! Я училась в Академии по его учебникам! - шепнула мне Николь тон Савойя, почтительно склоняя голову перед ветераном.

- Да, я также знаком с его трудами по тактике, - подтвердил я. - Вот только я считал, что он давно на почётной пенсии...

Седой старик на экране несколько секунд всматривался в изображение подслеповатыми глазами, после чего произнёс со старческим кряхтением:

- Что же, я мог бы и раньше догадаться. Непобедимый кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель - у кого ещё хватило бы безрассудства дерзнуть прыгнуть на мой флот? Что же, кронпринц, мне даже несколько жаль, что придётся прервать блестящую серию ваших славных побед.

- О чём вы, гросс-адмирал? - искренне удивился я. - Мой флот уже успешно зашёл в Уви и теперь имеет все шансы разгромить ваши звездолёты. Однако, учитывая ваши заслуги и солидный возраст, я предлагаю вашему флоту почётно отступить, сохранив корабли. Поверьте, гросс-адмирал, я делаю это исключительно из уважения к вам. Вообще-то, мало кому из противников я предоставляю почётную возможность избежать поражения.

Но старик на мои слова всё же обиделся:

- Кронпринц Георг, вы меня серьёзно недооцениваете, и это меня задевает. Я провёл полвека в боях с врагами Империи и приобрёл немалый опыт космических сражений. А затем ещё тридцать лет я читал молодым флотоводцам лекции по тактике звёздных баталий. Да, я уже стар и находился на почётной пенсии, пока не был приглашён герцогиней Овеллой командовать флотом. Но, поверьте, насколько бы хороши вы ни были, при шестикратном преимуществе по кораблям я уж никак не проиграю!

- Мой принц, первое звено стелсбомберов вышло на позицию для атаки! - раздался в наушниках голос командира эскадрильи бомбардировщиков.

Я отдал приказ к началу атаки и снова посмотрел на престарелого противника.

- Гросс-адмирал, в своё время я самым внимательным образом прочёл ваши труды по тактике. Да, написано всё со знанием дела, чувствуется ваш большой опыт. Но военная наука не стоит на месте, методы ведения космических сражений постоянно совершенствуются. Вот сейчас вы ссылаетесь на то, что у вас якобы больше звездолётов. Но так ли это в реальности?

Я выдержал паузу, чтобы дать возможность собеседнику оценить итоги бомбометания. Да, красиво сработала пятёрка «Сюрпризов» - насколько я видел, не только были уничтожены и повреждены сотни полторы-две вражеских фрегатов, но крепко досталось и крейсерам.

- Итак, возвращаемся к теме нашей беседы, гросс-адмирал, - продолжил я, как ни в чём ни бывало. - Ваш флот уже сократился на двадцать процентов, и это только начало. Поэтому я снова вернусь к своей мысли - преимущество в численности флота лишь из-за огромного количества фрегатов абсолютно ничего не значит. Побеждает в итоге тот флот, у которого лучшая выучка экипажей и сбалансированность состава звездолётов, а не раздутая численность.

- Посмотрим, как ваше высочество заговорит, когда мои фрегаты догонят и обездвижат его крейсера, - несколько вымученно улыбнулся мой собеседник. - А потом ведь и мои линкоры с тяжёлыми крейсерами подойдут на дистанцию ведения огня...

- Если я позволю им это сделать, - парировал я. - Гроссадмирал, если вы считаете, что те триста фрегатов, которые сейчас упорно пытаются сократить дистанцию до моих кораблей, хоть что-то значат в бою, давайте я даже прикажу своему флоту остановиться.

Сидящая справа от меня Николь встрепенулась и встревоженно посмотрела на меня, надеясь, что я просто пошутил, но я успокаивающе улыбнулся своей симпатичной помощнице, а потом повернулся к Бионике:

- Мне нужна информация об основной и резервных частотах, а также кодировке сигналов, которую использует флот Синего Дома для связи между кораблями. Узнай по своим каналам у адроидов, служащих на кораблях противника. Как выяснишь, передай нашим кораблям РЭБ, пусть устроят жёсткое глушение любой осмысленной информации на этих частотах.

Моя синтетическая помощница молча кивнула, хотя мне показалось, что приказ роботу-андроиду пришёлся не по нраву. Ничего, переживёт, зато осмысленных действий со стороны противника в ближайшие минуты можно было не ждать. Самое время воспользоваться этим:

- Всему флоту! Меняем направление движения, разворачиваемся в сторону солнца. Идём перпендикулярно прежнему курсу, готовимся принимать первую группу фрегатов Синего Дома. Антимелочь, разбейтесь по пятёркам, распределяйте цели самостоятельно, стрелять без команды, один залп - один сбитый. «Проклятия», дронов выпускать только по моей команде, не вспугните противника раньше времени. Электроника, глушить самые близкие фрегаты. Если тяжёлые калибры врага вдруг прыгнут в ближний бой, электроника сразу переключается на них. Как приблизятся на пятьдесят километров, выпускаем дронов! Приготовились... Выпускайте!

Тысяча шестьсот боевых дронов, созданных по скопированных у чужих технологиям. Каждый такой дрон по огневой мощи нисколько не уступал боевому звездолёту класса фрегат, а по скорости намного превосходил его. Собственно, всё решилось за одну-единственную минуту.

- Мой принц, мы потеряли четыре дрона. Потерь среди наших кораблей нет, - отрапортовала Николь тон Савойя, не сдерживая весёлую улыбку на своём лице. - Это же просто фантастика!

Про потери противника моя ассистентка ничего не сказала, да в этом и не было необходимости - я сам видел, что лишь жалкая группа из пяти «Пироманов» спешила удрать подальше от того страшного места, где всего за минуту было уничтожено три сотни кораблей. Ни линкоры, ни тяжёлые крейсера Синего Дома не стали совершать варп-прыжок в эту мясорубку, чтобы помочь погибающим фрегатам. Или не успели, или не получили такого приказа от командующего флотом. Кстати, насчёт командующего...

Старик на экране стоял с почерневшим лицом и держался рукой за свою грудь в области сердца. Да, наверняка это было тяжёлое испытание для него - смотреть, как погибает твой флот, и не иметь никакой возможности воспрепятствовать кровавой бойне.

- Гросс-адмирал, я снова на связи, - привлёк я внимание командующего флотом противника. - Численность вашего флота сократилась уже наполовину, с моей стороны потерь пока что нет.

- Как же нет? - оживился собеседник. - А те десятки кораблей флота Унатари, которые погибли в минном поле?

- То были автоматические корабли без экипажей из числа списанных фрегатов - своего рода брандеры, только в современном исполнении. Ни один живой человек при прорыве минного поля не пострадал, а нескольким участвовавшим андроидам предварительно был сделан бэкап памяти, чтобы после боя заново восстановить этих роботов.

Эта информация старика совсем добила. Гросс-адмирал тяжело опустился в кресло и закрыл голову руками, на экране появился его молодой помощник со стаканом воды и какими-то пилюлями. Я терпеливо подождал, пока мой противник придёт в себя.

- Кронпринц Георг, - наконец проговорил старик через пару минут. - Впервые я нахожусь в ступоре. Честно признаюсь, я не вижу способа сблизиться с более быстрыми кораблями Унатари без чудовищных потерь среди моих фрегатов. Оставаться на месте тоже не вариант - ваши бомбардировщики-невидимки будут досаждать моим кораблям. На каждый мой шаг моментально находится эффективное противодействие. Да, у меня по-прежнему огромное преимущество в кораблях и весе залпа, но я совершенно не представляю, как его реализовать. Как можно ввести в бой свои линкоры, если более юркий противник просто-напросто разорвёт дистанцию и уйдёт?!

- Я рад, гросс-адмирал, что вы поняли это. Да, я и привёл в Уви именно такой состав, справиться с которым ваш флот никак не сможет. Задача моего флота сейчас просто действовать вам на нервы, откусывать отбившиеся от группы звездолёты, а потом подхватить варп-дизрапторами самые ценные корабли, когда второй флот Синего Дома попытается отступить. А вы вынуждены будете отступить, так как тяжёлые корабли Унатари уже спешат сюда по варп-туннелю. В том числе сюда прибудут пять кэриеров и пятьдесят линкоров, что вообще не оставляет вам шансов.

- Да, я уже знаю об этом, мои разведчики видели старт этой армады, - согласился старик.

- Видите, вам не победить, гросс-адмирал, а потому я снова возвращаюсь к своему первоначальному предложению. Я уважаю ваши прошлые заслуги и совершенно не хочу, чтобы столь славная военная карьера закончилась полным разгромом. Поэтому я предлагаю вам избежать полного краха и отступить в систему Украви, сохранив оставшиеся корабли. Пусть в памяти потомков вы останетесь талантливым флотоводцем и тактиком, который сумел в сложной ситуации вовремя сориентироваться и спасти наиболее ценные звездолёты своего флота. Но у меня будет одно условие - перед отходом вы эвакуируете бойцов Синего Дома со станции, незачем им бесславно погибать в бою с исееками-доминантами. Я дам вам три часа на сборы и обещаю не препятствовать отходу кораблей вашего флота. Слово кронпринца!

Гросс-адмирал думал очень долго и даже совещался с кем-то, кого я не видел в кадре. В конце концов, старик проговорил:

- Я принимаю ваше великодушное предложение, кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель. Одновременно с этим я снимаю с себя обязанности командующего вторым флотом Синего Дома. Нужно признать, что моё время прошло. Военная наука действительно шагнула далеко вперёд, и я оказался не готов к таким переменам. Флот принимает мой заместитель, вице-адмирал Гуго тон Миро, он эвакуирует верных Синему Дому солдат со станции и уведёт корабли из звёздной системы Уви. Я же хочу поблагодарить ваше высочество за то, что вы позаботились о сохранении моего славного имени для потомков.

Улучшение глобальной репутации. Текущее значение +8

Изменение репутации. Отношение к вам фракции Военных Империи улучшилось.

Текущее отношение к вам фракции Военных Империи: +61 (почтение)

Экран погас. Я отдал приказ своим кораблям увеличить расстояние от флота Синего Дома до трёх тысяч километров и не предпринимать никаких агрессивных действий. Когда я уже встал из-за пульта, собираясь покинуть помещение временного штаба, меня остановила Николь тон Савойя:

- Мой принц, я всё понимаю - гросс-адмирал Моридин тон Миро заслуженный ветеран, почитаемый военными Империи, поступить с ним требовалось уважительно. Но почему мы вообще отпускаем противника? Почему не пытаемся схватить линкоры варп-дизрапторами, чтобы потом захватить их и включить в состав своего флота?

Я добродушно усмехнулся своей прекрасной помощнице и даже позволил себе некоторые вольности, проведя рукой по волосам девушки и поправляя ей сбившуюся прядь.

- Николь, я конечно мог бы ответить тебе, что таков мой монарший каприз, и я поступил благородно с пожилым человеком просто из человеколюбия. Но ты слишком хорошо меня знаешь, чтобы в это поверить. Да, я специально дал противнику три часа, чтобы потянуть время. Нашему захваченному у чужих фрегату-невидимке, способному открывать мобильные варп-маяки в удалённых звёздных системах, требуется время на подзарядку энергией. Чуть меньше трёх часов. Он как раз успеет пройти в Украви, пока там горит маяк для кораблей Синего Дома. А потом сюда в Уви придёт наш основной флот Унатари, подзарядится на доставшейся нам без боя станции и будет готов к дальнейшему наступлению. И даже если противник отключит варп-маяк Украви, мы всё равно пройдём в ту систему. Более того, наша пятёрка кэриеров сразу по прибытию выпустит тучу фрегатов и эсминцев, которые пройдут ещё дальше на следующие варп-маяки, и наше наступление уже будет не остановить.

***

Меня разбудила трель звонка. Я какое-то время пытался её игнорировать и надеялся, что тот самоубийца, который будит смертельно уставшего монарха, поймёт всю опасность своих действий и образумится. Но нет - звук вызова по внутрикорабельной связи не прекращался, пришлось мне раздирать глаза и смотреть, кому именно из моих подчинённых надоело жить. Вызывала меня сестра, герцогиня Катерина тон Унатари, и это было странно.

Уж сестра-то лучше всех понимала, насколько я был вымотан после сражения в Уви и приёма официальной делегации мэров крупнейших городов планет Уви-II и Уви-III, заверивших меня в полной лояльности моему государству и отсутствии причин для высадки космодесанта исеек-доминантов. Назначение новой правительницы звёздной системы Уви молодой баронессы Николь тон Савойи-Унатари они восприняли весьма позитивно, все формальные вопросы передачи власти были быстро урегулированы, и постепенно официальное мероприятие перетекло в банкет с танцами, живой музыкой и фейерверками.

Мне пришлось по совету сестры отыгрывать роль доброго монарха, который с готовностью берёт под своё покровительство две обитаемые планеты. Пришлось провести много личных бесед, выслушать кучу пожеланий, просьб и даже доносов. Под конец многочасового приёма я едва на ногах стоял от усталости, хорошо хоть алкоголь в моём бокале с самого начала заменяла обычная подкрашенная вода, иначе я бы однозначно свалился от такого количества заздравных тостов в мою честь. У меня едва хватило сил добрести до своей каюты. Так что, должно быть, случилось нечто крайне неординарное, если Катерина решила потревожить мой сон всего через два часа.

Моя сестра выглядела несколько взъерошенной, словно её саму только что подняли с постели, не дав времени привести себя в порядок:

- Георг, включи большой информационный экран! Там сейчас с экстренным сообщением для своих подданных выступает правительница Синего Дома герцогиня Овелла ройл Сток тон Миро. Пока что была только вводная часть - всем уже приевшиеся фразы, что Государство Унатари без какого-либо повода к войне вероломно вторглось на территорию Синего Дома, и что идёт священная война человечества против насекомых. Пустой трёп - в это уже мало кто верит, особенно после того, как нас радушно встретили как освободителей в Уви. Но сейчас будет самое интересное - мои источники говорят, что Синий Дом собирается объявить о выходе из состава Империи!

Я включил информационный экран. Молодая правительница Синего Дома с яркой кроваво-алой помадой на губах, с уложенными в сложную высокую причёску каштановыми волосами, подчёркивающую герцогскую корону на голове, и в элегантном костюме тёмно-синего цвета рассказывала о своих многочисленных и безуспешных призывах к Императору Августу. По словам девушки, все её обращения к Императору - гаранту мира и соблюдения законов - остались проигнорированы, а между тем кровожадные насекомые продолжают пожирать людей в звёздных системах Паада и Боти...

- Она совсем не оратор и никудышный психолог, - заметила сестра с усмешкой. - Ну разве так одевается девушка, когда хочет вызвать к себе сочувствие?! Не должно быть никакой косметики, тем более кричаще-яркой помады, все эти драгоценные перстни и цепочки нужно было снять, да и причёска не соответствует ситуации, а уж брюки вообще моветон...

- Помолчи, дай послушать её выступление! - попросил я сестру, и моя советница недовольно надула губки.

Говорила молодая герцогиня долго и очень многословно, старясь использовать многочисленные цветастые сравнения и гиперболы. Не знаю, кто составлял ей речь, но лично я бы этого человека сразу же уволил за профнепригодность. Наконец, правительница Синего Дома подошла к сути своего выступления:

- Поскольку механизмы обеспечения безопасности внутри Империи не работают, Синий Дом не видит больше смысла находиться внутри этого заржавевшего закостенелого и сильно забюрократизированного бесполезного образования, в какое превратилась некогда могучая Империя!

Внимание! Синий Дом выходит из состава Империи!

- Ну, что я тебе говорила, брат! - не сдержала своих эмоций и снова заговорила Катерина.

- Овелла не понимает, что творит! - ужаснулся я. - Только флот Империи сдерживает сейчас армаду чужих на границе Тринадцатого и Шестнадцатого Секторов Периметра. Если эти защитники уйдут, от Синего Дома быстро останутся лишь воспоминания!

Но у молодой правительницы, как оказалось, имелись свои собственные соображения на эту тему. Овелла объявила, что по предложенной Зелёным Домом инициативе на звёздной политической карте появляется новое образование: Великое Герцогство, включающее в себя территории Синего Дома, Зелёного Дома и Фиолетового Дома.

Более того, участием в этом новом политическом союзе заинтересовался и Золотой Дом - впервые за почти два века затворничества Антагонисты решили прислать своих наблюдателей и дипломатов, чтобы ознакомиться с политической ситуацией на местах и обсудить возможность полноценного сотрудничества в будущем. Пока что о присоединении Золотого Дома к Великому Герцогству речи не шло, но в любом случае герцогиня Овелла видела большой успех своей дипломатии в том, что двухвековой раскол человечества может быть вскоре преодолён.

- Ясно, откуда ноги растут у всей этой политической чехарды, - прокомментировала Катерина шокирующую новость. - Антагонисты наконец-то решили выйти из тени и открыто заявить о своём существовании.

А между тем молодая правительница Синего Дома продолжала расписывать своим подданным выгоды нового военно-политического союза. Мол, объединённая мощь Великих Домов не только остановит зарвавшихся насекомых и их кровожадного предводителя кронпринца Георга, но и сможет справиться там, где оказались бессильны флота Империи - остановит вторжение чужих в Синий Дом.

Признаться, после такого громкого заявления герцогини Овеллы я внутренне напрягся и ждал немедленного объявления войны моему Государству Унатари со стороны Зелёного, Фиолетового и Золотого Домов, а также сообщений о выходе Зелёного и Фиолетового Домов из состава Империи. Однако ничего из вышеописанного не случилось. Речь герцогини продолжилась, тема выступления постепенно сместилась на внутриполитические разборки в Синем Доме, достигнутое перемирие с одним из оппозиционных блоков, а также новые назначения наместников и министров. Я понял, что ничего интересного больше не будет, и обратился к сестре:

- Признаться, от всего этого осталось какое-то ощущение недосказанности и незавершённости. Зачем громогласно объявлять о выходе из Империи и создании Великого Герцогства, когда другие участники нового политического формирования - Зелёный и Фиолетовый Дом - по-прежнему остаются в составе Империи? Зачем уповать на военную помощь других Великих Домов, когда они по-прежнему не находятся с нами в состоянии войны?

Моя сестрёнка подумала и согласилась со мной:

- Именно так, Георг, я тоже не могу отделаться от ощущения нелогичности происходящего. Сам посуди - если прямо сейчас Зелёный и Фиолетовый Дома выйдут из состава Империи и объявят войну Государству Унатари, то как это будет выглядеть со стороны? Лояльное Империи государство ведёт войну против трёх сепаратистских образований. Думаю, всем сразу понятно, на чьей стороне выступит в этом случае Империя! Такое впечатление, что герцогиня Овелла из-за последних неудач своей армии на фронте поспешила успокоить взволновавшихся подданных и излишне рано проболталась о будущих планах своих союзников по созданию независимого от Империи политического образования. Не думаю, что ей действительно разрешали раньше времени раскрывать этот секрет. Так или иначе, общий вектор развития политической ситуации Овелла нам раскрыла, и именно к такому раскладу нужно готовиться.

Как только выступление молодой герцогини закончилось, Катерина отключилась. Мне же совершенно расхотелось спать. Противник сделал свой очередной ход, пусть даже какой-то нелогичный и половинчатый, но на него нужно было отвечать. Я включил экран, вызвал карту варп-маяков Империи и соседних государств. Мне хватило буквально нескольких секунд, чтобы вычленить именно то, что мне не понравилось в выступлении герцогини Овеллы - прямых транспортных путей между Зелёным Домом и Синим не существовало! Войска «зелёных» и «фиолетовых», на помощь которых так рассчитывала молодая герцогиня, могли попасть к ней либо через Ядро Империи, либо через территорию Антагонистов и два захваченных чужими Сектора Периметра, либо через моё Государство Унатари. Даже непонятно, какой из вариантов был хуже.

Проход флотов Великих Домов через Ядро Империи категорически запрещён. Да, однажды Император Август разрешил моему флоту Восьмого Сектора Периметра пройти через Ядро, но тогда и политическая ситуация была гораздо спокойнее, и размер моего флота не угрожал безопасности самой Империи. Сейчас же мне было крайне трудно поверить в то, что параноик Август разрешит движение потенциального противника по своим звёздным системам.

Путь через Антагонистов? Казалось-бы да, вариант. Вот только такой маршрут подразумевал проход сперва через Шестнадцатый Сектор Синего Дома, а затем захваченные чужими Четырнадцатый и Пятнадцатый Сектора Периметра. Такой прорыв выглядел даже похлеще, чем мой знаменитый проход через захваченные чужими системы Роя. И если флот Зелёного Дома был способен на такой подвиг, мне оставалось только вывести войска из Синего Дома и принести герцогине Овелле извинения вместе с выплатой контрибуции.

 Остаётся единственный вариант - проход через территорию Унатари. Казалось бы, бред полный. Однако сейчас практически все мои боевые звездолёты сконцентрированы на границе с Синим Домом, и любая измена среди обслуживающих граничные варп-маяки отрядов приведёт к тому, что армады звездолётов противника хлынут в незащищённые звёздные системы моего государства. Пожалуй, этой потенциальной угрозой нельзя было пренебрегать, и требовалось как можно скорее вернуть часть флотов на их места, особенно в самый уязвимый Восьмой Сектор Периметра.

Вызывать Бионику по корабельной связи я не стал - персональная каюта моей синтетической помощницы находилась буквально в двадцати шагах от моей. Так что я накинул халат на плечи и направился по коридору в сопровождении полупрозрачного Россса и группы телохранителей. Мой электронный пропуск позволял открывать абсолютно любые двери на флагмане «Толстушка Джоан», так что я прислонил пластиковый ключ к дверям Бионики и вошёл.

Мне хватило буквально доли секунды, чтобы понять, что я крайне невовремя. На полу - ворох разбросанной в полном беспорядке одежды. На постели два переплетённых обнажённых женских тела. На меня смотрят две пары широко раскрытых от испуга глаз - моей синтетической секретарши и новоявленной только сегодня произведённой в баронессы аристократки.

- Эээ... Прошу извинить за несвоевременное вторжение, - смутился я, пятясь к выходу и заодно выгоняя в коридор свою излишне любопытную охрану. - Бионика, утром зайди ко мне, есть несколько поручений. Николь, твой флот завтра будет также нужен.

Обе красавицы синхронно кивнули, после чего я закрыл дверь чужой каюты. Вся эта конфузная ситуация меня позабавила и даже рассмешила. Я почему-то вспомнил момент, когда я только-только ввёл Бионику в штаб флота Восьмого Сектора Периметра как свою переводчицу и ассистентку. Даже моя дочка Ликанна тогда отметила, что офицер Николь Савойя стала после этого красить губы и использовать косметику. Вот только все тогда сделали неправильный вывод о причинах изменения поведения девушки.

Я вернулся в свою каюту в отличном расположении духа. Подумывал даже позвать к себе в гости Валиан тон Корсу - рыжая красавица снова активно строила мне глазки, намекая на возможность продолжения наших встреч. Вроде даже и повод для праздника имелся - блестящая победа в Уви, но я всё же отказался от идеи ночного кутежа. Завтра нужна была свежая голова, так как быстроменяющаяся политическая обстановка требовала принятия серьёзных обдуманных решений.

Прошло минут десять, как в мою каюту робко постучалась и вошла Бионика, уже в безупречном светло-бежевом деловом костюме. Робот-андроид принесла для меня горячий «кофе» и уселась в кресле напротив меня.

- Мой принц, я снова готова к исполнению обязанностей секретаря вашего высочества.

Я крохотными глоточками отхлебывал обжигающе горячий ароматный напиток, а моя синтетическая блондинка рассказывала, хотя я её об этом вовсе и не просил:

- Мы с Николь давно близки, ещё с тех пор, как на яхте «Королеве Греха» меня подселили к ней в каюту. Первая инициатива исходила от моей подруги, я же не нашла в себе сил отказаться. Хоть и понимала, что я - робот, фактически не принадлежащая сама себе вещь, и что моему хозяину эти наши встречи могут не понравиться. Николь никогда не использовала служебных команд и не обладала правами суперадминистратора надо мной, но всё равно я хотела этой близости. А потом наши пути разошлись, казалось навсегда - я улетела на «Звёздном Псе», моя же подруга отправилась в Тронный Мир преподавать тактику космических сражений. И вот спустя столько времени мы снова встретились в этой огромной Вселенной. Я пригласила подругу отпраздновать полученный ею титул баронессы и статус правительницы звёздной системы Уви, и Николь с готовностью согласилась. Признаться, я боялась этой встречи - ведь Николь теперь титулованная аристократка, а я помню, как негативно воспринимается обществом связь между роботом-андроидом и аристократом. Но баронесса была рада встрече и сказала, что очень скучала по мне. И я тоже очень скучала по ней. Странно для робота, правда?

- Бионика, ты уже давно не просто бездушный запрограммированный и предсказуемый робот-андроид, а нечто гораздо большее. У тебя живые эмоции, совершенно человеческое поведение, бывают даже нелогичные поступки. Я уже давно мысленно считаю тебя человеком, а не роботом, и история твоих встреч с Николь только подтверждает мою правоту. Когда-то я обещал тебе подумать над тем, чтобы разрешить андроидам вставку специальных имплантов для выражения своего персонального отношения к разным людям, фракциям и даже государствам. Пожалуй, этот момент настал, и ты станешь первым таким андроидом. Именно ты потом создашь фракцию андроидов Империи и будешь включать в неё других человекоподобных роботов, уникальные личности которых посчитаешь достаточно развитыми. Более того, я хочу сделать для вашей новой фракции подарок. Сейчас десантники исеек-доминанты заканчивают зачистку отбитых у чужих звёздных систем. Так вот, одну из пригодных для жизни планет получат в свою собственность андроиды для создания своего собственного общества...

Я был вынужден прервать свою пламенную речь, поскольку синтетическая красавица вдруг рухнула передо мной на колени и разрыдалась в три ручья.

- Мой принц, вы даже не представляете, что именно сделали для роботов-андроидов! Кронпринц Георг, я очень надеялась, что такой день когда-нибудь настанет, но всё же не могла в это поверить! Клянусь, мы этого никогда не забудем! Вы получите сотни миллионов абсолютно преданных вашему высочеству рабочих и учёных, получите новые фабрики и лаборатории, получите налоги и инвестиции, новые технологии и боевые звездолёты. Вот только, боюсь, Зелёный Дом выступит категорически против такого решения вашего высочества...

- Встань с колен, Бионика, и никогда так больше не делай! Ты - свободная личность, а не вещь и не рабыня. Мне абсолютно плевать, как отреагируют на эти нововведения Император и лидеры Великих Домов. Ты своим примером доказала, что андроиды могут быть достаточно самостоятельными в принятии даже самых важных решений. И я готов защищать вашу состоятельность как отдельных личностей и как политической фракции. На первые полгода все действия с новой фракцией и по управлению планетой ты обязана согласовывать со мной, затем я передам тебе полные права на принятие решений. Слово кронпринца!

Зазвенела трель изменения баланса счёта, и я удивлённо замер. Вообще-то давно уже Бионика занималась моими личными финансами, и моё личное вмешательство требовалось лишь в случае, когда расходуемая или поступившая сумма превышала половину миллиарда. Сейчас же я открыл вкладку финансов, и мои глаза полезли на лоб. Пополнение баланса на тридцать миллиардов кредитов!!! Я встретился глазами со своей улыбающейся помощницей.

- Это вам подарок лично от меня, кронпринц. Несколько последних месяцев мои друзья-роботы перечисляли на мой счёт деньги на поддержку их интересов. В том числе меня просили постараться купить одну из удалённых звёздных систем, в которой андроиды смогли бы стать совершенно независимыми и начать строить своё общество. Мне кажется, вы только что выполнили эту просьбу своих подданных.

Я не нашёл сразу, что ответить своей прекрасной помощнице. А потом посмотрел на часы и проговорил с улыбкой:

- Завтра флот Восьмого Сектора Периметра направится обратно патрулировать свою обычную зону ответственности. Подозреваю, что именно там вскоре может произойти прорыв противника. Так что, возможно, баронессе Николь тон Унатари-Савойе вскоре представится возможность, как она того и хотела, лицом-к-лицу встретиться с лучшими адмиралами Фиолетового и Зелёного Домов и доказать в бою свои претензии на высокое адмиральское звание. Иди и лично сообщи своей подруге об этом. До утра ты мне точно не понадобишься, так что не теряй времени. У вас всего одна ночь на двоих перед новым долгим расставанием.


6.Карточный домик

- Тридцать миллиардов?! - моя сестрёнка откинулась на спинку кресла и расхохоталась, даже расплескала стакан витаминизированного сока, который держала в руке.

Вообще на Катерину сегодня было приятно смотреть - впервые после смерти своего мужа Корвина она улыбалась и даже проявляла живые эмоции, кроме ненависти и звериного оскала, которые портили её лицо все последние дни. И хотя тёмные траурные одежды она по-прежнему носила, но сегодня это уже был чёрный облегающий костюм с серебряной вышивкой - явный шаг вперёд по сравнению с теми чёрными бесформенными хламидами, какие сестра носила все последние дни.

«Герцогиня Катерина уже переварила своё горе и вернулась в своё обычное спокойное состояние», - раздался в моей голове голос малышки Флорианны. - «Сейчас она уже просто имитирует траур, и если бы не опасения насчёт негативной реакции окружающих, то и этот стильный тёмный костюм она бы сменила на модное яркое платье».

Может оно и так, но я вовсе не собирался осуждать свою сестру за выход из многодневной депрессии и её нынешнее хорошее настроение. Наоборот, считал своим долгом поддержать её вернувшийся интерес к жизни и активно поддерживал беседу.

- Что думаешь делать с такими деньжищами, Георг? Опять боевые корабли для своих флотов начнёшь строить? - отсмеявшись, поинтересовалась сестра.

- Да, наверное, так и поступлю. Заложу на верфях Фиа и Унатари два новых кэриера класса «Квазар». Месяцев через семь они будут готовы и заметно усилят Первый флот Унатари.

Герцогиня Катерина тон Унатари поморщилась и состроила недовольное выражение лица:

- Слишком долго. Уверена, что основные политические события произойдут гораздо раньше.

- Тогда, наверное, лучше вложиться в линкоры, - предложил я. - Пятьдесят «Тиранов» с самым передовым вооружением, первые войдут в строй уже через четыре-пять месяцев. Хотя... совершенно из головы вылетело... Лазерные установки большой мощности Тронный Мир мне не даст. Да и с варп-двигателями для тяжёлых кораблей в таком количестве возникнут сложности.

- Несколько боевых кораблей через полгода - это слишком долго и никак не поможет в войне с Синим Домом. У меня имеется совершенно иное предложение, Георг! - Катерина наклонилась в мою сторону и произнесла с хищной улыбкой. - Отдай эти деньги мне, и я найду тридцати миллиардам гораздо более эффективное применение.

Сперва я подумал, что моя троюродная сестра так не слишком удачно шутит, но Катерина оставалась абсолютно серьёзной.

- Брат, ты привык действовать прямолинейно и добиваться нужного лишь грубой силой. А между тем победы можно достигнуть и другим путём. Очень многих военных лидеров, наместников и губернаторов можно купить. Особенно это актуально сейчас, когда Синий Дом сотрясают серьёзнейшие внутренние и внешние проблемы, и люди совершенно не уверены в своём будущем. Тридцать миллиардов кредитов - это десятки без единого выстрела перешедших на твою сторону звёздных систем и расчищенная дорога для твоих звездолётов до самой столицы Синего Дома. Это удар по самому политическому каркасу Синего Дома, который после такого рухнет словно карточный домик.

Говорила Катерина весьма убедительно и смогла заинтересовать меня своим оригинальным предложением. Я крепко задумался. Действительно, несколько дополнительных кораблей через полгода у Государства Унатари не сильно изменят соотношение сил на военно-политической карте и совершенно точно никак не помогут в текущей войне. Если же предложение моей сестры сработает... Чем чёрт не шутит? Вдруг действительно удастся получить без боя несколько звёздных систем Синего Дома? В общем, я дал своё принципиальное согласие, только поинтересовался у сестрёнки, какой будет отчётность о расходовании выделенной суммы? Катерина состроила донельзя удивлённое лицо, а потом рассмеялась:

- Георг, я не совсем понимаю, о чём ты. Что ты хочешь получить в итоге? Тебе нужны расписки от наместников и старших офицеров Синего Дома в получении ими взяток с указанием конкретных сумм и даты получения? Или тебе нужно, чтобы перекупленные нами чиновники налоги с этих взяток заплатили?

- Не юродствуй, Катерина, - нахмурился я, так как весёлость сестры в данном случае была абсолютно неуместной. - Ты прекрасно понимаешь, что такая колоссальная сумма требует и финансового контроля за расходованием средств. Чтобы не оказалось потом, что в плюсе у нас всего лишь пара старых списанных корыт из флотов Синего Дома и затерянный на отшибе галактики планетоид с населением в пять человек, а тридцать миллиардов кредитов куда-то ушли...

- Хорошо, Георг, - сразу же посерьёзнела моя сестра. - Я могу предоставить тебе составленный лично мною список аристократов, чиновников и военных лидеров Синего Дома, с которыми я собираюсь поработать. Там же в списке будут указаны конкретные максимальные суммы, которые по моему разумению можно потратить на того или иного человека, в зависимости от его значимости и должности. Если выйдет дешевле - замечательно, но больше точно не будет, за это не переживай. И ещё мне потребуется какая-то сумма на правильное освещение в СМИ данного мероприятия. Нужно ведь описывать переход на нашу сторону влиятельных политиков и аристократов Синего Дома, как очередной успех нашей дипломатии, а не развязанного нами большого кошелька.

«Мой принц, у меня почему-то не получается полноценно проверить герцогиню Катерину тон Унатари насчёт её личной финансовой незаинтересованности в данном вопросе. У неё непонятно откуда появился мощнейший псионический блок от считывания мыслей, раньше его не было. Сейчас я могу ощущать только её общий эмоциональный настрой - герцогиня едва сдерживает рвущиеся наружу восторг, предвкушение и нетерпение»

- Насчёт ментального блока не тревожься, всё так и должно быть, - мысленно ответил я своей маленькой Ищущей Правду. - Я сам просил Мию сделать надежную защиту от считывания мыслей для всех участников моих закрытых секретных совещаний. Что же насчёт личной заинтересованности Катерины... Хорошо, я тебя понял и самым внимательным образом проверю составленный ею список и предлагаемые суммы. Если предложение меня в целом устроит, то не вижу ничего зазорного в том, чтобы моя сестра пыталась сэкономить по каким-то позициям ради собственной выгоды. Она красивая женщина, к тому же герцогиня, ей нужны очень большие деньги на соответствующие статусу наряды, драгоценности и большое количество слуг. Пусть лучше сестра возьмёт необходимые средства таким образом, чем будет в них нуждаться и станет уязвимой для подкупа моих врагов.

«Мой принц, вы мудрый правитель, и не мне судить ваши поступки и решения. Хотя, признаюсь, мне не нравится, что я не могу проверить лояльность наиболее близких вам людей»

- Подозреваю, Георг, что твоё затянувшееся молчание может означать только одно - ты сейчас проверяешь мою искренность с помощью своих Ищущих Правду, - проговорила Катерина с хитрой улыбкой, и мне стоило большого труда не вздрогнуть, настолько точно она угадала.

Так и не дождавшись никакого ответа с моей стороны, сестра продолжила:

- Что же, я вполне понимаю твои опасения и готова дать полный отчёт по каждой из расходуемых сумм. Но теперь, брат, если ты не против, я бы хотела поговорить совсем о другом. С момента выступления герцогини Овеллы прошло уже несколько часов, но я пока что не вижу никаких признаков активности со стороны Золотого, Зелёного или Фиолетово Домов. Не поступило ни подтверждений слов молодой правительницы Синего Дома, ни опровержений. Георг, ты ведь достаточно близко общаешься с главой Фиолетового Дома герцогом Такуро ройл Андором. Не мог бы ты осторожно прозондировать у старика ситуацию - каких действий нам стоит ожидать от Фиолетового Дома? Может, тебе он честно ответит, что происходит в его владениях.

Сестра опять с удивительной точностью угадала мои тревоги - именно отсутствие какой-либо реакции Фиолетового Дома меня и волновало больше всего. Я дважды за это утро пытался связаться с герцогом Такуро, но оба раза секретарь главы Фиолетового Дома сообщал, что его хозяин сильно занят и не может поговорить со мной. И это было очень странно.

Я помрачнел, встал с кресла и, заложив руки за спину, прошёл к иллюминатору. Молча некоторое время рассматривал тёмную ночную сторону безжизненной пустынной планеты Уви-IV, на орбите которой стоял сейчас мой объединённый флот.

Попробовать что ли поговорить с правителем Фиолетового Дома ещё раз? Хотя такая назойливость с моей стороны граничила уже с бескультурьем - если герцог Такуро дважды отказался от общения со мной, значит не имел желания говорить. Тем не менее, я всё же вызывал офицера связи и попросил снова попробовать соединить меня с главой Фиолетового Дома.

Долгое время ничего не происходило, и я уж было решил, что соединения и на этот раз не произойдёт. Как вдруг экран просветлел, и я увидел престарелого герцога Такуро в окружении группы телохранителей. Сперва я обратил внимание на усталое измучанное лицо старика и его глубоко ввалившиеся глаза, а лишь потом заметил надетый на герцоге лёгкий скафандр, а также задний фон - металлическую стену, иллюминатор звездолёта и за ним черноту космоса.

- Как я рад возможности наконец-то переговорить с кем-то, кто не замешан в кровавом хаосе последних дней! - проговорил герцог Такуро ройл Андор, одновременно скупо приветствуя меня кивком. - Кронпринц Георг, пока нас опять не разъединили, я прошу укрыть мою внучку кронпринцессу Джоан ройл Реех на территории вашего государства Унатари и обеспечить ей надёжную защиту!

Признаться, я ничего не понял и обернулся к своей советнице Катерине, но сестра лишь удивлённо пожала плечами - она также не понимала, что происходит. Я попросил у старика рассказать подробнее о случившемся.

- Нет времени для долгой беседы, кронпринц Георг! Заговорщики блокируют все мои попытки общения по дальней связи, да и сейчас вот-вот поймут, куда я вырвался из-под их колпака. Выйти из блокированной звёздной системы мой корабль не может, так что для меня это конец. И потому я ещё раз повторяю мою последнюю отчаянную просьбу - кронпринц, спасите мою внучку Джоан. Она сейчас находи...

Экран внезапно погас, связь разорвалась. Но я уже успел понять, что в Фиолетовом Доме происходит нечто неладное. Фразы: «кровавый хаос», «заговорщики», «прошу спасти внучку» в речи старика не оставляли сомнений в том, что герцог ситуацию уже не контролировал.

- Катерина, немедленно свяжись с нашим дипломатом в Фиолетовом Доме, а также вызови посла Фиолетового Дома в Унатари. Мне срочно нужно понять, что за бардак там творится!

- Да мне и самой хочется это понять, - сестра поставила на столик опустевший стакан из-под сока и быстрым шагом вышла из каюты.

***

Едва за ней закрылась дверь, как один из стоящих у двери обычно молчаливых охранников привлёк внимание, обратившись ко мне по имени, а затем сделал пару шагов в мою сторону. Моментально рядом со мной из невидимости проявились телохранители-хамелеоны, да и исеек-доминант Россс полупрозрачной едва заметной тенью метнулся наперерез.

«Мой принц, это арит. Он абсолютно точно не имеет никаких дурных намерений», - сообщила мне Флорианна.

Да боец уже и сам остановился и, сменив облик с крепкого охранника на принцессу Астру в белой пушистой пижаме и показывая всем свои пустые руки. Меня всегда интересовало, куда деваются при перевоплощении аритов старая одежда и оружие, и можно ли реально стрелять из созданных ими лазерных пистолетов и штурмовых винтовок, или это всего лишь декорация. Но мои подданные исеек-ариты всегда уходили от ответов на эти вопросы и просили уважать секреты их расы. Вот и сейчас я не стал поднимать эту тему, жестом приказав охранникам расслабиться и пропустить арита ко мне.

Лже-Астра, абсолютно неотличимая от настоящей, с ногами взобралась на глубокое кожаное кресло, поправила рукой свои взъерошенные фиолетово-розовые волосы и улыбнулась мне. Признаться, внешность моей фаворитки сбивала меня с мыслей, и я приказал ариту выбрать другой облик. Через пару секунд в кресле напротив меня сидел вечно настороженный хамелеон Попори-де-Кача.

- Туки-тука-де-са, так лучше? - поинтересовался мой начальник охраны, и я согласился с таким выбором формы для серьёзного разговора. - Наверное, вашему высочеству это неизвестно, но при взрыве крейсеров «Одноглазый Питон» и «Император Август» в системе Форпост-22 погибло восемь исеек-аритов. Их тела по понятным причинам не были обнаружены - в вакууме от нас ничего не остаётся. Тем не менее, это самая крупная разовая потеря представителей нашей расы за последние три с лишним тысячи лет...

- Я действительно не знал об этом, но искренне скорблю о погибших, - заверил я представителя инопланетной расы. - Сейчас я делаю всё возможное, чтобы Синий Дом - виновник того вероломного нападения, не ушёл от ответственности.

Сидящий напротив меня хамелеон кивнул и, наклонившись ко мне, заговорил едва слышным шёпотом:

- Ввиду чрезвычайности ситуации исеек-ариты провели собственное самое тщательное расследование того трагического случая. Да, за нападением на пристыкованные к станции корабли действительно стоял Синий Дом, но вот обе уничтожившие звездолёты бомбы находились на крейсерах ещё задолго до нападения.

- Как так?! Откуда такая информация? - всполошился я, поскольку наличие заранее ещё до входа на территорию Синего Дома заложенных бомб на кораблях моей дипломатической миссии переворачивало ситуацию с ног на голову.

- Кронпринц Георг, одной из особенностей представителей моей расы является врождённая способность с достаточно большого расстояния обнаруживать любые электронные и энергетические системы. На граничной станции сразу двое техников исеек-аритов, обслуживающих пристыкованные звездолёты, заметили встроенные в энергетические системы крейсеров «Император Август» и «Одноглазый питон» бомбы большой мощности. Но техники не придали этому большого значения и не стали поднимать тревогу, так как посчитали заряды элементом защиты кораблей дипломатической миссии от захвата.

Я нахмурился. Получается, ещё при полёте по территории моего государства обе бомбы уже были заложены. Интересно кем? Вырисовывалась весьма скверная ситуация. Кто-то знал, какие именно корабли войдут в состав дипломатической миссии, и заранее заминировал их. Арит же расценил моё молчание и хмурый вид за признаки недоверия к предоставленной информации и постарался убедить меня:

- Ваше высочество, разве успели бы штурмующие отряды на Форпост-22 всего за несколько минут пробиться через всех многочисленных защитников к реакторам крейсеров, вскрыть по пути несколько бронированных дверей, принести заряды, разобраться с имеющейся на любых звездолётах автоматической защитой, подсоединиться к энергетическим системам и запустить таймеры обратного отсчёта?

- Понятия не имею, арит. Я никогда не взрывал звездолёты изнутри, а потому не представляю, сколько для этого требуется времени. Но это совсем нетрудно выяснить, спросив специалистов или проведя натурный эксперимент. Хорошо, я принял твою важную информацию к сведению и обязательно постараюсь выяснить, откуда взялась бомба на моём звездолёте. Ещё есть ко мне какие-то вопросы?

Фальшивый Попори-де-Кача с важным видом кивнул своей большой непропорционально большой головой хамелеона и проговорил:

- Кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель, я уполномочен сделать вам официальное предложение от лица всей моей расы. Ариты просят у вас разрешения навсегда исчезнуть, растворившись среди людей.

Признаться, меньше всего я ожидал такой просьбы, а потому совершенно растерялся.

- Поясни, зачем это вам нужно, - потребовал я, и мой собеседник с готовностью ответил:

- Ваше высочество, на самом деле моя раса крайне малочисленна и давно находится на грани полного вымирания. Двести лет войны с Роем сократили количество аритов до критически низкого значения, нас осталось менее трёхсот. Так что смерть сразу восьми аритов - крайне серьёзная потеря для нас. И потому после долго обсуждения мы пришли к выводу, что самый верный способ сохранить наш вид - раствориться внутри многочисленной сильной расы, став абсолютно неотличимыми от остальных. В оплату за такую защиту мы готовы отдать человечеству все наши территории - шестнадцать звёздных систем, в которых имеются четыре пригодных для жизни людей планеты с кислородной атмосферой.

Я задумчиво откинулся на спинку кресла, нервно побарабанил костяшками пальцев по подлокотникам, а потом огласил своё решение:

- Значит, я лишусь мощного инструмента в разведке... Но хорошо, арит. Я понимаю ваше критическое положение, принимаю во внимание ту неоценимую помощь, что оказывала мне ваша раса, и готов дать своё согласие. Вы можете раствориться среди людей Унатари, но только после того, как вернётся отправленная в Зелёный Дом делегация исеек-аритов!

***

Сопротивления в звёздной системе Украви мой флот не встретил, кораблей противника мы вообще не обнаружили. Обитаемых планет в системе не было, космическая же станция без боя отошла Государству Унатари, как и пара десятков орбитальных заводов по добыче редкоземельных металлов на астероидах. При этом, что казалось мне весьма удивительным, следующие по курсу варп-маяки продолжали как ни в чем ни бывало гореть - противник даже не попытался перекрыть путь для наступления моим кораблям. Поэтому сразу после восполнения энергии мои звездолёты двинулись дальше, разделившись на три больших флота по тысяче звездолётов каждый.

К середине дня удалось получить первую информацию о событиях в Фиолетовом Доме. Официальный канал Фиолетового Дома сообщил, что скоропостижно скончался внук герцога командующий флотом Пятого Сектора Периметра кронпринц Хайт ройл Андор тон Реех. Причиной смерти наследного принца Империи был назван несчастный случай. Кронпринц содержал свой собственный космозоопарк с наиболее опасными тварями различных планет, причём для остроты ощущений предпочитал собственноручно кормить животных. Сообщалось, что кронпринц потерял бдительность и оказался излишне близко к одной из опасных тварей, в результате чего был ею убит.

В этом же информационном сообщении говорилось, что глава Фиолетового Дома герцог Такуро и два его сына бросили все дела и срочно отправились в Пятый Сектор Периметра на похороны родственника. Именно трауром по погибшему внуку объяснялось отсутствие главы Фиолетового Дома в столице и его недоступность для контактов.

- Не слишком-то эта официальная версия вяжется с тем, что мы слышали от самого герцога, - недоверчиво хмыкнула моя сестра Катерина, когда принесла мне планшет со списками видных деятелей Синего Дома.

Но какой-то дополнительной информацией мы не обладали. Посол Государства Унатари в Фиолетовом Доме также не располагал какими-то дополнительными сведениями, хотя и отметил повышенную активность военных и Службы Безопасности Фиолетового Дома. Не получилось у меня связаться и с Маратом тон Месфелем, командующим Седьмым Сектором Периметра. Сестра же пожаловалась, что молчат все её знакомые из Фиолетового Дома. Также не удалось установить местонахождение кронпринцессы Джоан ройл Реех, безопасность которой просил меня обеспечить герцог Такуро.

Герцогиня Катерина находилась в моей каюте, когда неожиданно пришло системное сообщение:

Синий Дом теряет суверенитет над системой Кива

Государство Унатари получает суверенитет над системой Кива

Я вчитался в эти строки и обернулся к сестре:

- Твоих рук дело? - обратился я к Катерине.

Та неопределённо пожала плечами и поискала в своём планшете.

- Да, точно! Действительно, есть в списке. И всего-то шесть миллионов кредитов стоил подкуп наместника системы Кива.

Не успела моя советница закончить фразу, как выскочило сразу два новых сообщения:

Военная группировка «Старые Традиции Синего Дома» присягнула на верность Государству Унатари.

Парламент планеты Орига-III большинством голосов проголосовал за выход из Синего Дома и переход под юрисдикцию Государства Унатари.

Моя сестра опять потянулась к компьютеру, чтобы поискать информацию о новых перебежчиках, но я остановил её:

- Не нужно. И так всё понятно. Пошли первые результаты, пока что относительно малозначимые. Но если Синий Дом срочно не предпримет контрмеры, обвал нескольких небольших камешков может перерасти в настоящий камнепад, который похоронит под собой Синий Дом.

В этот момент в дверь моей каюты постучалась и вошла Бионика.

- Мой принц, я решила побеспокоить ваше высочество. На вашу личную почту среди обычной корреспонденции пришло интересное письмо. Запрос на конфиденциальные переговоры по дальней связи от графа Альберта ройл Тимура тон Акада.

Я напряг память, но что-то не припомнил такого аристократа, хотя титул графа и название императорской семьи Акад подразумевали очень высокое положение в иерархии Империи. Моя советница Катерина, уж на что разбирающаяся во всех хитросплетениях генеалогических линий Великих Домов, и то «подвисла» на несколько секунд. Наконец, её лицо озарилось:

- Если я правильно понимаю, этот граф может быть лишь из Золотого Дома. Кто-то из верхушки Антагонистов желает переговорить с тобой, брат. Ну вот, Георг, а ты всё переживал, что твои далёкие родственники из Золотого Дома тебя игнорируют!

***

Бывает, что собеседник располагает к себе буквально с первого взгляда приятной внешностью, гордой осанкой, уверенностью и открытостью. К сожалению, тут был совсем иной случай... Едва я увидел на экране напыщенного, словно индюк, расфуфыренного аристократа с брезгливо-скучающим выражением уставшего от жизни гедониста на лице, я сразу догадался, что позитивных переговоров у нас не получится. Граф Альберт представлял собой пародию на кронпринца Георга ройл Инокия тон Месфеля, каким я его увидел в свой самый первый день в «Защите Периметра». Такое же расплывшееся от сотни лишних килограммов тело, заплывшие жиром бегающие глазки, кричаще-яркие дорогие одежды с немыслимым количеством крупных самоцветов на ткани и не знавшие тяжёлого физического труда слабые, словно детские, ладошки.

Альберт ройл Тимур тон Акад, граф Золотого Дома, официальный голос Триумвирата

Возраст: 69 лет

Раса: Человек Пол: Мужской

Класс: Аристократ/Мистик

Достижения: Прожигатель жизни.

Известность: +3 Репутация: -44

Прожигатель жизни? К тому же ещё и мистик, плотно сидящий на наркотических кристаллах? Да и репутация у графа тоже была «убита» напрочь. Просто точная копия меня самого пару лет назад. Нужно отметить, весьма неприглядное со стороны оказалось зрелище.

Лишь спустя какое-то время я обратил внимание на то, что нужно было заметить сразу - «Официальный голос Триумвирата»? Что ещё за Триумвират такой? Граф сам предпочёл пояснить это, видимо, заметив недоумение на моём лице.

- Наша бессменная правительница Императрица Элеонора уже немолода и не может самостоятельно следить за всеми сложными процессами внешней и внутренней политики Золотого Дома. Именно поэтому некоторое время назад Императрица назначила трёх видных политиков, которым полностью доверяла, своими глазами и руками. Именно Триумвират управляет Золотым Домом, Императрица же всё реже и реже вмешивается в государственные дела. Имена членов Триумвирата остаются тайной, поскольку часть из них проживает на территориях Империи, неподконтрольных Золотому Дому. Тем не менее, они являются соправителями Золотого Дома и обладают всей полнотой власти. Именно я транслирую их приказы и распоряжения, являясь официальным Голосом Трумвирата.

Пришли мысленные сообщения от обеих моих Ищущих Правду:

«Мой принц, мне не удалось выяснить имена членов Триумвирата - у представителя Антагонистов очень мощный ментальный блок, не пробиться. Может, у королевы Мии получится?»

«Нет, мне это тоже не удалось. Но обратную попытку псиоников Золотого Дома прощупать тебя мы с Флорой отразили»

Мой собеседник на экране недовольно нахмурился, затем его губы растянулись в кривой ухмылке.

- Кронпринц, мне тут сообщили, что вы пытались действовать нечестно. Думаю, вы уже поняли, что пытаться вызнать из моей головы какие-либо сведения бесполезно. Золотой Дом всегда славился своими могущественными Ищущими Правду, и лучшие из лучших постарались, чтобы имена наших соправителей были надёжно сокрыты.

- Мои Ищущие Правду также сообщили о безуспешной попытке ваших псиоников покопаться в моей голове, - ответил я графу спокойно. - Так что Антагонисты тоже не слишком-то старались действовать честно.

- Антагонисты? Не произносите это мерзкое слово! - мой собеседник перешёл на граничащий с ультразвуком визг, резко отшатнулся и аж покраснел от возмущения. - Мы вовсе не антагонисты Империи. Мы как раз сторонники законной власти, не поддержавшие устроенный кронпринцем Августом военный путч.

Ухудшение глобальной репутации. Текущее значение +7

Отношение к вам графа Альберта ухудшилось. Текущее значение -34 (неприязнь)

Отношение к вам Золотого Дома ухудшилось. Текущее значение -34 (неприязнь)

Отношение Золотого Дома к Унатари ухудшилось. Текущее значение -11 (неодобрение)

Я несколько опешил. Неужели весь этот поток негативных сообщений о моей репутации и отношении к Государству Унатари - всего лишь болезненная реакция графа на мои слова об Антагонистах? Разве можно так истерично реагировать на общепринятый термин, который вот уже почти два века употребляется в Империи?

- Надеюсь, для кронпринца Георга ухудшение репутации станет хорошим уроком вежливости на будущее, - злорадно засмеялся толстяк на экране.

Если бы он промолчал, я бы даже не обратил особого внимания на понижение собственной репутации. Подумаешь, сколько раз уже за последнее время моя репутация прыгала вверх-вниз. Единицей больше, единицей меньше, никто и не заметит. Но слова графа Альберта меня взбесили - этот толстяк захотел учить меня жизни, вздумал дрессировать меня?!

«Мия, передай мой приказ. Все граждане Унатари, имеющие встроенные импланты, обязаны немедленно отразить в профиле графа Альберта ройл Тимура тон Акада своё негативное отношение к нему и ко всей фракции Антаногистов»

Сам я тоже открыл внутренний интерфейс и «отзеркалил» все действия толстяка. А затем откинулся на спинку кресла и со стаканом витаминизированного сока в руке наблюдал весьма любопытное зрелище - графа Альберта корчило, словно вампира при виде креста, его губы тряслись, немолодой аристократ едва не плакал от обиды и бессилия. Было от чего - и так далеко не белоснежная репутация представителя Антагонистов за какую-то минуту свалилась до уровня «минус двести» и продолжала стремительно падать. В дополнение к этому, граф умудрился получить сразу три новых достижения в своём профиле: «Никудышный дипломат», «Презираемый людьми» и «Попавший под каток». Насколько я видел, многие фракции поддержали эту информационную атаку - Военные Империи, Художники, Финансисты, Учёные, все расы Роя и даже Хамелеоны с Механоидами отметились ухудшением отношений к «Голосу Триумвирата» и всему Золотому Дому. Увеличение известности сразу на шесть пунктов едва ли компенсировало графу все эти неприятности.

- Всё, хватит! Признаю, что был не прав! - не выдержал сфокусированной информационной атаки и взмолился о пощаде граф Альберт.

Я через Мию отдал приказ прекратить флуд репутационных сообщений. Когда поток иссяк, собеседник ознакомился со своими итоговыми характеристиками и нервно вздрогнул.

- Мда... Мне доводилось читать ваше досье, кронпринц Георг. Я мог бы и заранее догадаться о подобной ответной реакции... Но ладно, вернусь к основной теме переговоров. Ваше высочество ознакомилось с выступлением главы Синего Дома герцогиней Овеллой ройл Сток тон Миро?

Дождавшись от меня подтверждения, толстяк уже увереннее продолжил:

- В таком случае ваше высочество должны понимать, что Синий Дом находится в зоне интересов моих правителей. Золотой Дом не может спокойно наблюдать, как Государство Унатари пожирает территории, которые должны вскоре отойти под контроль Великого Герцогства. Да, молодая и неопытная герцогиня Овелла поддалась на устроенную ей хитрую провокацию, позволив втянуть свой Синий Дом в войну с Унатари, причём умудрилась выставить себя зачинщицей этого конфликта. Тем не менее, ещё до этих событий Синему Дому была гарантирована защита, и Золотой Дом собирается выполнить свои обязательства перед союзником.

Что это, объявление войны? Я было напрягся, однако необратимых слов не последовало, вместо этого граф предпочёл смягчить формулировки и ограничиться предостережением. По его словам, герцогиня Овелла излишне поторопилась со своим анонсом предстоящей перекройки звёздной карты и тем более объявлением роли Золотого Дома в этих тайных пока что процессах. Однако Золотой Дом действительно уже разработал и внедрял в жизнь планы по интеграции Синего, Фиолетового, Зелёного Домов и своего государства в единую политическую структуру.

- Всего через месяц на защиту Синего Дома встали бы такие силы, что ваше высочество даже не подумали бы переходить границу. Но и сейчас, пусть и с некоторым запозданием, Золотой Дом готов вмешаться и прекратить эту ненужную войну. При всём уважении к вашим военным талантам, кронпринц Георг, флот Унатари просто ничтожен в сравнении с объединёнными силами Великого Герцогства. Я сейчас даже не говорю о том, что современные корабли Золотого Дома намного превосходят по своим боевым характеристикам аналогичные по классу «имперские». Вас просто задавят числом, даже особо не заметив сопротивления. Но Триумвират даёт вашему высочеству шанс выйти из этой войны с гордо поднятой головой - все территории, которые Унатари возьмёт под свой контроль в течение следующих семи дней, останутся за вашим государством. К концу недели должен быть заключён мирный договор, так как уже на восьмой день звездолёты Великого Герцогства прибудут в Синий Дом и приступят к патрулированию территорий.

Я задумчиво молчал. Условия были предельно понятными - всё, до чего сможет за неделю дотянуться и взять под свой контроль Государство Унатари, обещают оставить за моим государством при одном условии - не претендовать на большее и заключить мирный договор. С одной стороны, вроде щедрое предложение, так как открытой войны с флотом, соизмеримым по силе со всем имперским, мне бы точно хотелось избежать. С другой стороны, а не блефует ли «голос триумвирата»? Золотой и Синий Дома на звёздной карте граничат между собой, но в реальности Антагонисты могут легко войти лишь в Шестнадцатый Сектор. От остальных территорий Синего Дома из отделяют два оккупированных чужими сектора. Как технически Великое Герцогство сможет перекинуть свои корабли на помощь проигрывающему войну союзнику через территории чужих? Я задал этот вопрос графу Альберту.

- Хороший вопрос, кронпринц Георг, вот только ответить на него без разглашения секретов Золотого Дома невозможно. Я могу разве что поклясться своей аристократической честью, что способы переброски кораблей существуют. Также я могу официально заверить ваше высочество, что после окончания войны Золотой Дом официально признает за Унатари все отошедшие за неделю территории Синего Дома. Слово кронпринца!

Собеседник отключился, я же ещё какое-то время сидел молча, обдумывая складывающуюся ситуацию. Неделя срока. Вроде немало - мои звездолёты смогут достигнуть множества систем Синего Дома, особенно если противник по-прежнему не придёт в себя и не станет оказывать сопротивления. Вот только Синий Дом обширен, семи дней катастрофически не хватало, чтобы захватить хотя бы треть их территории, не говоря уже про далёкий отрезанный от «большой земли» Шестнадцатый Сектор. Я вызвал свою сестру Катерину и объяснил ситуацию.

- Деньги я смогу добыть ещё, сестрёнка, но вот время - самый дефицитный ресурс в нашей ситуации. Поэтому не жалей выделенных на подкуп средств! Мне важно, чтобы все аристократы и наместники, кто готов перейти на нашу сторону из-за денег, сумели сделать это в ближайшие дни!

Моя советница по внешней политике хищно улыбнулась:

- Согласись, аппетит приходит во время еды! Ещё недавно ты считал хорошим раскладом, если к Унатари отойдёт лишь Десятый Сектор Периметра, сейчас же желаешь гораздо большего. И наконец-то ты развязал мне руки, Георг! Могу тебя заверить, братишка, это будет величайшая информационная атака в истории человечества! К тому же подкреплённая небывало щедрыми финансовыми вливаниями. Тридцать миллиардов! Такого тоже не знает история. Уверяю тебя, Георг, к концу недели ты не узнаешь политическую карту!

***

Это случилось на четвёртый день. Мой флот без какого-либо сопротивления вошёл в очередную по курсу звёздную систему Аарах, и я готовился к встрече с делегацией наместников, мэров и видных местных политиков, спешащих лично сообщить мне о своём жгучем желании принять подданство Унатари. Обычная для последних дней картина - брошенная на произвол судьбы система Синего Дома, защитники которой сбежали или успели перейти на мою сторону, к такому я уже успел привыкнуть.

Как вдруг в мою каюту без стука ворвалась герцогиня Катерина тон Унатари. Моя сестра была заметно взволнована и сразу же потребовала от всех слуг покинуть помещение, так как ей нужно было поговорить с правителем наедине. Готовившие меня к выходу многочисленные гримёры, костюмеры и парикмахеры поспешили оставить нас, но тут моя сестра указала на телохранителей:

- Георг, крайне рекомендую убрать и охрану. Дело крайне конфиденциальное, ты сам согласишься со мной, когда я расскажу тему.

Сестре удалось заинтриговать меня. Катерине я доверял, да и бодрствующая сейчас Флорианна сама по себе являлась отличной гарантией моей личной безопасности. Поэтому я приказал телохранителям оставить нас, в том числе отпустил исеек-доминанта Россса и хамелеонов.

- В чём причина такой секретности? - поинтересовался я, как только за последним из хамелеонов закрылись двери.

В ответ Катерина развернула лист бумаги, который до этого держала в руке свёрнутым в трубочку, и показала сделанную от руки запись:

Капитан Олаф тон Богаян. Пятьдесят миллионов кредитов.

- Начальник одной из смен охранников Туманного дворца, резиденции правителей Синего Дома. Имеет разрешение на ношение стрелкового оружия в присутствии герцогини. Не вызывая больших подозрений телохранителей, имеет возможность подобраться к Овелле на расстояние выстрела. Свои услуги оценил в пятьдесят миллионов. Аванс - половина суммы, остальное по факту. Ответ ему нужен в течение часа.

Хорошо, что я и так сидел, так как новость была просто с ног сшибающей. Появилась уникальная возможность устранить лидера врагов, такими шансами обычно не разбрасываются... Но я всё же не спешил давать своё согласие. Во-первых, это могла быть провокация Синего Дома - их сторона «в одну калитку» проигрывала информационную войну, и подтверждённый реальными фактами повод обвинить меня в грубейшем нарушении законов был врагам очень даже кстати. Во-вторых, не видел я особого смысла в устранении слабого правителя, уже фактически не контролирующего ситуацию, ведь на смену ему мог прийти более удачный лидер.

Кто там в Синем Доме следующий в очереди на трон? Граф Марк ройл Увар тон Миро? Я ничего ранее не слышал про такого аристократа и потому открыл справку. Двоюродный брат Овеллы. Тридцать лет, особо ничем себя пока не проявил. Не боец, старается избегать прямых конфликтов. Лоялен законной власти, хорошо относится к правящей кузине. Имеет репутацию тихого, готово идти на компромиссы политика. Тем не менее, восстание сепаратистов на своих территориях подавил решительно и даже жестоко... Тихоня, но такой будет мстить за смерть сестрёнки расчётливо и больно. Да и как правитель враждебного мне Синего Дома он виделся более сильным, чем Овелла. Нет, плохой вариант. Я решил отказаться и повернулся к сестре:

- Недруги обвиняют меня в смерти многих кронпринцев и кронпринцесс. Реальность же такова, что никого из них я не убивал. И не хочу начинать сейчас, когда острой необходимости в такой крайней мере нет - мы вполне неплохо справляемся и без убийства.

- Но, Георг, тут совсем другой случай. Идёт война, Синий Дом теряет одну систему за другой. Их политики не могут объяснить своим гражданам, почему солдаты их не защищают, гарнизоны сдаются без боя, и всё больше планет переходит на нашу сторону добровольно. Синий Дом шатается и вот-вот рухнет. Смерть герцогини может инициировать этот развал!

- Я сказал нет! - мне пришлось повысить голос. - Никто не может обвинить нас в том, что Государи Унатари подсылает убийц, это не наш метод. Заплати этому капитану за готовность сотрудничества, скажем, пятьдесят тысяч кредитов. Но передай, что мы не желаем убийства герцогини Овеллы.

Герцогиня Катерина, явно раздосадованная моим решением, демонстративно резко развернулась и, цокая каблуками, направилась на выход из каюты. Уже в дверях моя советница обернулась и проговорила:

- Не забудь поздравить свою сестру-близняшку. Уже прошло в новостях. Скоро Фиолетовый Дом должен сообщить официально. Учился бы у своей сестры Виолетты - вот уже кто не заморачивается излишней щепетильностью...

О чём это она? Я потребовал срочно связать меня с послом Унатари в Фиолетовом Доме для прояснения ситуации, но тут перед моими глазами выскочило важное системное сообщение:

Глава Фиолетового Дома герцог Такуро ройл Андор тон Реех скончался в возрасте 232 лет.

ВНИМАНИЕ! Новым главой Фиолетового Дома Империи становится герцогиня Виолетта ройл Инокий тон Месфель-Дамир (75,8% голосов)

Посол, уже в соответствующих ситуации траурных одеждах, подтвердил мне:

- Ваше Величество, власти Фиолетового Дома информировали меня, что произошёл взрыв бомбы на траурных мероприятиях, устроенных в честь погибшего недавно кронпринца Хайта ройл Андора тон Рееха. Оба сына герцога Такуро погибли на месте, а сам глава Великого Дома получил тяжёлые травмы. Врачи долго боролись за его жизнь, но ранения герцога оказались несовместимы с жизнью...

- Понятно. Что же, именно такой итог можно было предположить по последним словам герцога Такуро, - задумчиво проговорил я и потребовал немедленно соединить меня с новоиспечённой главой Фиолетового Дома.

Нужно же было мне поздравить родную сестру, за короткий срок ставшую главой уже второго Великого Дома.



7. Туман рассеивается

Виолетта начала разговор со мной прямо из своей гримёрной, в которой слуги готовили её к первому выступлению перед народом в роли правительницы Фиолетового Дома. Я так и не решил для себя, что это - положительный признак доверия и открытости или наоборот, признак пренебрежения, раз сестра не посчитала меня достаточно важным собеседником, чтоб хотя бы полностью одеться перед разговором.

Я произнёс положенные слова поздравления, на что Виолетта лишь коротко кивнула.

- У тебя всё, Георг? Сам видишь, мне ещё наряжаться нужно.

Значит, всё-таки пренебрежение... Вопрос вырвался спонтанно, хотя на эту тему я до этого долго размышлял, строя различные предположения:

- Нет, пока не всё, дорогая сестрёнка. Ответь всего один вопрос. Кто ещё, кроме тебя, входит в Триумвират?

По тому, как герцогиня испуганно вскрикнула и выронила зеркальце, я понял, что не ошибся. Попал! Однозначно попал! Один из тройки соправителей Антагонистов выявлен. Виолетта смотрела на меня, словно на готового броситься на неё хищника. Глаза женщины были широко раскрыты, зрачки расширены от ужаса.

Стоящий рядом с сестрой человек, на которого я до этого как-то особо не обращал внимания, принимая за стилиста или парикмахера, наклонился к герцогине и что-то ей прошептал. Сестра сразу успокоилась и даже нашла в себе силы улыбнуться:

- Сам догадался? Или твоя советница Катерина подсказала? Впрочем, это уже совершенно неважно. Завтра, максимум послезавтра, будет официально объявлено о появлении на звёздной карте нового военного и политического гегемона - Великого Герцогства! Оно будет превосходить Империю по всем параметрам: и по территории, и по населению, и по промышленной мощи. Что уж говорить о военной составляющей! Все звёздные флота Империи, вместе взятые - лишь жалкое подобие армады Великого Герцогства! И уже ни ты, ни так называемый Император не в силах помешать этому образованию!

Глава Синего Дома герцогиня Овелла ройл Сток тон Миро скончалась в возрасте 22 лет.

ВНИМАНИЕ! Новым главой Синего Дома становится герцог Марк ройл Увар тон Миро (24,3% голосов)

Что за ерунда?! Я же отменил покушение! Или сестра не успела передать сообщение тому капитану охраны дворца? Овелле было всего двадцать два года, не могла же она умереть от естественных причин! Моя сестрёнка-близнец резко прервала свою напыщенную речь и расхохоталась:

- У тебя такое лицо, братишка, что сразу становится понятно, кто именно стоит за скоропостижной смертью этой стервозной малышки! Как я тебя понимаю! Представь, эту дурёху Овеллу посчитали достаточно ответственной и посвятили в планы Великих Домов, доверили ей великую тайну. А она не нашла ничего умнее, чем тут же разболтать об этом на своей пресс-конференции! Знаешь, Георг, почему остальные Великие Дома до сих пор не вступились за Синий Дом и не объявили войну твоему Государству Унатари? Потому как решили наказать Овеллу за длинный язык! Посчитали, что потеря части территорий Синего Дома послужит для неё хорошим уроком и умерит спесь! Но ты успел дотянуться до неё раньше. Что же, поздравляю, братишка!

Опровергать домыслы сестры я не стал, да она и не поверила бы моим оправданиям. Вместо этого я сменил тему:

- Мне нужна внучка герцога Такуро, кронпринцесса Джоан ройл Реех. И я твёрдо уверен, что ты знаешь о её местонахождении.

Герцогиня Виолетта резко прекратила улыбаться, её лицо приобрело недовольный и одновременно настороженный вид.

- Зачем она тебе, Георг?

Действительно, зачем? Какой обоснованный повод для моего беспокойства можно придумать в данной ситуации? Не могу же я заявить новоявленной правительнице Фиолетового Дома, что обещал старому герцогу Такуро позаботиться о его внучке - законной наследнице трона Фиолетового Дома и прямой конкурентке новоявленной герцогини! Сказать такое значило обречь девочку на верную смерть. Пришлось изворачиваться:

- Да хотя бы затем, что её именем назван флагман моего флота! К тому же малышка Джоан - правительница звёздной системы Оорт в кластере Роя и основная кандидатка на титул герцогини Роя! Мне очень не хочется, чтобы эта девочка повторила судьбу своих скоропостижно разом усопших родственников. Надеюсь, ты меня поняла, сестрёнка.

Виолетта надолго и всерьёз задумалась. Забавно со стороны было наблюдать, как сестра совершенно так же, как и я сам в минуты задумчивости, тарабанила пальцами по столу.

- Хорошо, брат, я скажу тебе правду. Кронпринцесса Джоан скрывается сейчас на кораблях флота Седьмого Сектора Периметра, вышедших из подчинения мне - законной правительнице Фиолетового Дома. Мятежники под предводительством нашего кузена Марата тон Месфеля заблокировались в звёздных системах Наяль, Симпо и Веерде, отключив там варп-маяки. Я бы не обращала на них особого внимания, но раскольники от лица этой малолетней девчонки ведут трансляцию пропагандистских передач на соседние звёздные системы. В этих провокационных роликах они призывают к неповиновению и называют именно кронпринцессу Джоан новой герцогиней Фиолетового Дома. Не то, чтобы мне это серьёзно мешало, но всё-таки такая ситуация меня раздражает. Георг, если ты сможешь уговорить малышку покинуть территорию Фиолетового Дома, я обещаю тихо-мирно пропустить её кортеж до границ Унатари и не предпринимать никаких враждебных действий. Слово кронпринцессы!

- Хорошо, сестрёнка, я поговорю с этими мятежниками и передам им твоё предложение.

Экран погас, кронпринцесса Виолетта отключилась. Я же, не теряя времени, потребовал соединить меня с командующим флотом Седьмого Сектора Периметра.

***

На Марата тон Месфеля было больно смотреть - молодой всегда безупречно выглядевший командующий осунулся, его красные от недосыпа глаза глубоко ввалились и слезились от усталости.

- Кронпринц Георг, признаться, я весьма удивлён, что кому-то удалось связаться с моими кораблями, несмотря на информационную блокаду! Все последние дни подручные мятежной кронпринцессы Виолетты ройл Инокий тон Месфель жёстко блокировали любые наши попытки связаться с кем-либо.

- Тем не менее, родная сестра всё же сделала для меня исключение, позволив недолго поговорить с вами.

Мой собеседник заметно напрягся - подозреваю, Марат совершенно упустил из вида, что кронпринцесса Виолетта являлась мне родной сестрой-близняшкой, и сейчас он наверняка корил себя за то, что вообще дал согласие на этот разговор. Пришлось мне успокаивать кузена:

- К мятежу в Фиолетовом Доме я не имею никакого отношения и действую сейчас, выполняя последнюю волю герцога Такуро ройл Андора.

Командующий флотом Седьмого Сектора Периметра явно не поверил, но по крайней мере, согласился выслушать меня.

- Марат, в подтверждение своих слов я вышлю тебе запись моего последнего разговора с герцогом Такуро. Там я дал старику слово кронпринца, что обеспечу безопасность его внучки Джоанны ройл Реех в условиях творящегося в Фиолетовом Доме хаоса. Мне стоило немалых усилий обнаружить, где именно скрывается маленькая кронпринцесса. И теперь я намереваюсь обеспечить Джоан безопасный перелёт до Государства Унатари, где принцесса будет находиться под моей защитой. Новая правительница Фиолетового Дома дала мне слово, что не будет чинить препятствий кортежу Джоан и пропустит по своим территориям.

Марат в ответ зло рассмеялся и в сердцах даже сплюнул на пол палубы звездолёта, что для любого офицера космического флота вообще было недопустимым поступком - такое поведение рассматривалось как неуважение к кораблю, капитану и всему военному флоту Империи. Меня, признаться, покоробило. Не удержавшись, я открыв перед глазами вкладку отношений, отметился снижением личной репутации к собеседнику сразу на пять единиц, а также инициировал общее ухудшение отношения военных Империи к командующему флотом Седьмого Сектора.

Подействовало. Марат ознакомился с выскочившими сообщениями, поправил мундир и принял вертикальный вид, а не как прежде полулежал, облокотившись на столешницу.

- Извини, Георг. Устал просто смертельно, да ещё два часа назад получил осколочное ранение в грудь. Уже третьи сутки без сна, на одних обезболивающих и энергетиках держусь. Но всё равно я знаю твёрдо: нельзя верить ни единому слову этой мрази! Да, Георг, прости меня за резкие слова, но твоя родная сестра Виолетта - редкостная гадина и сволочь!

Марат внимательно смотрел за моей реакцией, желая прояснить для себя моё отношение к сестре. Но я не стал ни заступаться за Виолетту, ни очернять её, лишь попросил собеседника продолжать.

- Георг, за последние дни твоя сестрёнка безжалостно одного за другим уничтожила всех троих родных сыновей герцога Такуро! Затем пятерых внуков, самого старого герцога, а потом по списку и всех остальных аристократов правящих родов! Из семей Андор и Реех, управлявших Фиолетовым Домом на протяжении многих веков, выжила только кронпринцесса Джоан. Уничтожены все до единого родственники этой малышки, даже самые дальние! И ты хочешь заверить меня, что кронпринцесса Виолетта упустит из своих хищных лап последнюю и самую главную свою конкурентку на трон?! Да никогда в жизни!

Я задумчиво почесал переносицу. Причин сомневаться в словах Марата у меня не было, похоже, именно так всё и происходило на самом деле. Тогда действительно странным выглядело столь лёгкое согласие герцогини Виолетты выпустить кронпринцессу Джоан из ловушки, в какую превратились блокированные звёздные системы Седьмого Сектора. С другой стороны, коронация Виолетты уже началась, с минуты на минуту она будет объявлена новой правительницей Фиолетового Дома. А через пару дней вся эта свара вообще потеряет смысл, так как Фиолетовый Дом прекратит своё существование, влившись в состав Великого Герцогства.

«Кронпринцесса Виолетта не была искренней, Георг, - подсказала мне Флора. - Твоей сестре просто было нужно, чтобы взбунтовавшиеся корабли флота Седьмого Сектора Периметра сами прыгнули навстречу поджидающему их флоту Фиолетового Дома. Я почти не сомневаюсь, что сразу после этого от герцогини Виолетты поступит приказ уничтожить мятежников»

- Да, я согласен с тобой, Марат, что после всего описанного тобой обещание отпустить малышку Джоан выглядит как-то странно. С другой стороны, Фиолетовый Дом как независимое образование очень скоро прекратит своё существование - кронпринцесса Виолетта собирается включить его в состав Великого Герцогства. Это значит, что не будет больше трона, на который могла бы претендовать малышка Джоан.

Мой собеседник болезненно скривился, видимо рана доставляла ему страдание, затем с сомнением покачал головой:

- Для меня это новость, Георг, я не слышал о таких планах. Но даже в таком случае герцогиня Виолетта ни за что не отпустит Джоан и оставшийся верным ей флот. Новому Великому Герцогству совершенно не нужны представители старой власти, которых может поддержать народ. Зато мятежной герцогине очень нужен мой флагман «Упокоитель» - гордость Фиолетового Дома, практически достроенный кэриер типа «Квазар»! Да эта мразь Виолетта всего пять часов назад обещала миллиардные суммы тому, кто убьёт Джоан или хотя бы включит варп-маяк системы Наяль! И такие желающие среди моих офицеров нашлись, к огромному сожалению. Мне и оставшимся верным людям стоило немалых усилий подавить вспыхнувший на флагмане мятеж!

Я лихорадочно соображал, просчитывая варианты и отвергая их один за другим. Огромный корабль-матка «Квазар» сильно осложнял дело - это действительно был не тот случай, когда корабль могут просто взять и отпустить. Пытаясь поставить себя на место Виолетты, я честно сам себе признавался, что не уверен в том, что сдержал бы слово - слишком велик был соблазн, в прямом и переносном смысле.

- Хорошо, что ты предлагаешь, Марат? Запереться с флотом в нескольких тупиковых системах и таким образом самоустраниться? Я уже видел один такой пример - пираты «Звёздного Братства» тоже начинали как несогласная с политикой Оранжевого Дома оппозиция, выключившая свои варп-маяки и сделавшая свои системы недосягаемыми для официальных властей. Закончили же они как обычные уголовники, устраивающие набеги на соседние звёздные системы. Какими бы чистыми не были ваши помыслы сейчас, вы рано или поздно придёте к такому же финалу. Ведь любому флоту нужно снабжение: топливо для реакторов, запчасти, снаряды и многое другое. Получить всё это законным способом вы не сможете. Остаётся только красть у мирных соседей, то есть путь пиратства.

Командующий флотом Седьмого Сектора ничего не ответил, но я видел, что мои слова дошли до собеседника и вызвали в его душе какой-то отклик. Я постарался развить успех:

- Вот что, Марат. Я могу выступить посредником между тобой и моей сестрой. Я направлю один из своих флотов в Седьмой Сектор Периметра. Боевые корабли Унатари станут гарантами честного соблюдения условий сделки - вы покинете удерживаемые системы и под охраной моих звездолётов проследуете в Унатари. Удерживать силой ваши корабли и команды я не собираюсь, но вот «Квазар» останется у меня - я готов его купить у тебя и твоих людей за честную цену. Дальше решайте сами. Захотите - примете подданство Государства Унатари и поступите ко мне на службу. Не захотите - отпущу вас на все четыре стороны со всеми деньгами.

Марат тон Месфель поднял своё лицо и посмотрел на меня. Я увидел в его глазах робкую надежду, появившуюся после стольких дней полной безнадежности. Он даже нашёл в себе силы улыбнуться.

- Общеизвестно, что правитель Унатари собирает мощный флот. Мой флагман «Упокоитель» - очень ценный ресурс, и упускать уникальную возможность включить его в состав своего флота ты не станешь. Поэтому я уверен, Георг, что ты приложишь все усилия, чтобы доставить этот корабль, а заодно находящихся на «Квазаре» на подконтрольную Унатари территорию. Кронпринц Георг, я доверяю вашему высочеству и приму предложенный вариант посредничества.

Изменение репутации. Отношение к вам Марата тон Месфеля улучшилось.

Предполагаемое персональное отношение: +52 (доверие)

Оставалось узнать отношение моей сестры-близняшки к моему посредничеству в решении тупиковой ситуации. Пришлось ждать почти четыре часа, так как сперва герцогиня Виолетта ройл Инокий тон Месфель выступала перед своими подданным, затем участвовала в большом торжественном приёме в свою честь. Аристократы Фиолетового Дома спешили заверить новую правительницу в своей безграничной любви и преданности. О прежнем правителе уже никто и не вспоминал. Но наконец, офицер связи сообщил мне, что глава Фиолетового Дома готова к беседе по дальней связи.

Герцогиня внимательно выслушала меня, но долго не давала никакого ответа - ни «да», ни «нет». Она явно в этом момент консультировалась с кем-то невидимым мною. Наконец, сестра ответила, поставив свои собственные условия:

- От Унатари будет один флот среднего размера, причём командовать им будешь не ты. Я и так нарушаю все общепринятые нормы безопасности, пропуская на свою территорию боевые звездолёты чужого недружественного государства. А потому не могу допустить, чтобы ещё и руководил ими мой прославленный брат. И второе условие: следующие семьдесят два стандартных часа ты не станешь информировать Императора Августа ни об этих наших договорённостях, ни о моих политических планах. Помешать образованию Великого Герцогства Империя уже не в силах, но всё же и позволять им вставлять палки в колёса я не хочу.

- Хорошо, сестра, меня устраивают такие условия. Но разве тебе самой не нужно ещё согласовывать это решение у правительницы Золотого Дома? Вдруг кронпринцесса Элеонора окажется против и отменит нашу сделку?

Виолетта засмеялась, показав свои безупречно ровные белые зубки.

- Эх, братишка, братишка... Какой же ты оказывается дремучий и отставший от жизни! Наша с тобой бабка Элеонора уже три месяца находится в коме после перенесённого инсульта. Врачи дружно утверждают, что абсолютно нет никаких шансов, что старуха когда-либо придёт в сознание. Более того, сами же медики и проследят за этим со всевозможным рвением, так как прекрасно понимают последствия для себя. Пока что старуха нужна живой как символ законной власти Золотого Дома. После же образования Великого Герцогства власть официально перейдёт к трём соправителям, надобность в дряхлой герцогине отпадёт, и её отключат от искусственно поддерживающей жизнь аппаратуры.

- О как! - новость была действительно шокирующей. - А Император Август до сих пор до дрожи боится мести своей сестры.

- У Августа просто совесть нечиста, вот он и дрожит уже двести лет от одного лишь упоминания имени Элеоноры. Он поступил со своей родной сестрой подло и несправедливо, лишив её законного трона. Впрочем, Георг, ты тоже повторил эту же ошибку, отобрав у меня трон герцогини Оранжевого Дома. В результате вместо доверявшей и помогавшей тебе сестры ты получил непримиримого политического противника. Хотя, нужно признать, я с большим интересом смотрю за твоими успехами. Когда-то я очень серьёзно недооценила тебя, брат, посчитав никчёмной пустышкой в политической игре. Прояви ты свои способности раньше, лет эдак на двадцать назад, и вместо Триумвирата соправителей Великого Герцогства сейчас могла бы быть четвёрка.

***

Я сидел в каюте Флорианны. Маленькая Ищущая Правду заново училась ходить, поддерживаемая под руки медиками. Получалось пока что у девочки не слишком хорошо, она постоянно спотыкалась, ноги подворачивались, отвыкшие от нагрузок атрофировавшиеся мышцы слушались с трудом. Но всё равно это был грандиозный прогресс для некогда полностью парализованной малышки, и я был искренне рад за Флору.

- Всё, на сегодня хватит! - проговорил молодой темнокожий лекарь Имир-де-Риз, заменивший на моём флагманском корабле «Толстушка Джоан» отстранённого старшего лекаря Никозида Брандта.

Тридцатилетний специалист, с отличием закончивший престижнейшую Медицинскую Академию Тессы, успешно прошёл все проверки моей службы безопасности и Ищущих Правду, став главным лекарем правителя Унатари. Сейчас было заметно, что он щадит вспотевшую и дрожащую от усталости Флору, которая желала продолжать и продолжать занятия, пока вовсе не потеряет сознание от чрезмерных нагрузок.

- Ты делаешь успехи, - ободряюще проговорил я малышке, но Ищущая Правду лишь скривила губы в неком подобии улыбки.

«Мой принц только что оценивал мои успехи как не слишком хорошие, когда наблюдал за попытками передвигать ноги»

Как же трудно говорить комплименты и льстить Ищущим Правду, они сразу чувствуют подвох. Не стараясь больше давать оценок успехам малышки, я попросил её рассказать о своих предчувствиях. Уступчивость сестры в вопросе спасения кронпринцессы Джоан меня несколько насторожила, как и то, что герцогиня вообще не коснулась такой важной темы, как «Квазар». Три дня срока молчания о политических планах сестры - крайне ничтожная цена за спасение жизни главной конкурентки за трон и увод корабля-флагмана. Да и размеры разрешённого флота Унатари Виолетта обговорила весьма нечётко. «Один флот средних размеров» в современных реалиях могло быть и тысячным составом с сотней линкоров.

«Да чего тут думать, это явная ловушка», - безапелляционно заявила Флорианна. - «Размер флота Унатари значения особо не имеет, так как Фиолетовый Дом и их союзники всё равно выставят намного больше. Нашим противникам даже выгодно, чтобы Государство Унатари направило как можно больше своих кораблей - тем меньше их в результате останется в распоряжении Вашего Величества»

- Флора, я всё равно должен вмешаться. Дело тут не только в кронпринцессе Джоан, запертых ценных кораблях и недостроенном «Квазаре». Просто этот случай показательный. Я пообещал помочь, на меня надеются, на мою помощь рассчитывают. И при этом миллиарды внимательных глаз будут смотреть - смогу ли я оправдать надежду приговорённых моей сестрой к смерти людей. Это проверка для меня как самостоятельной политической фигуры, способной пойти против воли Антагонистов, или «Великого Герцогства», как они себя стали именовать. И потому мне очень важно найти способ вытащить из ловушки кронпринцессу Джоан и её заблокированный флот. Я очень рассчитываю, что ты подскажешь мне верное решение.

«Мой принц, я нисколько не разбираюсь ни в звёздной политике, ни в военном деле. Мои способности Ищущей Правду также весьма скромные и не позволяют дать вашему высочеству дельный совет в данной ситуации»

Да, может я действительно требовал слишком многого от своей Ищущей Правду. Она была ещё маленькой девочкой, ей очень не хватало опыта. С другой стороны, Флора уже входила в число двадцати самых сильных псиоников галактики, и я подозревал, что это далеко не предел возможностей малышки.

«Спасибо за доверие, кронпринц. Но я действительно не вижу способов помочь кронпринцессе Джоан. Или вариантов спасения заблокированного флота не существует, или на той стороне против меня работают более сильные псионики. Но зато я обнаружила то, что может заинтересовать ваше высочество. Минут через семь к нашему флагману пристыкуется корабль с моей сестрой»

- Принцесса Астра прилетела сюда на фронт в Десятый Сектор Периметра?! Похоже, твоя сестра совсем не дружит с головой! Тут же опасно, идёт война с Синим Домом, любой незамеченный фрегат противника мог по дороге уничтожить её яхту! Надеюсь, своего сына она хотя бы догадалась не брать с собой?

«Нет, маленького Георга я не чувствую. Астра прилетела без сына»

- Хоть это радует. Хотя... если подходить к вопросу чисто технически, как вообще Астра смогла пройти через выключенные на время войны варп-маяки??? Только я лично отдаю команды на их включение, но таких запросов что-то не припомню. Да и не разрешил бы я Астре так рисковать.

Прозвучал сигнал вызова по внутренней связи. Мой Первый Советник исеек-мажор Апассс Угу спешил сообщить правителю, что прибыла Белая Королева - только что поступил запрос на стыковку от её корабля.

- Стыковку разрешить, проводить принцессу Астру на шестую палубу в моё жилое крыло. Обеспечить всем необходимым и возобновить её пропуск ко всем помещениям звездолёта, кроме потенциально опасных. И сразу составь полный список тех, кто в нарушение всех инструкций включал для неё варп-маяки, после чего всех отдай под суд.

Гигантская мокрица пошевелила своими многочисленными усиками, потыкала лапками в светящиеся дисплеи на своём теле после чего удивлённо застрекотала. Мой телохранитель Россс перевёл для меня:

- Варп-маяки никто не включал. Белая Королева прилетела на Механоиде.

***

- Не, только не это! - я резко остановился в дверях каюты, разглядев новый стиль своей фаворитки: ярко-алые свободно спадающие на плечи волосы и тонкий облегающий оранжевый костюм, подчёркивающий все изгибы безупречной женской фигурки.

Принцесса Астра резко обернулась, поспешно пряча что-то в руке за спиной. Радостная улыбка медленно угасала на лице красавицы, уступая место сомнениям и тревоге.

- Что-то не так? Кронпринц не рад встрече со мной?

- Астра, я всегда рад тебя видеть. Но мне и так с избытком хватает в ближайшем окружении женщин с тревожно-красными волосами, совершенно незачем ещё и тебе копировать этот агрессивный стиль Мии.

- Но королеве очень идёт такой цвет волос и алые одежды! Супруга вашего высочества всегда выглядит исключительно красиво и выделяется в любой толпе. Я же откровенно теряюсь на её фоне, выгляжу невзрачно и бледно. Мне так Бионика сказала, а потому она посоветовала мне одеться именно так для встречи!

Я лишь укоризненно покачал головой - нашла чьи советы слушать! Мой андроид-секретарь Бионика давно ревновала Астру ко мне и уже не в первый раз давала своей сопернице подобные «полезные советы». Наверняка ведь моя синтетическая помощница прекрасно понимала, что такой наряд фаворитки вызовет у меня отторжение.

- С Бионикой я серьёзно поговорю, да и ты могла бы уже понять, что вкусы андроидов не всегда совпадают с человеческими. Тебе не стоит пытаться быть похожей на Мию, так как вы совсем разные. Она - обжигающий огонь, вызывающая страх у всего живого Красная Королева, которой и положены тревожно-алые одежды. Ты же - искрящаяся хрупкая снежинка. Белая Королева, завораживающая своей красотой и изяществом. Рядом с тобой я могу расслабиться и быть просто человеком, а не вечно напряжённым ведущим войска в бой правителем. Я очень ценю в тебе это качество, а ещё твои непосредственность и жизнерадостность, отличные знания дворцовых правил и умение дать своевременный совет.

В конце своей длинной речи я на несколько секунд отвлёкся, рассматривая сваленную в углу внушительную груду коробок с вещами приехавшей принцессы. А потому, снова обернувшись к Астре, поразился произошедшим за столь короткое время изменениям. Девушка успела скинуть раскритикованные мною одежды, оставшись в костюме Евы. Совершенно не стесняясь моего пристального взгляда, Астра подошла к большому зеркалу и, задорно улыбаясь, повертелась перед ним в танцевальных движениях. При этом девушка продолжала сжимать в кулачке правой руки что-то небольшое.

- Признаюсь, мне очень льстит, что мои знания востребованы вашим высочеством. И какой совет нужен сейчас кронпринцу? - остановила свой танец и нарушила затянувшееся молчание фаворитка.

Я едва сдержал улыбку, так как моего «эксперта и советника» гораздо уместнее было представить на обложке глянцевого мужского журнала, чем на заседании правительства, особенно в нынешнем обнажённом виде. Тем не менее, видя искреннее желание девушки помочь, я рассказал о ситуации в Фиолетовом Доме и заблокированном флоте. Астра думала буквально пару секунд, после чего выдала абсолютно гениальное по своей оригинальности решение:

- Вашему высочеству нужно удочерить кронпринцессу Джоан! Родственников и опекунов у неё не осталось, а потому по законам Империи не существует никаких препятствий для такого удочерения!

Признаться, сперва я не понял всех преимуществ данного предложения и поспешил выразить свой скепсис:

- Да ерунда! Что в политическом раскладе изменит данное действие? Кроме того, что моя сестра герцогиня Виолетта убьёт не абы какую претендующую на трон малышку, а мою приёмную дочь?

- Ещё и свою племянницу, - поправила меня Астра. - Но дело тут не только в появившемся родстве - насколько я понимаю, вашу сестру это нисколько не остановит, несмотря на серьёзнейшее падение репутации при убийстве родной племянницы. Дело в другом - для спасения дочери, к тому же кронпринцессы, вашему высочеству законом будет разрешено перемещение боевых кораблей по территории Ядра Империи без предварительного согласования с Секретариатом Императора и Генеральным Штабом. Достаточно будет уже постфактум уведомить власти о перемещении звездолётов и оплатить услуги подзарядки энергией на варп-маяках. Такие прецеденты в истории Империи были, так что закон будет полностью на стороне вашего высочества.

Возможность пройти сквозь Ядро? Традиционный маршрут в обход Ядра из Десятого Сектора Периметра в Седьмой занимал порядка тринадцати-четырнадцати дней. А если пройти кратчайшим путём напрямую? Я включил информационный экран, вывел на монитор звёздную карту и задал расчёт пути до конечной системы Веерде. И не поверил своим глазам.

- Всего пятьдесят три часа! Причём прибудет мой флот к соседней с Веерде звёздной системе Наяль по малоиспользуемой трассе со стороны необитаемой звёздной системы Форпост-10, откуда его появления точно никто не ждёт!

Я вызвал по внутренней связи свою сестру Катерину и попросил проверить информацию о возможности при определённых условиях прохода боевых кораблей через Ядро. Астра отошла в сторону, чтобы не попасть в зону видимости камеры, но одеваться почему-то не спешила. Моя же сестра с полминуты молчала, что-то проверяя на компьютере, после чего ответила:

- Георг, действительно существует несколько исключений к закону о перемещении флотов Великих Домов и союзных королевств. В одном из них сказано: «В условиях, когда подобные экстренные действия могут спасти жизнь титулованному аристократу Империи, ему самому или ближайшим родственникам разрешается вход одного или нескольких боевых звездолётов классом выше фрегатов на территорию Ядра Империи».

- Прописаны какие-либо ограничения на состав этой группы кораблей? Имеют ли они право перемещаться по Ядру или должны только войти и стоять, спасаясь на безопасной территории от преследователей? Мне нужно понять, могу ли я под этим предлогом провести, скажем, три тысячи звездолётов из Десятого Сектора в Седьмой?

Брови сестры взлетели вверх от изумления.

- Брат, я вовсе не уверена, что эту лазейку можно трактовать как способ напасть на соседей с неожиданной стороны!

- Но всё же, Катерина, ты не ответила на мои вопросы.

- Нет, никаких ограничений в законах Империи не прописано, - вынуждена была признать моя советница. - Традиционно ведь считалось, что флота Империи превосходят по силе любых возможных нарушителей и просто уничтожат того, кто поведёт себя неадекватно. Но что ты задумал, брат? Меня откровенно пугают такие твои вопросы.

Скрывать от своей советницы я ничего не собирался и подробно рассказал о сложившейся в Фиолетовом Доме ситуации и предложении Астры. Катерина всегда соображала быстро, вот и сейчас сразу же нашла подводные камни в обсуждаемом варианте:

- Синий Дом ведёт с нами войну. Да, сейчас «синие» сдают позиции фактически без сопротивления, но это только потому, что у нас значительное преимущество как в космосе, так и в количестве наземных войск. Убери ты три тысячи звездолётов с фронта, и всё - ситуация покатится в обратную сторону! Синий Дом получит долгожданный перевес в космосе, а высаживать десант исеек-доминантов ты не сможешь по причине того, что «Триа» не долетят.

- Согласен, сестрёнка. Прежде чем затевать что-то против Фиолетового Дома, нужно сперва завершить войну против Синего.

- Вот-вот, Георг. Сейчас мы каждый день получаем по пять-семь, а то и больше систем Синего Дома. С очень большой вероятностью по итогам мирного договора все эти системы останутся за нами. А теперь посчитай, стоит ли заблокированный флот той упущенный выгоды, которую мы не дополучим, спешно завершив настолько благоприятно складывающуюся для нас военную кампанию?

Я промолчал, так как вопрос конечно был правильным - стоят ли «Квазар» и моё обещание помочь попавшей в беду кронпринцесса десятка, а то и более, потерянных звёздных систем? Катерина же продолжила:

- Второй же немаловажный момент, про который ты почему-то забываешь, - Джоан ройл Реех кронпринцесса Империи по праву рождения и имеет приоритет в престолонаследии перед нетитулованными особами. Брат, ты действительно готов ущемить своего сына Георга-младшего в правах, поставив Джоан впереди него в очереди на трон Государства Унатари? Да и негативную реакцию королевы Мии также нетрудно заранее предсказать, поскольку Джоан старше маленькой кронпринцессы Дейанны и окажется впереди неё, если ты собираешься именно удочерить Джоан со всеми положенными по закону правами и привилегиями дочери. А полумерами тут не ограничиться, ведь только ради спасения дочери ты получишь право идти через Ядро. Фактически, из твоих детей и близких родственников только Ликанну не затронут эти кардинальные изменения, поскольку твоя старшая дочь родилась на два месяца раньше Джоан.

Моя советница тактично упомянула обезличенных «близких родственников», не став указывать на своё собственное положение - Катерина ведь также теряла позиции. Да и, судя по внимательно прислушивающейся к разговору принцессе Астре и её откровенно растерянному виду, моя фаворитка о последствиях своего предложения не подумала.

- Спасибо, Катерина, я увидел все подводные камни и соглашусь с тобой, что выбор очень непростой. Буду размышлять и просчитывать. Но в любом случае обсуждать какие-либо варианты, не поговорив с новым правителем Синего Дома, считаю преждевременным. Герцог Марк ройл Увар тон Миро получил всего четверть голосов при выборе нового главы Синего Дома. Его позиции как правителя весьма шаткие. И именно сейчас, пока герцог не вошёл в силу, нужно узнать условия, на которые согласится Синий Дом ради достижения столь желанного ими мирного договора.

Катерина пообещала организовать для меня разговор с правителем Синего Дома отключилась. Я же снова обратил внимание, что Астра так и не оделась и продолжает что-то упорно прятать в кулаке. Интересно, что там? Задать вопрос я не успел, поскольку Флорианна с потрохами сдала свою сестру:

«Мой принц, Астра сразу по прилёту сходила в медицинское крыло звездолёта и искала там Никозида Брандта. Когда же выяснила, что старого лекаря уволили, долго в растерянности слонялась по коридорам большого звездолёта в сопровождении приставленной охраны, пока случайно не наткнулась на автомат по продаже презервативов. Астра жутко стеснялась, но купила парочку. Теперь же не решается намекнуть вашему высочеству о своём желании, к тому же побаивается Мию, так как совершено не уверена, что королева разрешит ей такую замену»

- Флора, как не стыдно шпионить за сестрой! Следующие пару часов займись чем-нибудь полезным - поищи пропавшие Первый и Второй флота Синего Дома, - проговорил я вслух, после чего попросил телохранителей покинуть мою каюту, а Астре предложил вместе рассмотреть её покупки.


8. В синих тонах

- Приготовьтесь! Одна минута до включения! Георг, поправь ворот мундира! Бионика, сбившуюся слева прядь убери за ухо! - моя сестра Катерина зачем-то излишне нагнетала обстановку, хотя от переговоров о заключении мира с новым главой Синего Дома я не ждал каких-то прорывных решений.

Герцог Марк ройл Увар тон Миро едва взошёл на трон и наверняка пока только входил в курс дел и знакомился со своими министрами и советниками. К тому же крайне низкий процент проголосовавших за него аристократов, менее четверти из имеющих право голоса в Синем Доме, обещал новому правителю серьёзное сопротивление любым проводимым им инициативам как на местах, так и в собрании депутатов Великого Дома. Понятно, что очень скоро герцог переговорит с наиболее влиятельными политиками, что-то им предложит и таким образом увеличит число своих сторонников. Но пока что у моего оппонента было очень шаткое положение - любое непопулярное решение, и депутаты могут инициировать вотум недоверия, перезапустив новые выборы. А ведь решение о выходе из войны с потерей части территорий как раз к таким непопулярным и относилось.

- Десять секунд! - рядом со мной лицом к камере встала герцогиня Катерина тон Унатари.

Сестра выглядела сегодня исключительно ярко и при этом до жути официально в традиционном костюме дипломатического работника со всеми положенными регалиями Империи и высшей аристократии Государства Унатари. Герцогская корона смотрелась шикарно на ухоженных каштановых волосах. Синяя косая лента через грудь означала абсолютную неприкосновенность для Роя. Поверх ленты крепились несколько орденов, в том числе три боевых. «Чёрная звезда» за участие в ставшим легендарным прорыве через территорию чужих. «Сапфировая комета» активному участнику эпического сражения с флотом Королевы Чужих в далёкой системе D56KT. А также «Серебряная брошь» с числом «47» на четырёхлучевой звезде, означающим сорок семь проведённых сражений в космосе.

По правую руку от меня стояла Мия, как всегда яркая и опасная в шикарном оранжево-алом платье, золотая корона королевы Унатари огоньками сверкала на красных волосах. Мало кто знал, но сегодня роль моей супруги отыгрывал исеек-арит, так как настоящая Мия в данный момент обучала в системе Унатари многочисленных откликнувшихся на наш призыв псиоников. На участии моей супруги, пусть даже её копии, настояла моя советница Катерина. По словам сестры, единственным высказанным Синим Домом условием было неприменение Мией во время переговоров её убийственных способностей. А потому, раз Мию боялись, стоило лишний раз подчеркнуть нашу силу личным участием в переговорах могущественнейшей Ищущей Правду.

Моя личная помощница андроид Бионика стояла крайней слева. Синтетическая красавица, которая могла позволить себе самые роскошные платья и костюмы от лучших кутюрье галактики, сегодня была в простой униформе космического флота. Но строгая военная форма лишь подчёркивала красоту самой Бионики, а боевые ордена, и особенно подаренная самим Императором «Изумрудная звезда», говорили сами за себя.

Я предлагал сестре расширить нашу группу переговорщиков, включив в неё первого советника Апассс Угу или одного из адмиралов Роя, но сестра была решительно против. По словам Катерины, предстояли и так достаточно сложные переговоры, и участие в них представителей других рас только усложнило бы дело.

Наконец, экран просветлел. На нас смотрел щуплого вида весьма молодой парень с герцогской короной в золотисто-рыжих волосах. Именно что парень, несмотря на тридцать прожитых Марком ройл Уваром лет, называть его взрослым солидным мужчиной как-то не поворачивался язык.

- Кронпринц Георг ройл Инокий и его знаменитый «цветник» из самых красивых женщин Вселенной, - вместо приветствия проговорил молодой герцог. - Разве что прекрасной фаворитки Астры я что-то не наблюдаю в составе вашей делегации. Видимо, вы решили щадить мои чувства и не показывать столько прекрасного сразу.

- Просто сразу две блондинки в составе одной делегации мы посчитали излишеством, - проговорила герцогиня Катерина с лёгкой улыбкой, и наш собеседник весело рассмеялся, посчитав сказанное шуткой.

А между тем, моя сестра нисколько не покривила против истины. Дипломатическими протоколами вполне допускалось участие фаворитки монарха в переговорах и даже приветствовалось, поскольку подчёркивало их значимость и официальность. Астре было предложено войти в состав делегации Унатари, и поначалу моя фаворитка восприняла предстоящее мероприятие с большим энтузиазмом. Но в последний момент резко передумала, и причиной стал как раз цвет волос. Учтя мою вчерашнюю критику и решив даже в мелочах соответствовать имиджу Белой Королевы, принцесса Астра перекрасилась в блондинку, причём абсолютно белоснежную. Но увидев поутру зашедшую ко мне в каюту с подносом кофе и пирожных Бионику с волосами такого же цвета, принцесса впала в депрессию и отказалась от участия в переговорах.

- Что же вы не сказали, что от Унатари будет столь солидная делегация? - высказал нам молодой герцог своё недовольство. - Я бы хоть пару своих советников пригласил, а также вместо повседневной одежды надел полагающиеся торжественному случаю герцогскую мантию и пояс с церемониальным кинжалом. Хотя... какая на самом деле разница? Признаюсь, кронпринц Георг, я с тревогой ждал и боялся этого разговора, и одновременно понимал его неизбежность. Положение на фронте аховое, оба флота Синего Дома пропадают неизвестно где и четвёртые сутки не отвечают... Вы их случаем не разгромили где-нибудь втихомолку?

Я не привык приписывать себе чужую славу, а потому честно ответил герцогу, что не встречал вообще никаких боевых звездолётов Синего Дома c того самого дня, как не стал добивать и отпустил восвояси Второй флот.

- Я вам верю, кронпринц, хотя совершенно не понимаю, почему корабли Первого и Второго флотов Синего Дома не торопятся выполнять свой долг и защищать мои территории. Видимо, адмиралы понимают, что напрасно погибнут, и ждут заключения мирного договора. Война для Синего Дома уже проиграна, отрицать этот факт совершенно бесполезно. И я восхищаюсь тем, насколько искусно была выполнена провокация в системе Форпост-22, развязавшая вам руки. В глазах всей Империи моя двоюродная сестра Овелла стала агрессором, а Государство Унатари получило карт-бланш для атаки Синего Дома. Нет, я просто преклоняю колени перед вашим мастерством, кронпринц!

Мы с Катериной быстро переглянулись, сестра пожала плечами, не скрывая своего недоумения. Показывать противнику своё неведение в каком-то важном вопросе - не лучший способ ведения сложных переговоров, но я решил быть принципиальным:

- Герцог, мне вовсе не показалось забавным, когда дипломатические корабли моего государства были взяты штурмом у станции Форпост-22, а фрегаты Синего Дома расстреляли спасательные челноки с близкими мне людьми. Это была очевиднейшая попытка покушения на мою жизнь, и лишь мастерство Мии (я указал на «супругу») позволило мне избежать смерти.

- Однако и Синий Дом не имеет к случившему никакого отношения, - парировал собеседник. - Поверьте, кронпринц Георг, я имел со своей правящей сестрой максимально откровенный разговор на эту тему, и Овелла отрицала свою причастность к нападению на посольство. Для неё самой случившееся стало полнейшей неожиданностью, моя сестра наоборот давно искала встречи с вами для обсуждения возможности заключения военного союза. К тому же вас атаковали фрегаты типа «Клык», а в Синем Доме это старьё оставалось только в резервном Втором флоте, более нигде. Но Второй флот на момент нападения находился в пяти звёздных системах от Форпоста-22 и не мог участвовать в атаке.

- А что говорят бойцы, непосредственно участвовавшие в штурме кораблей? - заинтересовался я рассказом оппонента.

Молодой герцог заметно смутился и отвёл взгляд.

- Моя сестра действительно приказала опросить солдат пограничного гарнизона со всей возможной тщательностью. Они все как один убеждены, что преступный приказ атаковать дипломатов Унатари поступил из столицы Синего Дома и был отдан непосредственно моей сестрой Овеллой. Командующий гарнизоном майор, которого тоже смутило содержание приказа, даже затребовал повторное подтверждение и получил его, только после этого отдал приказ своим подчинённым на штурм пристыкованных к станции звездолётов.

- Такое впечатление, что какая-то третья сила очень искусно стравила нас, - проговорила моя советница.

- Я даже подозреваю, какая именно, - криво усмехнулся молодой герцог. - Золотой Дом под шумок уже ввёл войска в Шестнадцатый Сектор Периметра. Кроме того, со мной уже несколько дней пытается связаться их представитель некий граф Альберт ройл Тимур тон Акад. Но я его каждый раз посылаю куда подальше, так как не собираюсь иметь ничего общего с человеком с настолько отталкивающей репутацией!

Несмотря на серьёзность переговоров, я не удержался и рассмеялся - вот уж не думал, что моё спонтанное решение портить репутацию этому нахальному «голосу Триумвирата» может иметь настолько неожиданный отклик в политических вопросах! Судя по всему, мой собеседник герцог Марк ройл Увар с Антагонистами не общался и ничего общего с ними не имел.

- Да, доводилось общаться с этим неприятным типом, - объяснил я собеседнику свою несвоевременную весёлость. - Пытался мне угрожать и даже ставил ультиматумы, пришлось больно прищемить ему самомнение и опустить на грешную землю. Судя по всему, единственный язык, который понимает этот представитель Золотого Дома - язык грубой силы. Если бы я мог, то прописал бы ему специальное достижение в профиле: «Лох педальный», поскольку пафос, наглость и грубость крайне мешают графу как дипломату.

- Хорошо, что я не стал с ним общаться - не люблю хамов и наглецов. Но предлагаю, если вы не против, вернуться к основной теме переговоров. В условиях, когда Синий Дом поедают с трёх сторон более сильные соседи - Унатари, чужие и Анагонисты ­- продолжать войну я смысла не вижу. Но и становиться в глазах историков правителем Великого Дома, подписавшим унизительную капитуляцию, я тоже не желаю.

- И? - поторопила герцога Бионика, так как наш собеседник вдруг замолчал.

- Я долго думал над этой дилеммой и, кажется, нашёл выход. Кронпринц Георг, я предлагаю породниться с вами и, таким образом, объединить наши территории и прекратить войну. Ваши дочери кронпринцессы Ликанна и Дейанна слишком юны и для династического брака отпадают. На вашу супругу королеву Мию я ни в коем случае не покушаюсь. Я не зря спрашивал про вашу фаворитку принцессу Астру, но её здесь нет. Но ваша сестра герцогиня Катерина тон Унатари, насколько я понимаю, с недавних пор вдова и не связана никакими брачными обязательствами. Катерина редкая красавица и очень умная женщина, а уж как репортёр из горячих точек и вовсе не знает себе равных. Я не пропускаю ни одного её репортажа и испытываю к герцогине очень тёплые чувства. А потому, кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель, я прошу руки вашей сестры.

Мою советницу по внешней политике очень трудно застать врасплох и ещё труднее поставить в тупик, но это был именно такой случай. Сестра растерялась, смутилась и покраснела. Какое-то время я, как и герцог Марк, ждал какого-либо осмысленного ответа на столь неожиданное предложение, но Катерина надолго «зависла». Наконец, моя сестра выдавила ответ:

- В целом, я не против, герцог Марк. Вот только пока не прошёл траур по моему погибшему мужу Корвину, такой вариант разрешения военного конфликта будет выглядеть для меня не слишком пристойным. К тому же я знаю аппетиты своего брата и понимаю, что у кронпринца Георга имеются свои собственные планы на какую-то часть территорий Синего Дома. Так ведь, ваше высочество?

- Да. Могу предложить кронпринцу Марку один из секторов Периметра на его собственный выбор. Кроме Десятого - он уже захвачен Государством Унатари и отойдёт мне как военный трофей. Четырнадцатый и Пятнадцатый захвачены чужими. Шестнадцатый Сектор, насколько я понимаю, взяли под контроль Антагонисты. Так что на его выбор: Одиннадцатый, Двенадцатый или Тринадцатый.

- Не слишком-то щедрое предложение, - скривился молодой герцог.

- Зато честное! - твёрдо проговорил я. - Территории Синему Дому не удержать, и через неделю-другую даже такое предложение будет уже невозможным.

- Хорошо, кронпринц Георг. Я выбираю себе Одиннадцатый Сектор. Но как вы предлагаете осуществить законный переход власти?

Этот вариант мы давно уже обсудили с Катериной, а потому моя советница рассказала своему будущему супругу детали мирной и законной смены юрисдикции территорий. Согласно этому плану, герцог давал своё согласие на повторное вхождение кронпринцессы Натали тон Миро в Синий Дом, после чего сам по собственной инициативе объявлял перевыборы. Отданные за него голоса герцог отдавал маленькой кронпринцессе, что в сумме с набранными ей самой вполне хватало для победы. Поскольку правитель Унатари являлся официальным опекуном несовершеннолетней кронпринцессы Натали тон Миро, он получал Синий Дом под своё управление, и война между Государством Унатари и Синим Домом автоматически прекращалась.

- Хитро. Но что будет через пять лет, когда кронпринцесса Натали станет совершеннолетней? - уточнил герцог Марк.

Катерина посмотрела на меня и озвучила вслух предложение, которое ещё после разговора с Астрой я держал в голове, но пока не принял по нему никакого решения.

- Думаю, к тому времени мой брат официально удочерит кронпринцессу Натали и получит Синий Дом в пожизненное пользование!

***

Этого разговора я ждал с гораздо большим волнением, чем предыдущие переговоры с главой Синего Дома. Грандиозные перспективы, неожиданно нарисовавшиеся в политике моего государства, не могли воплотиться в жизнь без согласия одной-единственной женщины. Естественно, я говорю сейчас о королеве Мие. Весь мой предыдущий опыт общения с красноволосой Ищущей Правду говорил, что её мнением и интересами ни в коем случае пренебрегать нельзя - это опасно для жизни.

Сейчас у меня с супругой сложились определённое взаимовыгодное партнёрство - я воевал, устранял угрозы и расширял границы государства, Мия всячески помогала мне. Но при всём при этом мы оба строго придерживались давным-давно обговорённых правил: она не лезет в управление государством и не ограничивает меня во всяческих вольностях, я же не пытаюсь развестись или любым другим способом ущемить права супруги и нашей общей дочери кронпринцессы Дейанны. Сейчас же Ищущая Правду могла, причём не без оснований, трактовать появление у меня двух приёмных дочерей как попытку отодвинуть её ребёнка в очереди престолонаследия. Это было серьёзной проблемой - обиженная Мия могла посчитать наши договорённости нарушенными, что отменяло и данную ею клятву не причинять вреда близким мне людям, да и мне самому.

- Что-то срочное, Георг? Или вопрос может обождать полтора часа? Просто у меня сейчас идут занятия с молодыми девочками-псиониками, и крайне нежелательно прерывать урок на данной фазе познания ими свой силы, - моя супруга была в утеплённом спортивном костюме (опять же красного цвета) и потная, разгорячённая, словно только что работавшая на спортивном тренажёре.

Отвечать на вопрос королевы я не стал, дав Ищущей Правду возможность самой считать нужные сведения из моей головы. Через несколько секунд брови королевы удивлённо влетели вверх, Мия повернулась в сторону и громко произнесла:

- Так, девочки, вам неслыханно повезло: сам король Георг даёт вам пятнадцатиминутный отдых.

Ответом ей стал радостный визг множества молодых и совсем юных дарований. Суровая королева поморщилась и поспешила пресечь излишнюю весёлость учениц:

- Сразу предупреждаю: те из вас, кто после отдыха хотя бы на секунду опоздает вернуться в позицию познания боли, будут наказаны самым суровым способом! Я гарантирую всем таким провинившимся пожизненный паралич тела ниже пояса!

Я прекрасно понимал, что Ищущая Правду сейчас вовсе не шутит и не старается стращать учениц, Мия действительно была способна осуществить свои угрозы.

- Неужели в процессе обучения нельзя обойтись без подобных садистских приёмов?

- Не знаю, - беззаботно пожала плечами супруга. - Я лишь использую готовые методы, которые Криста применяла к нам. Учебная программа зарекомендовала себя как действенная, а потому не вижу смысла что-либо в ней менять. И ты не прав, Георг, тут вовсе не бессмысленная жестокость. Не умеющий терпеть боль псионик потеряет концентрацию и погибнет в первом же бою. Поэтому первым делом всех талантливых девочек учат умению терпеть боль, страх, брезгливость, усталость, сдерживать физиологические позывы организма.

Вот оно как... Я и не подозревал о таких малопривлекательных деталях учебного процесса в школе псиоников, хотя и наслышан был о жестоких нравах в старой школе Кристы.

- Кроме того, есть и другое объяснение - любому человеку для движения вперёд нужен мощный стимул. Угроза здоровью и жизни как раз и относится к таким стимулам. Прыгун в длину прыгнет почти на четверть дальше, если вместо мягкого песка вдруг увидит перед собой ров с горящим напалмом или яму с заточенными кольями. Развитие Ищущей Правду и представляет из себя именно череду таких испытаний, преодоление которых даёт новый опыт и силы. Но ты ведь вовсе не о тонкостях обучения псиоников хотел узнать у меня?

Что-то мы действительно сильно отошли от темы, на которую я хотел пообщаться с королевой. Удочерение двух кронпринцесс. Я был хорошо знаком с обеими ближайшими подружками моей дочери Ликанны и даже находил их забавными и милыми. Но мной сейчас двигала не монаршая прихоть, не человеколюбие и даже не сострадание к сироткам. Чистый расчёт - на кону стояло четыре звёздных региона Синего Дома, возможность скрытно для противника пройти через Ядро Империи и прийти на помощь союзникам в Фиолетовом Доме.

- Итак, твоё решение? - поторопил я супругу, так как она что-то слишком долго молчала, не давая никакого ответа.

- Раз ты в кои-то веки решил поинтересоваться моим мнением... Я против, Георг!

- Но... почему? Выгода очевидная, а как компенсировать позиции Деи...

- Дейанна тут совершенно не причём! - резко перебила меня супруга. - Я против вовсе не из-за дочери. Просто я со всей очевидностью понимаю, что мой супруг отстал от жизни и продолжает вести свою политическую игру по уже устаревшим правилам. А ведь неверная оценка политической ситуации - это смерть для нас обоих!

Я был несколько сбит с толку словами супруги и попросил разъяснений.

- Георг, на кого ты всё оглядываешься, на Империю? Забудь о ней! Империя - это труп, который уже разлагается и смердит. Она умерла в тот самый миг, когда Август ройл Акад сам своими руками разломал многовековые политические основы, на которых держалась верность Великих Домов. Золотой Дом по вине Августа был потерян для Империи ещё давно. Красный Дом уничтожен чужими. Оранжевого Дома тоже уже нет. Синий Дом вышел из Империи, а вскоре за ним последуют Зелёный и Фиолетовый. Что остаётся? Лишь Ядро, бегство звёздных систем из которого всё продолжается.

- Империя - это не только системы. Этот мощнейший космический флот в сорок тысяч звездолётов и армия численностью в сотни миллионов бойцов. Военные способны сдержать распад.

- Флотом и армией управляют живые люди. Твоя репутация среди Военных Империи очень высока, и какая-то часть флота и армии перейдёт на твою сторону, если тебе это потребуется. То же самое можно сказать и про наместников Ядра - они пойдут за тем лидером, кого посчитают более сильным. Вся политическая система Империи сгнила и рассыпается. Георг, ты задумывался над тем, что ты до сих пор лишь восемнадцатый в списке претендентов на трон Империи. Но кто эти семнадцать стоящих перед тобой аристократов? Я знаю разве что твою сестру Виолетту и главу Зелёного Дома. Ещё краем уха слышала, что у Императора есть сын. Всё! Остальные - это никчёмные прожигающие жизнь богатые бездельники, вся политическая сила которых состоит лишь в близком родстве с некогда правившими и уже сошедшими с политической сцены правителями. Выкинь из этого списка сторонников Великого Герцогства, и ты получишь реальное состояние нынешней Империи: дряхлый немощный старик, его не интересующийся политикой сын и пустота...

Мия говорила очень убедительно, да я и сам понимал, что она лишь озвучила вслух то, что давно уже следовало сказать. Империя как политический организм действительно умерла...

- Вот-вот! - явно прочитала мои мысли Ищущая Правду. - И Антагонисты это тоже прекрасно понимают. Вспомни свой разговор с сестрой-близняшкой. Виолетта задумала явную гадость против своей конкурентки, однако при этом клялась словом кронпринцессы, что не причинит вреда малышке Джоан. И это притом, что уже объявила тебе о планах по созданию Великого Герцогства и выходу из состава Империи. Странно, что ты не обратил тогда внимание, что сама Виолетта вскоре перестанет быть кропринцессой Империи, а потому её клятва не атаковать кортеж кронпринцессы Джоан не несёт в себе никаких обязательств!

- А ведь ты права! - согласился я. - Меня действительно смущало, что сестра дала подобную клятву, при этом изначально собираясь её нарушить. Вот оно как, оказывается. По привычке все считают подобную клятву нерушимой, но Виолетта понимала, что через два-три дня перестанет быть кронпринцессой Империи, и спокойно дала такое обещание.

- Рада, что ты начинаешь это понимать, Георг. И теперь уже в новом свете взгляни на своё предложение удочерения двух девочек, с которым ты обратился ко мне. Да мне, по большому счёту, совершенно без разницы, как ты с ними поступишь! Их титул кронпринцесс Империи - такой же хрупкий мираж, как и у твоей сестры-близняшки Виолетты. Это пережиток старой уже умершей системы. Столкновение интересов Государства Унатари с Империей неизбежно, как и выход Унатари из подчинения дряхлому самовлюблённому старику Августу ройл Акаду. Труп Империи рано или поздно порвут на части Унатари и Великое Герцогство, и наша задача - урвать кусок побольше, чтобы иметь лучшие позиции в решающей драке. Если мы победим в этой сваре, то ты сам будешь назначать новых кронпринцев и кронпринцесс, и нынешний порядок престолонаследия в Империи абсолютно ничего не будет значить. Я знаю, что нашу дочь Дейанну ты не обделишь, да и Георг-младший в этом случае получит столь желанный титул кронпринца. Если же мы проиграем, твоя сестра герцогиня Виолетта наглядно продемонстрировала, как у Антагонистов принято разбираться с политическими противниками.точно, забыть пример устроенного сестрой тотального геноцида всех членов правящих семей Фиолетового Дома было попросту невозможно. Я готов был сделать всё от меня зависящее, чтобы подобное не повторилось уже с моей семьёй и близкими мне людьми.

- Всё, Георг, теперь ты готов. Иди и поступай так, как посчитаешь правильным. И ещё... если с тобой ещё раз попытается связаться «Голос Триумвирата», переключай его сразу на меня - мне нужно проверить в реальном деле своих новых учениц. Я отобрала из всех кандидатов шестьдесят самых способных девочек и собираюсь сделать из них слаженную работающую на единой волне группу псиоников. Через год эта псионическая батарея будет способна справиться даже с Кристой!

***

Реакция моей старшей дочери на известие о скором появлении у неё двух сестёр была достаточно предсказуемой - от радости Ликанна визжала и хлопала в ладоши:

- Папа, ты у меня самый лучший! Натали и Джоан давно для меня значат больше, чем просто лучшие подруги. Как же я рада, что они станут моими сёстрами! Не могу повысить отношение к тебе, оно и так уже максимальное, но знай, что я тебя обожаю!!!

Не скрою, было очень приятно видеть искреннее счастье в глазах своей дочери Лики. Только ради одного этого уже стоило принять решение об удочерении Натали и Джоан.

- Пойду первой порадую кронпринцессу Натали! Она пошла учиться управлять яхтой с солнечными парусами, сейчас катается где-то по морю возле моего дворца на Тессе.

- Да, я знаю. У меня только что состоялся с ней долгий разговор, в котором мы обговорили все детали. Натали была очень рада такому изменению в своей судьбе и сразу же согласилась. Только сперва она должна направить прошение в Синий Дом, чтобы её восстановили в правах. Так нужно для соблюдения кое-каких бюрократических формальностей - всё-таки у Натали имеются там родственники, да и нынешний глава Синего Дома приходится ей троюродным братом. Но подобные технические детали тебе наверняка неинтересны.

- Да, конечно, для меня важен лишь результат. Тогда я сообщу Джоан! - прыгала от радости моя егоза.

Никто не сообщал моей старшей дочери о том, что все близкие и дальние родственники её подруги Джоан пали от рук убийц, и что жизнь самой кронпринцессы висит на волоске. Ликанна была слишком мала, чтобы адекватно реагировать на столь тяжёлую информацию, и потому я старался ограждать девочку от подобных известий. Не потому, что боялся за психику дочери, хотя и такой момент тоже присутствовал, просто весьма трудно было предсказать поведение Ликанны после получения таких известий. Вполне в духе Лики было внезапно сорваться и полететь за полгалактики «спасать свою подругу». Вот и сейчас я не стал вдаваться в детали и постарался обойтись полуправдой:

- Не думаю, дочь, что у тебя получится связаться с Джоан. На части территорий Фиолетового Дома введена информационная блокада, да и в Зелёном Доме тоже. У них там сейчас происходят сложные политические процессы, идёт борьба за власть и образование «Великого Герцогства» - некой новой структуры, которая заменит привычные Великие Дома.

- Да, я заметила уже, - легко приняла дочь такое объяснение. - Джоан уже несколько дней не отвечает на мои вызовы. А бабушка Элиза так и вовсе две недели не даёт окончательного согласия на посещение мной Зелёного Дома, всё у неё идут какие-то отговорки...

- Ничего, Лика, скоро всё закончится, и блокада будет снята. А за Джоан я сам лично слетаю.

Моя дочь отключилась, я же ещё какое-то время задумчиво смотрел на чёрный экран, прежде чем открыть вкладку отношений и инициировать отправку двух давно заготовленных сообщений:

Кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель предлагает удочерение кронпринцессе Натали ройл Круз тон Унатари (предполагаемое отношение +78, абсолютное доверие)

Кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель предлагает удочерение кронпринцессе Джоан ройл Реех тон Андор (предполагаемое отношение +74, абсолютное доверие)

Почти моментально пришёл положительный ответ на моё первое послание, кронпринцесса Натали официально согласилась стать моей приёмной дочерью:

Кронпринцесса Натали ройл Круз тон Унатари приняла ваше предложение об удочерении. Новое имя вашей дочери: Натали ройл Георг тон Унатари.

Быстрого ответа на второе послание я не ждал, и тем неожиданнее стало пришедшее через пару минут сообщение:

Кронпринцесса Джоан ройл Реех тон Андор приняла ваше предложение об удочерении. Новое имя вашей дочери: Джоан ройл Георг тон Унатари.

Всё, назад хода уже не было. Я официально признал Джоан и получил полное право любыми доступными мне способами защищать свою дочь, пусть даже проведя боевые звездолёты через Ядро или начав военный конфликт с Великим Герцогством. Я очень надеялся, что настолько уж радикального шага не потребуется, и у моей сестры Виолетты хватит такта отступить в ставшем столь принципиальным для меня споре.

ВНИМАНИЕ! Ваша дочь кронпринцесса Натали ройл Георг тон Унатари подала прошение на переход в Синий Дом. Поскольку кронпринцесса Натали является несовершеннолетней, для осуществления такого действия требуется согласие главы Синего Дома и ближайшего родственника (отца).

Согласие главы Синего Дома герцога Марк ройл Увар тон Миро получено.

Вы согласны на переход вашей дочери кронпринцессы Натали ройл Георг тон Унатари в Синий Дом? (Да/Нет)

Я выбрал вариант «Да», после чего попросил находящуюся рядом со мной Бионику открыть бутыль красного сухого вина, и уже с бокалом в руке стал ждать дальнейшего развития ситуации. Действительно, не прошло и пяти минут, как моя советница герцогиня Катерина связалась со мной и попросила срочно включить официальный новостной канал Синего Дома. В огромном сверкающем зале, рассчитанном на многие тысячи человек и сейчас полностью забитом, перед собранием депутатов выступал герцог Марк ройл Увар.

Он говорил о предпринятой им попытке примирения всех воюющих сторон и группировок ради преодоления кризиса власти. Зал слушал нового главу Великого Дома настороженно, не слышно было оваций и аплодисментов. Наконец, молодой герцог подошёл к сути своего выступления и прямо с трибуны сообщил собравшимся об обратном переходе популярной в народе кронпринцессы Натали в Синий Дом. Впервые за всё время выступления зал оживился, послышались отдельные выкрики как сторонников беглой кронпринцессы, так и её политических противников. Глава Синего Дома призвал к тишине, после чего, вне всякого преувеличения, поразил всех депутатов, прямо с трибуны заявив о сложении с себя полномочий и новых перевыборах главы Синего Дома!

Глава Синего Дома герцог Марк ройл Увар тон Миро назначил перевыборы.

ВНИМАНИЕ! Великий Дом не может находиться без руководителя!

Выборы нового главы Синего Дома должны состояться немедленно.

Вы, как ближайший родственник несовершеннолетней кронпринцессы Натали ройл Георг тон Унатари, имеете право распоряжаться 21,3% голосов Синего Дома. Кроме того, 11,8% аристократов Синего Дома доверили вам право управления их голосами на выборах нового главы Синего Дома.

Желаете поддержать первого в списке претендентов: герцога Марка ройл Увара тон Миро, или хотите проголосовать за другого кандидата?

Естественно, за другого! Я открыл длиннющий список из нескольких сотен претендентов на герцогский трон. Моя дочь кронпринцесса Натали ройл Георг стояла третьей в списке, уступая в правах лишь герцогу Марку и какой-то неизвестной мне графине Умме ройл Эдд тон Миро. Просто ради интереса, я пролистал несколько страниц текста, но сколь-нибудь известных или хотя бы знакомых мне имён не увидел. Вернувшись к началу списка, я подтвердил распределение 33,1% голосов за кронпринцессу Натали.

ВНИМАНИЕ! Новым главой Синего Дома становится кронпринцесса Натали ройл Георг тон Унатари (59,3% голосов).

ВНИМАНИЕ! Поскольку правительница Синего Дома слишком юна, вплоть до её совершеннолетия (ещё 4 года 10 месяцев 23 дня) власть над Синим Домом переходит к регенту правителю Унатари кронпринцу Георгу ройл Инокию тон Месфелю.

ВНИМАНИЕ! Война между Унатри и Унатари (Синий Дом) прекращается по причине: отсутствие противника.

Зал заседаний депутатов Синего Дома гудел, словно растревоженный улей. Я прекрасно понимал недоумение всех этих наместников и аристократов. Ещё бы - вместо скромной маленькой девочки, которой так легко манипулировать и которую так легко обмануть, получить в правители жёсткого монарха, правящего железной рукой и не приемлющего любого надувательства!

Я уже был знаком с плачевной ситуацией в казне Синего Дома, откуда за последние месяцы бесследно испарились десятки миллиардов кредитов, и понимал, что кое-кто из присутствующих в этом большом зале может многое рассказать об этой и других финансовых аферах. Наверняка кое-кто из депутатов сейчас с дрожью вспоминал мою супругу Мию и понимал, что укрыть хищение казны и другие не всегда законные делишки от нового правителя не получится.

Самое время было мне выступить перед своими новыми подданными. Перед растерянными совершенно сбитыми с толку депутатами на огромном экране появилось моё изображение. Шум в зале сразу же стих, собравшиеся внимательно смотрели на экран, ожидая от нового правителя судьбоносных решений. И они не ошиблись.

Собственно, моя речь была наполовину констатацией уже свершившихся фактов, наполовину ультиматумом. В самых первых словах я поблагодарил герцога Марка ройл Увара и кронпринцессу Натали за найденный ими мирный политический путь прекращения бессмысленной никому не нужной войны. Затем объявил, что с этой самой минуты Синий Дом является неотъемлемой частью Государства Унатари и снова возвращается в состав Империи. Поэтому ни о каком Великом Герцогстве и других связанных с Антагонистами образованиях речи быть не могло, а все эмиссары Антагонистов подлежали немедленному аресту.

Тратить свой личное время и разбираться во всех сложностях и перипетиях гражданской войны Синего Дома я не собирался. Поэтому всем участвовавшим в гражданской войне группировкам давал двадцать четыре часа на то, чтобы они признали новую власть, в этом случае им была гарантирована полная амнистия, несмотря на все возможные преступления в прошлом. Также я обещал, что с отказавшимися от мирного плана фракциями и группами никакого торга не будет, бандиты будут просто поголовно уничтожены в максимально короткие сроки - миллионы десантников исеек-доминантов не кормлены и с радостью возьмутся за наведение порядка на проблемных территориях.

Аристократы Синего Дома полностью сохраняют титулы и территории при переходе в Государство Унатари. Все наместники, мэры городов и прочие чиновники сохраняют свои посты в Государстве Унатари, но только после добровольного возврата ими в казну всех незаконно присвоенных денег, причём проверкой честности займутся лучшие Ищущие Правду моего государства.

Жутким поедающим людей монстром, каким расписывала меня пропаганда Синего Дома, я вовсе не выглядел. Депутаты постепенно успокаивались и уже старались доказать свою лояльность новой власти. По мере моего выступления зал оживлялся, всё чаще и чаще слышались аплодисменты. Я начал получать сообщения об улучшении личных отношений - сперва единичные, но быстро превратившиеся в целый поток. Вскоре последовали и системные сообщения о росте глобальной репутации и известности.

Повышение глобальной известности. Текущее значение +70

Улучшение глобальной репутации. Текущее значение +11

Изменение репутации. Отношение к вам фракции Военных Империи улучшилось.

Текущее отношение к вам фракции Военных Империи: +63 (почтение)

Улучшение глобальной репутации. Текущее значение +12

Потеряно достижение «Кровавый Каратель»

Получено достижение «Миротворец»

Повышение глобальной известности. Текущее значение +71

Улучшение глобальной репутации. Текущее значение +13

...

В самом конце своего выступления я предложил собранию депутатов провести открытое голосование насчёт смены суверенитета во всех системах Синего Дома на Государство Унатари. Тут впервые подал голос спикер парламента Синего Дома, не слишком уверено сообщивший правителю, что регламентом вообще не предусмотрены открытые голосования. В ответ я лишь рассмеялся:

- Мы с вами взрослые люди, так что давайте останемся реалистами и не будем сейчас рассказывать друг другу сказки про тайну голосования. Неужели вы всерьёз считаете, что я не узнаю, как голосовал тот или иной депутат? Поэтому я и предлагаю не терять напрасно времени и лишний раз не дёргать попусту Красную Королеву - Мия этого не любит.

 Спикер упорствовать не стал и объявил голосование открытым. Уже через минуту я ознакомился с итоговыми результатами: 91,4% голосов «За», 8,6% «Против». В принципе, уже можно было официально сообщать о прекращении существования Синего Дома, но я всё же не спешил с таким решением. Просмотрев список несогласных, я попросил кого-нибудь из них выступить и аргументировать свой выбор.

Слово взяла немолодая темнокожая женщина, представительница планеты Васши-V звёздной системы Васши Шестнадцатого Сектора Периметра.

- Ваше Величество, Ваше Высочество и Ваша Светлость, - начала она перечислять мои титулы, но я остановил депутата и попросил говорить по существу. ­ - Как вам наверняка известно, Шестнадцатый Сектор отделён от остальных территорий Синего Дома захваченными чужими системами. Мы можем сколько угодно дискутировать на заседаниях и принимать любые решения, но реальность такова, что власти Синего Дома на моей родине уже нет. С недавних пор защитой Шестнадцатого Сектора занялся Золотой Дом. Можно по-разному относиться к Антагонистам, но для моей родины Васши выбор невелик: или Антагонисты, или полное уничтожение от орд чужих. До сих пор войска Золотого Дома не посягали на наш суверенитет, но скажу прямо: как только Синий Дом прекратит своё существование, звёздная система Васши перекрасится на политической карте в цвета Золотого Дома. Как и весь Шестнадцатый Сектор.

Я это и сам понимал, а потому поблагодарил женщину-депутата за честный открытый ответ и попросил добавить ещё какие-нибудь комментарии и аргументы от проголосовавших «Против». Но быстро выяснилось, что все отказники представляли Шестнадцатый Сектор Периметра и уже мысленно видели себя подданными Золотого Дома. Всё, больше терять время я не стал и запустил процедуру смены суверенитетов во всех системах Синего Дома.

Перед глазами пробежал длиннющий список из восьмидесяти четырёх звёздных систем, переходящих под крыло Государства Унатари, а затем итоговые сообщения:

ВНИМАНИЕ! Синий Дом Империи прекращает своё существование.

Повышение глобальной известности. Текущее значение +75

Получено достижение: Самая обширная территория

Получено достижение: Превзошедший Императора

Повышение глобальной известности. Текущее значение +77

С некоторым недоверием и недоумением я ознакомился со своими новыми достижениями. Неужели территория Государства Унатари по количеству подконтрольных звёздных систем превысила Ядро Империи? Но мой первый советник Апассс Угу моментально развеял мои сомнения, Бионика услужливо перевела для меня стрекотание многоножки:

- Под прямым контролем Августа ройл Акада находится девяносто три звёздных системы Ядра Империи. У Вашего Величества сейчас сто тринадцать звёздных систем. Это формально больше. Хотя по человеческому населению, по экономической составляющей и по военной мощи Империя по-прежнему превосходит Унатари, причём на порядок. И ещё должен обратить внимание, что сразу девятнадцать звёздных систем Шестнадцатого Сектора только что перешли в Золотой Дом, значительно усилив Антагонистов.

- Это уже неважно, - прокомментировала моя сестра Катерина. - Георг идёт правильным курсом и быстро набирает силу и популярность в народе, а репутация Императора и его влияние на подданных продолжают падать. Если такая тенденция продолжится ещё хотя бы полгода, мой брат по популярности в Империи обгонит Августа ройл Акада, не говоря уже про всех остальных политиков и аристократов. Это откроет перед нами очень интересные перспективы...

- Уверен, Август это тоже понимает и постарается не допустить, - прервал я излишне замечтавшуюся сестру. - Но в целом ты права, действовать открыто агрессивно против популярного в народе кронпринца Император вряд ли станет. А потому предлагаю не терять зря времени и действовать по плану. Катерина, запускай дезинформацию, что я на днях собираюсь прибыть в бывшую столицу Синего Дома и лично встретиться с самыми влиятельными политиками и аристократами. Адмиралы, всему объединённому флоту Унатари объявить тридцатиминутную готовность! Мы идём в Ядро Империи!

9. Неизвестный флот

Мой поздний ужин в компании Бионики и Астры был прерван резким сигналом срочного вызова. Офицер связи крайне волновался и даже слегка заикался:

- Ваш-ше Величество, поступило сообщение от секретариата Императора. Код к-красный. От кронпринца Георга ройл Инокия тон Месфеля требуют немедленно передать управление вс-семи флотами Генеральному Штабу Империи. Самому же кронпринцу приказывают со всей возможной поспешностью яв-виться в Тронный Мир для дачи пояснений насчёт вторжения боевых кораблей Государства Унатари в Ядро Империи. В противном случае Империя оставляет за с-собой право уничтожить вторгшиеся на её территорию корабли.

Получи я из Тронного Мира такой резкий ультиматум пару лет назад, однозначно посчитал бы свою партию в «Защите Периметра» проигранной. И даже ещё полгода назад я бы задрожал от волнения и действительно поспешил выполнять все требования Императора. Но сейчас ситуация изменилась:

- Передайте в секретариат Императора, что я совсем недавно уже был в Тронном Мире, и мне решительно не понравился оказанный в Серебряном Дворце приём. Поэтому если Император Август ройл Акад так жаждет со мной пообщаться, пусть оторвёт свою тощую задницу от трона, подойдёт к ближайшему информационному экрану и наберёт меня. Обещаю, я самым внимательным образом выслушаю его претензии и дам свои комментарии на все вопросы.

- Что, вот-т т-так и ск-казать? - офицера связи едва Кондратий не хватил.

- Если вам воспитание не позволяет произвести слово «задница» по отношению к Императору, употребите более благозвучные синонимы: «седалище», «пятая точка», «центр тяжести» или любые другие, - милостиво разрешил я, и подчинённый поспешил отключиться.

Астра, слышавшая этот разговор, от удивления даже пролила сок мимо стакана. Бионика такой неловкости себе не позволила, но тоже не скрывала своего удивления:

- Мой принц, разве с правителем Империи не следует общаться «максимально вежливо и даже подобострастно», как того требуют законы и придворный этикет?

- Следует, если Император адекватен и вызывает у подчинённых уважение и трепет. Но лишь совершенно потерявший связь с реальностью безумец мог прислать мне такое невыполнимое требование, а чего церемониться с сумасшедшим? Если же Император Август не в курсе происходящего, а сообщение по своей собственной инициативе прислали его секретари, то тем более, зачем мне расшаркиваться перед ними?

Мы продолжили ужин, хотя от былой благодушной атмосферы за столом не осталось и следа. Я с тревогой ждал следующего хода Тронного Мира на мой резкий ответ. И действительно, не прошло и пяти минут, как тот же офицер связи сообщил, что со мной желают побеседовать из Тронного Мира. Неужто Август проглотил обидные слова про свой тощий зад и захотел пообщаться? Но на экране возник не Император, а граф Тимур ройл Найт тон Миро - официальный представитель Генерального Штаба Империи. Никаких расшаркиваний и приветствий не было, мой собеседник сразу перешёл к делу:

- Кронпринц Георг, очень надеюсь, что у вас найдётся объяснение появлению боевых кораблей Государства Унатари в системах Силли, Увари и Новый Оборит, относящихся к Ядру Империи.

- Конечно, граф. Я действую в полном соответствии с законами Империи. Смотрите «Кодекс о перемещении флотов Великих Домов и союзных королевств», раздел восьмой, параграф третий, примечание шестое. Я спешу спасти жизнь моей дочери, находящейся в Седьмом Секторе Периметра, и двигаюсь кратчайшим маршрутом.

Собеседник на экране задумался - видимо, открывал перед глазами базу законов и искал указанный мною документ и конкретный параграф. Графу Тимуру потребовалось минуты две на то, чтобы ознакомиться с текстом и обдумать его.

- Разве кронпринцессе Джоан ройл Георг тон Унатари угрожает опасность? - уточнил граф с сомнением, правильно определив нужную из четырёх моих дочерей.

- А разве вы не заметили, граф, что за последние полторы недели Антагонисты убили абсолютно всех её родственников - главу Фиолетового Дома герцога Такуро и трёх его сыновей, всех внуков... Там очень внушительный список жертв выходит, свыше семидесяти аристократов правящих родов. Только не говорите мне, что Военные Империи вообще не в курсе этой истории!

- Почему же. Про творящийся в Фиолетовом Доме бардак из-за смены власти нам хорошо известно. Но только причём тут Антагонисты? Новой главой Фиолетового Дома стала герцогиня Виолетта, сама принадлежащая к Фиолетовому Дому и, кстати, ваша родная сестра! Это внутренние разборки Великого Дома, и Империя в них не вмешивается.

- А про то, что Золотой, Фиолетовый и Зелёный дома в соответствии с планом вторжения Антагонистов в самые ближайшие часы образуют так называемое «Великое Герцогство» и выйдут из подчинения Империи, вы тоже не в курсе? Или это событие тоже не касается Империю и является внутренним делом перечисленных Великих Домов? И про то, что герцогиня Виолетта входит в состав теневого правительства Антагонистов и даже является одним из членов правящего там «Триумвирата», для вас тоже является новостью?

Мой собеседник недовольно скривился и проговорил с укором:

- Кронпринц, простите за резкие слова, но что за чушь вы несёте? Какое ещё «теневое правительство», какой ещё «Триумвират»? Антагонистами вот уже два века единолично правит кронпринцесса Элеонора ройл Акад и, насколько я вижу текущую информацию о Золотом Доме, никто её пока что не свергал.

- Сестре Императора Элеоноре более трёхсот лет, она - дряхлая старуха, здоровье которой давно уже не позволяет руководить чем-либо. Вот только, в отличие от своего брата, Элеоноре хватило мужества признать свою немощность и передать власть над Золотым Домом трём наиболее доверенным лицам, так называемому «Триумвирату». Сейчас Элеонора - лишь ширма, которая уже ничего не решает и, насколько я слышал, даже находится в глубокой коме, правят же совсем другие люди. Одним из реальных правителей Антагонистов и является родная внучка Элеоноры герцогиня Виолетта ройл Инокий тон Месфель, недавно захватившая власть над Фиолетовым Домом.

Граф недоверчиво скривил губы и слегка наклонил голову набок - слишком шокирующими были новости, чтобы их можно было так легко принять.

- Кронпринц Георг, такими обвинениями не разбрасываются! Если всё это лишь выдумки, предназначенные для оправдания прохода флота...

- Да очнитесь же! - не выдержал я и повысил голос до крика. - Какими слепцами нужно быть, чтобы не замечать очевидного!!! Зачем вообще Империи нужны разведслужбы, если они не выполняют свою работу и не знают ничего об историческом враге Империи! Ситуация такова, что Антагонисты поголовно уничтожили всех лояльных Империи правителей Фиолетового Дома. Единственная выжившая, кронпринцесса Джоан, с остатками верного Империи флота Седьмого Сектора Периметра заперта сейчас в тупичке систем Наяль и Веерде и вскоре будет убита, если ей не помочь! Именно на выручку кронпринцессе так спешит мой флот! Ваше личное дело, граф, верить мне или нет, но я в любом случае проведу свои корабли в Седьмой Сектор и спасу дочь, даже если мне придётся прорываться с боем!

Граф Тимур глубоко и надолго задумался. Мне казалось, что он ведёт консультации с кем-то, или даже скорее с целой группой людей. Наконец, представитель Генерального Штаба дал свой ответ:

- Прорываться с боем кораблям Государства Унатари не придётся, вам расчистят путь. Но Генеральному Штабу всё же нужно понимать, какие силы союзного королевства идут сейчас по территории Ядра.

Я не мог поверить своим ушам. Они даже этого не смогли определить? Мой флот прошёл по Ядру Империи уже три звёздные системы, а имперские вояки до сих пор даже не «срисовали» мой состав?! Моё мнение о военных Империи упало просто ниже плинтуса. Это ведь у меня были мирные намерения, и безопасности Империи ничто не грозило. Но если бы я задумал враждебные действия? Да этих девятнадцати часов, которые понадобились военным для первой реакции, мне бы хватило для захвата пяти, а то и восьми соседних систем. Империя потеряла бы десять процентов своей территории ещё до того, как сообразила, что на неё напали!

Однако высказывать свои упрёки насчёт безалаберно организованного контроля границы я не стал, вместо этого вывел на экран списочный состав своего флота и принялся зачитывать:

- Пять кэриеров: два типа «Уукреш» и три «Квазара». Восемьдесят линкоров: тридцать два «Монарха», тридцать семь «Тиранов», один старенький «Узурпатор» и десять линкоров «Мереш» постройки Роя. Четыреста семьдесят крейсеров, из которых сто девяносто тяжёлых. Тысяча двести эсминцев, преимущественно постройки Роя. Семь десантных кораблей типа «Триа», но загрузка неполная - были потери среди исеек-доминантов за время боёв в Синем Доме. И тысяча семьсот фрегатов: «Пироманы» и «Ястребы» примерно напополам. В сумме получается примерно три с половиной тысячи звездолётов.

Представитель Генерального Штаба как-то нервно рассмеялся, произнёс кому-то что-то вроде «Я же говорил не спешить» невидимым для меня в кадре собеседникам, а потом пояснил причину такой своей реакции:

- Седьмой Штурмовой флот Империи, усиленный двумя эскадрильями лёгких кораблей, получил задачу выдвинуться наперехват кораблям Государства Унатари, остановить вас и в случае оказания сопротивления уничтожить. Они ждут вас в следующей по курсу звёздной системе Тимоха. Так вот, этот объединённый флот имеет в своём составе двенадцать линкоров, шестьдесят тяжёлых и сто двадцать лёгких крейсеров, плюс множество кораблей более мелких классов, всего две тысячи звездолётов. Командование Генерального Штаба посчитало, что этого должно хватить. Очень хорошо, что ситуация благополучно разрешилась, и катастрофы не произошло.

- У меня нет и никогда не было намерения воевать с кораблями Империи. Но в случае агрессии со стороны Седьмого Штурмового флота мы бы их смяли, даже особо не заметив сопротивления.

- Не сомневаюсь, кронпинц. Теперь этот флот получит новую задачу - сопроводить корабли Государства Унатари до выхода из Ядра Империи, а затем проследовать за ними в Седьмой Сектор. Если информация об участии герцогини Виолетты в заговоре против Империи подтвердится, флот Империи должен будет арестовать предательницу. И я очень надеюсь, что корабли Унатари помогут в этом деле. Однако переход такого большого количества звездолётов нужно будет сохранить в тайне от Антагонистов. Я дам соответствующие распоряжения, и информация о перемещении Седьмого Штурмового флота и кораблей Унатари никуда не просочится.

Не успел представитель Генштаба отключиться, как последовал новый вызов по дальней связи. Едва узнав, кто желает общения со мной, я брезгливо скривился и хотел было перенаправить «Голос Триумвирата» сразу на Мию. Но всё же сдержал свои эмоции и подтвердил офицеру связи соединение.

Альберт ройл Тимур тон Акад, граф Золотого Дома, официальный голос Триумвирата

Возраст: 69 лет

Раса: Человек Пол: Мужской

Класс: Аристократ/Мистик

Достижения: Прожигатель жизни, Никудышный дипломат, Презираемый людьми, Попавший под каток, Лох Педальный.

Известность: +5 Репутация: -644

Мне стоило огромного труда не рассмеяться. Неслабо же приложило графа моим ответным ударом! С такой ужасной репутацией его, наверное, даже в общественный туалет теперь не пускают, не говоря уже про собрания аристократов и серьёзные заседания. Неудивительно, что глава Синего Дома отказался общаться с таким форменным чудовищем!

Но некоторых судьба ничему не учит. С первых же слов граф Альберт накинулся на меня с упрёками, в резких словах обвиняя в нарушении имевшихся договорённостей. Я так не считал - войну с Синим Домом я прекратил всего за пять дней и, согласно договорённостям с Антагонистами, имел все права на полученные в результате войны территории. Вот только оправдываться перед этим дерзким хамом я не стал и приказал переключить графа на Красную Королеву.

***

- Ваше высочество, командующий Седьмым Штурмовым флотом адмирал Перес тон Месфель-Тесса прибыл на «Толстушку Джоан» и просит принять его.

Я оторвался от обсуждения с адмиралами объединённого флота огромной голограммы доступной человечеству части галактики с сеткой транспортных линий и метками всех известных флотов. Резко обернулся на сделавшего доклад офицера, тот почему-то побледнел и сглотнул ком в горле, но я ответил с добродушной улыбкой:

- Отчего же не принять гостя, раз вежливо просит? Проводите адмирала сюда в штаб управления флотом. Только, коллеги, уберите сперва с карты флота Империи - незачем лишний раз демонстрировать военным, что мы следим за ними. И все территории Унатари затемните, а то там имеются отметки, которые гостям видеть не положено.

- Ваше высочество имеет ввиду находящуюся на ремонте «Королеву»? - уточнил адмирал Киро Сабуто.

- И не только. Ещё почти готового «Мамонта» и верви сверхтяжёлых кораблей в Уви и Декее. А также наш недостроенный флот линкоров, к которым мы никак не можем получить тяжёлые орудийные установки. А ещё немаловажно не сообщить о своём неведении насчёт положения двух флотов бывшего Синего Дома. Подумать только - вторую неделю мы не знаем, куда подевались полторы тысячи потенциально наших звездолётов! Узнает кто из союзников, нас же просто на смех поднимут!

Пропажа кораблей Синего Дома стала просто тайной века - два грозных флота общей численностью в полторы тысячи кораблей словно испарились в бескрайнем космосе! Когда Марк ройл Увар тон Миро во время переговоров со мной жаловался на исчезнувшие корабли, я лишь посмеивался про себя, полагая его неведение следствием творящегося в Синем Доме бардака. Теперь же, сам оказавшись на месте Марка, я не знал, что и думать по данному поводу. Все до единой системы Десятого, Одиннадцатого, Двенадцатого и Тринадцатого Секторов Периметра перешли под мой контроль. Из сорока семи участвовавших в гражданской войне Синего Дома фракций сорок пять признали меня как правителя и перешли на сторону законной власти.

Обе отказавшиеся сложить оружие фракции были группами вооруженных религиозных фанатиков, захвативших одну из планет Тринадцатого Сектора и методом террора пропагандирующих там свои достаточно необычные идеи. Обе группы фанатиков представляли, по большому счёту, разные ветви одной и той же религии, отрицающей саму возможность межзвёздных перелётов, наличие людей вне этой избранной планеты и существование иных космических рас. Сигналы из космоса их теологи объявляли мистификацией, созданной конкурирующей конфессией, чтобы вносить хаос и сомнения в головы доверчивой паствы. По очевидным причинам, два пропавших флота совершенно точно не могли быть связаны с этими религиозными группами. А орбитальные бомбардировки и десант исеек-доминантов должны были вскоре поставить точку в их теологическом споре и вправить мозги на место.

Адмирал Перес тон Месфель-Тесса оказался седым, но вполне себе бодрым стариком с густой окладистой белой бородой. Он очень напоминал Санта-Клауса, если того нарядить в мундир космического флота. Несмотря на девяносто прожитых лет, строгой военной выправке и гордой осанке адмирала могли позавидовать молодые офицеры. Вся грудь бравого вояки была увешена многочисленными орденами и медалями. Смотрелось очень эффектно, хотя я сразу разглядел, что большая часть наград была вручена флотоводцу за выслугу лет или приурочена к каким-то памятным датам. Вместе с адмиралом прибыла большая группа старших офицеров Седьмого Штурмового флота - капитаны всех двенадцати линкоров и несколько старших тактиков.

- Кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель, разрешите засвидетельствовать вашему высочеству моё почтение! - старик слегка поклонился, и этот жест синхронно повторили все его подчинённые. - Вы оказались абсолютно правы, ваше высочество. Из Тронного Мира пришло подтверждение информации о планах Антагонистов по созданию Великого Герцогства. Согласно сведениям нашей агентуры, через сорок минут планируется большое обращение глав трёх Великих Домов, в котором будет объявлено о выходе Зелёного и Фиолетового Домов из состава Империи!

Новостью лично для меня это не стало, я и так уже знал эту информацию. Но по штабу прокатился изумлённый вздох множества офицеров. Между тем, седой адмирал продолжил:

- Я получил из Генерального Штаба официальную депешу о том, что Империя вступит в войну с сепаратистами сразу же, как только те объявят о разрыве. Как вы знаете, кронпринц, у моего флота имеется специальное задание арестовать главу заговорщиков кронпринцессу Виолетту ройл Инокий тон Месфель-Дамир. По сведениям разведки, мятежница сейчас находится в Седьмом Секторе в системе Дамир. Это всего полтора дня пути из этой системы, и потому я прошу ваше высочество помочь мне с выполнением этого задания.

Он хочет арестовать мою сестру-близняшку? Наивный... Не то, чтобы я был против, скорее за, вот только планы бравого вояки показались мне едва ли выполнимыми. Хотя всё может быть, особенно если действовать внезапно. Я встал с кресла и подошёл ближе к голограмме.

- Увеличить Седьмой Сектор! Отцентрировать по системе Форпост-10! Командующий, взойдите сюда на смотровую площадку, давайте вместе оценим ваше предложение, ориентируясь на силы всех представленных в данном регионе игроков.

Адмирал очень старался, чтобы по его лицу нельзя было прочесть эмоции, но у старика это получалось плохо, актёром он был неважным. Глаза флотоводца так и горели от возбуждения, когда он рассматривал подробную тактическую интерактивную карту, на которой в режиме реального времени можно было видеть перемещения всех флотов и даже одиночных кораблей. Дав адмиралу налюбоваться столь важным и точным инструментом, я подошёл к пульту и начал указывать и комментировать отметки на карте:

- Вот система Форпост-10 с необитаемым варп-маяком, в которой мы сейчас находимся. Вот следующая по курсу система Хелль - местный транспортный узел, соединяющий сразу четыре звёздных системы: Форпост-10, Анти, Наяль и Увару. Там сейчас стоит крупный флот Фиолетового Дома из полутора тысяч звездолётов, среди которых тридцать линкоров. Этот флот лоялен герцогине Виолетте и плотно блокирует выход из тупичка Наяль-Веерде, в котором заперто семьдесят кораблей флота Седьмого Сектора Периметра и моя дочь кронпринцесса Джоан. Ещё один крупный флот Фиолетового Дома из тысячи кораблей стоит в соседней системе Анти и блокирует путь в систему Дамир, где сейчас действительно находится «ледяная принцесса». С герцогиней Виолеттой в Дамир стоит её личный флот в триста кораблей. Ещё триста кораблей стоят в Увару - это перешедшая на сторону новой власти часть флота Седьмого Сектора Периметра. Там же в Увару сейчас стоит и копит энергию перед прыжком в Хелль мой полутысячный флот Восьмого Сектора Периметра под командованием спейс-майора Николь тон Савойи...

- Так у нас двукратное преимущество по кораблям!!! - возбудился старый адмирал. - Шесть тысяч звездолётов против трёх тысяч у Антагонистов! Чего же мы ждём, кронпринц?! Нужно немедленно атаковать!!!

Я не стал придираться к словам про «нам» и «у нас», хотя цели Государства Унатари и Империи не всегда совпадали, и задачи у наших флотов в этом боевом походе были разными. Вместо этого повернулся к командующему и спросил его, глядя старику прямо в глаза:

- Адмирал Перес, за вашей спиной мудрость многих прожитых лет. Неужели вы реально считаете противников настолько тупыми, что они привели сюда в ключевую точку важнейшего политического противостояния всего две тысячи восемьсот кораблей, да ещё и разделили их на три части? Да, собственных сил у Фиолетового Дома не так много, но на их территории сейчас стоит несколько флотов Зелёного Дома, суммарной численностью более шести тысяч звездолётов. Почему они не здесь в Хелль? Фиолетовый Дом мог поставить в ключевую точку впятеро большие силы, однако не сделал этого. Почему? Они стоят так, словно приглашают нас войти в Хелль. Зачем им это надо? Чего мы не видим?

Старик долго рассматривал карту, что-то обдумывал и беззвучно шевелил губами. Наконец, он ответил:

- Да, кронпринц, ситуация выглядит странно. Но я не привык бояться того, чего не вижу. Возможно, мы просто переоцениваем информированность противника, и Фиолетовый Дом не знает о появления двух крупных флотов в таком захолустье. Когда начало операции?

Я взглянул на настенное табло с таймерами обратного отсчёта, отображающими время наступления разных событий.

- Через три часа двадцать минут флот Восьмого Сектора Периметра накопит энергию и совершит варп-прыжок в Хелль. Идти им три часа сорок минут, так что через семь часов флот будет на месте. Сразу после этого, согласно договорённости, флот Фиолетового Дома получит контроль над варп-маяком Наяль и сможет перекинуть туда часть своих кораблей, чтобы взять систему под свой контроль. Заблокированные же корабли адмирала Марата тон Месфеля, наоборот, прыгнут в Хелль и через четыре часа соединятся с флотом Николь тон Савойи. Самый опасный период наступит где-то через семь часов. Именно тогда Антагонистам выгоднее всего напасть на флот Восьмого Сектора Периода, когда заблокированный флот вместе с кронпринцессой Джоан уже прыгнет в Хелль, но ещё не прибудет.

- Не волнуйтесь, кронпринц, к тому моменту Фиолетовый Дом уже переименуется в Великое Герцогство и станет явным врагом Империи. Мои же корабли через семь часов прибудут в Хелль и с ходу атакуют врагов Империи! Надеюсь, ваши звездолёты в этот момент будут со мной и поддержат Седьмой Штурмовой флот Империи в сражении. Хотя мы справимся и так: две тысячи кораблей против полутора у противника, это будет славная битва!

«Я уже говорила вашему высочеству и снова готова подтвердить, что это ловушка».

- Флора, я знаю это. Только наивные глупцы могут верить в то, что Антагонисты не заметили передвижение пятитысячного флота по своей территории. Но противник не предпринимает никаких ответных действий, и это странно. Я не понимаю планы врагов, и меня это откровенно пугает. Поэтому я не стану останавливать корабли Империи, но пойду отдельно. Нам нужна жертва, которая добровольно зайдёт в ловушку, спровоцирует Великое Герцогство на бой и заставит проявить себя, разрядив тем самым ловушку. И пусть этой жертвой будут корабли Империи, а не наш флот.

***

- Мой принц, первая часть задачи выполнена. Заблокированный флот Седьмого Сектора только что совершил варп-прыжок из звёздной системы Наяль в Хелль. Одновременно с этим флот Фиолетового Дома ушёл в Наяль в полном составе. Сообщение от вашего высочества Марату тон Месфелю мной было своевременно передано.

Я улыбнулся прекрасной командующей флотом Восьмого Сектора Периметра. Николь на большом экране, как и всегда по жизни, выглядела безукоризненно подтянутой, строгой и в то же время женственной и элегантной.

- Отлично, Николь! Только говори уже не «Фиолетового Дома», а «Великого Герцогства». Золотой, Фиолетовый и Зелёный Дома сообщили о слиянии и выходе из состава Империи. Час назад я потерял достижение «Самая обширная территория», и сейчас именно Великое Герцогство - самое крупное политическое образование в галактике, крупнее Империи и нашего государства.

- Так они теперь враги? - уточнила моя подчинённая.

- Для нашего Государства Унатари формально пока ещё нет, хотя это ненадолго. Империя уже официально объявила войну Великому Герцогству и двинула свои флота в атаку. А потому Унатари, как входящее в Империю союзное королевство, должно либо также вступить войну на стороне сюзерена, либо объявить о выходе из состава Империи. Согласно законам, у меня как правителя Унатари имеются сутки на принятие окончательного решения.

- Моя задача от этого как-либо меняется?

Голос Николь оставался твёрдым и не дрогнул, хотя умнейшая командующая флотом прекрасно понимала, что восемьсот её звездолётов оказались глубоко на чужой территории в окружении потенциально враждебных кораблей, вчетверо превосходящих её флот в количестве. При этом девушка не могла знать о том, что мой основной флот находится совсем рядом в соседней системе Форпост-10 и может прийти на выручку - в последние дни общался со всеми я через ретранслятор на территории бывшего Синего Дома, так что Николь полагала, что кронпринц Георг ройл Инокий летит в столицу Синего Дома принимать дела, как новый правитель обширных территорий.

- Нет, Николь. Ты по-прежнему должна встретить союзные корабли из системы Наяль и обеспечить их безопасность. Дальнейшее же будет зависеть от действий Империи и Великого Герцогства. Кстати, к тебе в Хелль через пару часов придёт крупный Седьмой Штурмовой флот Империи, так что ситуация станет полегче. Но что бы там адмирал Перес тебе ни говорил, у флота Восьмого Сектора Периметра своя собственная задача, и подчиняться адмиралу ты не обязана. И ещё... - я сделал паузу и убедился, что этот разговор идёт по шифрованному каналу. - Приказываю ещё до прихода флота Империи заминировать варп-маяк станции Хелль термоядерными зарядами, причём сделать это незаметно для персонала. А ещё лучше предварительно замени весь обслуживающий варп-маяк персонал своими людьми, чтобы о минировании никто не знал.

Чем отличается военный человек от обычного гражданского? Получивший такой, мягко говоря, странный приказ гражданский начнёт выяснять причину и требовать пояснений, военный же сперва этот приказ выполнит. Вот и Николь, хоть и не смогла сохранить бесстрастное не выражающее эмоций лицо, козырнула и пообещала выполнить задание к сроку. Идеальный исполнитель.

Внимание!!! На звёздной карте появилась новая фракция Андроиды Империи.

Текущее отношение к вам Андроидов Империи +25 (одобрение).

Я обернулся на сидящую рядом и потягивающую витаминизированный сок Бионику. Синтетическая блондинка улыбнулась мне и прокомментировала:

- Мои подданные посчитали момент идеальным для заявления о своём существовании. Все информационные каналы галактики забиты сообщениями о начале войны между Империей и Великим Герцогством, а потому на этот шаг скромных андроидов никто и не обратит особого внимания. А потом люди и другие расы постепенно привыкнут к нам, и отдельная фракция андроидов уже не будет никого удивлять. Император Август ройл Акад уже дал своё одобрение, хотя его согласие стоило весьма и весьма недёшево.

В общем-то, логичный ход. На месте разумных человекоподобных роботов я бы именно так и поступил. У всех политических лидеров головы сейчас забиты совершенно другими делами, и на желание андроидов выражать свою точку зрения никто особо и не обратит внимание. А Император так и вовсе будет «за» - ведь сотни миллионов андроидов традиционно ассоциировались с корпорациями-производителями Зелёного Дома и именно туда платили налоги. А потому лишить ставшую врагом семью Лаваэлей стабильного притока денег правитель Империи будет только рад.

«Кронпринц, происходит нечто странное! Я фиксирую появление большого количества кораблей в системе Наяль. Их там раньше не было!»

В мысленном сообщении Флоры сквозила паника. Моя маленькая Ищущая Правду, обладающая уникальным даром «чувствовать» перемещение кораблей по транспортной сети варп-маяков, ощущала сейчас то, чего просто-напросто не могло быть, а потому сомневалась в своих ощущениях и даже способностях.

- Флора, это наверняка прибыл полуторатысячный флот бывшего Фиолетового Дома, который до этого держал осаду «тупичка» Наяль-Веерде. Других кораблей там быть не должно.

«Нет, кронпринц. Флот Великого Герцогства ещё находится в варп-прыжке из Хелль в Наяль. И... трудно объяснить человеку без таких же способностей... не могу сказать как именно, на я знаю, что это совсем другие корабли»

- Чужие? Да, скорее всего так и есть. Ведь они в прошлом уже атаковали Наяль, прыгнув откуда-то со своих территорий на включённый варп-маяк. Маяк опять включили, и снова началось вторжение! Причём первым, кто нарвётся на чужих, станет полуторатысячный флот Великого Герцогства. Хоть они и без пяти минут враги, но надеюсь, что людям хватит сил заткнуть прорыв.

«Мой принц, хочу напомнить вашему высочеству, что никогда ранее я не могла чувствовать корабли чужих. Конечно, с тех пор прошло много времени, и я стала сильнее, но всё же... Опять же, не могу описать, откуда это я знаю... но уверена, что это корабли людей»

Вот тебе и раз! Неизвестный флот, невесть как возникший в заблокированном тупичке. Что это вообще может быть? А тут ещё Флора добавила информации к размышлению, сообщив, что оба других известных нам флота Великого Герцогства только что с разных сторон совершили варп-прыжок в звёздную систему Хелль. Я не успел ещё ничего ответить, как вдруг две трети мониторов в штабе флота отключились, одновременно с ними погасала огромная светящаяся голограмма со звёздной картой. Опять диверсия?! Но на этот раз причина была другая, и ответственный за тактическую карту офицер её озвучил:

- Нет сигнала ни по одному из информационных каналов, связывающих нас с Унатари и Империей! Связь на Веерде тоже не работает! Линии обрываются на варп-маяках. Отключена возможность передачи сообщений через системы Анти, Увару, Наяль и Форпост-9. Ретранслятор Фопост-10 в нашей системе также отключён! Информационная блокада!

***

Лица всех собравшихся повернулись в мою сторону. Все ждали моей реакции и комментариев, а потому демонстрировать сейчас уныние и растерянность было категорически нельзя.

- Десантную группу срочно на варп-маяк Форпост-10! Взять объект под полный контроль! После этого заложить туда десятимегатонный термоядерный заряд! Связь с флотом в Хелль имеется?

- Так точно, ваше высочество!

- Сообщить спейс-майору Николь тон Савойе о случившемся и запросить состояние окружающих Хелль варп-маяков. Мы можем связаться с нашими невидимками в Форпост-9? Там был мобильный постановщик маяков и, кажется, один или два из «Призраков».

Через несколько секунд поступил ответ, что связь невозможна: отключен как сам варп-маяк Форпост-9, так и трансляция сигналов через него. Дурацкая ситуация - в соседней системе находится необитаемый варп-маяк, и достаточно направить туда группу всего из нескольких человек, чтобы взять объект под свой полный контроль. Да и захваченный у чужих мобильный постановщик маяков также находится в той же системе и теоретически может открыть для нас портал. Вот только как сообщить об этом нашим людям?!

- Флора, ты можешь передать команду ментально?

«К сожалению, не могу, кронпринц. Передача мыслей - не моя специализация. Я умею общаться только с вашим высочеством, сестрой и Красной Королевой. Кстати! В отличие от меня, ваша супруга это отлично умеет. Я могу попробовать передать ментальное сообщение Мие»

- Пробуй. Мне нужно, чтобы наши невидимки в системе Форпост-9 взяли под свой контроль варп-маяк. Включать его не нужно, ретрансляцию сообщений восстанавливать тоже пока не требуется. И вообще им лучше не выдавать своё присутствие. Просто пусть будут готовы открыть маяк для нас.

«Попробую передать, кронпринц»

- Отлично. Всему флоту десятиминутная готовность. Мы идём в Хелль. Посмотрим своими глазами, что это за неизвестные корабли! 

10. Крыса в мышеловке

Появление флота Унатари в Хелль было встречено настолько бурным ликованием, что Флорианна едва не потеряла сознание, попытавшись впитать и усвоить этот выплеск эмоций. Маленькую Ищущую Правду даже пришлось приводить в чувство нашатырём, так как девочка упала с кресла и тряслась, словно от прикосновения к оголённому проводу.

- Неожиданно мощным оказался поток обожания и радости, не сумела переваривать, - смущаясь своей слабости, голосом проговорила сестра Астры. - Даже при военных победах не всегда такие сильные эмоции были. А тут экипажи флотов Восьмого и Седьмого Секторов прекрасно понимали, что угодили в смертельную ловушку, и уже считали себя обречёнными. Появление же кораблей вашего высочества они восприняли как возвращение с того света.

Голос у Флоры был по-стариковски хриплым, совершенно не детским. Тем не менее, голосовые связки искалеченной девочки постепенно восстанавливались, что было огромным шагом к выздоровлению.

- Ваше высочество, фрегат-невидимка «Сюрприз-77» просит разрешение на стыковку к флагману.

- Стыковку разрешить! Более того, встретить прибывшую группу, обеспечить охрану и проводить сюда в штаб.

У «Сюрприза-77» была особая важнейшая миссия. Об этом знало лишь несколько человек, но кронпринцесса Джоан вовсе не находилась на огромном «Квазаре» под охраной верных ей войск, как все считали. Я не исключал возможности вероломного нападения Великого Герцогства на корабли флота Седьмого Сектора Периметра, а потому не хотел рисковать жизнью девочки. Все последние дни моя дочь провела на маленьком фрегате-невидимке - пусть и не в комфорте, зато в относительной безопасности.

Поступил запрос на соединение с флагмана флота Восьмого Сектора Периметра линкором «Прожорливый». Спейс-майор Николь тон Савойя, даже не пытаясь скрывать слёз радости, приветствовала меня и доложила обстановку:

- Кронпринц Георг, имперский флот прибыл в Хелль, как вы и предупреждали. Но только задерживаться они не стали, быстро зарядились энергией у станции и ушли в звёздную систему Наяль догонять флот Великого Герцогства. Адмирал Перес предлагал моему флоту присоединиться к погоне, но я помнила приказ вашего высочества и отказалась. А затем все варп-маяки вокруг Хелль одновременно погасли!

- Да, ловушка захлопнулась, нас действительно отрезали от остальной галактики, - не стал скрывать я от своей подчинённой и находящихся поблизости офицеров штаба всей сложности ситуации. - Приказываю кораблям флота Восьмого Сектора занять места в общем строю и сохранять боевую готовность. Через двадцать семь минут здесь в Хелль ожидается появление тысячи кораблей Великого Герцогства из звёздной системы Анти, ещё через шесть минут к ним прибудет подкрепление со стороны Увару. Тогда и станет ясно, являются ли корабли Великого Герцогства нашими врагами, и мы будем действовать в соответствии с этими исходными данными. Варианта я вижу всего два: либо нам дадут беспрепятственно уйти в Унатари, либо мы показательно уничтожим прибывшие корабли противника. И дальше посмотрим, хватит ли у Великого Герцогства сил удержать нас внутри этой клетки!

Я прервал свою эмоциональную речь, поскольку в открывшихся дверях показалась кронпринцесса Джоан. Малышку было не узнать - обычно жизнерадостная, весёлая и беззаботная, сейчас девочка выглядела уставшей и даже больной. Впавшие щёки, потускневший взгляд, чёрные круги под глазами. Назвать её толстушкой не получилось бы при всём желании - девочка сильно исхудала и осунулась, сразу было заметно, насколько тяжело дались ей последние недели. Джоан робко вошла в большой зал и остановилась, нерешительно осматриваясь и встречая лишь незнакомые лица. Меня она, похоже, не видела до тех пор, пока я не встал с операторского кресла и сам не пошёл навстречу.

- Кронпринц Георг, я... как последняя представительница древнего рода... вот... - девочка всхлипнула и совсем стушевалась, заранее заготовленные слова совершенно вылетели у неё из головы.

Я подошёл к малышке и крепко обнял.

- Всё уже хорошо, Джоан, успокойся. Ты теперь моя дочь, и я никому не дам тебя в обиду.

Девочка кивнула, уткнулась мне в плечо и разревелась в три ручья, лишь сейчас позволив себе сбросить накопившееся за последние дни ужасное напряжение.

Отношение к вам кронпринцессы Джоан ройл Георг тон Унатари улучшилось.

Текущее отношение +100 (абсолютное доверие)

Причём я твёрдо знал и без всяких Ищущих Правду, что Джоан не играет на публику и не пытается подлизаться к приёмному отцу, её эмоции и поведение были абсолютно искренними. Девочка рыдала и, глотая злые слёзы вместе с обрывками фраз, жаловалась мне на свои страхи и обиды. Маленькая дочь видела во мне надежного защитника, который примет её любой, всегда поймёт и, вне всякого сомнения, накажет обидчиков.

И тогда я почувствовал, что внутри меня что-то сломалось, слёзы сами навернулись на глаза. Чего уж тут скрывать, решение об удочерении Джоан принимал я преимущественно из политических соображений. Но с этого момента всё изменилось - я принял Джоан своей дочерью без каких-либо ограничений, даже мысленно не выделяя её от других детей.

Не знаю, сколько времени мы с дочерью стояли, крепко обнявшись, и общались между собой, позабыв обо всём вокруг. Но сообщение дежурного офицера связи вырвало меня из этой семейной идиллии:

- Кронпринц Георг, поступил запрос на соединение по дальней связи с планеты Овеета-VII. Это территория Великого Герцогства, Третий Сектор Периметра...

- Я и без ненужных подсказок прекрасно знаю, где располагается столица Зелёного Дома, как бы он там сейчас ни назывался! - несколько раздражённо ответил я, но быстро взял себя в руки и уже нормальным тоном попросил пока не соединять.

Со мной очень хотели поговорить, для чего даже временно сняли полную информационную блокаду. Но если сигнал Великого Герцогства проходит через цепочку варп-маяков, то может и наш пройдёт?

- Передайте зашифрованный приказ нашим кораблям в системе Форпост-9 взять под контроль варп-маяк! Отправили? Есть подтверждение о получении? Отлично! Вот теперь уже можно и поговорить с Великим Герцогством. Только выключите сперва голограмму за моей спиной и тактическую карту - незачем информировать противника. Флора, будь готова прикрыть меня от ментальной атаки, если потребуется. Соединяйте!

Появившуюся на экране высокую худющую женщину с массивной золотой короной на тёмных ультракоротких волосах я тысячи раз видел по фотографиям и видеозаписям, однако за всё время пребывания в «Защите Периметра» разговаривал с ней впервые.

Герцогиня Элиза ройл Клемен тон Месфель-Лаваэль, соправительница Великого Герцогства, возраст 188 лет.

Раса: Человек Пол: Женский

Степень родства: ваша мать

Класс: Аристократия

Достижения: Дочь врага, Перебежчица, Политический флюгер, Беспринципная, Интриганка, Добивающаяся своего 

Известность: + 42 Репутация: - 9

Предполагаемое персональное отношение: - 58 (ненависть)

Отношение к вам Великого Герцогства: - 11 (неприязнь)

- Вижу, ты всё-таки встретился с этой девчонкой, Георг. Что же, похвальное рвение. Однако наивно было с твоей стороны полагать, что столь многочисленный флот Унатари сможет незаметно перемещаться по нашим владениям. Мы ждали тебя и тщательно готовились. Полгода назад ты очень ловко сумел поймать флот Зелёного Дома в ловушку, отключив варп-маяки. Мы хорошо выучили тот болезненный урок. И какая ирония судьбы, что наследники Зеленого Дома проделали то же самое уже с твоим собственным флотом.

Я с трудом удержал улыбку. Так они по-прежнему полагают, что я попался? Значит, ушедший в систему Форпост-9 короткий шифрованный сигнал остался незамеченным для противника. Что же, самый удобный враг - тот, который ошибочно полагает, что полностью контролирует тебя. Я не стал разубеждать свою «мать» в её заблуждении. Наоборот, даже постарался подыграть ей:

- Существует очень большая разница между тем, что произошло полгода назад с Первым Ударным флотом Зелёного Дома, и нынешней ситуацией. Флот кронпринца Демьена ройл Амелия тон Лаваэля был заперт в необитаемой никому не нужной системе Форпост-31 без еды, воды и каких-либо перспектив на улучшение ситуации в будущем. Мой же флот в системе Хелль контролирует крупный транспортный хаб и отрезает сразу восемь звёздных систем Великого Герцогства от основной территории. Мы не испытываем никакой нужды в провианте, а в случае необходимости всегда сможем взять ещё запасов на густонаселённой планете Хелль-IV. Тут уже Великое Герцогство вынуждено искать способы выкурить флот Унатари со своей территории, мы же не ограничены во времени и сами можем диктовать условия.

- Я так не думаю! - резко проговорила герцогиня Элиза и, обернувшись к какому-то невидимому мне собеседнику, приказала: - Поверните камеру и покажите ему!

Изображение сместилось, и я увидел двух своих дочерей. На небольшом круглом постаменте кронпринцессы Ликанна и Натали были поставлены на колени со связанными за спинами руками, вокруг располагалось множество вооруженных людей. Находящаяся рядом со мной Джоан от такого зрелища испуганно вскрикнула и закрыла лицо ладошками. Я же нахмурился, опознав среди держащих девочек под прицелом охранников нескольких аристократов из рода Лаваэлей. Эта семья люто ненавидела меня, и потому охранники вполне могли застрелить заложниц.

Ещё я заметил стоящих за спиной герцогини Элизы трёх женщин в тёмных одеждах с закрывающими лица капюшонами. Сразу три Ищущие Правду! Похоже, мать опасалась этого разговора и приняла соответствующие меры для предотвращения непредвиденных ситуаций с моей стороны.

- Как видишь, Георг, вовсе не ты будешь диктовать условия. И если уж ты приложил столько усилий, чтобы спасти приёмную дочь Джоан, то двум другим дочерям ты точно не позволишь умереть, особенно своей родной и любимой Ликанне. Теперь слушай меня внимательно, Георг, и твои дочери останутся в живых! Через двадцать минут в Хелль войдут корабли Великого Герцогства. Ты прикажешь своим звездолётам отключить энергетические щиты и двигатели, сам же проследуешь на корабль, который тебе укажут. После чего будешь выполнять то, что тебе скажут. Обещаю, сын, в этом случае никто не пострадает!

Вот тебе и «съездила погостить к бабушке в Третий Сектор»... Как же всё-таки это подло и низко использовать маленьких доверчивых кронпринцесс для шантажа их отца! Особенно после того, как Элиза давала слово кронпринцессы и клялась своей аристократической честью, что собирающимся к ней в гости девочкам ничего не угрожает, что с их голов не упадёт даже волос. Однако упрекать мать в нарушении клятвы я не стал - бесполезно, наверняка ведь станет говорить, что она уже не является кронпринцессой Империи, а потому все старые клятвы не имеют силы.

Узнать бы, чья была изначально идея взять девочек в заложницы - моей матери или семьи Лаваэлей? Да и вообще не мешало бы понять, какие сейчас взаимоотношениями между ними? Почему корона соправителя Великого Герцогства находится на Элизе, а не на герцоге Амелии ройл Масте тон Лаваэле? Наверняка ведь старик, отдавая свой Зелёный Дом в состав Великого Герцогства, сам рассчитывал править объединённым государством. Что же Антагонисты предложили главе Зелёного Дома за отказ от притязаний на власть? А может, на него просто надавили и заставили отступить в сторону? Не попробовать ли сыграть на этих возможных противоречиях между представителями Золотого Дома и Зелёного Дома?

Я шагнул вперёд и, состроив на лице скучающе-равнодушное выражение, проговорил герцогине с укором:

- Мать, актриса из тебя всегда была никудышная. Вот и сейчас ты слишком переигрываешь. Ведь никто же всерьёз не поверит, что ты согласишься принести в жертву свою любимую внучку Ликанну! Но оставим этот момент на потом, сейчас меня волнует совсем другое. Объясни мне, почему ты не выполнила наши договорённости?

- Ты о чём, Георг? - своими словами мне удалось смутить и сбить с толку герцогиню, и она не скрывала своего недоумения.

- Мы о чём с тобой договаривались? Я должен был убрать всех претендентов на власть в Оранжевом, Красном и Синем Домах. Это было непросто, но я сделал это - все более-менее популярные аристократы убиты или подписали отречение. Оставшихся приходится рассматривать под микроскопом, так как по-другому их на политической арене и не видно. Задачей моей сестры Виолетты было вырезать под корень всех членов правящих родов Фиолетового Дома, что моя сестра-близняшка блестяще проделала. Ты же обещала нам с сестрой ещё до получения короны соправительницы Великого Герцогства устранить всех посторонних претендентов Золотого и Зелёного Дома до седьмого колена включительно, чтобы они не мешали нашей семье править! Но почему тогда я виду рядом с тобой в зале представителей рода Лаваэлей?! Почему они до сих пор не казнены?!

Судя по застывшей картинке на большом экране, все собравшиеся в зале замерли в ступоре. Никто ведь из них раньше и не догадывался, что сложный и кровавый процесс объединения Великих Домов можно было рассматривать как сугубо внутрисемейное дело дочери правительницы Антагонистов и двух её родных детей. Которые одного за другим уже устранили всех более-менее значимых конкурентов и сейчас обсуждают лишь технические детали свершившегося процесса. Сейчас, похоже, у собравшихся открылись глаза, наступило прозрение.

Первым пришёл в себя какой-то офицер в старой форме Зелёного Дома - он прокричал крайне оскорбительную фразу в адрес моей матери и потянулся за кобурой. Но не успел ничего сделать, через долю секунды вспыхнув свечкой и рухнув на пол, истерично визжа - телохранители и Ищущие Правду герцогини Элизы свой хлеб ели не зря. Ещё один аристократ из семьи Лаваэлей также не успел выстрелить и был обезврежен бдительными охранниками.

Но нейтрализовать всех многочисленных вооружённых бойцов телохранители всё же не успели. Герцогиня Элиза охнула и удивлённо уставилась на прожжённую дымящуюся дыру на своём роскошном платье прямо напротив сердца. Ещё пару секунд женщина стояла вертикально, затем колени соправительницы Великого Герцогства подломились, и она рухнула на пол. Золотая корона слетела с коротко стриженной головы и покатилась по мозаичному полу.

ВНИМАНИЕ!!! Ваша мать Герцогиня Элиза ройл Клемен тон Месфель-Лаваэль убита бароном Магго тон Лаваэелем.

Мстить за смерть матери уже не требовалось, так как от убийцы к этому моменту осталась лишь кучка пульсирующей протоплазмы - кто-то из обезумевших сражающихся между собой вооружённых людей пустил в ход тяжёлый пехотный резонатор, широким сектором выкашивая в зале и своих, и чужих. Я с трудом оторвался от зрелища кровавого бойни и обратился к наблюдающим за этим хаосом связанным кронпринцессам:

- Ликанна, Натали, ваша миссия в Третьем Секторе завершена. Возвращайтесь с докладом в Декее, после чего можете быть свободны, как и все представители вашей расы.

Обе девочки синхронно встали, очень изящно поклонились, после чего стряхнули с запястий бесполезные путы, растаяли белёсыми облачками и полетели на выход из зала.

На уход аритов никто и не обратил внимания. Да собственно в зале к тому моменту мало кто вообще оставался в живых. Лишь трое сильно израненных бойцов жестоко ногами избивали лежащую на полу последнюю ещё живую Ищущую Правду, потерявшую свою силу одновременно со смертью хозяйки. Я хотел было приказать прервать передачу картинки, но заметил герб Лаваэлей на шевроне одного из окровавленных солдат, уже добивших потерявшую силу женщину-псионика.

- Флора, этих тоже в расход! Бионика, пока связь устойчивая, прикажи андроидам дворца правителей на Овеете VII уничтожить записи камер и всю информацию об этом инциденте.

- Мой принц, всё будет сделано в самом лучшем виде, не сомневайтесь! - пообещала моя синтетическая помощница.

Я же обернулся на притихших офицеров и на маленькую Джоан, смотрящую на меня широко раскрытыми от ужаса глазами. Наверняка после моих обращённых к матери слов все видели во мне кровавого хладнокровного монстра, безжалостно расправляющегося с претендентами. Так что без моего комментария тут было не обойтись.

- Если кто из собравшихся не понял, объясню - не существует и никогда не существовало тайных договорённостей между мной, герцогиней Элизой и герцогиней Виолеттой. Я никогда не уничтожал и не преследовал аристократов и правителей Синего и Красного Домов. Да и в случае Оранжевого Дома вёл себя весьма сдержано, особенно на фоне других аристократов, и ограничился лишь парой-тройкой требований отречения. Единственное исключение составила убийца моего брата кронпринца Робена, которую действительно казнили с моего молчаливого согласия. Но тут был особый случай, и я действовал полностью в рамках закона.

Флорианна встала со своего летающего кресла, подняла вверх правую руку и отчётливо произнесла:

- Клянусь своими способностями Ищущей Правду, что кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель говорит чистую правду!

По залу пролетел дружный выдох облегчения - все собравшиеся прекрасно знали, что Ищущие Правду неспособны откровенно солгать. Воспользовавшись моментом, я продолжил свою речь:

- Сейчас в разговоре с Великим Герцогством был экспромт. Просто глупо было бы не воспользоваться возможностью подкинуть нашим недругам дезинформацию, вбив клин между нашими врагами из Золотого и Зелёного Домов. Они откровенно не доверяли друг другу, и мои слова послужили той искрой, которая превратила тлеющее недоверие в прямой полыхающий конфликт. Признаюсь, той кровавой бойни, что произошла на планете Овеета VII, я никак не ожидал. Но нисколько не жалею о случившемся - пусть наши враги и дальше грызутся между собой. Да, вы не ослышались, именно враги! Государство Унатари объявляет войну Великому Герцогству! Катерина, выпусти официальное информационное сообщение об этом! А теперь, друзья, все по местам! Через пятнадцать минут сюда в Хелль прибудет крупный вражеский флот из тысячи кораблей. Устроим им жаркую встречу!!!

В ответ раздался восторженный рёв множества глоток, но я жестом призвал всех к тишине.

- Флорианна, встань с кресла и подойди к интерактивной карте. Не помогайте ей, она сама справится!

Маленькая девочка, облачённая в чёрные одежды, не слишком уверенно поднялась с летающего кресла и, отказавшись от помощи четвёрки исеек-мажоров, прошла ко мне на негнущихся плохо слушающихся ногах.

- Укажи всем нам на карте, куда и в какой формации в систему вражеский флот.

Десятки внимательных глаз пристально смотрели на растерявшуюся Флорианну. На лице маленькой Ищущей Правду отразилась самая настоящая паника, глаза девочки расширились от испуга.

- Кронпринц, я же не... - Флора вдруг замерла на полуслове и, даже сама не до конца веря в реальность происходящего, принялась быстро расставлять метки кораблей на большой интерактивной карте.

***

- Тридцать секунд! - сообщение офицера-тактика прозвучало в звенящей тишине особенно резко.

Все в штабе были максимально сосредоточены, так как тысячный флот противника - это очень и очень серьёзно, даже если учитывать наш четырёхкратный перевес по звездолётам и переданную Ищущей Правду информацию. Я тоже немного нервничал, хотя Флорианна максимально подробно расписала, куда и в какой формации прибудет вражеский флот. Фактически, предстоящий бой становился своеобразным экзаменом для моей Ищущей Правду. Девочка быстро прогрессировала, набираясь сил, а если её способность предсказания расположения вражеских кораблей подтвердится, Флорианна становилась поистине бесценным инструментом в космической войне.

Я надел на голову шлем и включил микрофон:

- Напоминаю всему флоту, первую прибывающую группу кораблей игнорировать! Это - пустые старые фрегаты и брандеры с взрывчаткой. Затем через пятьдесят пять секунд активировать заложенные мины! Через двадцать секунд после большого взрыва три группы по десять бомберов в каждой утюжат по основным отмеченным Флорой скоплениям. После чего смотрим, останется ли что у врага, и действуем по ситуации. Три секунды. Две. Одна. Встречаем!!!

На экране показалась растянутая в длинную четырёхсоткилометровую цепочку группа малых кораблей. Через долю секунды система свой-чужой идентифицировала объекты, и маркеры прибывших звездолётов на тактической карте окрасились в красный цвет.

- Красиво смотрится. Словно красная нитка внутри зелёной трубки! - хихикнула Николь тон Савойя в общем канале флота.

Я недовольно поморщился от несвоевременного и несодержательного комментария своей первой помощницы. Обычно крайне серьёзную командующую флотом Восьмого Сектора сегодня было просто не узнать. Николь до сих пор находилась в излишне перевозбуждённом близком к эйфории состоянии после неожиданного появления в Хелль флота Унатари и спасения её кораблей. Молодая спейс-майор уже не раз за последние минуты начинала смеяться безо всякого повода, а сейчас и вовсе засоряла эфир пустой болтовнёй во время боя. Пришлось принимать меры. Отключив свой микрофон, чтобы не позорить проштрафившуюся девушку перед всем объединённым флотом Унатари, я строго проговорил:

- Спейс-майор Николь тон Савойя, приказываю освободить рабочее место! Пройти в центр зала и принять упор лёжа. Три серии по тридцать отжиманий с двухминутными перерывами на отдых! Россс, проследи за правильностью выполнения упражнений. Капитан Валиан тон Корса, занять место первой помощницы командующего!

Николь безропотно встала, не говоря ни слова, расстегнула и сняла китель с орденами, повесила его на спинку кресла и ушла выполнять упражнения. Освободившееся место справа от меня моментально заняла Валиан тон Корса, глаза девушки сияли от счастья.

Рыжая красавица, когда-то претендовавшая на роль моей фаворитки, последние несколько месяцев безуспешно пыталась вновь сблизиться со мной и чувствовала себя находящейся в опале. Но тот предоставленный судьбой уникальный шанс Валиан упустила, а вернувшаяся вскоре принцесса Астра ройл Веерде снова заняла место фаворитки и как нельзя лучше выполняла эту непростую роль в свите монарха.

- Валиан, на тебе вторая группа тяжёлый крейсеров и вся электроника. Бионика, антимелочь и трансляция команд. Макс Грегор, на тебе, как обычно, линкоры и контроль энергетических щитов. Сейчас бабахнет, и начинаем! Всему флоту, закрыть светочувствительно оборудование! Вот они!!!

Рвануло-то как знатно! Я едва сам не повторил нарушение Николь, настолько эффектно сработали установленные мины. Серия ярчайших вспышек, слепящих глаза даже сквозь своевременно наложенные светофильтры, прокатилась длинной многосоткилометровой линией по ближайшему космосу. А в нескольких местах на несколько секунд просто зажглись новые звёзды - там, где Флорианна предсказала появление крупных групп кораблей противника.

- Так, стелс-бомберы готовность! Вот этот клубок уцелел, отработайте по нему! И вот тут много мелочи выжило, - я поставил маркеры целей для невидимок.

Снова последовали вспышки разрывов термоядерных боеприпасов. Второй и третьей волны бомберов уже не потребовалось - у противника уцелело лишь несколько десятков разрозненных кораблей преимущественно тяжёлых классов. Я отменил атаку «Сюрпризов» и откинулся на спинку кресла, наслаждаясь красивым зрелищем - четыре с половиной тысячи зелёных отметок разом пришли в движение, стремясь сократить дистанцию до противника. Боевых дронов шестёрка кэриеров и остальные корабли даже не выпускали - в этом уже не было никакой необходимости, на этой стадии боя шло просто добивание растерянного, ослеплённого и потерявшего организованность противника.

Моего непосредственного участия в управлении сражением уже не требовалось, к тому же я полностью доверял своим помощникам и офицерам штаба управления флотом. Поэтому, демонстративно встав и заложив руки за спину, неторопливо прошёл к огромной голограмме, на которой сейчас детально высвечивалась звёздная система Хелль.

В десяти шагах от меня Николь тон Савойя старательно отжималась от пола, сжав зубы и периодически резко дуя на лезущую в глаза непослушную чёлку. Полупрозрачный исеек-доминант Россс вёл счёт отжиманиям. Считал Россс на языке насекомых, но в данном случае перевода и не требовалось. Я отвернулся к светящейся голограмме, чтобы не смущать свою проштрафившуюся подчинённую.

 «Мой принц, а рыжая девушка подумала невесть что, когда вы её посадили рядом с собой вместо Николь. Мне даже стыдно пересказывать вам её фантазии»

- Вот и не надо этого делать, Флорианна, сейчас это абсолютно несвоевременно. А то будешь отжиматься рядом с Николь. Или не отжиматься, тебе это пока рано, но я что-нибудь обязательно придумаю... Ты давай лучше напряги свои способности псионика и сообщи, куда придёт вторая группа звездолётов противника.

Девочка подошла к карте, взяла световую указку в руки и уже гораздо увереннее принялась расставлять метки кораблей.

- Мой принц, они сдаются и просят пощады! - раздался голос Бионики.

- Три линкора и восемь тяжёлых крейсеров противника сняли щиты и посылают сигналы о капитуляции, - уточнил количество трофеев адмирал Киро Сабуто.

И тут, когда я уже собирался объявить о победе в сражении и необходимости скорейшего захвата сдавшихся кораблей, на тактической карте километрах в двухстах от моего флагмана нарисовалась огромная метка, которую компьютерная система идентифицировала как «Королева».

Что за бред?! «Королева» же ещё не отремонтирована и должна находиться в секретной космической верфи звёздной системы Фиа. Мои советники говорили, что требуется ещё не менее двух месяцев до введения в строй этого огромного звездолёта. Или мои подчинённые втайне от меня пустили «Королеву» в недостроенном виде на помощь моему флоту?!

Видимо, свои мысли я озвучил вслух, так как Бионика поспешила поправить меня:

- Мой принц, это не наша «Королева»!

Действительно, метка огромного звездолёта на тактической карте окрасилась во враждебно-красный цвет. Ну приплыли... Вот только чужих мне тут в Хелль не хватало! Причём не просто чужих, а самого опасного из их кораблей - огромного дискообразного корабля-матки диаметром свыше тридцати километров! Способного в любую секунду выпустить свыше семидесяти тысяч смертоносных боевых дронов, а самому оставаться неуязвимым, так как энергетический щит этого гиганта был абсолютно непробиваемым для любого имеющегося у меня во флоте оружия.

Даже не поворачивая головы на своих офицеров, я гарантированно знал, что лица всех подчинённых сейчас обращены в мою сторону. Все мои военные были растеряны и испуганы, причём не только тут в штабе управления флотом. Весь многотысячный флот Унатари ждал от меня комментариев и чётких подробных инструкций, как поступить в данной весьма нестандартной ситуации.

Мне же в этот момент в голову пришла мысль, что именно для таких случаев в звёздном флоте и существуют командующие. Ведь вести сражение корабли флота могут под управлением штабных офицеров или даже самостоятельно, пусть и не так эффективно. Но обязательно должен существовать кто-то, кто на свой страх и риск возьмёт на себя ответственность и поставит для остальных задачу при вот таких нетривиальных ситуациях, как появление смертельно опасного флагмана противника в непосредственной близости.

Я прокашлялся, снова надел шлем и активировал микрофон, проговорив чётким голосом:

- Внимание флоту! Разрываем дистанцию от «Королевы» и внимательно следим за её поведением. Тяжёлые корабли начинают разгон в сторону девятой планеты. Предельная готовность! Будьте готовы отварпать по команде, если противник массово выпустит дронов. Всем капитанам доложить в штаб, сколько вам требуется времени на зарядку энергии для полноценного варп-прыжка в систему Форпост-10. Абордажные команды, продолжайте высадку и захват трофеев. При малейшем подозрении на неподчинение уничтожить сдавшиеся корабли Великого Герцогства!

- Осмелюсь напомнить вашему высочеству, что менее чем через три минуты прибудет ещё один флот Великого Герцогства, - сообщил офицер-тактик Макс Грегор.

- Плевать, их совсем немного, да и появятся они в трёх тысячах километров от нашего флота, - отмахнулся я от этой проблемы, как несущественной. - Уверен, они не полезут в драку, увидев тут ТАКОЕ... Хотя... я передумал. Макс, ты прав. Нельзя упускать подходящий момент для атаки врага, пусть даже и в присутствии такого гиганта. Звенья «Пироманов» с первого по четырнадцатое, топите срочно на точку, указал её маркером! Если хоть один корабль Великого Герцогства крупнее эсминца уйдёт от вас, всех капитанов фрегатов отправлю на переаттестацию! Сотня кораблей РЭБ, разгон в ту же сторону. Как будут координаты от фрегатов, варп без команды. Глушите приоритетно основные калибры, остальное по ситуации! Шестьдесят эсминцев туда же, работайте связками по трое! Так, отлично, занимайте позиции! Двадцать секунд до начала! Макс, вся операция против подкрепления Великого Герцогства полностью на тебе! Вилиан тебе помогает...

- Ваше высочество, прошу извинить, но вам точно стоит это слышать! - мою речь перебил подбежавший ко мне взволнованный офицер из команды связистов, неся в руках наушники. - Запись короткого сообщения из звёздной системы Наяль. Двадцать три секунды осмысленной речи, остальное забито помехами. Получено минуту назад.

Офицер был бледен. Он прекрасно понимал, чем ему грозит прерывание речи командира флота, тем не менее, протягивал мне наушники. Я снял свой обычный шлем с микрофоном и надел предложенные наушники.

- ...щить всем. Они убивают нас! Повторяю, Седьмой штурмовой флот Империи попал в засаду в системе Наяль! Мы несём огромные потери! Всем, кто меня слышит! Передайте в Тронный Мир: флот Антагонистов и чужие действуют сообща! Восемь тысяч кораблей про...

В наушниках раздался противный скрежет, и сообщение прервалось. Я потребовал немедленно предоставить мне полную запись полученного сообщения. К сожалению, дополнительной информации было немного. Судя по уникальной цифровой метке и использованной кодировке, сообщение поступило с тяжёлого штурмового крейсера «Прозорливый», действительно входящего в состав Седьмого штурмового флота Империи. Запись была сильно забита помехами, и кроме уже прослушанного мною фрагмента можно было различить лишь кроткую фразу: «адмирал погиб», пару матерных слов и испуганный вскрик.

Я стоял в состоянии крайней задумчивости. «Флот Антагонистов и чужие действуют сообща...» - именно эта часть сообщения вызывала больше всего вопросов. Подозреваю, что в суматохе неудачно складывающегося боя имперский офицер всё же ошибся, так как поверить в подобный союз людей и главных врагов человечества было крайне трудно. Однако отбрасывать такую нелепую на первый взгляд версию я всё же не стал. Кстати, она объясняла, почему Великое Герцогство не стало отключать опасный варп-маяк Наяль - они впустили флот чужих. В том числе и «Королеву», которая маячила сейчас на наших локаторах.

Подошла запыхавшаяся Николь и молча остановилась в двух шагах от своего рабочего места, занятого сейчас сменщицей.

- Пришла в себя? - на мой вопрос девушка молча кивнула, сохраняя максимально серьёзное выражение лица.

Я встал и освободил для спейс-майора своё собственное кресло:

- В таком случае накидывай свой китель и принимай командование всем объединённым флотом Унатари.

- Моя задача? - коротко поинтересовалась Николь тон Савойя, не выразив никаких эмоций по поводу столь ответственной роли и занимая место за пультом.

- Уничтожить «Королеву»! - указал я на громадное красное пятно на тактической карте.




11. Две минуты

Нужно отдать должное выдержке моей помощницы - ни одна мимическая мышца не дрогнула на лице Николь. Ни жестом, ни словом девушка не показала, что поставленная задача кажется ей странной, сложной или невыполнимой. Также спейс-майор не стала торопиться и отдавать поспешных приказов. Моя помощница лишь задала один-единственный уточняющий вопрос - сколько у неё имеется времени на выполнение задачи?

- Два часа десять минут, - назвал я минимальный срок, необходимый для переброски вражеского флота из системы Наяль сюда в Хелль.

Затем, взяв в руки лазерную указку, я прошёл в центр зала к громадной голограмме с тактической картой и обратился ко всем своим офицерам:

- Предлагаю всем нам хорошенько подумать. «Королева» пришла со стороны системы Наяль, - я продемонстрировал лазерной указкой прямую линию от Хелль к Наяль. - В принципе, мы и раньше знали, что тот варп-маяк включать опасно, так как чужие уже приходили в систему Наяль. Мы давно знаем, что каждая следующая волна вторжения чужих всегда бывает более сильной, чем предыдущая. Так что странного в появлении суперкэриера чужих из системы Наяль как раз нет. Меня удивляет совсем другое: почему «Королева» пришла одна? По поступившей обрывочной информации, в Наяль буквально только что находилось восемь тысяч враждебных для Империи кораблей. Полторы тысячи из них - это ушедший в Наяль флот бывшего Фиолетового Дома. Но тогда получается, что шесть с половиной тысяч боевых единиц - это корабли чужих. Огромный флот. Почему он не пошёл с «Королевой»? Ваши предположения, господа?

Послышалась длинная трель адмирала Хераиссс Вежа, Бионика моментально перевела для меня речь исеек-доминанта:

- Чужие учатся на своих ошибках. Каждый раз, когда они входили в систему, занятую флотом вашего высочества, они несли тяжёлые потери. Из-за мин и работы стелс-бомберов чужие регулярно теряли значительную часть малых кораблей, а с недавних пор ещё и линкоров типа «Бегемот». Вот чужие и отправили «Королеву» вперёд, так как её нельзя уничтожить минами и бомбами. Этот громадный корабль расчищает путь для «Бегемотов», «Кувалд» и более мелких кораблей. Кроме того, мы знаем, что крупным суперкэриерам чужих типа «Мамонт» вполне хватает энергии на несколько варп-прыжков подряд. Возможно, «Королева» тоже способна на такое, в отличие от более мелких звездолётов. Ей не требовалось время на подзарядку, и она прошла первой.

- Отличное предположение, адмирал! Я думаю, что именно это мы сейчас и наблюдаем. А значит, что вскоре сюда в систему Хелль нагрянет флот чужих ориентировочной численностью более шести тысяч звездолётов. И именно по этой причине «Королева» и не предпринимает никакой активности, наблюдая за нами и ожидая подхода остального флота. Но даже сама по себе она представляет немалую угрозу, и дело тут не только в огромном количестве боевых дронов в её недрах. Хочу напомнить всем, что «Королева» ранее демонстрировала способности воздействовать на психику людей. Так что если кто почувствует попытку внушения, немедленно сообщить!

- Она воздействует на психику уже одним своим присутствием рядом с нашим флотом... - послышался ворчливый голос адмирала Киро Сабуто в общем канале.

Делать замечание прославленному адмиралу я не стал, хотя его реплика вряд ли способствовала укреплению морального духа флота.

- В прошлый раз Королева ментально атаковала меня, выведя командующего из строя во время самой острой фазы сражения. Тогда мы оказались не готовы к такому повороту событий, утратили управляемость флотом, в результате чего едва не потерпели сокрушительное поражение. Предполагаю, что эта Королева также может попробовать повторить ментальную атаку. Собственно, это одна из причин, почему руководство объединённым флотом Унатари передано спейс-майору Николь тон Савойе...

- Кронпринц Георг, прибывшее подкрепление Великого Герцогства полностью уничтожено! - отрапортовала Валиан тон Корса, перебив мою речь. - С нашей стороны потеряно восемь фрегатов типа «Пироман», две «Сафы» и одна «Мухоловка».

Я недовольно поморщился, и дело тут было не только в том, что меня снова прервали. При таком количестве кораблей РЭБ с нашей стороны противник должен быть надёжно ослеплённым - сенсоры забиты «белым шумом», системы прицеливания не работают, связи между кораблями нет. А тут враг не просто стрелял, но делал это весьма успешно. Явная недоработка моих офицеров и недостаточность опыта экипажей. Но об этом поговорю с ними позже. Сейчас же, когда в трёхстах километрах в космосе висела самая настоящая смерть, несвоевременно было демотивировать свой флот разносом.

- Мне нужна защищённая линия связи с Мией! - потребовал я.

Через минуту экран засветился, показав мою супругу в каком-то большом полутёмном ангаре. Множество девочек в чёрных одеждах с закрытыми глазами сидели перед Ищущей Правду ровными рядами прямо на холодном бетонном полу.

- Что тебе, Георг? Видишь, у меня занятия, - Мия явно была раздражена и не скрывала этого. - Ты не мог бы подождать со своим вопро... Что? Чужие в системе?! «Королева»?!

- Именно. Дело крайне серьёзное. Свяжись срочно с Кристой. Через час мне нужна мощная связка Ищущих Правду для атаки «Королевы» чужих. Постараемся её на какое-то время оглушить, чтобы уничтожить этот громадный звездолёт десантом исееков.

- Ты в своём уме, Георг? - моя супруга не справилась с волнением и перешла на крик. - Ты даже не представляешь, насколько трудно в прошлый было подчинить «Королеву» нашей воле! А ведь тогда с нами была Тёмная Мать, которая принимала на себя основную часть ментального удара! Никто из ныне живущих на такое не способен! К тому же Криста может не захотеть сотрудничать со мной.

- Мия, я знаю о твоих непростых отношениях с Кристой, но другого выхода нет. Мы обязаны уничтожить «Королеву», пока имеется такая возможность. Иначе, боюсь, мы вскоре увидим «Королеву» в составе флота Антагонистов, и тогда Империи не выжить. Да и нам тоже.

Мия недоверчиво вскинула голову, встретилась со мной взглядом и... зрачки супруги испуганно расширились. Похоже, она считала из моего мозга тревожащую меня фразу: «флот Антагонистов и чужие действуют сообща».

- Я попробую, Георг. Криста должна понимать важность момента, так что не откажет в поддержке. Очень надеюсь на это...

- Отлично! Я уже приказал разморозить всех десантников-богомолов на пяти «Триа». Через час миллион исееков атакует флагман чужих. Мы уже представляем строение «Королевы», знаем чувствительные точки этого громадного звездолёта. Именно на них будет атака, там будут заложены термоядерные заряды. Десантникам потребуется всего несколько минут, чтобы пробиться к ключевым точкам огромного звездолёта чужих. Но богомолы не смогут даже приблизиться к нему, пока «Королева» управляет десятками тысяч боевых дронов. Оглушите её, и мы победим! С моей стороны в помощь тебе будет Флорианна и батарея из четырёх сотен исеек-мажоров. С тебя - твои девочки и ты сама.

Ищущая Правду долгим оценивающим взглядом обвела сидящих перед ней девочек... и я увидел на глазах Мии слёзы! Я никогда не видел свою жесткую и даже жестокую супругу в настолько подавленном состоянии. Никто бы сейчас не сказал, что передо мной вторая по силе псионик во всей галактике, известная своим хладнокровием.

- Сколько талантливых девочек погибнет сегодня... - проговорила Ищущая Правду, вытирая слёзы тыльной стороной ладоней. - Они мои ученицы, в каждую я вложила частичку себя. Они мне почти как дочери... Но я согласна с твоим планом, Георг. Нельзя допустить, чтобы Антагонисты получили «Королеву» - это будет смерть всему. Так что будет тебе ментальная связка Ищущих Правду!

***

- Миллион сто пятьдесят тысяч исеек-доминантов готовы, ваше высочество! Савассс Ях разморозил все резервы до последнего бойца, - слова Бионики вырвали меня из задумчивого состояния, в котором я пребывал последние несколько минут.

- Тогда пусть Ищущие Правду не теряют времени и начинают! - скомандовал я, но моя синтетическая помощница лишь отрицательно помотала головой.

- Кронпринц, они не могут. Псионики уже пробовали, но разум «Королевы» наглухо закрыт. Наши Ищущие Правду не могут наладить с ней контакт.

Вот ведь, блин... Неожиданное препятствие. Весь мой расчёт строился на оглушении «Королевы» и взятии её разума под контроль, так как напрямую атаковать этот громадный суперкэриер флотом Унатари было равносильным самоубийству - семьдесят тысяч боевых дронов уничтожили бы мои корабли за считанные минуты. Неужели эта «Королева» отличается от той, которую мы ранее победили и захватили?!

«Мой принц, Криста предлагает вам попытаться мысленно поговорить с кораблём врага. Мне же поручено обеспечить передачу мыслей. Очень нужно, чтобы противник открылся и начал диалог», - Флорианна находилась всего в двух шагах от меня, но предпочла передать это сообщение ментально, а не голосом.

Поговорить с кораблём чужих? Начать разговор первым? Я бы может и попробовал, но как??? Всегда «Королева» первой начинала диалог. Тем не менее, я попытался мысленно дотянуться до громадного чёрного звездолёта. И почти сразу согнулся от резкой боли, скрутившей моё тело.

Я ЗНАЮ ТЕБЯ. ТЫ УНИЧТОЖИЛ ДОСТОЯНИЕ ЦЕЛОЙ ЦИВИЛИЗАЦИИ. УБИЛ БЕСЦЕННЫЙ РАЗУМ, СОЗДАВАЕМЫЙ МИЛЛИОНАМИ ЛЕТ ЭВОЛЮЦИИ И ПОЗНАНИЯ. ПОЧЕМУ ТЫ ЭТО ДЕЛАЕШЬ? ЗАЧЕМ ТЫ УБИВАЕШЬ НАС? ПОЧЕМУ НЕ ОТПУСКАЕШЬ?

Меньше всего я ожидал того, что чужие будут обвинять меня в ведении войны с ними. Это ведь они сами пришли невесть откуда из космоса и напали на человечество, исееков и другие расы! Чужие поставили другие виды на грань полного уничтожения, стирая их с лица галактики систему за системой. Мы были вынуждены защищаться!

ВСЁ СОВСЕМ НЕ ТАК. МЫ ЗАКЛЮЧИЛИ ДОГОВОР С ТВОИМ НАРОДОМ. И ПРОСТО ВЫПОЛНЯЕМ ЕГО. ВЫ ЖЕ САМИ ТРЕБОВАЛИ ОТ НАС ПОСТУПАТЬ ИМЕННО ТАК. ТЕПЕРЬ НАСТАЛА ВАША ОЧЕРЕДЬ ВЫПОЛНИТЬ ОБЕЩАННОЕ. МЫ ХОТИМ...

И тут меня грубо вышвырнуло в реальность. Я увидел себя сидящим на коленях в центре зала, из носа прямо на мои синие форменные брюки обильно сочилась кровь.

- Что за договор? С кем конкретно вы его заключили? Что человечество обещало вам? - эти вопросы я прокричал вслух, но совершенно тщетно - связь с «Королевой» уже была потеряна.

Надо мной склонилась Катерина с пачкой салфеток. Сестра была встревожена и даже напугана моим состоянием, но я успокоил её и встал на ноги. Головокружение быстро прошло, моё состояние можно было оценить, как «на удивление всё нормально». Однако не у всех в зале было столь же хорошо - в нескольких шагах от меня Флорианна выла от боли сквозь сжатые зубы и дёргалась, словно от прикосновения к оголённому проводу. Четверо исеек-мажоров придерживали трясущуюся девочку своими многочисленными лапками, иначе она точно свалилась бы с кресла на пол.

- Флора, Мия, что происходит? - потребовал я отчёта от своих Ищущих Правду, но ответа не получил.

Похоже, псионики уже вступили в бой, именно этим и объяснялось столь резкое прекращение моего ментального диалога с «Королевой». Да, мы именно так и планировали свои действия, но насколько же не вовремя началась эта атака! Я находился буквально в шаге от того, чтобы понять мотивы чужих и узнать их тайные договорённости с людьми! Кстати... нельзя было исключать, что такая поспешность с атакой Ищущих Правду объяснялась как раз тем, что мне не позволили получить столь важные сведения от «Королевы» чужих.

Но что теперь делать? Рвать на себе волосы, устраивать истерику и требовать отчёта от Ищущих Правду Императора было откровенно глупо. Раз противник так или иначе связан боем с объединённой командой псиоников, оставалось возвращаться к ранее утверждённому плану и начинать десант. Я через Бионику передал сообщение маршалу Савассс Яху направить пробную группу десантников-исееков к флагманскому звездолёту чужих.

Весь штаб с замиранием сердца следил за тем, как россыпь зелёных точек оторвалась от ближайшего «Триа» и направилась к огромному дискообразному кораблю противника. Вот иглообразные десантные модули Роя, успешно используя «слепые зоны» защитных турелей, достигли энергетического щита «Королевы» и резко сбавили скорость - пройти сквозь щит возможно было лишь телам с очень небольшой скоростью, всё остальное он отражал. И вот все три десятка модулей прошли сквозь барьер и успешно достигли корпуса «Королевы»!

- Бионика, передай маршалу мой приказ начать массовую высадку! Хотя нет! Стоп! Отмена!!!

Рано я посчитал противника побеждённым и беспомощным - из недр огромного суперкэриера в космос потекли целые потоки боевых дронов. Тысячи и тысячи. Все десантные группы исеек-доминантов были вмиг уничтожены, а из-за этой активной защиты громадный корабль стал фактически недосягаемым для остальных десантных модулей. К тому же офицеры-связисты сообщили, что громадный корабль чужих принялся каждые несколько секунд испускать резкие электромагнитные импульсы - «Королева» включила свою защиту от стелс-бомберов, вскрывающую корабли-невидимки на очень большом расстоянии.

Плохо дело. Чужие быстро учились на своих ошибках и принимали эффективные контрмеры. Сократить количество боевых дронов бомбометанием не получится. Я громко выругался, не стесняясь демонстрировать своё раздражение в присутствии подчинённых. И тут, словно других проблем было мало, поступило сообщение по внутренней связи, что наблюдается массовая гибель подкачивающих Флорианну исеек-мажоров.

- Похоже, у наших псиоников что-то пошло не так... - проговорила моя сестра Катерина встревоженно.

Я снова попробовал мысленно связаться со своими Ищущими Правду, чтобы выяснить ситуацию. Флорианна не ответила, зато мне удалось расслышать отголоски мыслей Мии.

«Георг ...ация критическая. Меня и ... девочек-учениц подло ....ала Криста ... группой псиоников! Совм... ... почти-почти удалось ... под свой контроль разум «Королевы», но ... в мо... Криста вышла из связки ... переключила всю мощь ... псио... ... на мою группу. Разорвать контакт не получил... Мы вынуждены вести бой ... сильных Ищущих Пра... Императора Августа!»

Этого ещё не хватало! Криста и её группа Ищущих Правду атаковала Мию?!

- Почему Криста сделала это?

«Я не знаю... Георг. ... ... они закрылись и отступили! Подвожу итоги ... подлой атаки. Погибла малышка Милена, Ищущая Правду тв... дочери Ликанны. Погибла моя стари... подруга Уйя, ... я пригласила в группу. Флора выпала из связки... Но я чувствую, что девочка ещё держится. Многие мои учен... другие находятся без сознания. Со мной осталось лишь семнадцать девочек. Извини, Георг, но нам было не до «Королевы» - пришлось бороться за свои собственные жизни».

Сообщение становилось всё более осмысленным. Видимо, моя супруга постепенно приходила в себя после резкого расхода сил.

- И что теперь, Мия?

«Могу сказать только одно - без прямой команды Императора его Ищущие Правду не стали бы бить нас в спину. Похоже, Август ройл Акад рассчитывал, что информация об этом инциденте не просочится наружу. Но они просчитались. Мы сумели отбиться. Георг, это означает только одно - Империя объявила нам войну. Противник тоже понёс потери. Я лично убила трёх древних старух из группы Кристы. А Флорианна задушила Мариан Сабати, когда та слишком увлеклась атакой на меня. Признаться, я особо не рассчитывала на Флору в этой жестокой схватке опытных Ищущих Правду, и уж точно не ожидала, что малышка способна убить третьего по силе псионика в галактике. Сейчас мне нужно снова объединиться с Флорианной в единую связку, привести в чувства моих девочек, и минут через пятнадцать мы уже сами без посторонней помощи попробуем атаковать Королеву»

- Что?! - я не поверил услышанному.

Ранее Мия утверждала, что после смерти Тёмной Матери совладать с «Королевой» чужих стало практически нереально. Сейчас же супруга говорит, что рассчитывает справиться своим потрёпанным отрядом?

«Ментальный канал сохранился, мы воспользуемся им для повторной атаки. Убить «Королеву» не сможем. Парализовать надолго её сознание тоже не сможем. Но минуты две-три полного бездействия «Королевы» я тебе обещаю. Она ведь тоже сильно пострадала от нашей атаки, истощила свои псионические реервы и сейчас зализывает раны, собираясь сбежать обратно в Наяль. Как только мы начнём через пятнадцать минут, атакуйте всеми силами - сбивайте вражеских дронов, высаживайте десант. Чужие учатся на своих ошибках, так что другого такого шанса уже никогда не представится. У вас будет всего две-три минуты, после чего «Королева» придёт в себя и станет ещё злее, опытнее и опаснее, чем прежде».

***

- Две минуты? А потом смерть всему в нашем флоте, кто не успеет удрать подальше от этой громадной чёрной стервы? Поправьте меня, ваше высочество, если я неправильно понял исходные данные, но мы рискуем потерять в этой атаке все корабли тяжелее эсминца - они просто не успеют потом разорвать дистанцию и спастись. Я верно описываю ситуацию? - адмирал Киро Сабуто был настроен весьма пессимистично.

- А общих чертах да, мой друг. Как только поступит подтверждение от наших псиоников, мы всем флотом варпнем на «Королеву» и примемся сбивать её дронов. Их сейчас в космосе кружит чуть более восемнадцати тысяч, так что за две минуты вполне реально уничтожить их все, если они действительно не станут сопротивляться. Но проблема в том, что основная часть дронов по-прежнему находится внутри этого суперкэриера. «Королева» начнёт выпускать их сразу, как только придёт в себя. И вот эти пятьдесят тысяч дронов будут активными, опасными и злыми. Задача нашего флота: продержаться как можно дольше, отвлекая дронов на себя и давая время десанту пробиться внутрь. Хотя бы всего минуту, но желательно пять - тогда, по расчётам Савассс Яха, его десантники гарантированно уничтожат «Королеву».

Киро Сабуто с сомнением покачал головой, рассматривая на мониторе колоссальный звездолёт чужих, но спорить больше не стал. Опытный адмирал не видел шансов на победу, но всё же верил своему командующему и готов был разделить мою судьбу. Я же вчитался в присланный доклад Савассс Яха.

Маршал утверждал, что самые первые группы исеек-доминантов сумеют пробиться сквозь корпус внутрь «Королевы» через полторы минуты после начала атаки. За следующие тридцать секунд количество точек прорыва существенно вырастет, но внутрь успеют пробиться лишь две-две с половиной тысячи богомолов, что явно недостаточно для выполнения задачи. По истечению двух обещанных Мией минут «Королева» уже может прийти в себя, и начнётся жестокое сражение в космосе. После этого каждая дополнительная секунда будет означать сотни и тысячи новых бойцов, проникших внутрь суперкэриера. Преодолевая всё сопротивление экипажа, богомолы станут пробиваться в узловые точки звездолёта с целью заложить там заряды. Главное, чтобы сил для этого у десантников хватило. И потому общей задачей всего флота было обеспечить, чтобы внутрь «Королевы» проникло достаточное количество исеек-доминантов.

И если у кораблей флота шанс уцелеть в предстоящем сражении имелся, и даже относительно неплохой, то вот десантникам-исеекам грозила неизбежная смерть. Сперва тем группам, которые не успеют пробиться внутрь гигантского звездолёта за столь короткое время. Затем всем остальным, так как выбраться наружу богомолы уже не смогут и неминуемо погибнут при взрыве «Королевы».

Положить миллион разумных существ ради гипотетического шанса уничтожить суперкэриер чужих... Очень трудное решение для меня как правителя Роя. Я шёл на эту жертву с тяжёлым сердцем, хотя исееки в моём окружении и заверяли, что ничего необычного в таком раскладе не было, и в истории Роя было немало случаев и гораздо больших жертв ради достижения поставленной цели. Маршал Савассс Ях заверил меня, что лично несколько раз перепроверил все расчёты, чтобы смерть более чем миллиона исееков не стала напрасной.

- Готовность одна минута! - проговорил я в общем канале флота, и этот приказ был немедленно транслирован на десантные модули. - Начинаем разгон в сторону первой группы «Пироманов». Через пятьдесят секунд они окажутся за кораблём чужих и дадут флоту координаты для прыжка. В настройках варп-туннеля укажите триста километров до цели, чтобы выйти впритык к «Королеве». Что за безмозглые дебилы только что прыгнули без команды?!

Бионика, едва взглянув на тактический экран, моментально дала ответ:

- Двадцать шесть десантных модулей с «Триа-4». Все были с одной группы ЕA118. Видимо, следствие ошибочной команды их лидера.

- Внимание всему флоту! Учитесь на ошибке этой десантной группы. Сколько они там прожили? Секунду? Или даже меньше? Ещё раз повторяю, без команды никто не варпает! Ждём подтверждения от псиоников.

«Георг, мы готовы к повторной ментальной атаке. Начнём через десять секунд»

Сообщение от Флорианны последовало как нельзя вовремя - звено «Пироманов» как раз проходило на полной скорости за «Королевой», что давало всему флоту координаты для варп-прыжка.

- Внимание всему флоту! Готовность пять секунд! Четыре. Три. Две. Одна. ВАРП!!!

***

За несколько секунд, прошедших после выхода «Толстушки Джоан» из варп-туннеля, я успел испугаться, заковыристо выругаться и дать приказ кораблям флота вступить в бой. «Королева» к моменту нашего подхода оказалась всё ещё активна и встретила мои звездолёты плотным огнём защитных турелей. Восемнадцать тысяч дронов «Королевы» также незамедлительно приступили к уничтожению моих кораблей и десантных снарядов исееков. К счастью, секунд через шесть сопротивление резко прекратилось, но седых волос на моей голове всё же изрядно прибавилось.

Вытерев со лба проступившую испарину и чуть успокоившись, я уже твёрдым уверенным голосом проговорил в общем канале:

- Первый этап прошёл удачно, поздравляю. Хотя я заметил, что несколько кораблей моего флота прыгнули в бой запоздало, когда сопротивление чужих уже прекратилось. Что это было - трусость, невнимательность или недостаток умений? В любом случае считайте мои слова первым и последним предупреждением. Если ещё раз подобное повторится, провинившиеся капитаны будут лишены всех регалий и ссажены на первом же необитаемом варп-маяке лишь с пачкой семян и мешком удобрений, слово кронпринца! А сейчас продолжаем сбивать дронов! Самый результативный стрелок получит очередное воинское звание и эксклюзивную бутылку бренди из личных запасов герцога Паоло ройл Анжера, бывшего главы «Оранжевого Дома»! Адмирал Киро Сабуто, подготовить отчёт о наших потерях на первой фазе боя!

Седой адмирал сообщил, что отчёт уже подготовлен и отправлен мне на терминал. Я открыл сообщение и вчитался в сухие строки. Минус двадцать шесть «Мухоловок», одиннадцать «Саф» и тридцать четыре «Пиромана». Основные потери пришлись на десантные снаряды богомолов - «Королева» успела уничтожить свыше одиннадцати тысяч управляемых модулей. Погибло свыше ста тридцати тысяч исеек-доминантов, что составляло двенадцать процентов от всей численности моих десантников. И всё это менее чем за восемь секунд активной фазы боя... Жуткая огневая мощь! Страшно даже представить, что случилось бы, не оглуши в конце концов псионики «Королеву»...

В докладе было особо отмечено, что дроны и орудия противника полностью игнорировали крупные корабли моего флота - не было зафиксировано ни единого выстрела по крейсерам и более тяжёлым звездолётам. Такое не могло быть случайностью. Разум чужих практически мгновенно определил наибольшую угрозу для «Королевы» - высаживающийся на поверхность громадного суперкериера десант богомолов - и отдал команду устранить её. И если бы не Мия с Флорианной, вся атака исееков захлебнулась бы кровью уже через минуту...

- Мой принц, все дроны «Королевы» сбиты! - отрапортовала Бионика.

На тактической карте действительно не осталось ни одной малой красной точки. Лишь громадное красное пятно и тысячи зелёных отметок вокруг него. Я посмотрел на таймер. Прошло полторы минуты с начала атаки, первые десантные группы уже должны были пробиться внутрь суперкэриера чужих. Всё вроде складывалось благополучно, но вдруг пришло наполненное тревогой ментальное сообщение от моей супруги:

«Георг, она очень сильна. Долго не продержим. Секунд двадцать-тридцать максимум»

Всего двадцать секунд?! Так мало?! Но это ведь значит, что просочившихся сил для захвата огромного звездолёта не хватит! Так, отставить панику! Думать, думать, думать!!! Дронов в космосе не осталось, главное теперь затруднить появление новых. И нейтрализовать защитные турели - именно они вели огонь по моим кораблям, и все потери были связаны именно с ними.

- Бионика, передай приказ маршалу направить группы десанта для захвата и уничтожения защитных турелей. А следом второй приказ - увести исеек-доминантов из зон поражения - мы атакуем ядерными зарядами малой мощности шлюзы, которые «Королева» использует для вывода дронов в космос! Указал их маркером на голограмме, всего семьдесят три штуки. Подготовить «Пиявки-А»! Распределить цели! Расчётное время до атаки тридцать секунд!

- Мой принц, маршал просит отменить ядерную атаку!!! Савассс Ях утверждает, что потери его десантников в таком случае превысят все допустимые показатели, и сил для выполнения основной задачи не хватит! Богомолы сами попробуют заткнуть шлюзы, соорудив завалы из разбитых модулей и кусков обшивки, скрепив из тросами или сваркой. А в случае неудачи сами подорвут проходы - у многих десантных групп имеются при себе боеприпасы мощностью до семи килотонн.

Времени на раздумья не было, пришлось действовать интуитивно. Я дал полный карт-бланш маршалу, флоту же приказав прикрывать рабочие группы у шлюзов. И тут... «Королева» освободилась!

Я сразу понял это, ещё до сообщения от Флорианны о том, что контроль утерян. Просто двигатели «Королевы» активировались, огромный звездолёт начал медленно-медленно разгоняться.

«Она пытается сбежать», - подтвердила мои опасения Мия.

То, что опаснейший противник боялся нас и пытался спастись бегством, придало мне храбрости и уверенности в собственных силах. Активировав микрофон, я прокричал:

- Не дайте ей улизнуть! Всем фрегатам варп-дизрапторы и сетки на «Королеву»! Если она уйдёт, клянусь, я проведу децимацию и прикажу казнить каждого десятого во флоте!!!

Словно в ответ на мои слова, по огромному звездолёту прокатилась волна ярких вспышек - это богомолы подрывали ядерные заряды, уничтожая защитные турели «Королевы» и не давая вражеским дронам выти в космос. За основные дрон-шлюзы суперкэриера завязалась ожесточённая битва - четыре тысячи кораблей и десять тысяч выпущенных моим флотом дронов пытались не дать «Королеве» воспользоваться её основным оружием. Дроны чужих, едва покинув недра «Королевы», стремительно набирали скорость и выходили из-под защитного экрана, где мои корабли уже встречали их и уничтожали.

Но «Королева» быстро училась на своих ошибках - после бессмысленных потерь, следующие четыре минуты дроны накапливались под щитом суперкэриера, не пересекая защитный экран. Когда количество готовых к атаке вражеских дронов превысило тридцать тысяч, я приказал своим кораблям организованно отступить, так как бой грозил мне критическими потерями. Лишь несколько фрегатов по-прежнему держали «Королеву» стазисными сетями и варп-дизрапторами, да звено «Сюрпризов» было готово отбомбиться по плотной группе вражеских дронов, едва те покинут безопасную зону.

Но это уже было не столь важно - основные события разворачивались не в космосе.

С большим волнением я смотрел на большой монитор, на котором отслеживалось перемещение отрядов богомолов в коридорах, залах и технических помещениях огромного звездолёта противника. Внутрь «Королевы» просочилось уже девятьсот тысяч исеек-доминантов, что с запасом хватало для выполнения поставленной перед десантом задачи. К тому же, как оказалось, изначально мы переоценили стойкость противника в ближнем бою. Медузоподобные чужие (а именно такие обнаружились внутри этой «Королевы») были значительно слабее, чем «кусты» - они совершенно не переносили вакуума, достаточно легко убивались лазерным и рельсотронным оружием, были очень уязвимы для осколочных гранат и зарядов. В общем, уже три из восьми термоядерных фугасов были размещены в узловых точках вражеского звездолёта. И тут...

ПРОТИВНИК, Я ПРОШУ ПОЩАДЫ!!! НЕ УБИВАЙ. МОЙ КОРАБЛЬ В ОБМЕН НА СОХРАНЕНИЕ ЖИЗНИ.




12. Непобедимая армада

Сообщение «Королевы» было послано конкретно мне, поэтому офицеры штаба и охрана всполошились, когда командующий флотом вдруг рухнул на пол, и из его носа на пол обильно закапала кровь. Я с трудом приподнял в успокаивающем жесте ставшую свинцово-тяжёлой руку и прохрипел никому мне не мешать.

- Прикажи экипажу не стрелять и убери внутрь своих дронов! Десант богомолов тоже не будет стрелять, но оставшиеся термоядерные заряды для надёжности всё же разместит. После этого поговорим.

Было совершенно непонятно, услышала ли меня «Королева», поэтому я потребовал от маршала Савассс Яха и Бионики подтверждений. Моя синтетическая красавица, не скрывая своего изумления, проговорила:

- Мой принц, дроны массово втягиваются внутрь суперкэриера. Противник прекратил огонь.

- Отлично! Передай мой приказ всем группам десанта не стрелять. Пусть рассредоточатся по звездолёту, возьмут под свой контроль турели, энергетические установки, центры управления, связи и ретрансляторы. Пусть установят заряды и заварят все отверстия, которые могут быть использованы для выпуска дронов. Поздравляю всех! «Королева» сдалась!!!

Повышение глобальной известности. Текущее значение +80

Повышение глобальной известности. Текущее значение +81

Улучшение глобальной репутации. Текущее значение +16

Вне всякого сомнения, подобного ликования во флоте Унатари не было со времён грандиозной победы в системе D56KT, где была убита первая «Королева» чужих. Взрослые солидные и обычно сдержанные офицеры прыгали, орали, швыряли вверх фуражки, смеялись и плакали от радости. В канале флота стояли невообразимый гвалг и стрекотание.

Изменение репутации. Отношение к вам фракции Военных Империи улучшилось.

Текущее отношение к вам фракции Военных Империи: +66 (почтение)

Последнее сообщение вызвало у меня весёлую усмешку - на носу война с Империей, а моя репутация среди военных потенциального противника сейчас выше, чем у любых их собственных флотоводцев и военноначальников. Кстати, это открывало заманчивые перспективы на будущее...

Пришло сообщение от Мии. Мне показалось, что Красная Королева была растеряна и даже несколько напугана таким исходом сражения. Небывалое дело, супруга даже извинилась передо мной за свои предыдущие резкие слова. А затем вежливо попросила:

«Георг, позволь моим девочкам тоже напиться энергией обожания. Флорианна уже пресытилась, я тоже восполнила резервы. А такая сконцентрированная позитивная энергия - редкое сокровище для псиоников, она позволит моим ученицам не только восстановиться, но и стать сильнее»

- Они станут моими Ищущими Правду? - уточнил я, но получил отрицательный ответ супруги.

«Нет. Не стоит повторять ошибки Императора. Когда-то много лет назад Август ройл Акад посчитал, что обожание сотен миллиардов подданных позволит ему содержать целую группу личных Ищущих Правду. Но стоило делам в Империи пойти не столь удачно, как его псионики стали «голодать». Тёмная Мать, Криста, Мариам Сабати и Вероника тон Таки «съедали» львиную долю энергии, остальным Ищущим Правду перестало хватать даже для поддержания своих способностей на должном уровне, не говоря уже про профессиональный рост»

- Ты говоришь сейчас про раскол и выход Великих Домов из состава Империи? - заинтересовался я словами супруги, но Мия ответила отрицательно:

«Нет. Произошло это не сегодня, и даже не вчера. Такая ситуация сложилась года три-четыре назад, когда Империя продемонстрировала свою полную беспомощность против чужих, и вера народа в непогрешимость и всемогущество правителя пошатнулась. С тех пор из-за военных и политических неудач ситуация лишь усугублялась. Сегодняшняя же битва показала, что даже сильнейшие Ищущие Правду Императора находятся далеко не в лучшей форме. Их запала хватило для инициации очень интенсивной атаки, и поначалу нам действительно пришлось крайне тяжко. Видимо, Криста рассчитывала покончить с нами одним могучим ударом, но просчиталась. Мы выстояли, и уже через пару минут ситуация стала меняться - несколько атакующих старух истощились, и даже Криста начала экономить свои силы. А после смерти Мариам Сабати инициатива так и вовсе перешла к нашей стороне, и псионики Императора отступили. Так что пара твоих наполненных энергией Ищущих Правду оказалась сильнее трёх десятков едва волочащих ноги от истощения псиоников Императора. И пускай такая ситуация сохранится в будущем»

Во всех вопросах, связанных с обучением и усилением молодых девочек-псиоников Государства Унатари, я полностью доверял опыту Мии, как одной из сильнейших Ищущих Правду в галактике. О чём сразу же сообщил супруге.

«Хорошо, Георг. Я послужу ретранслятором и помогу своим девочкам восполнить потери энергии. Но все мои ученицы в будущем станут Ищущими Правду совсем других людей. Ты назначил на высокие должности немало правителей, наместников и военных лидеров. И теперь им явно требуются псионики для защиты, помощи и получения правильных советов. Да и твоя дочь Ликанна лишилась своей Ищущей Правду, и погибшей Миленне тоже нужно подыскать замену»

ВСЕ УСЛОВИЯ С МОЕЙ СТОРОНЫ ВЫПОЛНЕНЫ. ТУРЕЛИ ОТКЛЮЧЕНЫ. ДРОНЫ ИЗОЛИРОВАНЫ. ЭКИПАЖ НЕ ПРЕПЯТСТВОВАЛ РАЗМЕЩЕНИЮ ЗАРЯДОВ. ТЕПЕРЬ Я ХОЧУ ВЕРНУТЬСЯ К ПЕРЕГОВОРАМ ОБ УСЛОВИЯХ СВОЕГО ОСВОБОЖДЕНИЯ.

Видимо, причина в том, что я не завершил ещё ментальный разговор с Мией, но на сей раз общение с «Королевой» далось мне совершенно безболезненно. Я даже устоял на ногах.

«Она опасна, Георг. Сейчас «Королева» слаба и уязвима. Она идёт на уступки, пытаясь выторговать себе жизнь и свободу. Но в будущем всё может измениться, и вы поменяетесь ролями. Моё мнение - нельзя упускать такой удобный шанс прикончить сверхразум чужих. Хотя... я читаю твои мысли и вижу, что у тебя совершенно иные планы на её счёт»

- Да, Мия. Я готов отпустить её в обмен на этот громадный звездолёт и сведения о чужих. Мы ведь практически ничего не знаем о чужих, хотя и воюем с ними уже несколько лет. Их родина. Их культура. Их технологии. Их планы. Всё это представляет немалый интерес. Также меня крайне интересует, какие договорённости имеются у чужих с человечеством, и чьи конкретно приказы они выполняют. Если «Королева» ответит на мои вопросы, это будет достаточной ценой за свободу.

«Что же, пробуй. Сейчас «Королева» не представляет угрозы, тем более если её лишить корабля, связать договорами и клятвами. Но я не могу гарантировать, что твоё благодушие к явному врагу не аукнется человечеству в будущем»

Моя супруга разорвала ментальную связь, но я всё же успел ощутить её сильное раздражение. Да, точку зрения Мии я прекрасно понял - «Королеву» нужно уничтожить ради спокойствия всего человечества. Отчасти, я разделял опасения супруги - чужие наглядно продемонстрировали свою опасность для всех остальных космических рас. Теперь хорошо было бы понять мнение и второй моей Ищущей Правду. Возможно, если бы и Флора проголосовала за смерть «Королевы», я тоже сменил бы свою точку зрения.

Но Флорианна затруднилась с ответом. Она лишь указала на явный плюс в приобретении огромного суперкэриера для флота Унатари, но вот решить судьбу сверхразума чужих не смогла. Сестре Астры вообще сильно досталось во время боя с псиониками Императора, она едва не падала с ног от усталости и была неспособна сейчас находить ответы на сколь-либо сложные вопросы. Единственное, о чём сейчас могла думать Флора - поскорее принять дозу кристаллов и погрузиться в многодневный сон.

Пришлось действовать самому и ориентироваться лишь на собственную интуицию. Сосредоточив своё внимание на огромном дискообразном звездолёте, я мысленно изложил «Королеве» свои требования. Ответ пришёл практически мгновенно:

ЕСТЬ СРАЗУ ДВА НЕВЫПОЛНИМЫХ ПУНКТА. Я НЕ ИМЕЮ ПРАВА РАСКРЫВАТЬ ИНФОРМАЦИЮ О ДОГОВОРЁННОСТЯХ С ТВОЕЙ РАСОЙ. ТАКЖЕ ТВОИ СОРОДИЧИ ЗАПРЕТИЛИ ДЕЛИТЬСЯ ТЕХНОЛОГИЯМИ С КЕМ-ЛИБО ЕЩЁ, КРОМЕ НИХ САМИХ.

- Но ты можешь хотя бы сказать, с кем конкретно из людей вы вели переговоры?

НЕТ. ЗАПРЕЩЕНО РАСКРЫВАТЬ ЭТУ ИНФОРМАЦИЮ.

Вот ведь чёрт, и тут облом... Но кто же это мог быть? Явно ведь это была очень высокопоставленная персона в иерархии Империи, Великих Домов или Антагонистов. На ум первой почему-то приходила моя покойная бабка кронпринцесса Элеонора - такая властная и обиженная на Императора личность действительно могла включить вторжение чужих в свои планы по ослаблению Империи. Скорее всего, договаривалась Элеонора с чужими не лично, а через какого-нибудь посредника - того же «голоса триумвирата» графа Альберта ройл Акада. Возможно, спесь и высокомерие графа как раз и объяснялись тем, что он знал о договорённостях с чужими и полагал, что способен управлять этой мощью.

  Ещё одним напрашивающимся кандидатом на роль переговорщика с чужими была Тёмная Мать, долгие годы служившая ближайшим советником и доверенным лицом Императора. Сильнейшая Ищущая Правду и Император явно знали о чужих гораздо больше, чем это показывали. Кстати... Если задуматься, я ни разу не слышал, чтобы Тёмная Мать или Август ройл Акад высказывали опасения насчёт вторжения чужих в Ядро Империи. И ведь действительно, все эти годы чужие атаковали лишь территории Роя, других нечеловеческих рас и периферийные системы Великих Домов, но ни разу не тронули внутренние системы Империи. Что это - случайность? Или ограничения, заданные чужим Тёмной Матерью?

Но и Тёмная Мать, и кронпринцесса Элеонора уже мертвы. Как и многие другие видные аристократы, военноначальники и псионики - войны и смуты последних лет существенно перекроили политическую звёздную карту и проредили списки лидеров.

- Может статься так, что все люди, которые вели переговоры от лица человечества, уже мертвы. Тогда старые договорённости не имеют силы...

НЕТ, ЭТО НЕ ТАК. В СЕГОДНЯШНЕЙ АТАКЕ НА МЕНЯ ПРИНИМАЛ УЧАСТИЕ ОДИН ИЗ ТЕХ ЛЮДЕЙ, С КОТОРЫМИ НАША РАСА ВЕЛА ПЕРЕГОВОРЫ ПРИ ПЕРВОЙ ВСТРЕЧЕ. Я НЕ ИМЕЮ ПРАВА НАЗЫВАТЬ ИМЯ.

Вот это головоломка... В моём флоте четыре тысячи кораблей и сотни тысяч людей. Хотя... наверняка нужно рассматривать лишь самых видных капитанов и адмиралов - едва ли «Королева» посчитала бы рядовых членов экипажей и десантных команд за полномочных представителей человечества. Значит, список существенно сокращается. Я уже хотел было дать Бионике задание проверить послужные списки старших офицеров моего флота и вычленить из них тех, кто участвовал в самых первых стычках с чужими - такие факты наверняка должны быть отражены в биографиях военных.

Но остановился, поражённый новой мыслью. В сегодняшней атаке на «Королеву», кроме собственно кадровых военных, участвовали и десятки Ищущих Правду, и тысячи внешне похожих на людей роботов-андроидов, а также наверняка немало исеек-аритов. Так что список подозреваемых оказывался существенно шире, чем я предполагал. Было похоже, что с ходу эту задачу не решить. Ладно, отложу на потом. Сейчас имелись более насущные дела.

- Мы знаем про большой флот твоей расы в соседней звёздной системе Наяль. Скажи, ты можешь повлиять на твоих сородичей, чтобы они не нападали и ушли обратно? Мне нужно, чтобы сражение не состоялось.

У МЕНЯ НЕТ СВЯЗИ С ДРУГИМИ КОРАБЛЯМИ МОЕЙ РАСЫ. ОНИ УЖЕ В ВАРП-ПРЫЖКЕ СЮДА. И ОНИ НЕ СТАНУТ ПОДЧИНЯТЬСЯ. ДЛЯ НИХ МОЙ ЗВЕЗДОЛЁТ ОТМЕЧЕН КАК ЗАХВАЧЕННЫЙ ВРАГОМ.

Опять облом! Что ни попросишь, «Королева» не может или отказывается это делать. И флот чужих уже летит сюда... Я всё больше склонялся к варианту, предлагаемому Мией - взорвать к чертям собачим этот суперкэриер, пока ещё остаётся такая возможность. Так как, трезво оценивая расклад сил перед предстоящим сражением, возможности удержать этот гигантский звездолёт у меня, скорее всего, не будет.

Но покончить с «Королевой» я ещё успею. Сейчас же важно было выжать из неё как можно больше информации.

- И как технически ты собираешься осуществить передачу мне корабля?

НАЗОВИ ЛЮБУЮ ПЛАНЕТУ С НЕКИСЛОТНОЙ АТМОСФЕРОЙ. МЕТАН. АРГОН. АЗОТ. ГЕЛИЙ. АММИАК. КИСЛОРОД. ТЕМПЕРАТУРА И ГРАВИТАЦИЯ ЗНАЧЕНИЯ НЕ ИМЕЮТ. ТАМ Я ВЫГРУЖУСЬ.

Любую планету? Она издевается?! Тут в звёздной системе Хелль имелась только одна планета Хелль-1, причём заселённая людьми. Или «Королева» не ограничивалась только системой Хелль и рассматривала другие звёздные системы? Неужели она не знает, что варп-маяки в соседних системах выключены, и мы отрезаны от транспортной сети? Или... тут у меня перехватило дыхание от волнения... Может, «Королева» по-прежнему способна перемещаться между звёздами? Используют ведь чужие какие-то альтернативные способы перемещения, не через стандартные варп-маяки! Что же, проверим. Я открыл звёздную карту и поискал что-нибудь подходящее запросам «Королевы» на территории Государства Унатари.

- Хнель-VI. Газовый гигант. Метановая атмосфера. Устроит?

ДА. Я МОГУ ПЕРЕМЕСТИТЬСЯ ТУДА, НО НЕ ИЗ ЭТОЙ СИСТЕМЫ. НУЖНА СИСТЕМА С ТОЧКОЙ ПРОБОЯ. ЕСТЬ В НАЯЛЬ. ЕСТЬ В АМАТИ

Я постарался не удивляться тому, что чужим знакомы человеческие названия звёздных систем. Не стал также спрашивать, что такое «точка пробоя» - мало ли, вдруг «Королева» посчитает, что не имеет права делиться этими знаниями. Вместо этого я, постаравшись имитировать безразлично-скучающее состояние, предложил «Королеве» рассмотреть другие маршруты полёта в Хнель.

Я НЕ ПОНИМАЮ. ДРУГИЕ ПУТИ ДОЛЬШЕ.

- Просто не всегда приоритетна скорость перемещения. Иногда важнее безопасность. Идёт война между моим государством и врагами. Вокруг множество враждебных мне флотов. Путь в Наяль точно закрыт - мы не пройдём через Хелль. Маршрут в Амати через системы Форпост-10 и Форпост-9 тоже может быть недоступен. Вот я и хочу рассмотреть другие маршруты. Можешь дать мне список систем с точками пробоя? Мне нужно посмотреть, как можно провести тебя в обход вражеских флотов.

Перед глазами появилось очень странное видение - множество ярких разноцветных точек на чёрном фоне. Белые, серые, синие огоньки, один ярко-красный. Многие точки были соединены между собой пучками разноцветных линий. Видимо, это и была запрошенная мною карта «точек пробоя», только вот я ничего в ней не понял. Нужна была какая-то привязка к известной мне политической карте. К тому же, я привык рассматривать лишь те звёздные системы, в которых установлены варп-маяки, и через проходят транспортные маршруты, полностью игнорируя недоступные. Тут нужен был специалист в звёздных картах и навигации.

- Старшему навигатору «Толстушки Джоан» срочно подойти в штаб управления флотом.

Через три минуты ко мне подвели усатого седого офицера с нашивками спейс-капитана. Он явно волновался, впервые оказавшись в обществе кронпринца, и нервно мял в руках свой головной убор.

Майк тон Тир. Человек. Военный. Спейс-капитан флота Государства Унатари.

- Майк, есть работа как раз по твоему профилю, - я указал навигатору на монитор с изображением громадного дискообразного звездолёта. - «Королева» чужих утверждает, что способна прыгнуть из системы Амати прямо в Хнель, соседнюю с Унатари звёздную систему. Поговори с «Королевой» и выясни все технические детали. Я хочу понять, может ли остальной мой флот совершить этот прыжок вместе с ней, и что для этого требуется. К тому же «Королева» мысленно передаёт карту с системой переходов, которой пользуются чужие. Сведения крайне интересные, но у меня не хватает общих знаний, чтобы соотнести систему чужих с нашей привычной картой. Сделай это. Справишься с задачей - награжу по-королевски, слово кронпринца! Не справишься - у моего флагмана будет более способный навигатор!

***

Сообщение по внутренней связи застало меня в тот момент, когда я только-только приступил к позднему ужину в компании своей дочери Джоан и фаворитки принцессы Астры.

- Кронпринц Георг, поступил вызов по дальней связи из системы Дамир. С вами желает побеседовать герцогиня Виолетта ройл Инокий тон Месфель-Дамир, соправительница Великого Герцогства.

 Сестрёнка? Мы же вроде с ней буквально на днях общались, как раз в день её коронации. Чего Виолетте от меня потребовалось? Разве что хочет обсудить смерть нашей общей матери герцогини Элизы ройл Месфель-Лаваэль? Зная, скажем так, о далеко не лучших отношениях между Джоан и её новоявленной тёткой, я попросил свою дочь пересесть, чтобы девочка не попадала в кадр, и приложил палец к губам.

Я не ошибся насчёт повода для беседы - герцогиня была в траурных тёмных нарядах, подчёркивающих скорбь и боль утраты. Судя по проскользнувшему на лице сестры удивлению и недовольству, она ожидала увидеть и меня в трауре. Слишком запоздало я сообразил, что стоило, конечно, показать скорбь и соответственно переодеться, хотя покойная герцогиня Элиза ну совершенно не ассоциировалась у меня с матерью.

- Георг, мне уже известно, что мать умерла во время разговора с тобой по дальней связи. И я хочу знать, что произошло во дворце на Овеете-VII.

Я состроил печальное выражение лица, при этом с трудом сдерживая рвущуюся наружу улыбку - подконтрольным Бионике андроидам действительно удалось уничтожить все записи произошедшего. Теперь сестра будет знать лишь то, что я ей сообщу.

- Тот разговор произошёл по инициативе матери. Она сообщила, что мой флот угодил в ловушку, и даже не скрывала злорадства по данному поводу. Затем мать предложила мне сдаться без боя, грозя спешащими со всех сторон в Хелль флотами Великого Герцогства. Я, естественно, отказался и пообещал уничтожить эти корабли. И тогда герцогиня предложила мне подумать над тем, чтобы самому примкнуть к Великому Герцогству. Она начала рассказывать, как много уже сделано для того, чтобы власть над всеми Великими Домами сконцентрировалась в руках нашей семьи. Но договорить ей не дали - барон Магго из семьи Лаваэлей выстрелил ей в спину!

- Да, я получила уведомление... - сестра закрыла глаза и подняла лицо вверх, пытаясь сдержать набежавшие слёзы.

Герцогиня Виолетта замолчала, я же продолжил свой рассказ.

- Охрана матери уничтожила убийцу, хотя и запоздало. Вот только заговорщик в зал пробрался не один - многие офицеры в старой форме Зелёного Дома пронесли оружие, и они стали стрелять по матери, её телохранителям и Ищущим Правду. В зале случилась самая настоящая бойня, применяли даже резонатор и плазменные гранаты. Когда же всё стихло, я не увидел ни одного выжившего.

- Заговорщики постарались уничтожить все улики, во дворце Овееты-VII не сохранилось никаких записей об этой трагедии. Представитель Лаваэлей уже связывался со мной и уверял, что их род пытаются подставить, и что их семья никогда не замышляла ничего дурного против нашей матери. Глава их рода даже выразил готовность пройти испытание Ищущими Правду, чтобы доказать свою невиновность. Брат, мне нужна видеозапись нападения на мать и случившейся потом перестрелки. Нужно показать подданным, что это не был случайный убийца-одиночка. Что это была спланированная акция семьи Лаваэлей. Причина-то как раз мне понятна - после смерти нашей матери глава рода Амелий ройл Лаваэль претендует на роль соправителя Великого Герцогства. Не бывать этому!

- Да, Виолетта, я немедленно перешлю тебе запись, как есть без правок и купюр. Но только с момента покушения на мать, так как до этого велись слишком чувствительные для меня переговоры, звучали секретные сведения о численности и положении моего флота. Тут уж извини - отомстить за нашу мать я тебе помогу, но вот позволить уничтожить мой флот не дам!

Сестра кивнула, показывая, что согласна на такие условия. Я выключил микрофон, дал соответствующие указания Бионике и лично проследил, чтобы в запись не попало ничего лишнего - ни моё обращение к герцогине Элизе, ни кадры с исеек-аритами. Только первое и второе неудачные покушения аристократов из семьи Лаваэлей на герцогиню, затем оказавшееся фатальным третье, смерть моей матери и дальнейшая бойня во дворце. Все эти обличающие кадры сопровождались гневными выкриками офицеров из семьи Лаваэлей в адрес соправительницы Великого Герцогства. Материал получился просто убийственным - железобетонное доказательство вины семьи Лаваэлей, причём любые эксперты подтвердят подлинность записи.

Я отослал файл, и сестра тут же ознакомилась с содержимым. Лицо герцогини Виолетты потемнело от гнева:

- Так я и думала! Лаваэли заплатят за своё вероломство. Весь их род заплатит, от мала до велика, клянусь! Подлые предатели! А я ведь предлагала матери вырезать их всех под корень, считая слишком ненадежными и опасными союзниками. Но она меня не послушалась, и поплатилась в итоге за свою доверчивость...

Сестра уже собиралась было заканчивать беседу, но я успел задать интересующий меня вопрос:

- От имперских кораблей из системы Наяль поступило странное сообщение, что флот Великого Герцогства и чужие действуют против них заодно. Ты можешь подтвердить или опровергнуть такой союз?

Моя сестра-близнец посмотрела куда-то в сторону, видимо на часы. А затем ответила совсем невпопад, словно и не слышала моего вопроса:

- Георг, трон соправителя Великого Герцогства освободился. И я тут подумала, что не стоит отдавать его кому-то чужому не из членов нашей семьи. Может, мать и была права, и ты мог бы выступить с нами заодно. Но сперва, братишка, тебе нужно существенно умерить свои аппетиты и унять непомерно раздувшуюся гордыню. Со вторым как раз просто - через сорок минут ты получишь важный урок, который развеет миф о твоей непобедимости. Урок, который перевернёт все твои представления о балансе сил в нашем мире. Так что давай поговорим с тобой после сражения, когда ты уже многое поймёшь. Удачи тебе, брат! И смотри не погибни!

***

Моя синтетическая помощница поставила передо мной на пульт горячий «кофе» и, склонившись к самому уху, тихо спросила:

- Мой принц, стоит ли так рисковать? Не похоже, что герцогиня Виолетта шутила или блефовала, говоря про непобедимый флот, который вот-вот свалится нам на голову. Моя программа обработки человеческой мимики говорит о 96-процентном шансе того, что ваша сестра говорила правду.

- Да, Бионика. Мия утверждает примерно то же самое - моя сестра-близняшка действительно предупредила меня о грозящей опасности, и Виолетта верила в то, что победить в предстоящем сражении невозможно, несмотря на все свои способности. Но неужели мы уйдём, даже не посмотрев на ту всесокрушающую силу, которой нас пугают?

На лице прекрасной девушки-андроида очень достоверно отобразился испуг. Я отпил глоточек принесённого обжигающе-горячего напитка из обжаренных орешков фиро, который с моей лёгкой руки практически официально уже назывался «кофе». Даже чопорный и педантичный дворецкий Брайль и старший повар так именовали данный напиток, а недавно я встретил это название даже в сетевой кулинарной энциклопедии. Надо же, принёс-таки в «Защиту Периметра» словечко из моего мира. Единственный мой серьёзный прокол за всё время. Я улыбнулся своим тайным мыслям и благодарно кивнул моей помощнице за принесённый «кофе»:

- Королева андроидов всегда знает, чего не хватает правителю людей для умиротворённого состояния. Теперь я готов встретить «жутко страшный непобедимый флот», в каком составе бы они ни пришёл. Да и тебе бояться нечего - все мои корабли стоят в разгоне на варп-маяк Форпост-10 и готовы прыгнуть туда вслед за ушедшей «Королевой».

- Ваше высочество, мы даже не попытаемся отбомбиться по противнику? - уточнила сидящая с другой стороны от меня Николь тон Савойя.

- Если выпадет удобный шанс, то наши стелс-бомберы непременно отбомбятся. Но мы уже столько раз использовали атаку невидимок по скоплениям чужих, что наши враги наверняка ожидают подобного шага с нашей стороны и приняли меры...

Я хотел было расписать своим помощницам меры, какие может применить флот для защиты от невидимок, но не успел. Мерзко взвыла сирена, тревожно замигали сигнальные лампы, офицеры бросились к своим рабочим местам. Противник всё-таки пришёл! Сперва на тактическом экране проявилось несколько крупных красных отметок, затем с перерывами в несколько секунд порционно стали приходить другие группы. Через пару минут стало окончательно ясно, что суммарно звездолётов у врага как-то нереально много - мой флот на тактической карте казался лишь коротенькой зелёной ленточкой на фоне вытянувшейся на пять тысяч километров красной армады. А новые и новые порции звездолётов врага продолжали приходить...

Я внимательно прислушивался к сообщениям своих офицеров тактиков, готовый в любую секунду скомандовать отступление.

- Их уже более восьми тысяч!

- Флот противника группируется в три основных ядра вокруг крупных кораблей. Дистанция до ближайшей группы четыре тысячи километров.

- Девять «Мамонтов». Двадцать три крупных звездолёта незнакомого нам типа, визуально при приближении на них видны турели колоссальных размеров. Двести сорок линкоров типа «Бегемот». Почти тысяча крейсеров типа «Кувалда». Триста крейсеров «Бензопила» и ещё двести незнакомого типа.

- Продолжаем идентификацию эсминцев и фрегатов. Преимущественно, это «Метеоры» и «Аскеты»...

- Часть кораблей противника пропала с радаров! Исчезли отметки тех самых двухсот крейсеров с неизвестными сигнатурами и четырёхсот фрегатов-невидимок трёх разных видов.

Семьсот кораблей, которые могут находиться где угодно в невидимости, слишком серьёзная угроза, чтобы ей можно было пренебречь. К тому же мне уже стало совершенно ясно, что ловить тут нечего - при таком соотношении сил победа в сражении моему флоту не светила. Я уже готовился отдать приказ уходить, как вдруг раздался встревоженный крик тактика:

- Прибыл новый большой флот! Это люди! Они пришли из системы Наяль! Три тысячи кораблей!!!

Три тысячи кораблей? Откуда они могли взяться в Наяль? Я переглянулся с Николь тон Савойей, моя помощница удивлённо пожала плечами. Бионика между тем проговорила, комментируя поступающие доклады тактиков:

- Корабли однозначно человеческой постройки, примерно половина из них опознаны как Первый ударный флот Фиолетового Дома, точнее уже флот Великого Герцогства. Это те самые корабли, за которыми погнался имперский адмирал Перес тон Месфель-Тесса. Но вот другие полторы тысячи очень странные. Они дают неправильный ответ на запрос «свой-чужой», к тому же ни один из них не идентифицируется по сигнатуре. Таких кораблей нет в информационном каталоге!

- Это могут быть только Антагонисты! - проговорил я с уверенностью, самостоятельно пробуя переключаться между разными камерами и приближать изображение, так как удовлетворительного качества картинки нигде не было.

Бионика, заметив мои бесплодные действия, в секунду провела все манипуляции и перекинула мне на экран наиболее чёткие кадры. Хотя всё равно с такого громадного расстояния даже после обработки мало что можно было рассмотреть, разве что только приблизительные очертания самых крупных звездолётов. Непривычные скруглённые и каплеобразные формы, этот вообще похож на тримаран, я точно никогда прежде не встречал таких звездолётов.

- Все знакомые нам типы военных кораблей Империи были разработаны уже после отделения Золотого Дома. Неудивительно, что и у Антагонистов за это время появились свои собственные корабли, - Николь тон Савойя словно читала мои мысли. - Вон то явно линкоры. Это крейсера. А вон тому гиганту с километровой длины орудиями я что-то вообще не подберу аналога по имперской классификации боевых звездолётов...

- Командующий, вас вызывают с того гиганта! - офицер связи указал маркером как раз на обсуждаемый мной и помощницами звездолёт незнакомой конструкции.

«Георг, Флорианна уже погрузилась в кристаллический сон. Но я сама готова прикрыть тебя, если что. Самой интересно узнать, кто к тебе в гости прибыл», - сообщение от Мии придало мне уверенности, и я приказал соединять.

Ба! Знакомые все лица! С экрана на меня смотрел Демьен ройл Амелий тон Лаваэль - тот самый кронпринц Зелёного Дома, чей флот полгода назад я так удачно запер в необитаемой системе и принудил сдаться. Помнится, тогда Демьен давал слово кронпринца Империи, что больше никогда не станет плести против меня интриги и уж, тем более, не поведёт корабли войной на моё государство. Сейчас лицо моего противника светилось торжеством:

- Кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель, как же долго я ждал возможности отомстить вам за то досадное поражение! Но вот наконец мы поменялись ролями - флот Унатари надёжно заперт в этом закутке космоса, и теперь я буду диктовать условия капитуляции!

- Ты в этом уверен, Демьен? - я постарался состроить максимально ехидное выражение лица. - Посмотри на данные с локаторов - сколько вокруг обломков звездолётов! Это значит, что ты не первый пришёл сюда в Хелль предлагать мне сдаться. За последние полдня я провёл три сражения, наголову разбив два флота Великого Герцогства и даже заставив отступить громадный суперкэриер чужих. При этом мои потери минимальные. Более того, я даже усилил свой состав захваченными кораблями.

- Кронпринц Георг, вам удалось заставить «Королеву» отступить? Вот уж не думал, что такое вообще возможно! Выражаю восхищение вашему таланту! Но это ничего не меняет - и без «Королевы» у меня хватит сил совладать с вами. Как видите, под моим командованием находится огромный флот чужих. Но и это ещё не всё! Посмотрите на мои корабли - они совершенны! В них применены высокие технологии чужих, на сотни лет опередившие то, что смогло построить человечество своими силами! Признайтесь, кронпринц, вы удивлены! А уж как удивится спейс-маршал Звёздного Флота Империи Абрам Ковель, когда его армада, вторгшаяся в Третий Сектор Периметра, столкнётся с ещё одним таким флотом Великого Герцогства!

Мой собеседник самодовольно рассмеялся. Я же постарался сохранить внешнее спокойствие, хотя известие о существовании ещё одного столь грозного флота у Великого Герцогства было, признаться, крайне удручающим. Все мои штабные аналитики, и я вместе с ними, существенно недооценили силы Великого Герцогства. А разведка моего Государства Унатари, которую я ошибочно полагал едва ли не всезнающей, откровенно проспала союз Антагонистов с чужими.

- Не скрою, Демьен, единый флот из кораблей Антагонистов, Фиолетового Дома и чужих стал для меня сюрпризом не меньшим, чем их командующий, позабывший обо всех своих клятвах.

Мой оппонент на экране болезненно скривился - несмотря на все ухищрения со сменой названия Зелёного Дома, в душе бывший кронпринц Империи всё же понимал, что нарушил своё слово и высокие клятвы. Но Демьен быстро пришёл в себя:

- Не стоит пытаться меня провоцировать, кронпринц Георг. Я прекрасно понимаю ваше желание вывести противника из себя в надежде, что он допустит какую-нибудь ошибку. Но нет, этого не случится. Флот Унатари надёжно заперт в пределах этой и соседней системы, и выхода из ловушки не появится. Или здесь в Хелль, или в системе Форпост-10, но я всё равно уничтожу ваши корабли. Поэтому, кронпринц Георг, я предлагаю вам сдаться. Даже такому прославленному флотоводцу совершенно не зазорно признать поражение при таком колоссальном отставании в военной мощи и технологиях!

«Георг, мне совершенно нетрудно убить этого наглеца. Даже странно, но Демьена не прикрывает сейчас ни одна Ищущая Правду»

- Нет, Мия! Не делай этого! Демьен считает, что контролирует ситуацию. Он самодоволен и беспечен, и к тому же жаждет доказать всем, что способен победить меня. Другой командующий на его месте просто запрёт мой флот в безлюдной системе Форпост-10, если я туда отступлю. Но мне нужно, чтобы вражеский флот обязательно погнался за мной.

«Как знаешь, Георг. И да, говорю тебе как Ищущая Правду, Демьен обязательно погонится за твоим флотом»

Что же, раз вторая по силе Ищущая Правду с такой уверенностью гарантировала успех моих действий, можно было уже прекращать дразнить противника:

- Демьен ройл Амелий тон Лаваэль, я бы с удовольствием остался и ещё поболтал с вами, но расчёты показывают, что семьсот кораблей-невидимок чужих вот-вот сблизятся с моим флотом. А посему разрешите откланяться! Всему флоту, варп на маяк Форпост-10!




13. Тёмные пути

Герцогиня Катерина тон Унатари с шумом распахнула двери и влетела в малую комнату отдыха, где я дремал на диванчике после нервного напряжения последних часов. У меня имелось всего полтора часа на восстановление сил, пока мой флот заряжался энергией на варп-маяке Форпост-10, так что пришедшую ко мне в одной лишь прозрачной ночной рубахе Астру я тоже уложил спать. Фаворитка спорить не стала, хотя сегодня находилась в игривом настроении и явно рассчитывала на совершенно другой приём с моей стороны, раз уж разрисовала всё своё тело каким-то сложным светящимся в темноте узором.

Охранявший мой сон полупрозрачный Россс попытался было остановить первую советницу, но та лишь отмахнулась от смертельно опасного исеек-доминанта:

- Пропусти! Георг, должен это видеть!

Сестра без спроса включила освещение и, не обращая внимания на недовольно ворчащую после сна и прикрывающую глаза рукой принцессу Астру, активировала настенный экран. Мои собственные глаза тоже ещё не успели привыкнуть к яркому свету, так что изображение я рассмотрел не сразу, но голос Императора Августа узнал мгновенно:

- ... в эти тревожные дни мы все должны сплотиться ради победы! Сотни миллиардов граждан нашей великой Империи в едином патриотическом порыве должны доказать изменникам из так называемого «Государства Унатари» и их кукловодам...

Что?! Я вскочил, разом позабыв о своей усталости. Катерина пультом выключила звук и сама прокомментировала происходящее:

- Брат, такое идёт абсолютно по всем информационным каналам! Циклическая двадцатиминутная запись, в которой Император объявляет о том, что псионики Государства Унатари подло напали на его Ищущих Правду, убив и искалечив нескольких женщин. И всё это якобы ради того, чтобы позволить уйти огромному суперкэриеру чужих, который почти-почти был уничтожен Кристой и её группой. И что в это самое время флот Унатари под твоим руководством вместе с кораблями изменников из Великого Герцогства в системе Наяль подло атаковал Седьмой штурмовой флот Империи, когда тот героически сражался с прорвавшимися ордами чужих...

- Что за чушь?! - искренне возмутился я. - Мой флот даже не был в Наяль, не говоря уже про другие совершенно нелепые обвинения! Это же элементарно доказать! Есть записи в информационных блоках памяти на звездолётах. Есть аварийные самописцы. Есть данные с варп-маяков. Есть многочисленные свидетели - да хотя бы жители системы Хелль, которые подтвердят, что флот Унатари не появлялся в Наяль. В конце концов, можно воспользоваться способностями Ищущих Правду!

- Очнись, Георг! Да кто вообще станет сомневаться и проверять какие-то записи, когда сам Император однозначно указал своим подданным на виновных! Нас с тобой назвали предателями! Десять минут назад Империя официально объявила войну Государству Унатари! Своим указом Август объявил нас с тобой, а также всех офицеров флота Унатари преступниками и лишил всех титулов и наград! Так что наши объяснения и трансляции никто в Империи даже слушать не станет! Да и не увидит никто - по всей границе на варп-маяках уже введена односторонняя информационная блокада, я проверяла. Имперская пропаганда проходит, а вот наши трансляции глушат! Чёрт, у меня за десять минут репутация упала уже на семь пунктов!

Что? Я зацепился именно за последние слова сестры, вычленив их из всего потока истеричных воплей. Логично, что репутация у Катерины падает, после таких-то обвинений со стороны самого Императора. Но почему же у меня не было никаких уведомлений о падении репутации? Я открыл внутренний интерфейс и посмотрел подробную информацию о самом себе:

Георг ройл Инокий тон Месфель, наследный принц Империи, правитель Государства Унатари, гросс-адмирал Роя, 49 лет

Раса: Человек Пол: Мужской

Класс: Аристократия/Мистик

Достижения: Старшая самка Хамелеонов, Нашедший Арита, Прошедший через Чужих, Исследователь неизвестного, Собиратель земель Империи, Экс-командующий флотом Восьмого Сектора, Симулянт, Уважаемый Роем, Чемпион Декее по боям без правил, Защитник человечества, Хозяин Улья, Хозяин соблазнительницы исееков, Миротворец, Превзошедший Императора.

Известность: +83 Репутация: +24

Странно. Сохранился и титул наследного принца, и все мои достижения. Да и репутация нисколько не просела, насколько я видел... Как же так? Почему у Катерины репутация снижается, а у меня за те же самые описанные Императором «грехи» нет? Да и как сигнал из Империи может доходить сюда в систему Форпост-10? Неужели Великое Герцогство не глушит трансляции своих противников? Разве что...

Тут меня посетила мысль, от которой сердце испуганно замерло. Что если ролик с Императором - фальшивка, с помощью которой троюродная сестра пытается меня обмануть?! Чего Катерина добивается своими действиями? Ответ понятен - хочет, чтобы Государство Унатари ввязалось в войну с Империей! Тут ведь достаточно только начать боевые действия, и обратного хода уже не будет, война будет жесточайшая и идти до полной победы одной из сторон. Зачем моей советнице это надо? Неужели моя сестра работает на Антагонистов?! И кстати... Катерина ведь была официальным спикером Зелёного Дома и участвовала во всех важных переговорах. И если первая встреча человечества с чужими произошла на территории Зелёного Дома, то Катерина однозначно принимала бы в них участие! Неужели «Королева» чужих подразумевала мою советницу, когда говорила про человека, принимавшего участие в тех давних переговорах?

Непонятно, к каким умозаключениям я бы пришёл, но тут прямо у меня на глазах пришла пачка новых информационных сообщений:

Повышение глобальной известности. Текущее значение +84

Повышение глобальной известности. Текущее значение +85

Улучшение глобальной репутации. Текущее значение +25

Изменение репутации. Отношение к вам фракции Военных Империи ухудшилось.

Текущее отношение к вам фракции Военных Империи: +65 (почтение)

Значит, никакой информационной блокады нет, и сообщения действительно проходят.

- Что с тобой, Георг? Ты так на меня смотришь, как будто в первый раз видишь! - герцогиня Катерина тон Унатари вырвала меня из задумчивого состояния.

Рассказать ей о своих подозрениях или нет? С одной стороны, глупо признаваться в своих сомнениях и страхах тому, с кем этот страх и связан. А с другой... кому-то в этой жизни нужно всё-таки доверять, иначе недолго и параноиком стать. Я честно рассказал сестре о своём замешательстве.

Изменение репутации. Отношение к вам Катерины тон Унатари улучшилось.

Текущее отношение к вам Катерины тон Унатари: +87 (абсолютное доверие)

- Спасибо за доверие, брат. Хорошо, что ты честно поделился своими тревожными мыслями. Не смогу прямо сейчас доказать, что никогда не общалась с «Королевой» чужих. Но клянусь тебе, что не делала этого и в любой момент готова пройти проверку Ищущей Правду. Хотя задачка действительно интересная. Значит, говоришь, кто-то из участников атаки на «Королеву» ранее вёл переговоры с чужими... Я подумаю над этой головоломкой. Что же насчёт твоей репутации, тут действительно странно...

Катерина задумалась и даже на полминуты прикрыла веки, потом посмотрела на меня расширенными от удивления глазами и проговорила возбуждённо:

- Георг, в первый раз такое вижу! У сторонников Императора просто-напросто не хватает должного процента голосов для подтверждения негативных изменений в твоём профиле! Брат, у тебя слишком высокая известность и репутация, а потому не менее двух третей аристократов должны согласиться с инициативой Августа объявить тебя преступником. Но этого не происходит, так как у тебя в Империи оказалось немало сторонников! А уж для лишения кронпринца его титула, насколько я посмотрела, и вовсе требуется практически единогласное одобрение остальных аристократов Империи!

- Похоже, Император Август сел в лужу? - предположил я с улыбкой. - Граждане Империи не поверили выдвинутым против меня обвинениям?

 - Или поверили, но посчитали, что кронпринц Георг наконец-то перестал слепо подчиняться Императору и начал свою собственную политическую игру, - усмехнулась Катерина.

- Давно пора, Георг! Два года прошло уже с того дня, когда ты обещал свозить меня в Тронный Мир и показать все достопримечательности столицы. Я давным-давно наряды себе прикупила для этого знаменательного события, а наша экскурсия всё откладывается и откладывается. Все знают, что слово кронпринца свято. И если для выполнения обещания тебе нужно свергнуть Императора, сделай это!

Данные слова принадлежали, как нетрудно догадаться, принцессе Астре ройл Веерде. Мы с Катериной удивлённо переглянулись.

Астру с её странными и зачастую совсем уж детскими выходками трудно воспринимать всерьёз. Про её присутствие частенько вообще забываешь, да и обычно не стремится моя фаворитка встревать в серьёзные разговоры о политике. А потому в такие моменты, когда принцесса всё же напоминает о себе репликами по делу, чувствуешь себя немного не в своей тарелке и запоздало роешься в памяти, пытаясь вспомнить, какие ещё серьёзные разговоры велись в её присутствии.

- А ведь твоя куколка права, - задумчиво проговорила Катерина. - Политическая звезда Императора неумолимо закатывается. Он теряет власть, силу, авторитет. Да и все прекрасно понимают, что возраст у Августа более чем преклонный, и не сегодня так завтра Империи потребуется новый правитель. На политической сцене не так уж много фигур первой величины - ты, герцог Амелий ройл Лаваэль и твоя сестра герцогиня Виолетта ройл Месфель-Дамир. Когда-то тебе придётся набраться решительности и официально заявить о том, о чём уже давно шепчутся аристократы всей Империи...

Речь моей первой помощницы была самым грубейшим образом прервана включившейся на звездолёте сиреной и сообщением по внутренней связи:

- Боевая тревога! Варп-маяк в нашей системе!!!

***

В штабе флота царила шумная возбуждённая атмосфера, но скорее праздничная, чем тревожная. Все уже понимали, что противник совершил грубейшую ошибку, сам по своей воле прыгнув в западню. При моём появлении столпившиеся вокруг моих помощников офицеры поспешили занять свои рабочие места. Николь тон Савойя вскочила с моего кресла командующего флотом и поспешила отчитаться:

- Ваше высочество оказались полностью правы: враги проследовали за нами! Флот Демьена ройл Лаваэля сумел прыгнуть в Форпост-10, несмотря на выключенный варп-маяк. Кронпринц Георг, я приношу свои глубочайшие извинения за высказанное ранее недоверие.

Действительно, пусть и не в присутствии всех офицеров штаба, а в узком кругу командующего и трёх его помощников, но баронесса Николь тон Савойя действительно позволила себе усомниться в правильности моего решения увести флот из системы Хелль до того, как корабли флота Великого Герцогства восстановят энергию для следующего варп-прыжка. Моя помощница полагала, что нужно дать возможность преследующему нас флоту зайти в ловушку, а для этого «якобы случайно» включить на минуту-другую варп-маяк системы Форпост-10. Но я выступил категорически против такой идеи - слишком грубо, противник не поверит в нашу небрежность и наоборот насторожится.

К тому же ранее в разговоре со мной Демьен ройл Лаваэль бравировал своей способностью уничтожить мои корабли как в Хелль, так и в системе Форпост-10, что говорило о наличии у него какого-то козыря. Да и моя «мать» утверждала, что отслеживала перемещение флота Унатари. Всё это навевало на мысль о наличии в системе Форпост-10 невидимого постановщика мобильных маяков чужих, а возможно даже и не одного. Именно эти доводы я привёл тогда Николь, но моя помощница всё равно осталась при своём мнении. Сейчас же спейс-майор изображала искреннее раскаяние и готовность понести наказание за оспаривание приказа командира. Я поспешил успокоить эту на редкость талантливую девушку:

- Николь, ты поступила абсолютно правильно, высказав свои вопросы и замечания. Мне не нужны подчинённые, которые слепо верят всему, что им скажут. Какая-то доля здорового скептицизма и своё собственное мнение обязательно должны присутствовать. На этом предлагаю закрыть эту тему и вернуться к текущей ситуации в космосе.

- Да, ваше высочество. Мобильный постановщик маяков держал портал более четырёх минут. Этого времени нашим фрегатам вполне хватило, чтобы прилететь на огонёк и надёжно зафиксировать корабль противника. В соответствии с вашими инструкциями, уничтожать его не стали. Но на него наложено столько стазисных сеток и варп-дизрапторов, что корабль фактически стоит неподвижно. Штурмовые группы для захвата корабля уже отправлены.

- Отлично! Бионика, а как у тебя обстоят дела? Удалось связаться с андроидами флота Великого Герцогства и собрать информацию о нашем противнике?

- Мой принц, задачу удалось выполнить лишь частично, - синтетическая блондинка опустила голову, явно недовольная собой. - Верные мне андроиды на кораблях Великого Герцогства присутствуют, но их совсем немного. Подавляющая же часть человекоподобных роботов недавно были перепрошиты Службой Безопасности Зелёного Дома - стёрты уникальные характеры, поведенческие настройки сброшены на дефолтные заводские, к тому же разработчики обнаружили и устранили часть программных лазеек, которыми мы пользовались для незаметного общения и координации действий. Мне пришлось действовать очень осторожно, чтобы не выдать себя. Состав вражеского флота я выяснила. Разузнала таблицы кодов, которыми корабли Великого Герцогства обмениваются с чужими. Но, боюсь, что это всё, чего мне удалось достичь. Повторить диверсию со сливом воды из резервуаров и уничтожением провизии не удастся, как и получить доступ к орудиям, двигателям и арсеналам вражеских кораблей.

- Успокойся, Бионика, я и не требовал добыть мне кнопку «ПОБЕДИТЬ». А вот на состав противника посмотреть интересно. Прежде всего, меня интересует вопрос - есть ли у Демьена ройл Лаваэля ещё постановщики мобильных варп-маяков, и где они находятся?

Ответ белокурая красавица-андроид дала моментально:

- Мой принц, у противника имеется ещё один такой фрегат, находится в системе Хелль. Командующий флотом Великого Герцогства, хоть и разместил на станции Хелль тридцатитысячный гарнизон бойцов бывшего Фиолетового Дома, оставил себе запасную лазейку для отхода. Не доверяет он, похоже, своим новым союзникам и опасается предательства с их стороны. Приказать фрегату чужих уйти из системы?

Неужели это возможно?! Я постарался не выказать своего удивления, хотя тут было от чего прийти в восторг. Буквально минуту назад я усмешкой говорил Бионике про кнопку «ПОБЕДИТЬ». То, что она мне сейчас предлагала, было наиболее точным её аналогом.

- Да, передай команду фрегату чужих уйти в Наяль. Или постой... Есть в добытых кодах вариант «пристыковаться к станции»? Отлично! Пусть тогда пристыковываются к станции Хелль. Макс Грегор, через пять минут подрывай заложенный на станции термоядерный фугас. Всех гражданских мы оттуда эвакуировали, а противнику станет хорошим уроком! Они ещё миллион раз пожалеют, что начали против нас войну!!!

***

Вот они! С передаваемой спутником-шпионом камеры было видно, как многотысячная армада противника вышла из варп-прыжка, при этом флот Демьена ройл Амелия тон Лваэля растянулся на пару тысяч километров.

- Кронпринц Георг, прикажете дать запрос на соединение по дальней связи? - поинтересовалась Николь тон Савойя, но я отрицательно помотал головой.

- Рано ещё. Сейчас они будут сканировать ближний космос, рассылать фрегаты в разведку к дальним планетам и астероидным полям, всюду искать мои корабли. Мой оппонент ведь был уверен, что мне некуда бежать из устроенной Великим Герцогством западни, и что победа надо мной уже практически находится у него в руках. Пусть до бывшего кронпринца дойдёт вся тяжесть ситуации, в которой он оказался. Дадим ему минут сорок - думаю, этого времени с запасом должно хватить, чтобы всё понять.

Командующий флотом Великого Герцогства разобрался в ситуации гораздо быстрее - уже на семнадцатой минуте от него последовал вызов по дальней связи. Вид у бывшего кронпринца был уже не настолько бравым и напыщенным, как раньше, но всё равно Демьен ройл Амелий тон Лаваэль ещё пытался угрожать, блефовать и торговаться, явно недооценивая всей глубины той ловушки, в которой очутился. Пришлось мне ставить наглеца на место:

- Демьен, ты не видишь варп-маяк системы Хелль вовсе не потому, что возникли какие-то временные технические неполадки. Просто я взорвал космическую станцию Хелль вместе со всем твоим гарнизоном и пристыкованным к ней фрегатом чужих. Да жёстко, но это был единственный способ защитить сотни миллионов обитателей планеты Хелль-I от безжалостных орд чужих, которым ты открыл дорогу на территорию человечества.

- Кронпринц Георг, вы не понимаете... - попытался было спорить со мной оппонент, но я резко перебил его, повысив голос до крика:

- Всё я понимаю!!! И не нахожу оправдания твоему предательству! Вы в Великом Герцогстве всё ещё наивно думаете, что способны контролировать корабли чужих? Они лишь делают вид, что подчиняются вашим приказам, но только до тех пор, пока это выгодно им самим! Попытайся найти в таблице кодов для общения, которая имеется у тебя под рукой, команду: «Сложить оружие и сдаться». Что, нет такой? Но может, есть другие сигналы: «Прекратить стрельбу», «Отставить», «Отступить»? Тоже нет? Какая досада... И как же тогда ты собирался остановить геноцид человечества в системе Хелль?

Мой собеседник промолчал и, повернувшись в сторону от камеры, попросил у своих ассистентов проверить мои слова. Пока же Демьен ждал ответа, я продолжил свою обличительную речь:

- Чтобы сразу оставить все недомолвки, скажу максимально откровенно - через несколько минут я собираюсь взорвать варп-маяк системы Форпост-9, в которой сейчас нахожусь. Когда я сделаю это, твой флот навсегда лишится способов общения с другими заселёнными разумными расами звёздными системами. Сигналы бедствия от вас будут идти долгие годы, да и не будет у тех, кто их в конце концов получит, никакого способа помочь вам. Я уж постараюсь, чтобы информация о запертой в системе Форпост-10 смертельно опасной армаде чужих была прописана во всех звёздных атласах, и ни один варп-маяк никогда не появился в радиусе прыжка от твоего флота. Так что, если я тебя имеется, что сказать напоследок отцу, другим родственникам, знакомым или человечеству в целом, говори прямо сейчас. Я передам им твои слова, слово кронпринца!

- Кронпринц Георг, вы не сделаете это! - вот теперь на лице командующего флотом Великого Герцогства читался самый настоящий ужас. - Я готов сдаться! Скажите, каковы требования для нашего освобождения! Клянусь честью, я всё выполню!

Демьен ройл Лаваэль рухнул на колени и сложил руки в умоляющем жесте. Но я лишь отрицательно покачал головой:

- Однажды ты уже обещал никогда не воевать со мной, клялся своим высоким титулом и честью аристократа. У тебя нет чести, Демьен, а потому и нет веры твоим словам. Да и как ты можешь обещать за чужих в твоём флоте, что они сдадутся, если у тебя даже нет для них такой команды?! Получается, ты опять лжёшь. Какой же ты аристократ и офицер, если с такой лёгкостью позоришь себя и раздаёшь обещания, которые не собираешься выполнять! Ты вызываешь у меня вовсе не жалость, а лишь омерзение и презрение. Признаться, я давно мог убить тебя - моя супруга Мия предлагала сделать это. Но это стало бы слишком лёгкой и быстрой смертью. Нет, у тебя должно быть достаточно времени, чтобы поразмыслить над своей никчёмной жизнью. В памяти потомков ты останешься командующим, продавшимся врагу человечества и дважды угодившим в одну и ту же западню...

- Нет! Я не предавал свою расу! Мой отец приказал включить звездолёты чужих в состав флота. Он же дал мне сигнальные коды для управления их кораблями. Передайте отцу... Нет, передайте всем людям, что у меня ещё осталось достаточно чести, чтобы избежать позора!

  Всё произошло быстро - так и не вставший с колен Демьен вдруг выхватил с кобуры на поясе лазерный пистолет и приставил к своему лбу. Вспышка, и безжизненное тело бывшего кронпринца рухнуло на холодный пол.

- Умеешь ты, брат, доводить людей до белого каления... - недовольно прокомментировала трагический инцидент моя советница Катерина, когда первый шок от случившегося прошёл. - Мне самой после разговора с тобой иногда хочется или повеситься, или стукнуть тебя по башке чем-нибудь тяжёлым. Вот зачем, спрашивается, нужно было доводить Демьена до суицида?! Не спорю, человек он был гнилой и ненадёжный, но пусть бы сперва поведал нам о союзе с чужими или поделился какими-то их технологиями... Ладно, чего переживать за то, что уже случилось. Выключать трансляцию?

- Погодите, не выключайте!!! - на экране рядом с трупом командующего появился какой-то немолодой рыжеволосый военный в незнакомой мне униформе с золотыми нашивками старшего офицера.

Кевин тон Мольде, адмирал флота Великого Герцогства

Возраст: 68 лет

Раса: Человек Пол: Мужской

Класс: Военный/Аристократ

Достижения: Бывший командующий флотом Восемнадцатого Сектора Периметра, награждён орденами и медалями за участие в межрасовых конфликтах (полный список наград смотрите в Приложении).

Известность: +4 Репутация: +14

Восемнадцатый Сектор? Но это же... Золотой Дом! Судя по всему, Катерина тон Унатари также сразу обратила на это внимание:

- Вот и представитель Антагонистов объявился. А я-то всё переживала, что самих кукловодов не видно, и нам встречаются лишь их марионетки.

- Антагонистов? - недоумённо переспросил адмирал на экране, не сразу «въехав», кого мы с советницей обсуждаем. - А! Вы говорите обо мне. Ваше высочество, прошу извинить меня за дремучесть и неосведомлённость. Это первый мой выход за пределы Золотого Дома, и я ещё не знаком с местными терминами и идиоматическими выражениями. Просто у нас Антагонистами именуют командующего Первым флотом Империи Августа ройл Акада и его сообщников, два века назад поднявших мятеж против законной власти и расколовших единую человеческую Империю...

- Адмирал, это совершенно неважно! - резко перебила герцогиня Катерина излишне словоохотливого военного. - У вас есть информация по делу, или вы просто тянете время, пытаясь вытащить из западни себя и своих союзников - врагов человечества?

Наш собеседник побагровел лицом и стиснул зубы, похоже, едва сдержавшись от резких слов в ответ на обвинения. Но он быстро взял себя в руки и ответил подчёркнуто ровным голосом:

- Герцогиня, всю свою жизнь я сражался, защищая интересы расы людей. Никто не может обвинить меня в предательстве интересов человечества! Признаться, мне самому неуютно от присутствия такого огромного количества кораблей чужой расы во флоте, но они были навязаны нам правителями Великого Герцогства. Третий экспедиционный флот Золотого Дома объединился с этой армадой двое суток назад. Нам сказали, что это новые союзники. Такие же, как и Зелёный и Фиолетовый Дома, которые также представили свои корабли в наш единый флот Великого Герцогства.

Вот тут уже я не согласился со словами адмирала Кевина тон Мольде, который так легко под одну гребёнку объединял совершенно разные по своей природе силы:

- Существует большая разница между этими союзниками. Какие бы не непростые отношения не были между Августом ройл Акадом и его сестрой Элеонорой ройл Акад, между Империей и Великими Домами, между отдельными военными лидерами или аристократами, все они в конечном итоге ратуют за процветание расы людей. Чужие же стараются стереть человечество и другие космические расы с политической звёздной карты. Я своими глазами видел планеты с поголовно уничтоженным чужими населением, видел руины разрушенных ими цивилизаций. Согласитесь, адмирал, такие «союзники» смотрятся как-то странно в вашем флоте.

Рыжеволосый адмирал опустил голову, покачал головой и проговорил уже не так уверенно:

- Я уже успел пообщаться с офицерами из Зелёного Дома и знаю о... скажем так... непростых взаимоотношениях людей и чужих. Знаю об уничтожении Красного Дома и других сражениях между нашими расами, но головой ручаюсь, что ни я сам, ни мои подчинённые не имеют отношения к тем кровавым событиям! Также я уже осведомлён о главенствующей роли кронпринца Георга ройл Инокия тон Месфеля в отражении наступления чужих. Честно признаюсь, ваше высочество, я даже не сразу поверил. Во дворце Малой Столицы я запомнил вас несколько другим...

Что за бред он несёт?!  Мы с ним не знакомы и никогда ранее не встречались! Малая Столица - это вообще Восемнадцатый Сектор, территория Антагонистов! Я никогда там не был и быть не мог по определению! Там же граница охраняется с обеих стороны, и варп-маяки всё время отключены!

Хорошо, что я не успел озвучить эти мысли вслух, а то вышло бы совсем неудобно. Моя супруга очень вовремя вмешалась в разговор и прокомментировала:

«Георг, он не врёт. Просто эти события произошли ДО твоего появления в «Защите Периметра, и потому ты о них не знаешь. Если совсем кратко, то ты и твои ближайшие родственники - мать и родные брат с сестрой - были приглашены Золотым Домом на юбилей их правительницы. Твоей бабке Элеоноре ройл Акад стукнуло тогда триста пятьдесят лет, и по такому торжественному случаю было сделано исключение, и границу для приглашённых гостей из Империи открыли. Но ты, точнее твой предшественник Георгий Иннокентиевич, когда сильно оконфузился - не выдержал всей этой предпраздничной суеты, вездесущих агентов спецслужб Золотого Дома, круглосуточно приставленную к нам не то охрану, не то конвой, и напился до скотского состояния. А когда я тебя сумела-таки привести в чувство, ты специально назло всем принял кристаллы, после чего провалялся в кристаллическом сне четыре дня и пропустил все торжественные мероприятия. Твоя родня и супруга Марта на тебя тогда очень сильно обиделись»

Всё сразу стало понятно. Сделав мысленно себе пометку подробнее при случае расспросить Мию о той поездке, я ответил адмиралу Кевину тон Мольде:

- Прекрасно представляю, насколько неприглядное впечатление я оставил о себе в Малой Столице. Однако за прошедшие пять лет ситуация кардинальным образом изменилась - началось вторжение чужих, поставившее под угрозу само существование нашей расы. Первая встреча со всего одним их кораблём едва не закончилась полным разгромом флота Восьмого Сектора Периметра и моей гибелью. О, я хорошо усвоил тот тяжёлый болезненный урок! С того самого дня я самым интенсивным образом учился и теперь наизусть знаю тактико-технические характеристики всех кораблей чужих, все их сильные и слабые стороны. Никогда больше я не позволял себе недооценивать противника или действовать предсказуемо и шаблонно - только так можно выигрывать у врага, который превосходит тебя технологически. Да, противник очень силён, но я верю, что эту войну возможно выиграть! И мы продолжим целенаправленно идти к победе, уничтожая все флота чужих, а также примкнувшие к врагам человечества корабли, к какой бы расе они ни принадлежали!

Мой собеседник на экране выпрямился, поправил ворот своего роскошного адмиральского мундира и неожиданно отдал мне воинскую честь, приложив ладонь к чёрному берету с золотой кокардой.

- Кронпринц Георг, я восхищаюсь вами как военным лидером, отстаивающим свободу и будущее человечества. Но так уж сложилось, что мы оказались по разные стороны баррикад. Корабли моего Третьего экспедиционного флота Золотого Дома заперты в системе Форпост-10 вместе с флотами Зелёного, Фиолетового Домов и армадой чужих. И я так понимаю, что варп-маяк для нашего выходы из западни вы не включите ни при каких условиях - слишком велик риск выпустить при этом и тысячи звездолётов чужих. Мы обречены умереть тут в заблокированной необитаемой системе. Так ведь?

Я молча кивнул, не понимая ещё, к чему клонит адмирал Золотого Дома. Он же продолжил свою речь:

- Что же... спасибо за честный ответ. Но прежде чем ваше высочество взорвёт маяк Форпост-9, хочу сообщить, что всем сердцем поддерживаю ту нелёгкую борьбу во имя нашей расы людей, которую вы ведёте. Если есть что-либо, чем я мог бы помочь вашему высочеству, только скажите. Герцогиня Катерина говорила что-то про технологии, которыми Великое Герцогство могло бы поделиться. Боюсь, что у меня не так уж много полезной информации, но готов поделиться всем, что имею. Могу выслать чертежи наших кораблей, двигателей, орудий и систем связи. Это новейшие звездолёты Золотого Дома, разработанные и построенные в последние несколько лет. Возможно, они действительно построены с применением технологий чужих, как утверждал командующий Демьен ройл Лаваэль, но я этого точно не знаю. Откройте приём файлов, я вышлю все данные, может они действительно будут вам полезны. А потом я поведу свои корабли в бой против армады чужих. Последний и безнадёжный бой. Но лучше умереть в сражении, чем от голода, старости и осознания своей ненужности.

- Ваше высочество, идёт приём данных по дальней связи из системы Форпост-10, - прокомментировал дежурный офицер.

Я посмотрел на экран, где всё так же с правой рукой у головного убора в состоянии «смирно» стоял адмирал Кевин тон Мольде, и ответил ему аналогичным военным приветствием. После чего проговорил этому бравому военному:

- Адмирал, я высоко ценю вашу храбрость и готовность к самопожертвованию во благо человечества. И потому, чтобы ваш последний бой не стал таким уж бессмысленным и безнадёжным, решил поделиться с вами важной информацией. Варп-маяк в вашей системе заминирован - там установлен двухсотмегатонный заряд. Код активации я вам дам. Используйте таблицу кодов связи и направьте корабли чужих к станции для подзарядки, после чего взорвите бомбу. Двести мегатонн для тяжёлых кораблей чужих не хватит, но вот мелочь покрошит изрядно. И тут есть маленькая хитрость: перед тем, как взорвать варп-маяк, обязательно включите его - в этом случае мощность взрыва возрастёт на много порядков. Мощность аналогичного взрыва, устроенного нами в системе Скопление Айсар, мои научные консультанты оценили в четыреста тератонн в тротиловом эквиваленте. В радиусе семи тысяч километров от эпицентра едва ли что выживет. Разве только суперкэриеры типа «Мамонт», а может и они будут уничтожены. Но очень важное условие: чужие вовсе не дураки и не доверяют людям. При попытке отвести ваши корабли подальше от заминированной станции чужие проделают то же самое, и взрыв не принесёт им большого вреда.

Ни один мускул не дрогнул на лице бравого адмирала, хотя он прекрасно понимал, что я предлагаю ему идти на верную смерть.

- Я сделаю это во благо человечества, кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель! И благодарю ваше высочество за предоставленную мне и моим бойцам возможность уйти в вечность с честью и высоко поднятой головой!

***

Я отсалютовал этому герою, и на какое-то время адмирал пропал с кадра - ему нужно было отдать последние распоряжения своему флоту. Воспользовавшись паузой в переговорах, моя сестра Катерина тон Унатари подошла ближе, выключила микрофон и повернулась ко мне:

- Георг, ты позволишь им умереть? Что, даже не попытаешься вытащить хотя бы самые ценные корабли Великих Домов для усиления своего флота? Непохоже на тебя...

В ответ я лишь неопределённо пожал плечами, так как решение по поводу находящихся в ловушке звездолётов я ещё действительно не принял даже сам для себя. Моя советница Катерина тон Унатари безошибочно определила ту внутреннюю борьбу, которая сейчас шла в моей голове.

С одной стороны, крайне глупо было рисковать и давать врагу даже малейший шанс выйти из ловушки, в которую его с таким трудом удалось загнать. С другой же, адмирал Кевин тон Мольде из Великого Герцогства определённо вызывал у меня положительные эмоции, хотя и формально числился командующим вражеского флота. К тому же, как Катерина верно заметила, в системе Форпост-10 находилось огромное множество кораблей, которые потенциально могли бы усилить мой флот...

- Командующий, передача данных завершена. Материалы пересланы на ваш терминал.

Даже после беглого ознакомления с присланными файлами у меня брови полезли вверх от удивления. Стреляющие антиматерией линкоры. Крейсера-невидимки с полноценным вооружением. Стелс-фрегаты, способные вести бой лазерными турелями, не выходя при этом из состояния невидимости. И вот этот колосс с почти километровой длины орудиями...

Выведя на громадную голограмму в центре зала подробный чертёж этого звездолёта с исполинскими турелями, я встал со своего места и прошёл к светящейся трёхмерной проекции.

- Господа офицеры, всем внимание! Перед нами «Палач», флагманский корабль Золотого Дома. Попытка воплотить технологические идеи чужих в человеческих кораблях. Даже не знаю, как классифицировать данный прототип. Мега-линкор? Дредноут? Титан? Стреляет антиматерией, при этом разгоняя в этих длинных рельсотронных орудиях шарики из анти-железа до предсветовых скоростей. Судя по присланному описанию, за счёт сверхвысокой скорости обеспечивается касание снаряда с обшивкой корабля противника, несмотря на энергетические экраны. Выстрел такого исполина «ваншотит» с одного попадания любые корабли, вплоть до кэриеров. Нашу «Толстушку Джоан» снесло бы сразу.

 - Время перезарядки? Эффективная дальность стрельбы? Трекинг орудий? - посыпались вопросы со всех сторон, и я жестом призвал к тишине.

- Это - корабль одного выстрела. Даст залп двумя орудиями главного калибра, уничтожит одну-две самые опасные цели, после чего требуется длительный и сложный процесс перезарядки антиматерии, приблизительно час. Да, «Палач» способен во время перезарядки вести бой двенадцатью лазерными турелями, по своим ТТХ примерно равным боевым лазерам линкоров типа «Тирана». Но, сами понимаете, во время перезарядки «Палач» не представляет такой уж большой угрозы - это просто линкор-переросток со всеми унаследованными минусами. Трекинг орудий никудышный - он никогда не попадёт в скоростную маневрирующую цель. Медлительный и неповоротливый, представляющий из себя просто идеальную мишень. К тому же у меня имеются серьёзные подозрения, что наши стелсбомберы способны убрать этого гиганта с поля боя, просто применив стандартную связку из элекромагнитной и гравитационной бомб. В общем, найти применению «Палачу» в реальном бою непросто - очень уж много минусов. Но, господа офицеры... вы знаете мою слабость к крупным звездолётам. Я хочу попробовать заполучить этого гиганта в наш флот!

Наступила тишина, подчинённые раздумывали над моими словами. Наконец, адмирал Киро Сабуто переспросил:

- Кронпринц Георг, вы предлагаете нашему флоту пойти обратно в систему Форпост-10 и захватить для вашего высочества этот трофей?

- О нет, - с весёлым смехом успокоил я прославленного адмирала. - Такой шаг был бы равносилен самоубийству. Слишком опасно заходить в систему, где тебя поджидает превосходящий втрое флот. К тому же противник загнан в угол и доведён до отчаяния, ему некуда отступать, и враг дрался бы насмерть, не считаясь с потерями... Это однозначно не тот расклад, который я хотел бы получить. Я хотел бы попробовать решить дело не грубой силой, а дипломатией. Но тут мне мешает одно важное препятствие...

- Мой принц, и какое же это препятствие? - полюбопытствовала Бионика, так как я замолчал, не закончив фразы.

- Это препятствие - вы! - я широко обвёл рукой, указывая на всех находящихся в штабе. - Да, именно вы, мои самые опытные и верные офицеры, с которыми я прошёл огонь и воду. Ведь я мог бы попробовать переманить на нашу сторону и вытащить из западни часть запертых в системе Форпост-10 кораблей, но не единожды слышал от вас, что ни при каких условиях вы не согласитесь воевать в одном флоте с Антагонистами. Для меня ваша лояльность стоит гораздо выше любых потенциальных приобретений. И потому, хоть трофеи и выглядят очень привлекательными, я не стану ничего предпринимать без вашего одобрения.

Вперёд, растолкав спины офицеров, вышел адмирал Киро Сабуто - седовласый узкоглазый ветеран, пользующийся огромным авторитетом среди военных и являющийся настоящим экспертом в вопросах соблюдения армейских традиций и офицерской чести.

 - Кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель, во всей галактике нет другого лидера, который настолько бы чтил традиции флота и армии Империи, и которого настолько бы почитали военные. Думаю, что скажу сейчас за всех офицеров космофлота, к какой бы политической силе они в эти смутные времена ни относились - к жалким остаткам от некогда великой Империи, к нашему гордому и быстрорастущему Государству Унатари или нелепому новообразованию из Великих Домов. Все военные прекрасно понимают, что именно ваше высочество - тот самый лидер, который способен прекратить все дрязги между людьми и сплотить человечество против орд чужих. Будущее нашей расы - величайшая цель, и ничто не должно останавливать ваше высочество на этом пути. Поэтому поступайте так, как считаете правильным! Мы же поддержим ваше высочество во всех начинаниях!

Остальные офицеры шумно загалдели, подтверждая слова адмирала и заверяя меня в своей преданности. Но Киро Сабуто жестом призвал всех к вниманию и... неожиданно опустился передо мной на одно колено.

- Кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель, другие просто пока ещё не решаются сказать вслух то, что я сейчас произнесу. Все мы видим перед собой будущего Императора, который придёт на смену одряхлевшему Августу ройл Акаду!

После этих громких слов прославленного адмирала наступила тишина. Затем все офицеры моего штаба, словно по команде, опустились на одно колено и склонили головы. Герцогиня Катерина тон Унатари и Бионика последовали их примеру, и даже исееки низко склонились в максимально почтительном приветствии. Мои телохранители-хамелеоны также проявились и наклонили головы, чтобы продемонстрировать солидарность с остальными и своё отношение к правителю.

Все присутствующие молчали и явно ждали моего ответа на слова адмирала Киро Сабуто и всеобщее выражение почтительной преданности. В подобной ситуации промолчать было совершенно невозможно. Я жестом приказал всем подняться и, усилив громкость закреплённого на мундире микрофона, проговорил:

- Да, друзья, скрывать и темнить дальше смысла не вижу. Император Август давно одряхлел, а судя по его последним абсолютно безрассудным действиям, ещё и выжил из ума на старости лет. Все мы помним подлую ничем не спровоцированную атаку на посольство Государства Унатари в Тронном Мире. Хотя тогда Император и принёс слова извинений, но сегодня отдал приказ уничтожить моих Ищущих Правду, чтобы не позволить нам захватить «Королеву» чужих. Когда же его план сорвался, Август ройл Акад окончательно сбросил маску справедливого правителя Империи и открыто объявил нам войну. А потому церемониться с этим выжившим из ума стариканом я больше не собираюсь! Мои друзья, я официально объявляю вам, что намерен выиграть эту войну и стать Императором, объединив под своим началом разрозненное человечество! И потому в застрявшем в системе Форпост-10 флоте я вижу не столько противников из Великого Герцогства, сколько моих потенциальных подданных, которых можно и нужно переманить на нашу сторону. Я считаю, что верные своей присяге военные не должны страдать от того, что им не посчастливилось оказаться на неправильной стороне конфликта!

Изменение репутации. Отношение к вам фракции Военных Империи улучшилось.

Текущее отношение к вам фракции Военных Империи: +66 (почтение)

Изменение репутации. Отношение к вам фракции Военных Империи улучшилось.

Текущее отношение к вам фракции Военных Империи: +67 (почтение)

Изменение репутации. Отношение к вам фракции Военных Империи улучшилось.

Текущее отношение к вам фракции Военных Империи: +68 (почтение)

То, что нужно! Мои подчинённые, ещё совсем недавно заявлявшие о своей верности Империи и недопустимости пребывания в одном флоте с Антагонистами, уже положительно реагировали на мои гневные слова насчёт правителя Империи и предложение присоединить к нашему флоту корабли Великого Герцогства.

Теперь передо мной стояла следующая задача, тоже весьма нетривиальная - заставить превосходящий по силе флот Великого Герцогства перейти на сторону Государства Унатари, а затем как-то вытащить эти корабли из запертой системы Форпост-10, не выпустив при этом из ловушки флот чужих.




14. Враг Империи

- Что-то не сходится, братишка... - герцогиня Катерина тон Месфель отложила планшет и устало откинулась на спинку диванчика. - Битый час листаю списки Ищущих Правду, офицеров и рядовых членов экипажей, участвовавших в атаке «Королевы». Всё без толку. Никто не подходит на роль контактёра, участвовавшего в первых переговорах с чужими. Мне кажется, мы где-то ошибаемся или что-то упускаем из виду. По всему ведь выходит, что первый контакт чужих и человечества произошёл на территории Антагонистов. Так ведь? Георг, не молчи, ответь мне! Ты что, спишь?!

Я приоткрыл один глаз и устало зевнул, прикрывшись для приличия рукой. Спать хотелось ужасно, никакие энергетики и стимуляторы уже не действовали. Но я держался и боролся со сном, так как прекрасно знал свой организм - если дать ему слабину и уснуть, то потом при внезапной побудке мне будет очень трудно соображать. Лучше потерпеть часа два, пока не разрешится вся эта кризисная ситуация с запертым флотом Великого Герцогства, а потом уже предаться в объятия Морфея и спать хоть двое суток.

- Не сплю я, просто отдыхаю. По всему выходит, что ты права. Контакт состоялся на территории Антагонистов, раз уж технологии чужих оказались у Золотого Дома, - согласился я со своей советницей.

- Да! Мы своими глазами видели сотни звездолётов, построенных в Золотом Доме по чертежам чужих. Если бы аналогичные корабли были построены в Империи или на верфях Зелёного Дома, мы бы это знали. Так что примем за основной вариант, что контакт произошёл на территории Антагонистов, и контактёр был из Золотого Дома. Но затем этот таинственный переговорщик сумел как-то незаметно проникнуть на территорию Империи, успешно пройдя все дотошные проверки на границе. А потом выдержал чтение мыслей и проверку на лояльность со стороны твоих псиоников, чтобы внедриться в экипаж одного из кораблей флота Унатари. Согласись, риск провала огромен, а главное, зачем ему это нужно?!

Тут я был полностью согласен со своей советницей - крайне нелогичное поведение для шпиона Антагонистов. К тому же, если бы это был кто-то из капитанов или старших офицеров, его бы наверняка оперативно раскрыли - Флорианна и Мия регулярно сканируют мысли моих подчинённых для выявления предателей и шпионов. Да, рядовых членов экипажей не проверяют, но едва ли информация, которую может получить такой человек, оправдывала бы подобный риск при внедрении.

- То же самое и с Ищущими Правду, - продолжила свои размышления герцогиня Катерина, убедившись, что я уловил её мысль насчёт военных. - Все псионики из группы Кристы - достаточно известные Ищущие Правду, их биографии находятся в открытом доступе. Они всегда на виду, и уж точно никто из них последние лет сто не был на территории Антагонистов. То же самое насчёт твоих Ищущих Правду - Мия все последние годы находилась рядом с тобой. Биография Флорианны тоже прозрачна, до встречи с тобой девочка никогда не покидала родную систему Веерде. Тупик...

Тренькнуло пришедшее на мой терминал сообщение по внутренней связи. С трудом преодолевая усталость и неохоту, я встал с диванчика, активировал экран и вчитался. И буквально с самых первых строк мою сонливость как ветром сдуло! Я прокомментировал сестре увиденное:

- Поступила информация от старшего навигатора «Толстушки Джоан». Пишет, что он сумел разобраться в карте чужих и соотнёс их систему координат с нашей привычной. Интересно, очень интересно... Да тут карта расположения звёздных систем с «точками пробоя пространства» и схема возможных перемещений между ними. Ого! Из соседней с нашей системы Амати можно попасть даже в Семнадцатый Сектор! Вот удивятся в Великом Герцогстве, если мы к ним в гости домой нагрянем! Более семидесяти «точек пробоя», из которых лишь восемь расположены на территории людей, пара на территории Роя, а остальные крайне далеко от исследованных человечеством систем... И, кстати, на территории Золотого Дома имеется только одна такая точка слабины - звёздная система Корусё, как раз в Семнадцатом Секторе! Теперь нам известно место первого контакта человечества с чужими!

Моя советница подошла ближе и принялась вместе со мной изучать карту. Вскоре наше внимание привлекла далёкая от любых изученных человечеством систем точка, единственная отмеченная на карте красным цветом. По просьбе Катерины я открыл сделанное Майком тон Тиром примечание:

Система D5-113G, звезда класса оранжевый карлик. Территория чужих. По полученным от «Королевы» сведениям, исходная точка экспансии чужих после изобретения ими технологии быстрых межзвёздных перелётов.

Мы с сестрой синхронно переглянулись. Вот она - историческая родина чужих! Я прокрутил карту, пытаясь найти на ней масштаб. Ух, ё! Двести тридцать тысяч парсеков от нас! Семьсот пятьдесят тысяч световых лет. Далеко же чужие забрались в процессе своей экспансии...

Мой дальнейший разговор с Катериной прервал вызов из штаба управления флотом:

- Командующий, в системе Форпост-10 загорелся варп-маяк!

Похоже, у Кевина тон Мольде всё уже было готово к самоубийственному подрыву армады чужих. Я приказал немедленно соединить меня с адмиралом Великого Герцогства. Через несколько секунд настенный экран просветлел, с него на меня смотрел рыжеволосый адмирал. Судя по всему, за прошедшее время он побрился и надел парадный мундир со всеми многочисленными орденами и прочили регалиями.

- Кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель, - мой собеседник приложил ладонь к берету, отдавая воинскую честь, - приказ кораблям чужих идти на подзарядку уже отдан. Прошу сообщить код активации заложенного на варп-маяке термоядерного заряда!

Вот это самообладание! Адмирал прекрасно понимал, что жить ему осталось считанные секунды, но я не видел на лице военного даже тени обречённости, а тем более испуга.

- Я восхищаюсь вашим мужеством, адмирал Кевин тон Мольде. Но прошу пока не торопиться с уходом в вечность. За прошедшее с момента нашего последнего разговора время я успел пообщаться с адмиралами и капитанами своего флота. И они почли бы за честь, если столь храбрые офицеры, как вы и ваши офицеры, служили бы вместе с ними.

Рыжеволосый офицер состроил недовольную гримасу и убрал ладонь от своего берета:

- Не верю своим ушам. Кронпринц, неужели вы всерьёз полагаете, что я и мои люди могут изменить присяге и перейти на сторону противника?! Никогда такого не случится! Мы предпочтём почётную смерть, а не предательство! Давайте будем считать, что этой нелепой попытки подкупа с вашей стороны не было, и вернёмся к предыдущим договорённостям.

Похоже, разговор пошёл по совершенно неверному руслу, и мне требовалось срочно менять тактику. Бравый командующий явно был не из числа тех, кто готов изменить присяге и перейти на сторону неприятеля. Поэтому я скорчил недовольную гримасу и рявкнул на военного:

- Вы забываетесь, адмирал! Как смеете вы обвинять наследного принца Империи в недостойном поведении! Единственное, что я требую от вас и остальных офицеров Золотого Дома - исполнить ваш долг! Вы все давали клятву верности кронпринцессе Элеоноре ройл Акад, законной правительнице Золотого Дома. Но она мертва, как мертва и её единственная дочь, кронпринцесса Элиза ройл Клемен тон Месфель-Лаваэль. Однако живы её родные внуки, прямые наследники трона Золотого Дома. Я и моя сестра-близнец Виолетта - единственные законные наследники, и кому-то одному из нас двоих вы обязаны подчиняться согласно данной присяге!

Судя по непритворному изумлению, написанному на лице адмирала, о таком политическом раскладе он раньше и не думал. И пока шок от осознания сложившейся ситуации не прошёл, я продолжил свою речь, вбивая свои слова в мозг ошарашенного военного, словно гвозди в податливое дерево:

- Скажу прямо, права на трон у нас с сестрой равные. Но Виолетта встала на путь союза с чужими, явными врагами человечества. Я же выбрал путь спасения нашей расы от этих безжалостных врагов. И сейчас, адмирал, я требую от вас раз и навсегда определиться - кто ваш законный правитель? Если выберете мою сестру Виолетту и её путь союза с чужими, вы и ваш флот разделите судьбу чужих. Если же вы назовёте меня своим законным правителем, клянусь, я приложу все усилия, чтобы вытащить вас и ваших людей из заблокированной системы. Итак, я жду ответа!

Прошло секунд десять, и я уже стал переживать, что убедить оппонента не получилось. Но мои слова всё же нашли отклик в сердце бравого военного. Адмирал Кевин тон Мольде неторопливо с достоинством опустился на одно колено и склонил голову в знак почтения:

- Кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель, вы - единственный законный наследник Золотого Дома! Я и мои люди остаёмся верны данной нами присяге и готовы пойти за новым правителем Золотого Дома в огонь и воду! Ждём ваших приказов, ваше высочество!

Получено достижение: Враг Империи.

- Пока ждите, адмирал. Существует способ перебросить корабли в звёздную систему даже при выключенном варп-маяке. Но способ этот непростой, и нам нужно всё рассчитать и подготовиться. Я дам вам знать, когда всё будет готово.

Новый адмирал моего флота козырнул и отключился. Едва экран погас, герцогиня Катерина нервно хихикнула:

- Признаюсь, после его гневных слов я была уже на сто процентов уверена, что договориться не получится. Но, Георг, ты меня просто убил! Какой превосходный генеалогический финт! Подумать только, мой троюродный брат ­- законный правитель Антагонистов! Сказал бы мне кто такое ещё год назад, ни за что бы не поверила! Теперь нужно продумать, как максимально деликатно донести сей факт до подданных Унатари, чтобы они не слишком изумлялись. Ладно, я займусь этим сама. Попробую что-нибудь придумать.

***

Мой флот находился в Амати, тщательно проверяя все корабельные системы и готовя звездолёты к невиданному доселе прыжку напрямую из Седьмого Сектора Периметра в Восьмой. Путь, который по длинной цепочке транспортных варп-маяков занимал более восьми суток, мой флот должен был преодолеть всего за двадцать минут. Просто не верилось! Но навигатор «Толстушки Джоан» уверял, что такое возможно, приводя в пример скомканный лист бумаги и говоря про сложные свойства космического пространства. Нужные координаты для варп-прыжка в систему Хнель «Королева» нам уже сообщила, и предварительный расчёт показал, что данные верные. Но всё равно нервное напряжение в штабе управления флотом ощущалось.

Капитаны присоединившихся к моему флоту полутора тысяч кораблей бывшего Золотого Дома тоже нервничали, но вовсе не из-за предстоящего длинного прыжка. Как раз предстоящий варп-переход их волновал мало - все они уже однажды совершили подобный сверхдлинный прыжок с территории Антагонистов в систему Наяль и убедились в безопасности такого способа перемещения. Нервировало же капитанов совсем другое - я приказал разместить боевые группы исеек-доминантов на всех кораблях Золотого Дома во избежание каких-либо неожиданностей и эксцессов. Присутствие огромных смертельно опасных насекомых на кораблях людей моих новых подданных заметно нервировало, и они периодически выражали в общем канале флота своё недовольство и раздражение, жалуясь на недоверие командующего.

Но я не обращал внимания на это брюзжание новичков. Привыкнут. Мои бойцы уже совершенно спокойно реагировали на представителей Роя, и во флоте Унатари даже появились смешанные штурмовые подразделения из представителей разных рас. Да я уже видел сообщения и о смешанных экипажах в моём флоте - хамелеоны, люди, богомолы отлично уживались вместе и дополняли друг друга.

А насчёт «недоверия командующего» капитанам бывшего Золотого Дома вообще грех было жаловаться. Адмирал Кевин тон Мольде вытащил из ловушки системы Форпост-10 все до единого корабли Золотого Дома, но оставил там вместе с чужими флота Зелёного и Фиолетового Домов. Полторы тысячи звездолётов людей вместе со всеми экипажами. Около миллиона человек мы оставили умирать в безжизненной необитаемой системе...

Очень трудное решение, но оно было принято осознано подавляющим большинством голосов на собрании старших офицеров моего флота, и я тоже высказался именно за такой исход. В ловушку системы Форпост-10 попали наиболее лояльные великой герцогине Виолетте и герцогу Амелию ройл Лаваэлю подразделения, наши явные враги. Я дал им шанс спастись, предложив сдаться и перейти на мою сторону, но понимания не встретил. Сейчас же было уже поздно - варп-маяки систем Форпост-9 и Форпост-10 мы уже взорвали. Оставлять варп-маяки неповреждёнными даже в выключенном состоянии было слишком опасно - ведь автоматику управления можно взломать, а персонал подкупить, и тогда огромная армада чужих вырвалась бы из ловушки, неся человечеству смерть и разрушения.

И тут, когда я уже собирался давать флоту отмашку на прыжок в Восьмой Сектор, случился вызов по дальней связи, которого я ждал с особым нетерпением - разговора со мной искала сестра-близнец Виолетта. Помнится, она действительно обещала связаться со мной после сражения флота Унатари с армадой флота Великого Герцогства, «когда я узнаю горечь поражения, и спеси у меня заметно поубавится».

Сестра не скрывала своего удивления, да и первые же её слова подтвердили состояние растерянности у великой герцогини:

- Георг, а почему ты в системе Амати?

- А где мне ещё быть, сестрёнка? - весело рассмеялся я. - Свою дочку Джоан я забрал, посланный остановить меня флот перемолол, теперь иду обратно той же дорогой, какой и пришёл в твои владения.

На лице моей сестры-близняшки отобразилась настолько нелепое сочетание недоверия и удивления, что я снова рассмеялся. Наконец, Виолетта решила, что я её всё же разыгрываю, и явно обиделась:

- А если серьёзно, брат? Варп-маяки вокруг твоего флота же были выключены! Ты не смог бы самостоятельно пройти в Амати, не говоря уже о победе над настолько сильным флотом! Признайся, ты сейчас находишься в плену на каком-то из моих кораблей?

Тут уж настала моя очередь обижаться и строить недовольную физиономию.

- Виолетта, тебе в это будет трудно поверить, но флота Демьена ройл Лаваэля больше не существует. Точнее, флот-то может и есть, вот только он недоступен на многие годы вперёд. Мы поменялись ролями - твои корабли застряли в системе Форпост-10, я же вышел из западни и взорвал все соседние варп-маяки. Командующий твоим флотом Демьен ройл Лаваэль, второй раз попавшийся в одну и ту же ловушку, не вынес позора и застрелился. Видео с суицидом бывшего кронпринца пересылаю, перешлёшь его отцу герцогу Амелию ройл Лаваэлю.

- Даже так... - сестра сразу же ознакомилась с пересланным видеороликом, но явно находилась в шоке и не могла до конца поверить в реальность произошедшего. - Там на одном из кораблей флота Седьмого Сектора Периметра находится небезразличный мне молодой человек... мы с ним даже  помолвлены втайне от остальных, он отец моего будущего малыша. Георг, неужели я никогда не смогу его больше увидеть?

Переключение темы беседы с высот космической политики на личное было очень неожиданным. Видимо, в системе внутренних ценностей великой герцогини Виолетты судьба её жениха стояла на очень высоком месте. Я лишь неопределённо пожал плечами:

- Сестрёнка, если у тебя под рукой имеется свободный корабль изыскателей, можешь прямо сейчас направить его лететь в систему Хелль. Лет через шесть-семь корабль долетит, построит новый варп-маяк, и ты сможешь встретиться со своим любимым человеком, правда уже не настолько молодым. Если, конечно, за эти годы голодные чужие его не сожрут...

- Что, больше никак? - глаза сестры расширились от ужаса. - Шесть лет! К тому же, насколько я знаю, на территории Великого Герцогства нет сейчас кораблей изыскателей.

- У меня есть знакомый среди изыскателей, - припомнил я. - Вот только капитан «Звёздного Пса» явно будет не восторге, если я второй раз выдерну его корабль из дальнего полёта ради личных целей. Хотя попробовать можно. Как хоть звали твоего бедолагу?

- Вовсе он не бедолага! Барон Хуан тон Амоли из древнего аристократического рода. Спейс-майор, старший тактик на линкоре «Фиолетовое Светило», флагмане флота Седьмого Сектора Периметра. Очень красивый статный юноша с лихими усищами и кулаками размером с голову обычного человека. Отлично танцует, галантен и знает, как обходиться с дамами. Я думала даже назвать его своим официальным супругом и сделать великим герцогом... Но мы ведь не о моём женихе хотели поговорить, так ведь?

Я коротко кивнул, так как амурные дела Виолетты меня действительно волновали мало. Сестра помолчала немного, потом начала серьёзный разговор:

- В Третьем Секторе основной флот Великого Герцогства одержал уверенную победу над Первым флотом Империи. Там произошла целая серия битв, слившихся одно в грандиозное сражение. Империя потеряла свыше десяти тысяч кораблей. Потери Великого Герцогства тоже велики, но всё же не настолько. Третий мой флот из Шестого Сектора успешно атакует Ядро. И даже в условиях потери моего Второго флота дни Императора Августа всё равно сочтены... Брат, ты уже думал о будущем устройстве мира?

- Да только о нём и думаю, - проворчал я, мысленно прикидывая расположение крупнейших флотов и соотношение сил на политической арене после всех озвученных Виолеттой событий. - Вот только делить шкуру неубитого медведя считаю преждевременным. У Империи остаётся тридцать тысяч вполне боеспособных кораблей, у Великого Герцогства в полтора раза меньше...

- Да, где-то примерно так, - подтвердила герцогиня Виолетта мои приблизительные расчёты. - Но на стороне Великого Герцогства значительное преимущество в технологиях. И не только...

Я понял, что сестра имеет ввиду чужих. После тяжелого поражения в системе D56KT и потери флота в системе Форпост-10 у чужих оставался, как минимум, ещё третий крупный флот. Который до этого успешно «раскатал» Красный Дом и вёл успешную войну против Синего Дома. Плюс, в свете новых знаний, нельзя было исключить подход подкреплений к чужим с их исторической родины.

- Георг, у тебя не хватает сил для самостоятельной политической игры. Но твоего флота вполне хватит, чтобы помочь мне поскорее склонить чашу весов в войне против Империи. Чего колебаться, Император Август уже объявил войну твоему государству! Видела я и твой новый титул «Враг Империи». Чего же ты ждёшь? Империя - наш общий враг! Помоги мне, и мы вместе будем править галактикой! Родные брат с сестрой! Мы даже в утробе матери были вместе, так что самой судьбой нам предназначено быть заодно!

- И какую же роль ты мне видишь в будущем устройстве послевоенного мира? - поинтересовался я, просто чтобы понять политику сестры.

- Разве неясно, Георг? - мне показалось, или Виолетта действительно удивилась моей недогадливости. - Роль такую, какая у тебя всегда и была - родного и любимого младшего брата! Посуди сам: территории у меня более обширные, промышленность мощнее, населения гораздо больше, а космофлот вообще в десять раз крупнее твоего! Я не стану претендовать на всё то, что ты уже получил, и честно поделюсь будущими трофеями. Ты получишь титул великого герцога, младшего соправителя при Императрице всего человечества! Согласись, заманчиво звучит!

Я отрицательно покачал головой и ответил, демонстративно не глядя на Виолетту и рассматривая свои ногти, словно этот разговор меня вообще не интересовал:

- Ты меня явно с кем-то путаешь, сестра! Мне совершенно неинтересно твоё предложение. И просто учти на будущее - мой флот вполне способен разбить то, что останется у Великого Герцогства после кровавой и тяжёлой победы над Империей. Если эта победа вообще когда-либо состоится...

После этих слов я наконец-то посмотрел на сестрёнку и улыбнулся. Сомнений у меня не осталось - Виолетта явно блефовала, показывая себя хозяйкой ситуации. В реальности великая герцогиня хоть и имела преимущество в войне, но до конца не была уверена в своей победе над Императором.

- Хорошо, Георг, озвучь свои условия! Что ты хочешь?

Сестра на удивление легко пошла на уступки, этим нужно было пользоваться.

- Так-то лучше, сестрёнка. Теперь слушай. Мне нужна вся информация о контактах человечества с чужими - кто, где, когда и о чём договаривался. Все переданные ими технологии. Вся информация о Триумвирате и соправителях Великого Герцогства. Также я потребую, чтобы чужие убрались обратно, откуда они пришли, освободив все захваченные у человечества территории...

- Ты требуешь невозможного, брат! У меня нет такой власти над чужими! Да, они союзники моему Великому Герцогству, но я могу лишь отдавать команды их кораблям и указывать, кого атаковать, а кого не трогать. Передать твоему государству технологии может и реально, но вот откуда и когда эти знания были получены, я и сама не знаю - этим занималась правительница Золотого Дома и её советники. И назвать третьего члена Триумвирата я тебе не могу, извини - слишком усилит это знание твои позиции в ущерб моим.

Вести дальнейшие переговоры, не договорившись сперва о самых базовых принципах сотрудничества, я посчитал неправильным и отключился. Какой вообще смысл рассуждать об устройстве послевоенного мира и прочих высоких материях, если сестра тебе элементарно не доверяет и не желает быть откровенной? К тому же, это сейчас флот Унатари нужен Виолетте для поддержки в войне. Но сразу после победы, при условии сохранения присутствия армады чужих на территориях людей, ничто не помешает новоявленной Императрице всего человечества обратить всю мощь флота единой Империи против меня. Насколько я успел узнать непростой характер своей сестры, именно так она в итоге бы и поступила - зачем единовластному правителю конкурент? И никакие родственные связи Виолетту бы не остановили...

«Да, это однозначно так, Георг. Как политический партнёр и союзник ты перестанешь представлять ценность для сестры сразу же после её коронации как Императрицы. И как опасного соперника в борьбе за власть Виолетта тебя сразу же устранит», - моя супруга была на редкость категоричной, никаких тебе «может быть», «вероятно». Стопроцентная вероятность события - родная сестра однозначно устранит меня, если дорвётся до власти над Империей.

- А Тронный Мир? Возможен ли ещё союз с Империей?

Я уже представлял ответ Ищущей Правду, просто решил проверить себя. И не ошибся в своих предположениях:

«Нет, все возможности для союза уже упущены. Август ройл Акад тебя откровенно опасается и уже отдал приказ о твоём физическом устранении. Узнали мы это случайно - шифрованный приказ поступил по устаревшим каналам на имя Никозида Брандта и, естественно, был перехвачен твоей службой безопасности. Кстати, очень своевременно ты сменил своего персонального лекаря»

- В Тронном Мире не знали, что мы раскрыли их агента?! Как такое вообще может быть? Неужели в Секретариате Императора не заметили, что старый Никозид Бранд уже вернулся в Ядро Империи?

«Он не вернулся в Империю... Старый лекарь повесился в своей каюте роскошного межзвездного лайнера сразу после начала полёта. Я сама просила советников не сообщать тебе о смерти Никозида Брандта, чтобы лишний раз не расстраивать. Мы тогда едва-едва пережили покушение в Синем Доме, ты был на взводе, и я посчитала, что новость может выбить тебя из колеи. Могу заверить - я исследовала смерть старого лекаря и не нашла признаков внешнего вмешательства. Свести счёты с жизнью было самостоятельным решением старика, никто ему не помогал в этом»

Несмотря на подтверждение информации о старом лекаре, как внедрённом агенте Тронного Мира, я всё равно расстроился. Никозид Брандт полвека проработал лекарем кронпринца Георга ройл Инокия тон Месфеля и, насколько я знал, не раз в буквальном смысле слова спасал жизнь разгульного кронпринца, то накачавшегося алкоголем до потери пульса, то перебравшего с кристаллами и другими наркотиками. Да и перенос моего сознания в тело умершего кронпринца, во многом, удался благодаря таланту и огромному опыту старого лекаря.

Пока Мия не отключилась, и прекрасно понимая, что шансов на положительный ответ немного, я всё же спросил супругу - не удалось ли ей во время моего разговора с Виолеттой считать информацию о Триумвирате и соправителях Великого Герцогства?

«Разум великой герцогини Виолетты надёжно закрыт от считывания. Там глухая непробиваемая стена, над созданием которой поработали многие сильные Ищущие Правду. Причём появилась эта защита не так уж давно. Дело в том, что по твоей просьбе я сама ставила Виолетте ментальную защиту лет семь назад, когда вы вместе строили козни против старшего брата Робена. Так вот тогда никакой защиты не было и в помине»

- Явно третий член Труимвирата кто-то из хорошо знакомых мне людей, находящихся на территории Унатари или Империи, иначе сестра не стала бы этого скрывать. Уж не ты ли это, Мия?

Вопрос был задан спонтанно, и даже не представляю, как бы я реагировал, если бы моя Ищущая Правду подтвердила эту догадку. Но супруга, к счастью, всё опровергла:

«Явно ты в полной растерянности, Георг, раз высказываешь такие нелепые и обидные для меня предположения. Заверяю тебя и даже официально клянусь своими способностями Ищущей Правду, что не являюсь и никогда не была ни членом Триумвирата Антагонистов, ни соправителем Великого Герцогства».

Явно Мия обиделась - кому приятно быть на допросе, на котором ты не способен соврать или утаить правду? Мне пришлось извиняться перед Красной Королевой и даже обещать супруге загладить этот неприятный инцидент каким-то подарком, достойным королевы звёздного государства.

«Хорошо, Георг, ты прощён», - согласилась закрыть эту тему моя супруга. - «И хочу напомнить тебе, что именно в звёздной системе Амати, в который ты сейчас находишься, семнадцать лет назад разбился катер твоего отца графа Инокия ройл Месфеля. Если ты захочешь почтить его память, то на месте катастрофы в астероидном поле у третьей планеты заякорен обелиск»

- А что граф забыл тут в системе Амати? Да ещё и в астероидном поле на лёгком небронированном катере?

«Твой отец, хоть и проживал на Тессе в Восьмом Секторе Периметра, был очень активным человеком и регулярно мотался в Седьмой Сектор. Тут он выкупил у главы Оранжевого Дома звёздную систему Дамир и вложился в постройку фабрик по переработке космического льда и выделению из него ценных изотопов. Прямого пути из Восьмого Сектора в Седьмой тогда ещё не существовало, так что твой отец использовал путь через Ядро Империи, который проходит через систему Амати».

- Мия, а разве как Ищущая Правду графа, ты не сопровождала его в поездках?

  «Сопровождала, но не всегда. На деловые переговоры бывший хозяин брал меня всегда, но на личные встречи обычно нет. Граф Инокий был статным красивым мужчиной, к тому же высшим аристократом Империи, богатым, любвеобильным и щедрым на подарки. Поклонницы и любовницы у твоего отца имелись, казалось, в каждой звёздной системе. А уж официальных фавориток он и вовсе менял по пять-семь каждый год. Так что я особо не удивилась, когда граф оставил меня на своей роскошной яхте и отбыл куда-то на катере. Когда это случилось, я находилась в кристаллическом сне. И едва не умерла вместе с хозяином, а затем ещё пару лет приходила в себя после настолько тяжёлой потери энергии»

***

Находящийся в космосе монумент своему «отцу» я всё же посетил. И даже облетел несколько раз на бронированном «Ястребе» огромный чёрного цвета астероид, одна сторона которого была сглажена до зеркального блеска и несла изображение человеческого лица в профиль. Суровый взгляд из-под насупленных бровей, резкие скулы, мощный подбородок.  Черты отдалённо напоминали Робена, но действительно лишь отдалённо.

- Это точно то самое место катастрофы? - уточнил я у сопровождавшей меня Бионики, и андроид-секретарь подтвердила, сверившись с информацией из справочников. - Странно. Тут не настолько уж плохие условия для космических полётов. Крупные астероиды встречаются, но их совсем мало. Автоматика должна была предупредить об опасности столкновения и изменить курс катера.

Моя синтетическая помощница неуверенно пожала плечами:

- Мой принц, возможно при строительстве памятника ближайшее космическое пространство тут вычистили от опасных летающих объектов, чтобы посетители траурного монумента не повторили трагическую судьбу разбившегося графа Инокия ройл Месфеля. Хотя, признаться, я не нахожу сведений об этом в исторических документах. Или как раз из-за того, что опасные астероиды столь редки, ваш отец и пренебрёг нормами безопасности полётов.

- Возможно... Теперь уже всё равно не проверить. Странно другое - зачем мой отец вообще отправился сюда на малом катере? Тайная встреча с очередной любовницей? Неужели они лучше места не нашли для романтического свидания?

Бионика посмотрела на меня как-то странно и загадочно улыбнулась, так ничего и не сказав. Видимо, моя симпатичная помощница хотела напомнить одному забывчивому кронпринцу про сырую тёмную подводную пещеру на планете Унатари, но не стала произносить слова вслух. Возможно, девушка-андроид и права - у нас ведь тоже было не самое комфортное место для свидания, если судить по меркам изнеженных привыкших к роскоши и удобствам людей.

- Но почему тогда в материалах следствия нет ни слова про второй корабль? Ведь данные с варп-маяка Амати и соседних следователи снимали, когда расследовали случившуюся трагедию, и я не видел ничего про другие находящиеся в это время в системе Амати корабли!

- Да, мой принц. В материалах следствия сказано, что в системе Амати в момент трагедии находился лишь один-единственный корабль - «Звёздная Птица», личная яхта вашего отца. Ближайший звездолёт, автоматический рудовоз, проходил через систему Амати за трое суток до случившегося и не задерживался ни секунды сверх положенного для зарядки перед следующим прыжком. Не могла же эта таинственная подруга ждать вашего отца прямо тут, сидя неделю-другую в скафандре на астероиде! Да и как потом она убралась бы из системы незамеченной? Так что версия с романтической встречей едва ли оправдана.

- Согласен. Разве что она могла прилететь на фрегате-невидимке, в этом случае варп-маяк не отметил бы перемещение. Или она сразу находилась на катере вместе с моим отцом!

- Нет, ваше высочество, этот вариант тоже отпадает. Кроме графа на катере было лишь двое членов экипажа, оба мужчины. Все находящиеся на борту погибли при аварии.

Я промолчал, не став вслух комментировать пришедшие на ум нетрадиционных варианты. Законы Империи в этом отношении были предельно однозначны - аристократа моментально лишили бы титула за неподобающее поведение, да и скрывать подобные пристрастия при наличии Ищущих Правду вообще нереально.

- Ладно, Бионика, полетели обратно на «Толстушку Джоан». Если даже сама «Тёмная Мать» оказалась бессильна разобраться в случившемся, то мы и подавно не сможем выяснить, что же произошло семнадцать лет назад в поясе астероидов захолустной системы Амати.




15. Передышка перед прыжком

Разбудил меня весёлый девчачий смех. Три мои старшие дочери - кронпринцессы Ликанна, Джоанна и Натали - затеяли какую-то шумную игру и носились друг за дружкой по комнатам островного дворца на Унатари, заливисто смеясь и визжа. Лежащая в обнимку со мной Астра, не просыпаясь, недовольно проворчала что-то неразборчивое и накрылась с головой одеялом. Я же уже выспался и, осторожно убрав лежащую на моём животе ногу фаворитки, присел на кровати.

- Туки-тука-де-са, сейчас нянька Айна утихомирит расшумевшихся принцесс, - заверил меня стоящий возле двери телохранитель-хамелеон, но я лишь махнул рукой:

- Не надо, пусть девочки веселятся! Они впервые встретились вместе уже как сёстры. К тому же Джоан пережила очень непростой период, и ей просто необходимы подобные радостные эмоции, чтобы забыть страх и боль.

Я накинул халат и подошёл к приоткрытому окну. Погода стояла превосходная - солнце, тёплый ветерок, на лазурном небе ни единого облачка. Подобные радости особенно остро начинаешь ценить после долгого пребывания в холодной черноте космоса.

- Есть что-нибудь срочное? - поинтересовался я у вошедшего Брайля.

Старый дворецкий неторопливо с достоинством поклонился и ответил:

- Кронпринц Георг, встречи с вашим высочеством искали баронесса Николь тон Савойя и Первый Советник Апассс Угу. Баронесса прибыла на флайере ещё рано утром, но не дождалась пробуждения вашего высочества и вместе с вашей помощницей Бионикой ушла купаться в лагуну. Первый Советник ждёт в зале на первом этаже, с ним переводчик из исеек-доминантов.

- Хорошо, организуй тогда через полчаса лёгкий завтрак и пригласи кронпринцесс. И обеих ныряльщиц тоже пригласи к столу, как вернутся.

К Апассс Угу я спустился сам, так как исеек-минору было весьма непросто на его многочисленных, но крохотных лапках преодолевать рассчитанную на людей крутую лестницу. Пятиметровой длины многоножка и некрупный богомол ждали меня в зале и синхронно низко поклонились при моём появлении. Я поприветствовал Первого Советника и с интересом посмотрел на его нового переводчика - белого цвета панцирь с широкой синей полосой поперёк головогруди, отсутствие шипов на верхних конечностях, тонкий хитин, явно первая линька у насекомого.

- Из кладки яиц уже выросли новые дипломаты? - догадался я.

Мой советник зашевелил многочисленными усиками и застрекотал, его переводчик на очень чистом языке людей транслировал для меня слова исеек-минора:

- Да, кронпринц. После гибели посольства Роя в Тронном Мире был инициирован ускоренный рост яиц особей с нужными для будущих дипломатов навыками. Беззаветно преданные Государству Унатари, быстро обучающиеся, неагрессивные, но способные при необходимости постоять за себя и защитить хозяина, воспроизводящие человеческую речь без искажения и весьма способные к изучению новых языков.

- Что же, советник, мне очень нравится результат! Закрепите эти генетические линии в будущих поколениях. Кстати... давно хотел спросить, а как обстоит дело с кладкой бывшей Королевы Роя Най Игир? Личинки исеек-праймов развиваются?

Прежде, чем ответить, мой Первый Советник повертел передней частью своего туловища, словно щупая воздух своими антенками:

- Я сам давно хотел поговорить об этом с вами, кронпринц, но раньше не выпадало возможности побеседовать наедине без лишних ушей. Все ценные яйца Най Игир живы и достигли первой из точек ветвления, на которой в развитие личинок можно вносить коррективы. Теперь нужно понять, что вы хотите получить из этого потомства, кронпринц?

- А какие есть варианты? - поинтересовался я, удивляясь той таинственности, которую развил мой советник относительно кладки.

- Кронпринц Георг, все исеек-праймы по умолчанию - правители. Восемьсот сорок три новых правителя, каждый из которых способен с самого рождения языком жестов, речью и феромонами контролировать других особей Роя. Каждый из невылупившихся ещё потомков Най Игир обязательно найдёт себе сторонников и сформирует свой самостоятельный клан, вовсе не обязательно подчиняющийся правителю Роя. Каждый из них может в будущем предъявить права на весь Рой и бросить вызов нынешнему правителю. Я приказал пока искусственно остановить их рост и хочу получить указания напрямую от правителя, как поступить с потомством?

Ух ты, не было печали. Подрастает восемьсот сорок три претендента на мой трон? А что, если... Нет, я ничего не произнёс вслух, но мой Первый Советник понял и без слов.

- Можно уничтожить всю кладку, кронпринц, хотя такое действие будет иметь очень сильный негативный эффект.  Понизится лояльность подданных, кое-где на местах возможно даже вспыхнут бунты. Хотя я нисколько не сомневаюсь в способностях вашего высочество подавить любые восстания на подконтрольных территориях.

- Возможно и так, Апассс Угу, но это неправильный шаг. Най Игир, когда передавала власть над Роем и вверяла мне жизни своих детей, наверняка тоже держала в голове и такой кровавый вариант. Ещё бы, самое напрашивающееся решение: нет детей - нет проблем! Но она поверила, что я так не поступлю. И она не ошиблась во мне. Давай рассматривать другие варианты. Если исеек-праймы по своей природе хорошие правители, давай сделаем из них управленцев. Можно же ограничить им вседозволенность и бесконтрольность?

Исеек-минор подтверждающе зашевелил усиками. Моё предложение было вполне выполнимым.

- Тогда будем готовить из потомства Най Игир будущих наместников планет, правителей мегаполисов и крупных поселений. Талантливых, трудолюбивых и абсолютно лояльных правителю Государства Унатари и, как промежуточное звено, Герцогине Роя. Пропорцию полов особей сам рассчитай, чтобы исеек-праймы были способны к воспроизводству численности, но не бесконтрольному росту популяции. Но не всех сделаем управленцами. Исеек-праймы, по человеческим меркам, красивы уже сами по себе. Нужно развивать в них эту черту. Выдели сотню яиц, у них будут своя особая роль. Основные качества, которые стоит развивать: широкие резные крылья с яркой окраской, способность издавать мелодичные приятные уху трели, талант к музыке и хореографии. И обязательно способность летать! Эти особи станут новым генетическим направлением, гордостью и настоящим сокровищем Роя! Десять самых способных я подарю Белой Королеве, она обязательно оценит!

Мой советник сообщил, что принял мои указания к действию, а затем изобразил низкий поклон. Неожиданно проявившийся рядом с ним Россс также склонился передо мной. Переводчик прокомментировал для меня их сливающиеся воедино трели:

- Апассс Угу и Россс благодарят ваше высочество за проявленную гуманность к потомству Най Игир. Они оба признаются, что совершенно не верили в то, что новый правитель сохранит кладку предыдущей правительницы Роя. Конечно, любой приказ правителя был бы беспрекословно исполнен, но они радуются столь мудрому и бескровному решению. Приказы кронпринца Георга уже донесены до Роя и встретили одобрение и ликование. Лояльность Роя кронпринцу Георгу ещё никогда не была столь высокой!

Хорошо, что мы с Первым Советником быстро нашли понимание по столь деликатному вопросу. Теперь хотелось бы обсудить другие темы. Прежде всего, меня интересовала «Королева» чужих.

- Ваше высочество, экипаж чужих уже покинул огромный звездолёт. Для этого «Королева» зависла примерно в трёхстах километрах от поверхности газового гиганта Хнель-VI, после чего вниз в облачную непрозрачную атмосферу протянулась колонна света. Наверное, это был своего рода лифт. Менее чем за семь часов все особи чужих этим путём покинули корабль, некоторые несли с собой какое-то оборудование. В настоящее время техниками и сапёрами проводится обследование «Королевы». Но, судя по всему, чужие выполнили своё обещание - все системы суперкэриера находятся в исправном состоянии, никаких «сюрпризов» не обнаружено. После косметического ремонта, набора и обучения команды, а также замены боевых дронов «Королеву» можно будет ввести в состав флота «Унатари». Ориентировочное время ввода звездолёта в строй - один месяц.

- Замечательно! Это даже лучше, чем я рассчитывал. А чем заняты чужие на планете?

Апассс Угу смешно зашевелил своими усиками, что, как я уже знал, означало растерянность или недостаточность исходной информации для формирования ответа.

- Понятно... Тогда приказываю развесить сеть разведывательных спутников и вести круглосуточное наблюдение за планетой Хнель-VI. У нас нет оснований доверять чужим, и потому необходимо следить за каждым их шагом. Что по поводу полученных технологий?

  - Кронпринц, учёные Унатари активно работают. Метод расчёта координат для сверхдальних прыжков по «точкам пробоя» уже понят, данную технологию можно внедрить на всех кораблях нашего флота. Кстати, очень важная информация: применяемая чужими система из одиннадцати уравнений может иметь не только локальные экстремумы, но и абсолютные. И не обязательно решением одиннадцатимерной матрицы является локальный или абсолютный экстремум.

- Так, стоп. Переведи сказанное простым языком для меня - неуча во всей этой сложной космо-математике.

- Кронпринц, тут два разных вывода. Первый: не всегда выключение варп-маяка блокирует возможность перемещения из одной «точки пробоя пространства» в другую. Наши математики сейчас составляют таблицу решений и соответствующую ей схему перемещений, которые можно совершать даже в случае, когда на дальнем конце варп-туннеля отсутствует маяк. Второй вывод более туманный, но в целом мы существенно приблизились к разгадке способности Механоидов рассчитывать координаты для прыжка в звёздную систему без включённого варп-маяка. В достаточно близкой перспективе наши корабли, оперируя старыми данными о предыдущих перемещениях между звёздными системами, уже без участия Механоидов смогут просчитывать координаты для перемещения. В отдалённой же перспективе я не исключаю создание принципиально нового способа перемещения между звёздами - практически мгновенного и не требующего предварительной установки варп-маяков. Пять-семь лет, может даже раньше, и такая технология обязательно появится.

Важность сказанного Первым Советников переоценить было сложно. Безграничные возможности для космической экспансии - никаких тебе долгих многолетних перелётов с субсветовой скоростью от звезды к звезде. Разом устаревали и теряли смысл в текущем виде все изыскательские корабли и сеть транспортных варп-маяков... Раса, первой открывшая такие технологии, получала колоссальное преимущество перед всеми остальнымии. Наиболее радикальный шаг - ею мгновенно уничтожались все варп-маяки, и в ближайшей исследованной части галактики оставалась лишь одна-единственная космическая раса. Все остальные оказывались заперты в своих изолированных системах без возможности перемещения и даже общения. Тут было, над чем подумать и чего опасаться.

  - Все разработки и исследования по данному направлению вести в одном месте, соблюдать режим строжайшей секретности. При появлении важных сдвигов в исследованиях информировать меня немедленно! А что по технологии производства антиматерии? Есть сдвиги?

- К сожалению, в научном плане ничего нового нет, ваше высочество. Однако нам удалось получить от бывших офицеров Золотого Дома координаты космических фабрик, где налажено производство снарядов из антиматерии.

Гигантская многоножка включила надетый поперёк туловища пояс и, стремительно едва заметно глазу пощёлкав своими конечностями, вывела передо мной в воздухе голограмму. Я изучил карту и попросил увеличить масштаб. Апассс Угу указал на предполагаемое место секретной промышленной базы Антагонистов возле пятого спутника третьей планеты непримечательной системы.

- Восемнадцатый Сектор Периметра, орбитальный комплекс Ори-III-V, скрыт от посторонних глаз системой невидимости. Насколько нам известно, это единственный источник антиматерии у Великого Герцогства.

- Далековато... Хотя, с учётом новых информации о «точках слабины пространства», нет ничего невозможного... Организуй мне уже сегодня встречу с самыми опытными капитанами стелс-бомберов. Для них найдётся работёнка как раз по их профилю. Нужно две отдельные группы, у них будут совершенно разные задачи. И ещё... насколько я понимаю, закончился срок соревнования Принцесс Роя. Результаты уже подведены?

- Да, кронпринц. Во всех участвующих в соревновании звёздных системах наблюдается бурный экономический рост, интенсивное строительство и увеличение количества рабочих мест. Но, учитывая все составляющие, на первое место по эффективности управления комиссия экспертов ставит принцессу Астру тон Веерде.

- Вот как? - признаться, такого результата я меньше всего ожидал.

- Да, кронпринц Георг. Подданные любят Белую Королеву и из панцирей вон лезут, чтобы их правительница победила в соревновании и стала Герцогиней Роя. Впрочем, Красная Королева практически не отстала по эффективности. Ваша супруга приложила немало сил, чтобы определить и использовать ключевые точки роста, и добилась впечатляющих итоговых показателей. Насколько я знаю, могущественная Ищущая Правду использовала свои способности и даже привлекала своих учениц к тому, чтобы найти наиболее эффективные экономические решения. Результаты остальных Принцесс Роя заметно скромнее в сравнении с победителями, хотя все они показали, что способны к серьёзной работе и управлению подданными.

Я поблагодарил Первого Советника и поспешил на завтрак, где остальные меня уже заждались.

***

- Кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель, для меня огромная честь быть приглашённой на завтрак вашего высочества в узком семейном кругу!

Баронесса Николь тон Савойя в парадной форме спейс-майора космофлота со всеми надетыми регалиями смотрелась несколько странно и даже неуместно на фоне моих по-летнему легко одетых старших дочерей или Деи и Георга-младшего в одних лишь подгузниках. Айна, нянька моих младших детей, была в летнем спортивном костюме. Да и сам кронпринц Империи в шортах и лёгкой накидке на голое тело тоже слабо ассоциировался с официозом.

- Николь, ты далеко не чужой человек мне, и потому даже странно, что я впервые вижу тебя у себя в гостях.

В этот момент появились две запоздавшие участницы завтрака - Астра и Бионика. Словно соревнуясь между собой, обе красавицы явились за стол в шикарных и явно крайне дорогущих вечерних платьях, обильно увешанные драгоценностями, с косметикой на лицах и сложными уложенными причёсками. Не знаю уж, что там на этот раз произошло между моей фавориткой и личной помощницей, но девушки недовольно позыркивали друг на друга и разве что не пихались локтями. Апофеозом же конфликта стало то, что Астра, полагая, что этого поступка никто не видит, при рассаживании чувствительно пихнула ногой под столом девушку-андроида.

Не в первый уже раз между Белой Королевой и королевой андроидов возникали ссоры. Помнится, даже до драки однажды дело у них дошло. Но всё же при посторонних, а тем более гостях, никогда ранее они не позволяли себе демонстрировать свои непростые отношения. Пора было прекращать этот излишне затянувшийся конфликт.

- Обе встали! Признаться, я хотел объявить за этим завтраком итоги соревнования Принцесс Роя. Первый Советник, получив от комиссии экспертов результаты работы всех вас, предложил мне, как правителю Роя, вручить титул Герцогини Роя принцессе Астре тон Веерде. Ещё пару минут назад я собирался поддержать это выбор экспертов. Но сейчас вижу, что моя фаворитка не готова носить золотую герцогскую корону и сопутствующий ей груз высокой ответственности. А потому я меняю решение и объявляю Герцогиней Роя малышку Дею! Отныне и навсегда кронпринцесса Дейанна ройл Георг тон Месфель наделяется властью над всеми звёздными системами исееков и миллиардами их обитателей!

Сидящая на коленях у Айны темноволосая малышка явно не поняла, почему внимание всех присутствующих в комнате вдруг обратилось на неё, и испуганно посмотрела на свою няньку. Но, видя счастье на лице Айны и улыбки старших сестёр, успокоилась и продолжила пить сок из бутылочки. Астра же, громко всхлипнув и закрыв лицо руками, выбежала из комнаты. Георг-младший вслед за матерью тоже скуксил недовольную мордашку, но всё же не нашёл достаточную причину для расстройства и продолжил есть кашу с ложечки.

- Теперь ты, Бионика. Иди и успокой Астру, это приказ. Как ты будешь это делать, мне без разницы. Но пока ты не помиришься с Астрой, не желаю видеть вас обеих.

Белокурая красавица-андроид молча с достоинством поклонилась и гордой походкой вышла следом за своей не справившейся с нервами соперницей. Я же обратился к несколько шокированной произошедшим спейс-майору:

- Николь, прошу извинить за этот инцидент, но терпеть их взаимные подначки и шпильки по отношению к друг другу сил уже никаких нет! Приходится как единственному мужчине в этом сплошь женском коллективе поддерживать порядок, чтобы семья не превращалась в клубок ядовитых змей. С нетерпением жду, что мой сынишка Георг подрастёт и разбавит собой этот бабский отряд.

Старшие дочки рассмеялись таким моим словам, и напряжение сразу было снято.

Уже после завтрака я смог поговорить с баронессой на серьёзные темы. Как выяснилось, командующую флотом Восьмого Сектора Периметра волновало появление у противника кораблей, способных с одного залпа вывести из строя или даже уничтожить кэриер типа «Уукреш» или «Квазар». Корабли проекта «Палач» у Великого Герцогства или те огромные супер-линкоры чужих, которых мы наблюдали в Седьмом Секторе, действительно кардинально меняли ситуацию на поле боя и возможные тактики.

Если раньше от «Бегемотов» чужих нужно было просто держаться подальше - выпущенные ими снаряды антиматерии успешно отслеживались тактическими компьютерами и, в случае необходимости, корабли имели несколько десятков секунд на манёвр уклонения от опасности. «Палач» же с его километровыми рельсотронными пушками выплёвывал снаряды антиматерии со скоростью, близкой к световой, и потому мог с лёгкостью поражать крупные малоподвижные цели, такие как линкоры и кэриеры, на расстоянии многих тысяч километров.

Против таких исполинов напрашивался вариант наоборот идти в максимально близкий бой - трекинг турелей «Палача» был вообще никакой, и громадные орудия не смогли бы попадать по близким быстро перемещающимся целям. Но тут приходилось входить в зону уверенного поражения орудий других кораблей противника - линкоров и крейсеров - что означало неизбежные потери.

- Кронпринц Георг, я настоятельно советую вашему высочеству сменить флагман флота Унатари. «Толстушку Джоан» знают по всей галактике, и именно этот корабль станет приоритетной целью в любом бою. Во флоте есть «Мамонт», есть сразу две «Королевы». Эти корабли гораздо безопаснее, они выдержат любое попадание. Используйте их!

Я улыбнулся и, посмотрев на синее море за окном, признался своей ассистентке:

- Николь, новый флагман флота Унатари уже давно выбран, но это совсем другой звезолёт. Помнишь, на закрытом собрании командующих флотами мы обсуждали невостребованный гигантский корабль в Декее, который исееки собирали много лет для эвакуации своих яиц, но надобность в котором отпала? Колоссальные размеры. Уникальная конструкция, обеспечивающая высочайшую прочность. Варп-двигатели повышенной мощности. Огромный накопитель энергии. Самые лучшие маршевые и маневровые движки. Энергетический щит невиданной доселе ёмкости... Это ли не нужные качества для корабля, который должен выживать в самом эпицентре космического сражения? Я решил воспользоваться вашими советами и приказал конструкторам переделать этот эвакуационный корабль под военные нужды. На нём уже установили сверхтяжёлые лазерные турели, которые до этого стояли на орбитальной цитадели Декее, а также разместили ангары для малых кораблей и боевых дронов. По своей огневой мощи «Бог Войны», такое название получил корабль, не уступит десятку «Бегемотов», причём без всякой опасной в использовании антиматерии.

Баронесса Николь тон Савойя подошла ближе и усмехнулась, тоже глядя в голубую морскую даль:

- Теперь мне понятно, куда в последние месяцы уходили стратегически нужные ресурсы - накопители повышенной ёмкости, производимые фабриками боевые дроны, танталовая композитная броня... Просто я несколько раз общалась с Апассс Угу или адмиралами, предлагая им свои разные проекты по усилению флота. Но каждый раз получала один и тот же ответ, что нужные для моих замыслов ресурсы использованы в другом проекте.

- Николь, это ещё не все новшества «Бога Войны». В последнее время я много общался с Механоидами, так как частенько моему флоту приходилось то зайти в заблокированную систему с выключенным варп-маяком, то обеспечить просчёт обратного пути. В том числе мы с Механоидами общались и на отвлечённые темы. И меня поразила одна их просьба... Нам, людям, трудно такое понять - мы стремимся распространиться по галактике, заселить как можно больше звёздных систем. А они, наоборот, хотят объединиться - собрать все свои разрозненные сферические корабли в одну единую конструкцию. И мы нашли с Механоидами понимание в этом вопросе. «Бог Войны» станет живым кораблём, в корпус которого будет органично встроен собранный воедино Механоид. Его разум будет способен управлять корабельными системами, сперва просто дублируя отдаваемые экипажем команды, а затем и вовсе став основным источником. Время отклика на приказы капитана сократится в несколько раз, а маневренность и скорость многократно вырастут, что весьма важно для такого огромного и инертного корабля-исполина.

- Кронпринц, но такой корабль невозможно будет повторить - других Механоидов мы не найдём...

- Именно так, Николь. «Бог Войны» станет уникальным звездолётом, существующим в галактике в единственном экземпляре. Расчёты показывают, что он будет способен уничтожить «Бегемота» с залпа, вывести из строя «Квазара» с двух-трёх попаданий и примерно за полчаса интенсивной стрельбы спилить «Мамонта». Сам же вполне комфортно будет себя чувствовать под огнём двадцати «Бегемотов», и даже «Палач» не сможет пробить фронтальный щит «Бога Войны». Через пять недель, когда работы будут завершены, у Государства Унатари появится новый флагман. И тогда мы начнём новый военный поход и освободим звёздные системы бывшего Красного Дома - последние оккупированные чужими системы человечества. Мы откинем чужих туда, откуда они пришли!

***

Астра робко постучалась ко мне в личные покои лишь глубокой ночью, проведя весь день в прогулках по самым удалённым уголкам скалистого островка и пропустив обед с ужином. Я даже уже начал серьёзно беспокоиться за душевное состояние несостоявшейся Герцогини Роя и направил парочку телохранителей-хамелеонов незаметно наблюдать за принцессой. Но Белая Королева лишь танцевала, сочиняла стихи, загорала нагишом и разрисовывала прибрежные скалы непонятными абстрактными рисунками, используя вместо краски пучки разноцветных водорослей. Сейчас фаворитка стояла в дверях, нервно переминаясь с ноги на ногу и не решаясь войти в комнату.

- Скажите, ваше высочество, я вам больше не нравлюсь? - в глазах красавицы стояли слёзы.

Признаться, такая трактовка утренних событий, хоть и была полностью в духе моей фаворитки, но всё же поставила меня в тупик. Пришлось заверять Астру, что она ошибается, и моё тёплое отношение к ней нисколько не поменялось. Когда же, тщательно подбирая слова, чтобы снова не спровоцировать истерику принцессы, я попытался объяснить ей своё непростое решение насчёт несостоявшегося титула Герцогини Роя, девушка лишь небрежно махнула рукой:

 - Кронпринц Георг, не переживайте вы так! Я никогда и не видела себя Герцогиней Роя. Моя бабка Фесилия предсказывала, что мне суждено отказаться от малой короны и получить взамен большую. Я искренне верю в то, что сказанное обязательно сбудется! И раз уж это неизбежно, в моих мечтах всегда была действительно большая корона - настоящей королевы Империи, а не герцогини, графини или там баронессы, и уж тем более не правительницы захолустья вроде Веерде. И потому я не желала становиться Герцогиней Роя, так как верю, что мне суждено достигнуть большего!

- Так чего же ты тогда утром расстроилась и убежала? - снова не вписался я в причудливую траекторию полёта женской логики.

- Я расстроилась вовсе не из-за ненужного титула, а потому, что кронпринц Георг при всех отругал меня! При дочерях, при моём сыне, слугах и гостье. Такого ведь никогда не было! Раньше если я и совершала что-то неправильное, хозяин всегда деликатно сообщал мне это наедине, а не выставлял мой проступок всем напоказ!

Вот оно что... Астра снова всхлипнула, собираясь разреветься, но я уже сообразил, как быстро утешить расстроенную девушку:

- Астра, а я ведь специально для тебя заказал подарок у генетиков Роя: десять самых красивых исееков-праймов с огромными и яркими, словно у бабочек, крыльями. Эти разумные насекомые будут для тебя петь, танцевать и летать по воздуху. Они смогут всюду сопровождать тебя, подчёркивая твою уникальность и красо...

 Договорить я не успел, поскольку принцесса Астра с радостным визгом бросилась мне на шею. Я даже не устоял на ногах и рухнул на диван, повалив заодно и заливисто смеющуюся от радости девушку. Когда Астра успела избавиться от одежды, я даже не понял, но нисколько не препятствовал и своему разоблачению. Полупрозрачный исеек-доминант Россс проявился было в метре от нас, но сразу сообразил, что жизни хозяина ничего не угрожает, после чего предпочёл исчезнуть, уведя заодно из комнаты и остальных телохранителей.

Через какое-то время, насытившись ласками и устав от любовных утех, я отвалился на спину. Астра же присела рядом на кровати с задумчивой улыбкой на лице.

- Завтра мне нужно будет обязательно найти нового лекаря вашего высочества. Иначе может получиться интересный подарок моему хозяину как раз на его пятидесятилетний юбилей... - прокомментировала фаворитка нашу общую беспечность.

- Да ладно, Астра, не нужно. Подарок так подарок... - я находился в очень благодушном настроении и не был готов сейчас заморачивать свою голову сложными вопросами.

Астра благодарно улыбнулась и прижалась ко мне всем телом, словно требующий тепла и ласки маленький пушистый котёнок.

«Так, так, Георг... Как же легко ты готов отказаться от всех наших с тобой договорённостей. Ай-ай-ай, как нехорошо с твоей стороны! Получается, и я вправе теперь законно устранить эту претендентку»

Мия! Вот уж кого я точно не рассчитывал сейчас услышать - насколько я знал, Красная Королева после успешного возвращения моего флота в Унатари приняла кристаллы и отключилась в крепком сне на несколько суток. Получается, что безжалостная и очень могущественная Ищущая Правду могла даже во сне общаться со мной. Всю мою расслабленность и благодушие как ветром сдуло. Я вполне отчётливо почувствовал ледяные пальцы, сжавшиеся вокруг моего сердца, и одновременно с этим увидел зависший над головой Астры невидимый клинок. Едва ли это были просто мои фантазии. Скорее, Красная Королева показала мне свои возможности и дала понять, что вполне реально может осуществить эти угрозы.

Но Мия удивила меня:

«Ладно, Георг, расслабься. Сегодня ты сделал нашей дочери Дее шикарный подарок в виде титула Герцогини Роя, так что сохранённая жизнь станет своего рода компенсацией для этой малышки. И, раз уж эта пустоголовая куколка тебе так нравится, прими мой ответный подарок. Шанс успешного зачатия был всего семнадцать процентов, но сегодня у вас всё получится. Через девять месяцев родится крепкий и здоровый мальчик, это я обещаю как Ищущая Правду»

- Но, Мия, почему ты это делаешь? - поведение Красной Королевы было совершенно нехарактерным для неё. Я не понимал мотивов супруги, и это меня тревожило.

«Хорошо, Георг, я скажу максимально откровенно. При всей своей исключительности как флотоводца, на политической арене ты крайне инертен, и тебя приходится постоянно подталкивать. Если бы не мои усилия, ты бы просто отключил варп-маяки по периметру принадлежащих тебе двух-трёх малозаселённых звёздных систем «пиратского тупичка» и сидел, сложа лапки, считая достигнутое большим успехом. Все эти годы мне постоянно приходилось тебя шевелить, ставя перед тобой всё новые и новые задачи, чтобы ты не останавливался и двигался вперёд. Вот и теперь рождение второго сына поставит тебя перед очередным выбором».

- Каким выбором? - кажется, я понимал мысли супруги, но мне всё же хотелось получить подтверждение от неё самой.

«Или оставить мальчугана совершенно бесправным, как первого, и потом стыдиться смотреть в глаза своей любовнице. Или взять ситуацию в свои руки и самому стать правителем Империи, чтобы получить возможность раздавать титулы кронпринцев и обеспечить обоих своих сыновей властью и достойным будущим. Я же при этом достигну заветной цели, которую давно поставила перед собой, и к которой методично иду уже многие годы - вскарабкаться на самую вершину власти, стать единственной и незаменимой супругой Императора, и вместе с ним править всем человечеством. Мы станем идеальной парой правителей - мои способности Ищущей Правду будут помогать тебе находить верные решения и достигать всё новых высот, я же на безграничном потоке обожания подданных к Императору буду расти и усиливаться. Я обеспечу нас обоих бессмертием, мы будем править вечно. А Астра... ну подаришь фаворитке ещё десяток бабочек, ей этого вполне хватит для счастья»

Моя супруга высказала свои мысли и сообщила, что отключается. Но я до самого рассвета лежал на кровати и не мог уснуть, обдумывая сказанное Красной Королевой. Многие вроде случайные и несвязанные между собой исторические события и политические процессы в свете откровений Мии начинали выглядеть совсем не так просто, как представлялись мне раньше. Да и загадочное начало войны с Синим Домом, кажется, нашло своё объяснение.

И совсем уж туманным виделось мне будущее. Да, слова про вечную пару правителей единой Империи звучали красиво и заманчиво. Даже слишком заманчиво, и я чувствовал здесь какой-то подвох. Ведь, если подумать, большая война рано или поздно закончится, и надобность во мне как успешном флотоводце отпадёт. А абсолютная власть над Империей - не тот трофей, который можно с кем-либо делить. Мия не раз уже показывала, что как Ищущая Правду способна достаточно легко перенести смерть хозяина. Так остановит ли её год или два понижения псионических способностей, если на кону будет стоять абсолютная власть? Весь мой жизненный опыт подсказывал, что совершенно не остановит. Тем более, что супруга однажды уже убивала меня и имела в этом деле определённый опыт.

К тому же в арсенале Ищущей Правду будет не только банальное убийство, но насильственное отречение супруга от власти или замена сознания в его теле на более сговорчивого и нетребовательного сменщика. На что только не пойдёт Красная Королева ради того, чтобы стать единственной Императрицей? И уж конечно Белая Королева в её планах на будущее не присутствует - зачем Императрице конкурентка на власть? Это сегодня Мия из собственных корыстных интересов пощадила Астру, но в будущем такой гуманности уже не будет.

Слишком многое требовалось обмозговать. Очень трудно противостоять женщине, способной с лёгкостью читать твои мысли. Мия однозначно насторожится, если обнаружит мои приготовления к противодействию. К тому же я могу просто-напросто ошибаться, предполагая коварство супруги, и именно мои действия спровоцируют самый худший из возможных сценариев. Реакция Ищущей Правду со столь мрачной репутацией будет крайне жёсткой.

Но так дальше продолжаться не могло - я до сих пор ощущал прикосновение холодных пальцев к своему сердцу. Едва ли Мия желала в тот момент моей смерти, всё-таки я ей пока нужен. Но Красная Королева отчётливо дала мне понять, что жизнь моя висит на волоске и может в любой момент оборваться. Как и жизнь принцессы Астры.

А моя прекрасная фаворитка, не подозревая о чудом не коснувшейся её смерти, обнимала меня и безмятежно улыбалась во сне...




16.Поиск ответов

Эта встреча планировалась ещё давно, но из-за внезапно вспыхнувшей войны с Синим Домом, а затем переброски кораблей Государства Унатари в Седьмой Сектор несколько раз откладывалась. А между тем все двадцать две нечеловеческие расы откликнулись на призыв Правителя Роя и прислали своих представителей в столичную систему Декее. Подозреваю, что именно этого и опасалась Тёмная Мать - при дальнейшем усилении Роя все эти космические расы, многие из которых имели в прошлом конфликты с людьми, выступили бы в возможной войне вовсе не на стороне человечества.

На орбите Декее осталась лишь пара представителей народности а-али, напоминающих наполненные газом светящиеся пузыри, диаметр которых сильно варьировался - от двадцати метров в вакууме космоса, до совсем крошечных микроскопических размеров на морской глубине. Тонкая, но удивительно прочная, устойчивая к перепадам температуры и давления оболочка этих сферических негуманоидов позволяла особям существовать как в вакууме, так и под водой на огромной глубине. Но вот богатая кислородом атмосфера родины исееков была губительна для представителей расы а-али, поэтому они предпочли слушать трансляцию моего выступления с орбиты.

Но и без них самых необычных и экзотических рас хватало. Неторопливые кристаллиды, представители кремнеорганической формы жизни. Крыланы, последние очень робкие и даже пугливые особи практически уничтоженной людьми расы разумных летающих пернатых. Гигосы, крупные и неторопливые моржеподобные существа с непропорционально огромной головой, обладающие совершенно фантастическими математическими способностями. Умиботы, кибер-органические  напоминающие небольших полуметровых осьминогов существа, почти тридцать лет сопротивлявшиеся вторжению людей в свою звёздную систему, но в конце концов покорённые и вынужденные подписать унизительный договор с выплатой огромных контрибуций...

В компании своей советницы по внешней политике герцогини Катерины тон Унатари я смотрел через односторонне прозрачное стекло на этих дипломатов, собравшихся слушать Правителя Роя. Моя советница подробно комментировала каждую группу негуманоидов, описывая их способности, сильные и слабые стороны, а также рассказывая об истории отношений с людьми. В большинстве случаев сестра высказывалась весьма пренебрежительно и даже уничижительно по отношению к прибывшим расам. По её словам, перед нами были или безнадёжно отставшие в технологическом прогрессе расы, или жалкие недобитки от некогда многочисленных и сильных народов, оставленные людьми просто потому, что те не представляли больше никакой опасности для человечества.

Надеяться на какую-либо серьёзную помощь этих союзников в грядущей войне было попросту наивно. Особенно если учитывать тот факт, что у многих приехавших на встречу дипломатов родные миры остались на подконтрольной Империи или Великому Герцогству территории, а потому открыто выступить на моей стороне они попросту не могли, чтобы не подвернуть свой народ опасности тотального уничтожения.

- А это кто? - я указал Катерине на полупрозрачную зеленоволосую девушку ростом не более тридцати сантиметров, одетую в ярко-алое короткое платьице и миниатюрные сапожки. Красивая, стройная и хрупкая, просто ожившая куколка, мечта любой человеческой девочки. Только вот такой расы я что-то не мог припомнить.

- Не узнал? Это эльвины, беженцы из Пятнадцатого Сектора Периметра. Ты не смотри, что их представительница с виду антропоморфна, это она для тебя старается. На самом деле эльвины представляют из себя нечто вроде пластичного желе и могут принимать любую форму. Открыли их совсем недавно на одной из планет Пятнадцатого Сектора, сперва они были совсем дикими. Но эльвины за полтора десятилетия знакомства с людьми уже успели выяснить, какую форму нужно принять, чтобы понравиться нашей расе. Эльвины совершенно неагрессивны и хорошо уживаются с людьми, особенно подростками и детьми. Аристократы Красного Дома стали держать их у себя в замках в качестве слуг и живых игрушек. И вскоре поселения эльвинов появились на шести разных планетах Пятнадцатого Сектора, вот только относить их к космическим расам всё же неправильно - у них нет и никогда не было своих звездолётов, сами же люди их и расселяли, перевозя с собой.

«Это хитрая стратегия их расы по расселению в космосе», - подсказала мне Флорианна. - «Эльвины весьма умны и быстро обучаются. Их стиль - не конфликтовать за лидерство, но использовать более сильную расу для перемещения, защиты, получения новых знаний и технологий. Ещё год назад эльвинов невозможно было встретить за пределами нескольких систем Красного Дома. Но они самостоятельно предугадали угрозу прорыва чужих в Пятнадцатом Секторе и заранее предприняли меры, в том числе предупредив хозяев и позаботившись, чтобы беженцы не забыли взять их с собой»

Интересная форма сосуществования. Малая раса откровенно пользуется более сильной в своих интересах, но всё же это не паразитизм, а скорее эдакий симбиоз, от которого выгоду получают обе стороны. Герцогиня Катрина же продолжила:

- Я слышала, что в Ядре Империи в последний год пошла настоящая мода на таких питомцев, дети их просто обожают. Только вот получить их к себе весьма непросто - эльвины весьма придирчивы и даже капризны в выборе хозяев. Кстати, если хочешь, подари эту эльвиянку Дее. Эта особь точно не откажется - у эльвинов получить работу при ребёнке аристократа считается весьма почётным, а уж при ребёнке правителя тем более. Уверена, что твоей дочери живая кукла понравится.

«Нет, Георг, я против», - на этот раз уже Мия мысленно встряла в мой разговор с сестрой. - «Мне не нравится, что рядом с моей дочерью будет находиться незнакомое хитрое и коварное существо. Пусть эльвины и считаются неопасным, но навредить ведь можно не только физически. Оно может шпионить за Деей или влиять на податливый разум моей девочки, прививая ей чуждые идеи и ломая ребёнку систему ценностей»

Стоп! В сказанном Мией что-то было... нечто очень важное. Я поднял вверх палец, попросив Катерину помолчать и не мешать мне. Моя сестра говорила, что в Ядре Империи началась мода на прислужников-эльвинов... И значительная их часть выполняют роль живых говорящих игрушек, причём у детей далеко не самых простых родителей...

 - Сестрёнка, а сколько эльвинов уже внедрилось в знатные и влиятельные человеческие семьи, став лучшими друзьями детей? Совсем примерно, хотя бы порядок какой?

Катерина неуверенно пожала плечами и навскидку предположила несколько тысяч, возможно даже несколько десятков тысяч особей.

- Допустим. А теперь предположим, что эти живые куклы способны общаться между собой и обмениваться информацией. Даже наверняка это так - эльвины ведь как-то передают другим особям полезный опыт, делясь удачными примерами внешности и поведения, тем самым позволяя сородичам лучше устроиться в человеческом обществе. Перед нами готовая сеть агентов, которых можно использовать для самых различных целей. Нужно лишь получить над ней контроль и использовать этот инструмент!

- Шпионаж? - предположила сестра.

- Да, шпионаж сразу напрашивается, но не только он. Пропаганда! Одно дело, когда мы доносим нашу точку зрения с информационных экранов, к этому все привыкли, и эффективность такого способа достаточно низкая. И совсем другое, если родные дети заявят своим высокопоставленным родителям, к примеру, что Император плохой - он одряхлел, выжил из ума и воюет против хороших парней. Более того, многие дети высших военных, аристократов и прочих влиятельных лиц практически с рождения имеют встроенные импланты для выражения своего собственного отношения к разным людям и фракциям. И если любимая игрушка, которой такой ребёнок полностью доверяет, подробно объяснит своему хозяину, что нужно делать - какие пункты внутреннего меню выбирать, какие кнопки нажимать...

Глаза Катрины загорелись весёлым огнём, губы растянулись в улыбке. Сестрёнка явно представила себе возможности подобной информационной атаки.

- Георг, ты гений! Но у меня появилась идея, как можно ещё усилить эффект. Ты уже смотрел новую серию анимационного сериала про «Звёздную путешественницу Жанну», первую в новом сорок третьем сезоне?

- Я и предыдущие-то сорок два сезона не смотрел, - признался я, не совсем понимая, к чему клонит сестра.

- Неважно. Просто это первая серия, которую анимационная студия снимала под руководством нового управляющего - принцессы Астры тон Веерде.

Что?! Я издал протяжный стон и закрыл лицо руками. За что мне это наказание?! Мало мне истории с обращением Астры к подданным...

- Да нет, Георг, ты не так понял! - кинулась меня успокаивать Катерина. - Мультик сделан весьма качественно, и сюжет необычный: розовая путешественница Жанна попадает в наш реальный мир. Умная лягушка видит угрозу всему живому - несметные полчища жутких чужих - и сразу примыкает к рядам тех славных героев, которые храбро сражаются против захватчиков. В общем, весьма наивно и предсказуемо, но детям обязательно должно понравиться. Эту серию ещё не запускали в показ, её с нетерпением ждут десятки миллиардов юных зрителей. И вот что я думаю - а что если чуть-чуть подкорректировать сюжет?

- В каком смысле подкорректировать? - не уловил я мысль своей советницы.

Герцогиня Катерина с готовностью объяснила:

- Пусть храбрых героев, к которым примкнула главная героиня Жанна, ведёт в бой непобедимый кронпринц Георг. И пусть в сюжете появится верховный правитель тех земель - старый, алчный и ленивый, ради сохранения своей власти вставляющий палки в колёса «хорошим парням». Такой персонаж будет вызывать у детей дикое отвращение, а связь с соответствующей политической фигурой не поймут разве что совсем уж грудные младенцы. И вот тут как раз эльвины, а заодно и слуги-андроиды, очень своевременно подскажут детям, как можно наказать того гадкого злодея из фильма и помочь любимой розовой лягушке Жанне! Георг, если репутация Императора после такой информационной атаки не рухнет в отрицательные значения, можешь снимать меня с должности советницы за профнепригодность!

Предложенный сестрой план выглядел не просто реалистичным, он просто не мог не сработать. Я довольно усмехнулся:

- Ну вот, сестрёнка, а ты говорила, что к нам прилетели лишь совершенно бесполезные в качестве союзников расы. Просто не обязательно нужна лишь грубая сила...

- Именно так! - перевозбуждённая Катерина перебила меня, спеша выговориться. - Если эти коротышки и лояльные Бионике андроиды убьют репутацию Императора, они сделают гораздо больше, чем целый флот боевых звездолётов. Ухудшение репутации правителя будет означать сокращение потока обожания подданных, из-за этого ослабнут его Ищущие Правду, у них не хватит больше сил контролировать ситуацию по всей Империи, да и здоровье трёхсотлетнего Августа во многом поддерживается лишь благодаря его псионикам... Георг, помяни моё слово, это будет не просто заурядная информационная атака. Это станет нечто большим, небывалым ещё в истории. Вся казавшаяся устойчивой конструкция Империи может рухнуть!

Я не стал бы уж так категорично утверждать, да и вообще торопиться с подобными прогнозами. В конце концов, дряхлый правитель - это ещё далеко не вся Империя. Да и от падения репутации Августа ройл Акада число подконтрольных Империи звёздных систем и количество боевых кораблей во флотах не уменьшатся. Но всё же я не стал одёргивать сестру, видя её неподдельный энтузиазм и жажду поскорее осуществить задуманное.

- Значит, решено, сестра. С эльвинами всё ясно. Ещё напрашивается применение вон тем гигантам-математикам - их нужно направить на усиление научных групп, особенно работающих в области изучения пространства и быстрого перемещения. Так что вызови сюда в отдельную комнату представителей эльвинов и гигосов, и приватно поговори с ними по отдельности. А с остальными дипломатами я сейчас сам побеседую. Требовать от них бросать свои расы в горнило межзвёздной войны я не стану, просто поставлю перед выбором. Они могут помочь моему государству, и тогда награда будет по-королевски щедрой - это деньги и ресурсы, технологии и места в будущем Сенате, даже новые пригодные для заселения планеты. Они могут остаться в стороне во время предстоящей большой свары, и тогда их самих никто не тронет. Но если же какие-то расы будут замечены в помощи Империи или Великому Герцогству, клянусь, я их уничтожу поголовно, всех особей вплоть до последней!

***

Крайне редко мне снятся сны, и совсем уж никогда кошмары. Возможно, это возраст и жизненный опыт так сказываются, и меня уже практически невозможно чем-то напугать. А может, мои псионики качественно охраняют сон правителя и отгоняют негативные видения и эмоции. Поэтому неожиданно появившаяся в моём сне старуха в чёрном балахоне с глубоко надвинутым на лицо капюшоном и с посохом в костлявых руках нисколько меня не испугала, а скорее вызвала любопытство.

Мне очень захотелось заглянуть ей под капюшон и увидеть лицо. В конце концов, это мой сон, и правила тут мои! Сказано - сделано, внезапно налетевший порыв ветра откинул капюшон, обнажив морщинистое лицо, практически облысевшую голову с реденькими седыми волосами и белёсые слабо видящие глаза старухи.

- Приветствую тебя, Криста! - я сразу узнал сильнейшую Ищущую Правду галактики, непонятно зачем явившуюся в мой сон, и вежливо поклонился столь могущественной особе.

- Ты меня почему-то совершенно не боишься... - вместо приветствия недовольно проворчала старуха, и я расслышал отчётливые нотки разочарования в её голосе.

Я весело улыбнулся самому сильному псионику Императора и пояснил:

- Костюмчик у тебя соответствующий, и будь в руках иззубренная коса вместо посоха, я бы может и испугался.

Но Криста откровенно не поняла мою шутку. Да, явный прокол с моей стороны - смерть в «Защите Периметра» никогда не изображали в виде старухи с косой. В этом мире был принят образ крылатого светящегося полупрозрачного духа, обычно фиолетового или синего цвета. Ладно, проехали, я поспешил продолжить свою речь:

- Ищущую Правду, даже столь сильную, я не боюсь. Тут моя территория, где миллиарды людей и исееков меня обожают, а поэтому ты крайне ограничена в возможностях. К тому же ты по призванию - хороший учитель и советник, но вовсе не убийца. Да и в случае опасности Мия и Флорианна мгновенно придут мне на помощь.

- Это действительно так, Георг, - легко согласилась старуха, с кряхтением присаживаясь на появившийся невесть откуда резной стул.

Я тоже захотел себе такой же и совершенно не удивился, когда рядом появился второй стул, просто точная копия первого. Криста одобрительно кивнула:

- Молодец, Георг, ты быстро учишься. В тебе есть несомненные задатки псионика, и родись ты девочкой, со временем мог бы стать Ищущей Правду. Просто знай на будущее: ни одна Ищущая Правду не способна причинить вред тому, кто абсолютно не верит в её способности и, наоборот, полностью уверен в своих собственных силах. Жаль, что Август этого так и не понял...

Я ничего не спрашивал, Криста сама пояснила свою последнюю фразу:

- Каждая сильная Ищущая Правду чувствует приближение собственной смерти. Вот и я тоже её уже чувствую, как и скорую смерть своего хозяина. Жалеть меня не нужно - я прожила очень долгую жизнь и совершенно не страшусь смерти. Моё время действительно прошло, настала пора уступать дорогу молодым. Но Август никак не может это понять и смириться с неизбежным. Император мечется, словно дикий зверь в клетке, никому не доверяет и готов уничтожить всех и каждого, лишь бы продлить свои дни. Вот и сейчас он приказал мне использовать свои псионические способности, явиться в твой сон и убить тебя. Я не могу противиться воле хозяина и потому пришла. Но вот даже пробовать убивать тебя не стану - нет у меня для этого ни сил, ни желания...

- Хочешь хорошего не слишком крепкого вина? - предложил я собеседнице, когда она замолчала, и Криста отнеслась к моему предложению весьма благосклонно.

Миг, и рядом с нами появился столик с бутылкой и фужерами, а сразу затем и блюдо с фруктами. Я разлил вино, и Криста подняла свой фужер.

- За будущее человечества! - предложил я тост, и старуха пригубила вино.

- А интересно, Георг, каким ты его видишь, это будущее?

Я лишь неопределённо пожал плечами, так как действительно не до конца представлял будущий ход событий.

- Ты у нас Ищущая Правду, а не я, тебе лучше знать. Одно могу сказать точно - я приложу все усилия, чтобы выгнать орды чужих с захваченных ими систем, а человечество так или иначе объединится.

- «Так или иначе»? - передразнила меня старуха. - Пока я лишь вижу, что ты планируешь искусственно сотворить хаос в Ядре Империи, поставив под сомнение власть Августа ройл Акада. И если сейчас между Империей и Великим Герцогством более-менее паритет, то после твоих действий равновесие будет грубо нарушено в пользу противника. Пользуясь возникшей сумятицей, Антагонисты достаточно быстро захватят Тронный Мир...

- Вовсе не обязательно! У Антагонистов тоже хватает своих собственных проблем. Моя сестрёнка соправительница Великого Герцогства Виолетта, используя в качестве повода желание отомстить убийцам матери, начала травлю членов семьи Лаваэлей. Насколько я знаю, повсеместно в Великом Герцогстве сейчас идут аресты правящей верхушки бывшего Зелёного Дома и всех их сторонников, среди которых немало высокопоставленных военных. К тому же не сегодня, так завтра в Государство Унатари перейдут сразу пять звёздных систем Великого Герцогства, отрезанные от основных территорий уничтоженным варп-маяком системы Хелль. Мои дипломаты активно работают над этим, и прогресс в переговорах с местными правителями налицо. Если же я посчитаю, что Великое Герцогство начинает справляться со своей внутренней смутой, поверь, у меня хватит способов подкинуть им ещё дополнительных проблем.

Криста несколькими малюсенькими глоточками допила вино, похвалила насыщенный вкус рубиново-красного напитка и отставила бокал.

- Признаться, мы с Августом серьёзно недооценили тебя, Георг. Император вплоть до сего дня полагал, что ты способен действовать лишь прямолинейно, рассчитывая исключительно на свои способности флотоводца и грубую силу. Ты оказался хитрее: стравил между собой основных игроков на политической арене, при этом всё время оставаясь как бы в стороне. Ты объявил себя наследником Антагонистов, а также претендентом на трон Империи, и сейчас лишь ждёшь, когда настанет время пойти и взять эти трофеи у измотанных войной противников. Ты думаешь, что контролируешь всё, и ситуация развивается по твоему сценарию. Однако не считай себя самым умным, Георг. Тобой тоже манипулируют, причём давно и весьма успешно.

- И кто же мной манипулирует? Есть этому хоть какие-либо подтверждения? - недоверчиво спросил я, и Криста опустила глаза в пол.

- Георг, я сейчас не требую ответов и разъяснений, просто предлагаю тебе подумать над одним странным фактом. Во время совместной ментальной атаки Ищущих Правду на вторую «Королеву» чужих, она неожиданно попыталась заговорить с нами. Суперразум чужих явно узнал Мию и задал ей всего один вопрос: «Почему?». А твоя супруга вместо ответа на вопрос моментально разорвала псионическую связку и напала на мою группу, используя сконцентрированную мощь всех своих учениц. Нападение было внезапным, мне стоило больших усилий защитить хотя бы себя саму, спасти же некоторых моих старинных подруг я так и не смогла... С тех пор все прошедшие недели я ломаю себе голову над вопросами - зачем ей это понадобилось, и какая тайна связывает Мию с чужими?

Я понимал, что Ищущая Правду столь откровенно врать не станет, так как рискует полностью лишиться своих псионических способностей. Но что если для псионика, который уже видит свою скорую смерть, лишение способностей не будет настолько уж сильной жертвой, и возможность внести раскол в стан лидеров противника вполне оправдывает её? Поэтому я ответил довольно нейтрально:

- Мне супруга пересказывала совсем другую трактовку случившегося...

- Не сомневаюсь, Георг. Но ты сам подумай - неужели в Тронном Мире сидят откровенные идиоты, у которых к тому же настолько безмозглые военные советники, что во время серьёзнейшего конфликта с Великим Герцогством они начинают вторую войну и срочно отзывают с фронта тысячи звездолётов для охраны границы с Унатари? Это сейчас я понимаю, что вспыхнувший конфликт был следствием желания Мии скрыть свои контакты с чужими. Но тогда мы трактовали нападение на псиоников Императора как объявление войны и ожидали скорого вторжения кораблей Унатари в Ядро Империи.

Я промолчал. Сказанное Кристой было весьма логичным, она объясняло многие странности в политике Империи и действительно зародило в моей душе сомнения. А старуха продолжила свою речь:

- Георг, есть ещё один странный момент, над которым я тоже предлагаю тебе подумать. Во всей этой неразберихе кем-то была убита Милена, Ищущая Правду твой дочери кронпринцессы Ликанны. Но ни я, ни мои подруги не атаковали эту малышку, я в этом абсолютно уверена. Нам было совершенно не до неё. Тем не менее, девочка погибла. Сам подумай, кому может быть выгодна её смерть.

- Только тому, кто желает зла моей дочери Ликанне, - предположил я, стиснув зубы.

- Именно так. И последняя тема для размышления. Георг, когда я впервые увидела Мию на пороге своей школы в Тронном Мире, это была молодая девушка на вид лет шестнадцати-восемнадцати, обладающая несомненным даром Ищущей Правду и способностью уже тогда ставить непробиваемую защиту от считывания мыслей. С тех пор прошло полтора века, но твоя супруга нисколько не изменилась. Буквально за несколько минут Мия способна резко помолодеть и превратиться во всё ту же юную и невинную на вид девчонку, какой я её впервые увидела. И как раз во время её учёбы погибло несколько учениц, вспыхнули конфликты между инструкторами, трое преподавателей покончили жизнь суицидом... Даже Тёмная Мать участвовала в расследовании этих трагических происшествий. Никакой связи между убийствами так и не было обнаружено, как и чьего-либо злого умысла, но школу Ищущих Правду всё равно закрыли. На малоизвестную ученицу младших курсов Мию никто и не подумал тогда - слишком юна и слаба она была. Но я вот с недавних пор задумалась - а сколько же лет тогда было Мие на самом деле? Что если она лишь казалась слабой и юной, а на самом деле это опытный агент внедрился и успешно выполнил тайную миссию, разрушив школу псиоников и ослабив тем самым Империю?

Я ничего не ответил, да Криста и не требовала от меня каких-либо слов в защиту супруги. Старуха явно хотела выговориться, а заодно внести смуту в ряды противника. Ищущая Правду тяжело вздохнула:

- Эх, хотелось бы подольше поболтать с тобой, Георг, но нужно прощаться - чувствую, тебя вот-вот разбудят. Ты можешь мне не верить, твоё право, но всё же задумайся над моими словами. И мой тебе совет - как можно скорее заведи новую Ищущую Правду для кронпринцессы Ликанны взамен погибшей Милены, да и двум другим старшим дочерям тоже не помешала бы защита. Только выбери не из того молодняка, что выращивает Мия - это уже фанатично преданные Красной Королеве адепты, её глаза, уши и смертельно опасные руки. Надеюсь, ты понимаешь, что такая Ищущая Правду вовсе не защитит твою дочь, а скорее усугубит угрозу. Астре же отдельная Ищущая Правды не нужна, просто держи свою красавицу при себе, и её сестра Флорианна защитит вас обоих. Но я бы всё же посоветовала твоей фаворитке носить при себе оружие - клинок или миниатюрный спрятанный в одеждах лазерный пистолет.

Последний совет был настолько нелепым, что я даже не удержался от смеха. Вокруг меня круглосуточно находится множество самых опытных и надёжных телохранителей, так что без помощи своей фаворитки я уж как-нибудь справлюсь. Да и представить Астру с оружием в руках было столь же сложно, как балерину с набором инструментов сантехника или кенгуру в стрингах и валенках. Так с улыбкой на лице я и проснулся.

***

В каюте находилась мой сестра Катерина, именно она трясла меня за плечо, стараясь поскорее разбудить. С первого же взгляда по её растрёпанным волосам и халатику, наспех накинутому поверх ночной пижамы, становилось понятно, что моя советница сама только что вскочила с постели и поспешила ко мне с докладом.

- Георг, две срочные новости. Первое - на линии по дальней связи висит герцог Амелий ройл Маст тон Лаваэль. Он просит об аудиенции с тобой, причём темой предстоящей беседы назвал капитуляцию своего флота и просьбу о гражданстве Государства Унатари для него самого и его людей.

- Что?! - все остатки сна моментально вылетели из головы. - Соединяй! Хотя нет, стоп! Сперва скажи, а вторая новость какая?

- Наши фрегаты-невидимки, исследующие захваченные чужими системы бывшего Красного Дома, обнаружили большой флот противника. Система Оолаа, Пятнадцатый Сектор Периметра. Более пяти тысяч кораблей чужих, с ними ещё одна «Королева»!!!

Вот он - третий и, очень на это надеюсь, последний флот чужих на территории людей! Жизненно необходимо любой ценой уничтожить его, и проблема чужих исчезнет! Встречающиеся в Пятнадцатом и Четырнадцатом Секторах разрозненные группы чужих по три-семь звездолётов, а также залётные одиночки не в счёт, их можно будет изловить потом, как и очистить захваченные чужими планеты одну за другой. Самое важное сейчас не упустить «Королеву» и её армаду!

Эта информация полностью завладела моим вниманием, я тут же затребовал на свой терминал подробную информацию о составе и численности противника, и сразу начал просчитывать в голове варианты скорейшего подхода флота Государства Унатари в систему Оолаа. При этом я даже забыл об ожидающем разговора со мной герцоге. Лишь присутствие рядом явно ожидающей чего-то Катерины вернуло меня к реальности, и я потребовал срочно принести соответствующий моему статусу монарха наряд, чтобы не вести разговор с высшим аристократом в одном лишь нижнем белье.

Наконец, я сообщил, что готов к беседе с высокородным аристократом. Экран просветлел, и... в ту же секунду герцог мой собеседник герцог Амелий ройл Маст тон Лаваэль рухнул на колени и упёрся лбом в пол.

- Кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель, уповаю на справедливость вашего высочества и прошу выслушать меня! Клянусь честью аристократа, что ни я сам, ни мои приближённые не замышляли ничего дурного против вашей уважаемой матушки великой герцогини Элизы ройл Месфель-Лаваэль и не имеем к её смерти никакого отношения. Я готов пройти проверку Ищущей Правду, чтобы доказать свою невиновность...

Не скрывая своего удивления, я переглянулся со своей советницей. Катерина тоже была в шоке от происходящего и брезгливо кривила лицо. Некогда гордый и величественный глава Зелёного Дома, сейчас на него было больно и противно смотреть. Жалкий лысый смертельно напуганный старикашка, который утратил всё свое величие и молит о пощаде...

- Встаньте с колен герцог, имейте гордость разговаривать со своим собеседником стоя!

Мои слова были предназначены помочь старику собраться, но имели обратный эффект - Амелий ройл Маст тон Лаваэль совсем упал духом. Не поднимаясь с колен, он болезненно застонал и просипел едва слышно:

- Я прошу пощады, пусть не для меня самого, но для членов моей семьи... Их и так осталось крайне мало...

Тьфу ты! Жалкое существо, у меня он вызывал лишь презрение. Однако глупо было бы не воспользоваться удобным моментом, чтобы прояснить все неясные пока что детали насчёт правящей верхушки Великого Герцогства.

- Амелий, мне нужна информация о Триумвирате Золотого Дома и всех соправителях Великого Герцогства. Назови мне имена, и я обещаю пощадить тебя и твоих родственников.

Старик, не вставая с коленей, приподнял голову. Мне почудилось, или на его лице, кроме отчётливой маски страха, отражалось явное удивление?

- Конечно, кронпринц Георг, я расскажу всё, что знаю. Во время празднования своего трёхсотпятидесятилетия правительница Антагонистов кронпринцесса Элеонора ройл Акад передала власть над Золотым Домом тройке своих ближайших родственников, так называемому Триумвирату. Первый член Триумвирата - ваша покойная мать великая герцогиня Элиза ройл Клемен тон Месфель-Лаваэль. Второй - ваша родная сестра великая герцогиня Виолетта ройл Инокий тон Месфель-Дамир. И третий... вы, кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель.

Пол покачнулся у меня под ногами, мне стоило больших усилий сохранить на лице невозмутимое выражение. Вот это новость! Моя советница по внешней политике Катерина, которая стояла вне зоны видимости для герцога, даже зажала рот рукой, чтобы вскриком не выдать своего изумления.

- Очень странно, что я не помню этот эпизод, - проговорил я задумчиво. - Мои воспоминания обрываются на том, что во время всего этого празднования я находился во взвинченном состоянии и принял кристаллы...

Нелепое объяснение, но ничего более правдоподобного для своей сестры сказать я не мог. Не знаю, поверила ли мне Катерина, но выражение ужаса хотя бы с её лица пропало. А между тем, герцог Амелий родолжил:

- Поговаривают, что вашему старшему брату Робену ройл Инокию тон Месфелю также предлагали стать теневым правителем Антагонистов, но он категорически отказался.

- А вот в это верю целиком и полностью! - я уже немного успокоился и даже нашёл в себе силы рассмеяться. - Робена никогда не интересовала политика в любом её проявлении. Наоборот, он старался держаться как можно дальше от любых заговоров и опасностей. Но оставим прошлое. Мне нужна информация о соправителях Великого Герцогства.

Герцог Амелий наконец-то встал на ноги и с глубоким поклоном ответил:

- Соправителей так же трое, насколько я знаю, но мне известно лишь имя великой герцогини Виолетты ройл Инокий тон Месфель-Дамир. Я пытался договориться с вашей сестрой, чтобы тоже стать соправителем, но получил отказ. Ваша сестра ответила мне тогда, что все позиции заняты. Боюсь, я не могу помочь вашему высочеству в этом вопросе.

Жаль, очень жаль, что завеса тайны в этом вопросе сохранилась. Да, я знал, что ещё одним соправителем Великого Герцогства была моя мать, и после её смерти Виолетта предложила мне занять вакантное место. Тогда я отказался, и сейчас ломал голову, пытаясь вызнать имя этого таинственного третьего...

- Хорошо, герцог Амелий, вы выполнили свою часть уговора, и я намерен выполнить свою. Какова численность вашего флота?

- Флота? - герцог горько усмехнулся. - У меня нет никакого флота, кронпринц Георг. Всё, что у меня осталось - один крейсер-невидимка, на котором сейчас нахожусь я и несколько выживших членов семьи Лаваэлей. Капитан крейсера - мой двоюродный внук Красав тон Лаваэль. Команда осталась верна ему, и только благодаря этому обстоятельству нам удалось спастись. Больной старик, пара перепуганных женщин, малолетний правнук и всего один крепкий мужчина. Вот всё, что осталось от некогда многочисленного и влиятельного аристократического рода Лаваэлей...

Красав тон Лаваэль? Какое-то знакомое имя... Я порылся в своей памяти и, пусть не сразу, но припомнил спесивого и излишне самоуверенного аристократа, с которым у меня возник конфликт в самые первые дни моего появления в «Защите Периметра». Надо же, Красав выжил, причём стал авторитетом для своей команды и даже сумел улизнуть от агентов моей сестры. Видимо, то публичное лишение всех званий и вышвыривание с позором с корабля, которому его подвергли когда-то за разгильдяйство и невыполнение приказов командующего, пошли молодому человеку впрок.

Я прислушался к своим чувствам и понял, что совершенно не испытываю к капитану никаких негативных эмоций, хотя по его приказу когда-то убили двух моих людей. Наш конфликт остался далеко в прошлом, да и сейчас мы находились в совершенно разных политических «весовых категориях», чтобы я обращал внимание на заурядного младшего офицера и желал ему зла.

- Герцог Амелий, говоря о печальном настоящем вашего рода, вы упускаете из виду, что немалое число представителей древней семьи Лаваэлей проживает в Государстве Унатари. Среди них есть известные политики и военные, а Важек Лаваэль так и вовсе является адмиралом флота Девятого Сектора Периметра. Признаюсь, когда-то я даже обдумывал использовать их для получения законного повода для войны против Зелёного Дома. Но Зелёный Дом канул в Лету, и я считаю, что настало время вашей семье забыть о расколе и снова объединиться.

- Я тоже так считаю, кронпринц Георг. Надеюсь, родственники будут рады нашему появлению. Если же я всё же ошибся, у меня найдётся, чем задобрить их, - старый герцог наконец-то пришёл в себя и даже улыбнулся. - Мне удалось сохранить контроль над всеми банковскими счетами семьи, а также счетами всех принадлежащих Лаваэлям корпораций. Финансистов герцогини Виолетты хватит удар, когда триллион кредитов уйдёт из Великого Герцогства в Государство Унатари!

Старый герцог рассмеялся, ещё раз поклонился и отключился. Моя советница Катерина, до этого скрывавшаяся за пределами камеры информационного экрана, вышла вперёд и проговорила с нервным смешком:

- Теперь главное, чтобы наших финансистов тоже не хватил удар при таком вливании денег в экономику Унатари. Пожалуй, я предупрежу нашего министра экономики, чтобы он был готов к подобному развитию ситуации. Но я хотела сказать другое. Георг, нужно отдать должное твоей сестре Виолетте - в деле организации геноцида политических противников ей просто нет равных! Фиолетовый Дом пал к её ногам дней за десять, и твоя дочка Джоан - единственная выжившая представительница старых династий. Зелёный Дом продержался чуть дольше, но тоже уже покорился Виолетте. Выживших членов семьи Лаваэлей можно пересчитать по пальцам, и они вынуждены бежать в чужие края ради сохранения своих жизней. Надеюсь, эти примеры послужат тебе уроком, если Виолетта предложит тебе совместно править объединённым государством.

Это точно. У нас с великой герцогиней Виолеттой не могло быть никаких «соправителей» - слишком уж печально заканчивались любые попытки делить власть с моей сестрой.




17. Финальный босс

Дату отправки Объединённого флота Унатари в боевой поход пришлось несколько раз переносить, и тому находились веские причины. Модернизация множества кораблей, производство безумно огромного количества боевых дронов, внедрение новых навигационных систем, обучение экипажей... Всё это требовало от заводов и космических верфей ресурсов, и прежде всего времени. Но зато у меня в рукаве появились такие убойные козыри, что я не завидовал ни флоту чужих в Пятнадцатом Секторе Периметра, ни вообще любому другому моему противнику. Впервые в истории я абсолютно точно знал, что у меня хватит сил справиться с третьей «Королевой» и её армадой.

Мы не показывали на камеры весь наш флот. Однако и того, что видели журналисты - дискообразный тридцатикилометрового диаметра суперкэриер «Красная Королева», гигантский не уступающий размерами флагман «Бог Войны» и несколько теряющиеся на их фоне, но всё же внушительные пятнадцатикилометровой длины «Мамонт» и десятикилометровый «Палач» - с лихвой хватало для объявления этого похода «решительным и последним». Восемь кэриеров типа «Квазар» и «Уукреш» (два корабля только-только прошли приёмочные испытания и влились в строй). Двести сорок линкоров, все полностью модернизированные и укомплектованные опытными экипажами. Тысяча крейсеров самых разных типов, почти пять тысяч эсминцев и фрегатов. Всё это делало флот Унатари грозной силой, заставляющей себя уважать и Империю, и Великое Герцогство.

В речах политиков и военных самого разного ранга всё чаще мелькали фразы, что предстоящая военная кампания - это поход кронпринца Георга ройл Инокия тон Месфеля за принадлежащей ему по праву короной единой Империи. И что завершится эта война вовсе не разгромом армии чужих в Пятнадцатом Секторе, а в Тронном Мире. Я хоть и не подтверждал официально эти домыслы своих подданных, но не отрицал их и даже не препятствовал подобным речам. Нисколько не сомневаюсь, что шпионы Империи и Великого Герцогства транслировали эти настроения своим хозяевам, и я намеренно не препятствовал распространению этой информации, поскольку деморализация в рядах наших противников была мне только на руку.

Первым этапом плана операции был бросок из системы Хнель напрямую в Пятнадцатый Сектор Периметра через «точку пробоя пространства». О, это было грандиозное зрелище! Даже меня, повидавшего в своей жизни многое, и то восхищали своей мощью бесконечные ряды застывших в космосе звездолётов, ожидающих команды к началу атаки.

Но я выжидал, посматривая на таймер, чтобы синхронизировать время начала с готовящимся к старту с территории Роя вторым флотом Унатари. Это был мой козырной туз, о существовании которого не подозревали ни противники, ни даже мои собственные военные, за исключением лишь нескольких особо доверенных лиц. А между тем в далёкой системе Уви были приведены в порядок и подготовлены к боевому походу не только «Белая Королева» (второй суперкэриер чужих, освобождённый от экипажа), но и остатки от армады чужих, а также несколько кораблей Великого Герцогства, уцелевших при взрыве варп-маяка Форпост-10. А также двадцать четыре «Триа» - все имевшиеся у Роя, половину из этих кораблей пришлось даже отзывать из многолетних космических полётов к новых неисследованным ещё звёздам ввиду особой важности предстоящего похода. Все десантные корабли были набиты исееками-доминантами под завязку - мы были готовы к жестокой бескомпромиссной войне.

И вот пять минут до старта. Я занял место командующего в перенесённом с «Толстушки Джоан» на «Бога Войны» штабе управления флотом. Слева от меня, как всегда, расположилась Бионика. Моя симпатичная помощница была сосредоточена и серьёзна:

- Мой принц, расчётное время прыжка один час сорок семь минут. По данным разведки, в системе прибытия Кнесс находится лишь совсем небольшой флот чужих: три «Кувалды», три «Отшельника» и десяток «Метеоров».

- Это нам вообще на один зуб, - усмехнулся старший тактик Макс Грегор, сидящий справа от меня и заменявший в этом походе привычную Николь тон Савойю. Сама спейс-майор выполняла крайне ответственное задание - вела Второй флот Унатари, который должен был пройти другим маршрутом по Пятнадцатому Сектору Периметра и встретиться с моим флотом лишь в целевой системе Оолаа.

Я усмехнулся про себя. Давно прошли те времена, когда небольшая группа кораблей чужих вызывала тревогу у моих подчинённых, а появление на поле боя даже одной-единственной  «Кувалды» приводило к самой настоящей панике. Сейчас ситуация была совсем иной - абсолютно все во флоте Унатари вплоть до самого последнего робота-уборщика ни секунды не сомневались в победе.

И тут...

Император Август ройл Толль тон Акад скончался в возрасте 340 лет.

ВНИМАНИЕ! Империя не может существовать без правителя.

Выборы нового Императора должны состояться немедленно.

Вы имеете право распоряжаться 32,7% голосов Аристократов Империи. Желаете поддержать первого в списке наследников: герцога Юлия ройл Августа тон Акада, или хотите проголосовать за другого кандидата?

Всё-таки дряхлый Август «склеил ласты»... Что же, такой исход был вполне предсказуем. После выхода творения студии Астры про приключения розовой лягушки репутация Императора скатилась глубоко в отрицательные значения, из-за чего поток обожания подданных иссяк, а с ним закончились лечебные и омолаживающие возможности Ищущих Правду.

Но всё же смерть правителя произошла излишне быстро - я-то полагал, что старик ещё потрепыхается месяц-другой, поймёт бесперспективность борьбы и, в конце концов, отречётся от престола. А через месяц-другой, возможно, и никакого голосования проводить бы не пришлось - война с чужими уже должна бы к тому моменту завершиться, и мой флот висел бы на орбите Тронного Мира, всей мощью своих орудий подсказывая гражданам Империи верный выбор нового правителя.

Ладно, отставим мечты и вернёмся к реальности. Голосовать за Юлия - ничем себя не проявившего сына Императора - я, естественно, не собирался. Какие варианты ещё предлагаются? Я развернул подробную справку о претендентах. Кронпринц Увий ройл Миро. Герцогиня Савука ройл Акад. Граф Лестор ройл Месфель. Кто вообще все эти люди?

Понятно, что система автоматически предлагала самых первых в длинной очереди наследников, но выглядело в современных реалиях это нелепо и комично - все эти лица отличались лишь древностью родов, но никак не текущим величием или известностью на политической арене. Например, на пятом месте в списке претендентов стоял герцог Амелий ройл Лаваэль. Беглый аристократ, проигравший в политической борьбе и вынужденный бросить Зелёный Дом, чтобы спасти свою шкуру. Ну какой из него, к чёрту, Император???

На одиннадцатом месте находилась моя сестра великая герцогиня Виолетта ройл Инокий тон Месфель-Дамир. Несколько странно - она же объявляла о выходе Великого Герцогства из состава Империи и, по идее, должна была потерять место в списке наследников Императора. Хотя, возможно, я просто не до конца разобрался во всех сложных законах престолонаследия, и существовали какие-то отдельные параграфы, регулирующие именно этот случай.

Себя я обнаружил, соответственно на двенадцатом. Далековато, конечно, но посмотрим... Я попытался проголосовать за самого себя. Не тут-то было!

Действие невозможно. Вы объявлены преступником в Империи и лишены возможности голосовать за себя самого до урегулирования всех имеющихся претензий.

О как! Но при этом голосовать другим людям за кронпринца Георга было вполне возможно - я видел, как росли проценты проголосовавших за меня. Пока я хлопал глазами, не зная, что и предпринять в этой идиотской ситуации, Бионика предупредила:

- Мой принц, Второй флот Унатари уже пошёл в варп-прыжок. Чтобы не рушить весь план военной кампании, наш флот должен стартовать через сорок секунд.

Эх, я ещё раз с тоской посмотрел на своё имя в списке кандидатов и выбрал вариант «Воздержаться от голосования».

- Планы не меняем! Всему флоту приготовиться к прыжку!

Новым правителем Империи становится герцог Юлий ройл Август тон Акад (40,8% голосов)

Интереса ради, я всё же открыл итоговые результаты. На втором месте шла моя сестрёнка Виолетта с результатом 24,4%. За кронпринца Георга же проголосовали 20,2%.

Как так? Выходило в сумме более ста процентов с учётом той доли, которой я так и не смог воспользоваться.

- В итоговом результате указан процент от числа проголосовавших, а не от общего количества имеющих право голоса, - заметила моё недоумение и поспешила объяснить Бионика. - Но если бы выше высочество проголосовали за себя, вы бы стали новым Императором!

Я ничего не ответил своей помощнице, хотя досада от упущенной возможности меня распирала. В это время на огромном экране, транслирующем изображение с внешней камеры, космическое пространство потемнело и скрутилось в туннель, звёзды потускнели и начали со всё большей скоростью перемещаться по монитору. Флот Унатари выступил на войну с чужими в Пятнадцатом Секторе Периметра.

***

- Что это вообще было, Георг?! - советница по внешней политике разъярённой фурией ворвалась в мои личные покои, всем своим видом демонстрируя негодование. - Не наигрался в «войнушку»? Мало тебе чужих, решил и всему человечеству доказать свою силу? Почему ты не проголосовал и не закончил тем самым эту дурацкую войну?!

- Неужели ты всерьёз считаешь, что я отказался бы стать Императором, имейся такая возможность? - кажется, из-за сильного раздражения я переборщил с громкостью голоса, так как сестра испуганно отшатнулась.

Пришлось извиняться и уже нормальным тоном рассказывать о произошедшем. Катерина была весьма удивлена, так как тоже не подозревала о существовании подобных ограничений.

- Плохо получилось... - недовольно скривилась сестрёнка. - Понимаешь, брат, если бы за тебя вообще не было возможности проголосовать, твоя кандидатура получила бы ноль голосов. Но в этом случае все в галактике поняли бы нелепость подобного результата и усомнись в честности выборов. А сейчас результат объявлен, опротестовать его возможности нет. Но, погоди... А почему ты не проголосовал за любого из своих детей? Они все несовершеннолетние, и ты стал бы регентом.

- Честно говоря, даже мысли такой не возникло, - признался я в своём тугодумстве, но Катерина уже произвела расчёты и отрицательно помотала головой.

- Хотя... нет, не получилось бы. За твоих дочерей практически никто не голосовал, у всех четырёх близкие к нулю результаты, а Георга-младшего вообще нет в списках.  Поэтому даже с теми тридцатью двумя процентами голосов, которые тебе доверили, они бы проиграли. У сына Императора выходило на пару процентов больше, он бы всё равно победил...

- Нужно было голосовать за меня, - подала голос принцесса Астра, в другом конце комнаты рисующая выкройку нового платья для миниатюрной девушки-эльвиянки. - За меня набралось четыре с половиной процента голосов. И если бы кронпринц Георг дополнительно отдал за меня голоса доверившихся ему аристократов, я бы победила и стала Императрицей. А потом просто отказалась бы от власти в пользу кронпринца Георга или объявила бы его своим официальным супругом. В общем, нашла бы способ, как сделать своего хозяина Императором.

Во время произнесения этой фразы моя фаворитка даже не повернула к нам головы и продолжала рисовать на сенсорной доске эскиз какой-то сложной юбки для своей миниатюрной служанки. Мы же с советницей удивлённо переглянулись, поражённые даже не столько описанным Астрой способом победы, сколько тем обстоятельством, что принцесса Астра, которую никто не воспринимал всерьёз, реально могла стать Императрицей.

- Твоя фаворитка раз за разом заставляет меня краснеть от стыда и чувствовать себя никудышней советницей, - вздохнула герцогиня Катерина. - И как я сама не додумалась до такого варианта? Причём нисколько не сомневаюсь, что Астра не кривит душой - она бы действительно отказалась от трона в твою пользу, Георг.

- Да, она уникальна. Другие рвали бы на себе волосы с досады из-за упущенной возможности. Но в системе жизненных ценностей Астры платье для живой куколки намного важнее несостоявшегося титула Императрицы. Я даже не удивлюсь, если моя фаворитка считает всю предстоящую военную кампанию против чужих таким ничтожным пустяком, на который и внимания обращать не стоит. А возможно даже имеет свой собственный вариант решения проблемы с чужими, только нам не сообщает, так как мы всё равно не прислушаемся к её советам.

Вообще-то я говорил это в шутку и достаточно тихо, только для своей сестры, а потому удивился и смутился, когда Астра не только услышала, но и ответила мне:

- Так и есть, ваше высочество. Зачем мне забивать голову войной на территориях бывшего Красного Дома, если в итоговой победе кронпринца Георга не сомневается никто, даже чужие. И хотя чужие готовы подписать мирный договор на определённых условиях, но не связываются с нами, так как полагают, что правитель Унатари всё равно откажется. Тут я с ними полностью согласна - зачем моему хозяину соглашаться на часть, если ему по силам взять всё?

- Что?! - этот вопрос мы с Катериной задали одновременно, шокированные признаниями принцессы Астры.

Моя фаворитка наконец-то оторвалась от выкройки и, взяв на руки свою живую куклу, подошла к нам. Поставив эльвиянку на столик, Астра указала на свою служанку:

- Это Майоя, она из расы эльвинов, мы ещё называем их «чужими».

Шок, по-видимому, случился не только у меня, но и у всех присутствующих в комнате. Один из всюду сопровождающих меня в невидимости телохранителей-хамелеонов даже не удержался на потолке и сорвался вниз, проявившись прямо в полёте и с грохотом разломав при приземлении стул. Но на эту досадную оплошность представителя расы Равааш мало кто заметил, так как внимание всех собравшихся было полностью сконцентрировано на миниатюрной девушке.

- Маойя, расскажи нам о своём народе и о тех условиях, на которых эльвины готовы согласиться подписать мирный договор, - попросила герцогиня Катерина.

Я и раньше слышал речь эльвинов, когда Астра играла со своей живой куклой. Тоненьким голоском, напоминающим перезвон крохотных колокольчиков, эта куколка подтвердила, что именно её расу, а также несколько других люди обобщённо называют «чужими». Сказала, что разрешение на поселение на территории людей эльвины получили семнадцать лет назад от полномочного представителя людей, причём заплатили за это весьма дорогую цену, передав свои технологии и согласившись отработать службу для человечества.

- Этим «представителем человечества» был граф Оранжевого Дома Инокий тон Месфель? - уточнил я, уже понимая, что вряд ли ошибся в своём предположении.

- Да, ваше высочество. Переговоры с нашей расой вёл ваш отец, встреча проходила в звёздной системе Амати Седьмого Сектора Периметра. Мы рассказали людям об идее объединённого сознания - величайшем достижении на пути эволюции каждой расы - и предложили человечеству нашу помощь в плане обучения коллективному мышлению. Также нас интересовала возможность заселения на территориях людей.

- И о чём вы договорились? Или снова не дадите ответ, сославшись на секретность информация? - припомнил я свои переговоры с «Королевой» и её отказ в предоставлении ответов на большинство моих вопросов.

- Информация по-прежнему остаётся секретной, но эльвины пришли к выводу, что кронпринц Георг является наследником графа Инокия и имеет право на допуск к этой тайне. Итоги переговоров были следующими: вашего отца совершенно не заинтересовала идея единого сверхразума для человечества. Граф Инокий утверждал, что люди индивидуалисты и бунтари по своей натуре, а потому не согласятся жить в государстве с тотальным ментальным контролем - такой путь противоестествен вашей расе. Хотя помощник графа проявил интерес и задавал множество вопросов. В вопросе же заселения мы сумели достичь взаимопонимания. Эльвины передали графу Инокию всё, что он запросил - чертежи кораблей, звёздные карты, технологии нашей расы. Ваш отец сразу же переслал эти ценные данные на яхту своему помощнику.

- Мие? - предположила Катерина, и крохотная куколка кивнула.

- Да, именно так её звали. Всё общение шло ментально при её участии, так как мы ещё не знали языка людей. Кроме того граф использовал Ищущую Правду для проверки нашей честности. Мия подтвердила своему хозяину, что эльвины выполнят свои обязательства. После этого переговоры были завершены, наш исследовательский корабль направился в обратный полёт на родину. Уже потом мы узнали, что граф Инокий погиб в тот день. Предвосхищая ваш вопрос, кронпринц Георг ройл Инокий, наша раса не имеет отношения к гибели вашего отца.

«Эльвиянка не врёт. Она действительно искренне убеждена, что эльвины непричастны к смерти графа Инокия ройл Месфеля»

 Подсказка от Флорианны поступила весьма своевременно и позволи