Книга: Истоки Колдовства: опасная Земля



Роксана Лемиш


Истоки Колдовства 2: опасная Земля


В серию входят:

«Истоки Колдовства: потерянный Огонь»

«Истоки Колдовства: опасная Земля»

«Истоки Колдовства: стремительная Вода»

«Истоки Колдовства: бушующий Воздух»


ОТ АВТОРА:

“Истоки Колдовства” изначально должны были возникнуть в форме обычной сказки и посвятила я ее своей крестнице, малышке Лиззи. В одночасье планы полетели ко всем всевышним силам и я, еще совсем не опытная авторка казалось бы возложила на себя непосильную ношу, а именно написание четырех полноценных частей истории под общим названием “Истоки Колдовства”. Как получилось? Это уж вам судить, но я, позволю себе заметить, провела прекрасные три с лишним года за написанием этой франшизы. на данный момент история закончена. Буду невероятно благодарна вам за прочтение и оценку, приветствую замечания и пожелания (и за описки прошу отдельного прощения!). Если у вас есть свободная минутка, прошу ко мне в гости, Элли будет рада с вами познакомиться)


?

Я посвятить хочу тебе

Всю магию в земной воде,

Все чары в теплом воздухе,

В потерянном огне,

И тайны, что хранятся

В нашей родной земле!

Все это, Лизи, я подарю тебе!..

?

Предисловие

После приобретения бесценного дара я изменилась. Я стала думать о других вещах, беспокоиться не только о себе, я стала Истоком, цель которого не дать умереть всемирной магии.

На этот раз испытание, выпавшее на мою долю намного сложнее, на этот раз решать за меня некому. Мне предстоит нести ответственность не только за свои решения, но и за те последствия, к которым они приведут. Остается лишь надежда, что решения будут единожды верными…

Глава 1

Странное совпадение

– Эльза, вставай, – голос отца звучал крайне резко. – Сколько раз нужно повторить? Я уже ухожу!

Ну, у кого же голос не будет звучать грубо, если ваш отпрыск никак не может заставить себя подняться с постели на зимних каникулах?

– Эльза? – дверь комнаты отворилась; я резко натянула одеяло на голову, предвкушая нежный голос отца. – Больше не проси будить тебя, если даже не думаешь вставать!

Просила разбудить? Зачем? Лишь пару секунд я продолжала лежать и вспоминать, но уже в следующий миг подпрыгнула и покинула теплую постель.

– Совсем забыла, – пробормотала я суетясь, быстро доставая вещи из шкафа. – Пап, спасибо, что разбудил.

– В последний раз, – добавил он и закрыл дверь в мою комнату.

Сегодня 30 декабря, день рождение моих подруг. Да, именно так, сегодня исполнилось 17 Саманте и Ранисии. Я лишь недавно узнала об этой дате. Точнее сказать о том, что Сэм родилась в этот день я знала давно, но вот, что Рани была произведена на свет в это же время узнала совсем недавно. Поэтому в моем сознании родился чудесный план, собрать подруг в одном месте и устроить такую себе небольшую вечеринку. Конечно, перенести Рани в Лондон казалось чем-то из области фантастики, но вот благодаря новому средству общения, это казалось довольно возможным.

– Не подведи меня, – подмигнула я отражению в новом зеркале и, закончив одеваться, тоже покинула комнату.

На улице, как и предполагалось, холодно, но как, ни странно снега не было и в помине, а трава все еще местами зеленая. Всю дорогу я прикрывала лицо от пронзительного холода, от которого дико слезились глаза. Быстрыми шагами я топала в ближайший супермаркет, ведь на мне лежали все приготовления к вечеринке, поэтому такой роскоши, как время у меня не было.

Если вам интересно, что происходило за полгода, которые провела дома, то особо и рассказывать нечего. Я продолжала ходить в школу, точнее дохаживать, желая всем сердцем, наконец, закончить учебу. Мы по-прежнему были лучшими подругами с Сэм и Рани. Да, я познакомила их. Как? Ну что тут скажешь, я рассказала Саманте о себе, имею ввиду всю правду. Не скажу, что страшно не было, я ведь все еще помнила, как сама восприняла эту информацию. Чего же было ждать от Саманты? Но как ни странно, она приняла все намного спокойней, полчаса молчала правда, но потом попросила показать, что имею ввиду и, конечно, я с готовностью продемонстрировала свои умения.

Я много рассказывала Сэм о Шотландии, о городе Стерлинг, о своих магах, даже о приключениях, которые там пережила, ну, и конечно, о Ранисии. Сэм сама захотела с ней познакомиться, на что я с готовностью согласилась. Вот и наколдовала зеркало, точь-в-точ, как тогда в Стерлинге, однако на этот раз, согласно книге Мастера, у него была еще одна чертовски полезная функция. Зеркало было инструментом связи с замком. Его близнец стоял в красной комнате, моем секретном месте, о котором, увы, знали все маги. Время от времени я общалась через него с Рани, осведомляясь о безопасности жителей той части магического мира.

Вот таким странным образом мои лучшие подруги и познакомились, именно так я, кстати, и узнала о их совместном дне рождении, и именно там мы и решили устроить пижамную вечеринку, правда, по разные зеркальные стороны.

Сейчас, проходя мимо витрин, я неосознанно обращала внимание на собственное отражение. Единственное, что так сильно волновало меня все это время – это быстро отросшие волосы. Они абсолютно необъяснимым образом стали снова длинными, такими же как и до момента, когда резкими, но уверенными движениями их обрезала.

Я совсем забыла, какими чудесными они были, ведь это мамин подарок. Мне даже показалось, что с длинными волосами я выглядела лучше, а возможно просто от них отвыкла. Так или иначе, главный вопрос состоял не в этом, главное было то, что послужило такому ускоренному росту густых рыжих локонов.

– Элли? – услышала я за спиной голос парня. – Не думал, что встречу тебя в такую рань. Что ты тут делаешь?

Я резко обернулась и приветливо улыбнулась. Молодого парня звали Итон. Совсем недавно мы познакомились во время поездки на экскурсию во Францию. Он учился в другой школе и совсем ничего не знал о моей бешенной в кавычках популярности среди сверстников. А я в свою очередь не спешила его извещать.

– Готовлю вечеринку, – с улыбкой ответила я. – День рождение подруги.

– Сэм? – догадался он, вспомнив ее рядом со мной в той поездке.

– Именно, – кивнула я. – Время поджимает, а сделать надо многое.

– Как смотришь на то, чтобы кто-то вроде меня вызвался предложить тебе помощь? – произнес он. – Все равно делать нечего, а идти домой совсем не охота.

Я кивнула и без колебаний приняла предложение. Вместе готовиться веселей, к тому же это будет в несколько раз быстрей. Как только мы решили, что идем вместе, я вмиг принялась выкладывать ему планы на утро.

– Мне нужны разные шарики, плакаты и куча не полезной, но вкусной еды, – проинформировала я и увидела полнейшее одобрение в глазах Итона.

– Предлагаю начать с этого милого местечка, – кивнул он на магазинчик разных приколов и шуток.

Я без либо каких колебаний последовала за ним. В лавке мы перемеряли всевозможные колпаки с надписью «С ДНЕМ РОЖДЕНИЯ» и даже некоторые с надписью «ВОТ ТЫ И СТАРУШКА». Продавец продемонстрировал также чудесные хлопушки, плакаты, шарики и еще много всякой всячины. Однако в конечном итоге мы остановились на традиционном варианте украшения небольшой уютной комнатушки. И приобретя все необходимое, хохоча вышли на свежий воздух.

С таким же веселым настроем мы прикупили и остальные столь необходимые вещи. На обратном пути, задорно болтая о разных мелочах, я впервые за все время после возвращения домой, почувствовала комфорт в обществе парня. Впервые я не ожидала опасности, которая, так или иначе, свершится.

- Я давно хотел тебе позвонить, - внезапно произнес Итон, перестав хохотать. – Однако все не мог собраться с духом.

- Правда? – смущенно ответила я, не зная, какие слова подобрать лучше.

- Да, - серьезно произнес парень. – Ты показалась мне очень интересной девушкой, в тебе что-то есть. Расскажи о себе.

Ну вот, опасная тема! Интересно, что ему было бы интереснее обо мне узнать: то, что я Исток Всемирного Колдовства или же, что с недавнего времени на меня открыт сезон охоты? Вот бы увидеть его лицо после такой информации. Но осознав опасность темы, я не стала испытывать судьбу и просто увильнула.

- Даже не знаю с чего начать, если честно, - тянула я время, и как по моему велению, сменить тему удалось, лишь обратив внимание на пса, летящего на всех парах нам навстречу.

– Какой милый пес, – произнес Итон.

– Осторожней, – предупредила я, замедляя шаг, что-то мне этот песик совсем не приглянулся. – Он как-то не слишком дружелюбно настроен. А… это точно пес?

– Наверное, хаски, – не переставая улыбаться идущему навстречу псу, ответил Итон. – Или лайка… Внешне похож на волка, не правда ли?

– Ага, – не уверенно ответила я.

Чем больше этот так званный пес приближался, тем страшней становилось мне и тем веселей становилось Итону. Он явно любил собак, однако этот экспонат дикой живности уж слишком яростно рычал. Но как не странно не лаял совсем.

– Осторожней, – еще раз предупредила я и окончательно остановилась.

Итон в свою очередь поставил пакеты и пошел в направлении животного. Пес, а как по мне волк, не прекращал рычать. Я боялась таких собак, да и любых других, не скрою, но все же не стала стоять в стороне и сделала несколько шагов к Итону. Что любопытно пес, который еще секунду назад казалось сейчас набросится на парня, резко остановился, сел и наклонил голову. Итон почесал его за ухом, предлагая мне следовать его примеру.

– Вижу, ты не солгал о любви к псам, – признала я. – Да и они к тебе не равнодушны.

– Это очень хороший пес, – все не успокаивался Итон, продолжая чесать животное за ухом. – Посмотри, какие умные глаза.

Еще минута улюлюканья и ласки, и Итон, наконец, оставил животное в покое. Подобрав пакеты, парень последовал за мной. Несмотря на приветливость Итона к уличной живности, я все же с опаской относилась к бродячим псам, мне они еще ни разу не казались слишком дружелюбными.

Несколько минут мы шли в тишине, но потом парень, со смущенным видом нарушил молчание:

– Как ты смотришь на то, чтобы сходить в кино завтра или куда еще пожелаешь?

– Ну, – замялась я, понимая, что именно этого вопроса и ждала. – Думаю я абсолютно не против.

Он обрадовался, причем очень обрадовался, и остаток пути перечислял места, куда бы мы могли отправиться. У двери моего дома мы попрощались, и я с довольным видом зашла внутрь. Однако на этом мои приключения не закончились, и не успела я закрыть дверь, как услышала некое, не слишком приятное рычание за спиной.

– Только не это, – взмолилась я, медленно поворачиваясь лицом к холлу, из которого доносился звук. – Колдовская сила!

Тот же пес-волк, что и на улице, стоял теперь в моем холле и, увы, совсем не дружелюбно рычал. Я не смела сделать лишнего шага, просто по одной причине – очень его боялась.

Пес-волк, в свою очередь, сел и, не прекращая угрожающе рычать, уставился на меня. Мне это совсем не нравилось, ну совершенно не нравилось. Я пыталась каким-то образом обосновать его появление в моем доме. По-правде говоря, я понятия не имела, каким образом он смог пробраться внутрь, когда дверь в дом всего одна.

– Милый песик, – начала я улюлюкать и вдоль стенки пробираться мимо него. – Я тебе ничего не сделаю, поэтому и ты не думай.

Пес не двинулся с места и казалось, наблюдал за каждым продуманным движением. Как только мне оставалось всего несколько шагов, чтобы я удачно пересекла гостиную, а значит и добралась до телефона, который по глупости и в спешке забыла дома, пес-волк встал и начал подбираться ко мне. Я изрядно испугалась, а что если он все же наброситься, так как рычать не прекращал.

Как только он оказался в нескольких сантиметрах от меня, снова сел и не понятно для меня зачем-то, опустил голову, словно приветствуя.

– Ты, – удивилась я. – Ты, что кланяешься мне? Ты один из этих… верноподданных?

Это казалось уже немного странным, или скорей всего я просто отвыкла от поклонов. Ведь полгода была Эльзой, простой девочкой-школьницей.

– Что это у тебя? – только сейчас я заметила нечто на шее, точнее ошейнике, пса. Это был маленький сверток бумаги, завязанный ленточкой.

– Вот оно что, ты – посланец, – догадалась я и боязно протянула руку к ошейнику.

Пес не дрогнул, не лаял и не рычал. Значит там, на улице он и не собирался нападать. Точнее собирался, но не на меня. Если бы Итон был сам, то этот пес вероятнее всего не подпустил бы его к себе. Но ведь я сама сделала пару шагов ему на встречу, а значит, он ожидал, что я, как и Итон начну с ним играться и увижу это послание.

– Умный песик, – взяв письмо и почесав его за ухом, произнесла я. – Все равно ты мне больше на волка похож.

Да, я была уверенна на все сто процентов, что раньше не видела этого симпатягу в Шотландии, и что он совсем не походил на пса, как не крути. Он не принадлежал не одному из моих магов, а значит, принадлежал кому-то другому. И почему в голове внезапно возник образ Истока Воздуха?

Так или иначе, с некой опаской я открыла письмо, написанное аккуратным почерком. Эти строки наверняка писала девушка (странное ощущение разочарование, как по приказу волной пробежало по всему телу). В нем было сказано следующее:

«Мы не знакомы с вами, Исток Огня, но, увы, времени на приветственную речь нет. Близится новое начало, начало нового цикла магии, в этот день Истоки слабнут всего на единый миг, их магия полностью исчезает, а вскоре возрождается вновь, с большей силой. Этот процесс, как вам известно, возрождает и усиливает всемирную магию…»

Да, именно мне об этом было известно больше других. Снова забыли посвятить в некие подробности такого типа.

«…Можно было бы не беспокоиться о такой мелочи, если бы не события, которые происходят сейчас в мире колдовства. Я заклинаю вас не оставаться без защиты в этот день. Я заклинаю вас не отдавать магию врагу.

Часть мира, где обитает моя магия в опасности, это чувствует каждое дерево в лесу. Опасность нависла черной тучей, поэтому без единой доли стеснения, я молю вас помочь сестре, помочь отразить атаку. С нетерпением жду ответа.

Исток Земли»

Я перечитывала это письмо не единожды, пытаясь понять, в чем именно состояла опасность Истока, но особо углубляться не пришлось. Мастер Воздуха не остановиться на достигнутом, браслеты Истока Воздуха, который, я надеялась все еще жив, не значительная победа, а значит другие Истоки в большой опасности.

Не скрою, я немного расслабилась после прошлой атаки. Не знаю почему, но была по неведомой причине спокойна на свой счет. Мне казалось, что получив поражение в прошлый раз, Мастер нацелится на иные Истоки и лишь потом вернется за трудной добычей. Но была ли я трудной добычей без Лукаса? Возможно да, ведь мой Огонь уже легко управляемый, и не требовал пребывания Истока Воздуха. Но я же не могла ожидать, что Исток Земли и Исток Воды, в свою очередь, по какой-то не известной мне причине были слабее. А значит, опасность все еще была актуальной.

– И что это за день такой, когда возрождается всемирная магия? – спросила я, по всей видимости, волка сидящего передо мной.

Волк, как я для себя решила, лишь удивленно на меня взглянул, что я сочла за, своего рода издевательство, и отвернулся. Глупо было ждать ответа от четырехлапого, но ведь волк то волшебный, мог и говорить.

– Ну, уж это я совсем сказку захотела, – улыбнулась я. –Ладно мохнатый, пошли покормлю, пока ответ твоему хозяину писать буду.

Как не странно на это волк сразу отреагировал и последовал за мной на кухню. Я достала из холодильника мясо и положила ему на тарелку. Тот все еще сдержанно поклонился и принялся жевать.

Я же пошла в свою комнату, забыв о пакетах у двери, и уставилась на отражение в зеркале. Сейчас больше всего на свете мне нужны ответы на все многочисленные вопросы. И конечно же, единственной, кто мог их дать в тот самый момент была верная волшебная подруга в Стерлинге.

– Рани уже должна быть в комнате, – убедила себя я и, надев диадему Истока Огня, тут же преобразилась. – Via!

Это заклинание означало путь, связь, что я и пыталась сделать. Мое изображение исчезло, вместо чего появился интерьер секретной комнаты в Шотландии. Увы, Рани я там пока не видела.

– Рани! – позвала я. – Мне надо с тобой поговорить, это срочно. Не говори, что тебя нет.

Я услышала шорох и спустя несколько мгновений взору предстала колдунья, по которой я ужасно соскучилась. Как и прежде Ранисия носила ярко красное платье, каштановые волосы завязаны в тугой хвост – на лице искренняя улыбка.

– Почему так рано? – удивилась она, видимо так же как и я делала приготовления.

В красной комнате помимо Рани были еще другие колдуньи, которые вместе с нами собирались праздновать день рождение моих подруг. Они, заприметив меня, тут же поклонились и уставились на мой взволнованный вид.

– Что-то случилось? – удивилась Рани. – Ты какая-то уж слишком бледная.

– У меня к тебе вопрос и, по всей видимости, серьезный, – начала я и выражение лиц колдуний тут же стало суровым. – Что ты знаешь о дне, когда возрождается всемирная магия, что это за день?



– Ну, ты и напугала, – облегченно вздохнув, произнесла Рани. – А ты не догадываешься?

– Если спрашиваю, то вероятно, нет, – пожала плечами я, не понимая, почему колдуньи уже расслабились.

– Это начало нового года, Элли, – объяснила Рани. – Новый год запускает отсчет времени заново. Начинается новый цикл жизни, в том числе и магии.

– С 31 на 1? – уточнила я.

– Да, как только наступит полночь, начнется отсчет, – продолжала Рани. – Ах да, на протяжении минуты твоя сила…

Вот, наконец, Рани поняла причину волнения. Она сразу перестала улыбаться и уставилась на меня встревоженными глазами.

– Твоя сила пропадет, – закончила она. – Какая же я глупая, как я могла об этом не сообщить.

– Значит, я буду полностью уязвима, не так ли? – уточнила я. – Совсем одна и никто не знает, что может произойти.

– Что же делать? – взмолилась заботливая Рани. – А как ты узнала?

Я достала письмо Истока Земли и протянула его колдунье. Та прочла и прижала руку ко рту.

– Она просит помощи, – продолжила я. – А чем смогу помочь я?

– Два Истока, это огромная сила, разве ты забыла?

Я знала на кого намекала Рани, но его не было, а совет от Истока Воздуха мне бы сейчас не помешал. Однако, пришло как раз то время, когда все решения предстояло принять мне. Вот поэтому я и не желала тратить столь драгоценные минуты на жалость к своей нынешней ситуации.

– Почему Исток Земли попросила помощи у меня? – удивилась я и увидела понимание в глазах колдуньи.

– Понимаешь, она ведь тоже девушка, – объяснила Ранисия. – И скорей всего девушке легче признаться в беспомощности никому иному, как девушке. К тому же уже все Истоки знают о твоей силе, о том, что ты воин.

– Значит легче признаться девушке, а помимо еще и помощь воина получишь, – согласилась я. – Но ведь я по прежнему не достаточно знаю о магии, не так ли? Одеяние мало о чем говорит.

– Ты знаешь достаточно, Элли, а Исток Земли в замешательстве.

– Но откуда она знает о том, что Мастер нападет на нее? – удивилась я, ведь в письме четко говорилось об опасности.

– Тут такое дело, нам недавно пришло извещение с той части света, – как-то скованно продолжила Ранисия. – Я пока не хотела говорить, но согласно извещению недавно были убиты родители Истока.

– Что? – удивилась я, не понимая, зачем было умалчивать этот факт. – Это же серьезно.

– Сначала считалось, что они пропали, но буквально недавно стало известно, что они мертвы, – словно извиняясь, продолжала Ранисия. – Я хотела, чтобы ты не волновалась понапрасну. Пока непонятно, что послужило причиной их смерти.

– Неужели ты настолько наивна, какая еще опасность могла им грозить в полном магов замке? – сарказм по традиции отказывалась меня покидать. – В мире магии лишь одна опасность и его имя мне не стоит тебе называть…

– Прости, – перебила Рани и поклонилась. – Просто хотела, чтобы мы были счастливы еще хотя бы один день.

– Это ты прости, ты здесь не причем, мне, просто… страшно.

У меня не было никакого права вымещать обиду на Рани, у нее день рождения, а я ее даже не поздравила.

– Думаю, мы можем немного повеселиться, а потом, для меня же лучше, если вернусь в среду магии.

– Но, как же школа? – заволновалась Рани.

– Что-то придумаю, но думаю, не могу отказать в помощи Истоку Земли, мне ее помощь однажды тоже может понадобится.

Ранисия молчала, колдуньи рядом, похоже, тоже не знали, что делать дальше. Я попыталась улыбнуться и у меня, кажется, это неплохо получилось.

– Свяжемся попозже, – добавила я и увидела одобрение в глазах магической подружки. – И, Рани, с днем рождения.

Связь прервалась и я осталась одна. В комнату почти незаметно вошел волк и, подойдя ко мне, ткнул носом в руку. Он пытался поддержать меня, приободрить, хотя его Истоку сейчас возможно намного хуже.

– Не волнуйся, – почесав волка за ухом, произнесла я. – Я готова помочь Истоку Земли. Кому как не мне знать, что такое безнадежная ситуация.

Волк поднял на меня взгляд и, не отрываясь, смотрел очень серьезно и уверенно.

– Однако пойду с тобой лишь завтра, не раньше, - волк, как мне показалось, согласился.

Глава 2

Начало пути

Вот уже два беспрерывных часа я корпела над украшением своей комнаты. Сейчас ее не узнать: разноцветные шарики, плакаты, легкие закуски, пунш – все по правилам.

До прихода Сэм оставалось полдня, и как бы ни старалась, не могла найти еще хоть какое-нибудь интересное занятие. Внезапно, словно по моему желанию, зазвонил мобильный и на экране высветился абсолютно незнакомый номер. Вообще-то я не любитель разговаривать с незнакомцами, но так как делать все равно нечего, не задумываясь, нажала кнопку приема.

– Здравствуй, – произнес робкий, но довольно знакомый мужской голос.

– Итон? – почему-то удивленно переспросила я, хотя сама же и дала ему номер. – Рада слышать тебя… снова.

– Прости, что надоедаю…

– Да все нормально, – прервала я вежливую часть разговора, с нетерпением ожидая услышать реальную причину звонка. – Ты что-то хотел?

– Ты ведь говорила, у твоей подруги день рождения, вот и подумал, что мы могли бы сходить куда-нибудь и отметить его вместе.

– Втроем? – удивилась я предложению, предполагая, что Сэм не сильно обрадуется узнав о свидании на троих.

– Да нет, – в ответ рассмеялся тот. – Я ты, твоя подруга и мой друг…

– Думаешь, свидание в слепую – это то, что нужно Сэм в этот день?

– Он хороший, – привел Итон последний, хоть и не лучший довод. – Соглашайся, будет весело!

– Ну, только, если весело, тогда согласна, – теперь смеялась я. – Заедите за нами в четыре? Адрес, надеюсь, помнишь.

– Договорились, – даже сейчас могла слышать, как мое согласие осчастливило Итона. – Буду с нетерпение ждать!

Согласиться то я согласилась, да вот теперь осталось самое сложное – уговорить Сэм.

- Элли, ты чем думала?! – в который раз воскликнула девушка, лихорадочно меряя огромными нервными шагами мою комнату. – Ты ведь знаешь, как сильно нервничаю в компании чужих или малознакомых людей!

- Знаю, еще как знаю, кивала я в ответ и почему-то улыбалась, хотя в те минуты мне следовало преклонить голову в знак извинения. – Это прекрасный шанс попрактиковаться держать себя в руках.

- Нет, ну все же, как ты могла?!..

Пару долгих минут моя земная подруга неуверенно молчала, однако после хороших раздумий все-таки сказала свое заветное «да». По плану мы идем на свидание, проводим там пару прекрасных часов и примерно к восьми возвращаемся домой, чтобы успеть воплотить в жизнь празднование со второй но уже магической подругой. Программа на вечер оказалась на самом деле уплотненная, но мы не мы, если все не успеем.

Ровно в четыре в дверь позвонили и мы с Сэм медленно спустились вниз. Открыв дверь, мило заулыбались и вышли на встречу двум неимоверно привлекательным парням. Что могло быть лучше? Вечер в компании твоих обожателей. Одним словом – успех на лицо.

– Ты очень красивая, – наклонившись ко мне, прошептал Итон. – Не мог ждать до завтра, чтобы позвать тебя на свидание.

Я густо покраснела и улыбнулась. Не часто доводилось слышать подобное. Последнее время, все что слышала в свою сторону – это шпильки и бесконечные упреки, а ну еще это чудное «рыжая». Ну вот, снова надменный Исток возник в голове. Долго же я его не вспоминала!

Весь вечер мы смеялись и шутили, хотя до этого переживали, что найти общей темы не сумеем, но все чудесно. Вечер был, как бы я выразилась «нормальным».

- Заходите, - открыв перед нами дверь, произнес Итон. – Это моя любимое заведение.

- Здесь подают самое вкусное фисташковое мороженое, - нашел последний аргумент Дерек, пропускающий Сэм вперед. – Еще и отличный столик оставили именно для нас.

Заведение и правда невероятно уютное: каждый столик огражден плетенной стеной или восточным балдахином, около стеклянного круглого стола стояли отличные мягкие кресла с маленькими подушками, а всю атмосферу релаксации дополняла великолепная спокойная музыка и небольшие лампы с регулировкой освещения.

- Почему мы раньше здесь не бывали? – удивилась я, осматриваясь вокруг. – Здесь довольно экзотично и…

- Спокойно, - закончила за меня Сэм. – Лучшего места для проведения дня рождения не найти!

Не только декор превосходен, но и меню отличалось изысканностью. Скажем, так мы перепробовали все возможные коктейли и сладости, а закусили, конечно, хорошо разрекламированным фисташковым мороженым.

- Вы всегда были друзьями? – поинтересовался Дэрек, смотря на Сэм.

- Почему столь странные вопросы? – удивилась я.

- Надо же как-то разговор поддерживать, к тому же вы разные, ну… совсем разные, - поддержал друга Итон.

- Ну если вам все надо знать, то нет, буквально в прошлом году мы стали столь тесно общаться, - улыбнулась я. – Однако жалею, что не сдружились раньше, ей я могу доверить все страшные тайны своей жизни.

- Страшные? - улыбнулся Итон. – Мне уже не по себе, с кем я связался?

В этот момент Сэм залилась краской, а я опустила глаза, понимая, что, несмотря на то, как хорошо мы проводили сейчас время, часть непонимания все же существовала. И если, Итон решит стать мне очень близким другом, я наверняка не смогу поведать о второй стороне монеты. Что, позвольте сказать, усложнит и так не простую жизнь.

Спустя час, напившись, наевшись и наговорившись вдоволь, мы взглянули на часы и поняли, что пора бы и сворачивать вечеринку, так как другая уже порядком заждалась.

– Вам точно нужно идти? – с надеждой задержать нас спросил Итон, и друг несомненно поддержал. – Может, прогуляемся немного по улице?

Я и Сэм переглянулись и согласились, еще часик в их компании никому не повредит, а даже наоборот посодействует хорошему настроению. Ведь, ко встречи с Рани у нас еще оставалось немного времени в запасе.

– Вроде уже не лето, а погода чудесная, – не зная, что сказать, произнес Итон.

Это впервые за вечер мы остались с ним наедине, отстав от Сэм и ее, по всей видимости, нового парня. Итон, наконец, собрался с духом и взял меня за руку. Мы медленно шли аллеей и робко улыбались друг другу.

– Ты необычайная девушка, Элизабет Стэнли, – хмыкнул Итон. – Не похожа на других.

Я немного замялась, опасаясь выдать себя чем-нибудь, но Итон не мог знать о моем втором облике. Мы ведь в Лондоне, а здесь магии нет… Ну, если не считать волка у меня дома, точно нет!

– Да, ты прав, просто уникальный экземпляр, – расхохоталась я.

– Ты так строга к себе, – продолжал Итон. – А ведь на самом деле, я прав.

– Но что на счет тебя? – решила сменить тему я. – Из каких же фруктов походишь ты?

– Из самых, что ни на есть, обычных, – пожал плечами тот. – Сама скоро убедишься, если захочешь.

В такие моменты в мелодрамах звучит лирическая мелодия, и герои обязательно целуются… Совершенно не мой случай. А так как я уникальная, в этот самый момент я по совершенно непонятным причинам увидела за углом, в тусклом свете фонаря до боли знакомую фигуру, опершуюся о стену плечом. Этого, конечно, не могло быть, но все же на долю секунду мне померещилась самодовольная физиономия Лукаса.

– Да, что б его! – ругнулась я и повергла Итона в полнейший ступор. – Какого…

– Прости? – произнес парень, не отводя от меня глаз. – Я что-то не то сделал?

– Ой, нет, – и тут я наконец, вспомнила о присутствии парнишки передо мной. – Нет-нет, ты не причем. Мне просто привиделся один человек, но этого быть не может, поэтому…

– Ясно, – кивнул Итон, однако по лицу стало понятно, он немного обиделся.

– Пойдем? – потянула я парня вперед, не желая больше оставаться на том самом месте. – Нам пора.

Момент романтики канул в небытие. И как бы я не старалась, снова переключиться на Итона, сделать этого так и не смогла. До конца прогулки я отдалялась от него все дальше и дальше, гадая, мог ли Исток Воздуха на самом деле появиться на одной из темных улочек моего Лондона.

У двери дома мы быстро распрощались (позволю заметить даже не взглянула на парня, норовя побыстрее взлететь вверх по лестнице). По дороге только увидела отца с вопросом в глазах, а наткнувшись взглядом на волка у его ног, держу пари, точно знала его суть.

– Он не тронет папа, – сделав вид милой дочери, я побыстрей забралась в комнату, пока родитель не перешел на ультразвук.

Больше ждать нет сил, и как только дверь закрыта, я крепко хватаю Сэм за руки и с нетерпение бормочу:

– Мне кажется, я видела Лукаса сегодня, – пролепетала я. – Знаю, это невозможно, но все же…

– Ты о ком-нибудь другом думать можешь? – удивленно спросила Сэм.

– Я не виновата, – ну почему должна оправдываться? – Это все он, он постоянно возникает во всех сферах моей жизни.

– Ну тогда, просто выбрось его из головы, хоть на остаток этого дня, хорошо?

– Постараюсь, – нехотя улыбнулась я, будучи неуверенной, что сумею сдержать обещание. – Но не обещаю.

Ночь с тридцатого на тридцать первое оказалась веселой, но с другой стороны я все время нервничала и не могла забыть как о мистическом появлении Лукаса в Лондоне так и о письме Истока Земли. Время от времени даже казалось, что отныне каждое мое возвращение в мир магии будет сопровождаться письменными посланиями. Сначала то, как мне казалось, письмо мамы, теперь это. Своего рода, ирония судьбы.

Но не это главное. На тот момент я знала не многое: первое – Истоку Земли грозила опасность и она просила о помощи, и второе – мне совершенно точно нужно возвращаться в мир колдовства. А это автоматически означало, что придется бросить учебу, друзей и ничего не объяснив снова ринуться на поиски опасностей.

– Вот глупость, – первое, что произнесла я, лишь приоткрыв глаза следующим утром.

Я почти не спала ночь, все обдумывая незапланированный уход. Казалось все совершенно понятно – идешь за волком и точно окажешься там, где ждут. Но не все так просто. Если я уйду сегодня, значит, я или помогу Истоку Земли, или же подвергну себя опасности, находясь без защиты и без силы в тот самый миг перерождения магии.

– Хоть бы раз все было предельно ясно, – прошептала я, пытаясь не разбудить Сэм, которая все еще крепко спала.

Медленно встав, я подошла к зеркалу, надела диадему, вытянула руку вперед и произнесла:

– Via.

Мое отражение исчезло, а вместо него снова возникла секретная комната замка. Как ни странно она уже прибрана, а значит Рани возможно давно ушла.

– Рани, – прошептала я – Рани ты тут?

– Эли, – девушка, похоже, была довольно удивленна увидеть меня в такую рань. – Что–то…

– Тише, – шикнула я, и Рани тут же извинилась. – Предупреди всех, о моем прибытии, а особенно Мастера…

– Ты возвращаешься? Сегодня? – удивление, как и ожидалось потянуло за собой повышение голоса. – Но это опасно!

– Да–да, знаю, но прошу заметить со мной волк Истока Земли, и что–то внутри подсказывает, он меня защитит.

– Не время шутить, Элли, – Рани была на удивление намного серьезней меня. – Ты подвергаешь свою жизнь риску.

– Знаю, – кивнула я. – Поэтому и перестраховываюсь, когда прошу связаться с Мастером, в противном случае я бы сразу отправилась к Истоку Земли.

На этот раз Рани не ответила, продолжая смотреть на меня с неким упреком.

– Ты возьмешь меня с собой? – вызвалась она, даже не допуская отказ. – Много кто из нас пойдет с тобой.

– А разве это не будет вопиющим нарушением равновесия?

Я одна, куда не шло, но вот эскадрон Магов Огня на территории Истока Земли – это, по–моему, явный перебор. Так или иначе, сначала вернусь в замок, а уже там решу, что и как делать дальше.

– Я закажу билет, и сегодня же буду на месте, – продолжила я. – Поэтому не медли, вечером устроим собрание, а также…

– Ты не останешься одна в эту ночь, – закончила Рани мою идею.

– Да, и меня это очень радует.

Я закрыла портал, взяла телефон и вышла из комнаты. Сэм все еще спала, отец тоже, а я быстро набирала номер авиакомпании и резервировала место на десять утра. Около двери тихо сидел волк Истока Земли, словно охраняя мой покой. Почему–то сегодня самой захотелось ему поклониться и поблагодарить, но он снова опередил меня и первым склонил голову.

– Ты хороший напарник, – улыбнулась я и погладила его за ухом. – Надеюсь, готов к путешествию.

Не знаю почему, но казалось, что волк меня понимал, так как, услышав мои слова, он словно кивнул в подтверждение.

– Где–то уже это видела, – улыбнулась я и снова погладила волка.

Мне предстоял долгий и непростой разговор с родителем. Я готовила себя к самопожертвованию отца, он бесспорно захотел бы пойти со мной и был бы абсолютно прав, но на этот раз, в отличии от предыдущего, я знала, что грозило, а значит не могла подвергнуть его снова подобной опасности. Во что бы то ни стало, я должна уговорить его остаться. Я думала о лирическом уходе, а именно оставить записку или что–то в этом роде, но такого мне в жизни хватало, поэтому самый верный способ убедить лично.

Так или иначе, разговор был продолжительным. Отец упирался долго, а сдался лишь после слов «у меня вот–вот самолет». Это было не честно, знаю, но он должен уцелеть, а уж если он в сохранности, значит, и я останусь по эту сторону бытия.



Отец сдался и я улетела. Как и предполагалось, волка не вычислили чудом, или же это его магическое свойство, или же еще что–то, чего я не знала, но факт оставался фактом – мы оказались в Стерлинге, а остальное меня мало интересовало. К замку мы, как и прежде добрались на такси. На этот раз никакого дыма и тайны в этом месте для меня не было. Все было знакомым, до такой степени, что я с закрытыми глазами могла обойти замок и лес дважды без единого неуверенного шага.

– Познакомься, – произнесла я волку, – это мой магический дом.

Волк, казалось, снова понял меня, и на миг даже привиделось, что он улыбнулся, одобряя огненное жилище.

– Веселый ты, – еще раз улыбнувшись зверю, произнесла я и направилась к замку.

За столь короткий срок в замке навели такой порядок, который может только сниться. Сад был по–зимнему прекрасен. В Лондоне снега не была, а здесь мягкий пушистый ковер запорошил каждый куст и дерево, творя сказку моих грез. Лес, который я запомнила ало красным, сейчас был притрушен белоснежным зимним пухом, однако местами красные огоньки напоминали о былом огне.

Я легко ступала по белому полотну, за мной, как не странно робко, ступал волк и пристально глядел по сторонам.

– Элли, – этот крик отрезвил меня и привел в чувства. – Ну, наконец!

Из входных дверей мне на встречу выбежала Рани, в зимнем варианте одежды Магов Огня. Отвыкла я от этого цвета, если быть честной. Обычные люди не так много внимания придавали красному, а здесь его было даже в избытке.

– Здравствуй, – улыбнулась я, приближаясь к колдунье. – Как же рада видеть тебя!

Я обняла Рани и обрадовалась, увидев еще множество Магов Огня, приближающихся к нам. Они кланялись мне, а потом волку, что уместно, ведь он представитель Истока Земли, а значит почтенный гость.

– А здесь прохладно, прохладней, чем в Лондоне, – произнесла я и направилась в замок следом за магами.

Волк все так же робко плелся за мной по пятам. Он не позволял себе лишнего, не уходил далеко, но и не подходил слишком близко. Как только мы оказались внутри замка, он пристроился в углу трапезной, и тихо сидел там, пока Маги делились информацией.

– Мне нужен Мастер, – напомнила я Рани. – Нам необходимо обговорить все нюансы до того, как я лишусь сил.

– Тут тоже, некая поправка, – тихо произнесла Рани, посмотрев мне в глаза.

– О чем еще я должна узнать?

Еще малейшая порция информации и я слягу на несколько дней. Что могло быть хуже того, чтобы остаться без сил на минуту. Хотя, что такое минута? Этим я себя успокаивала.

– В момент возрождения магии, силу теряют все маги, всех Истоков, – за Рани закончил колдун за ее спиной.

– Какая превосходная новость, – иронизировала я. – Даже не знаю чему радоваться больше, тому, что я в опасности, то ли тому, что в опасности все Маги Огня.

– Я уверенна, ничего не произойдет, – попыталась разрядить атмосферу Рани, но это у нее получалось слегка неуклюже. – Мы будем на чеку и в любой момент отразим атаку, ведь так или иначе они тоже лишаться магии.

И почему я раньше об этом не подумала? Ведь правда, Мастер Воздуха и его препевалы тоже останутся без сил и это явный плюс.

– Мастер в школе и ждет тебя, – проинформировала Рани. – Можем отправиться прямо сейчас.

– Отличная мысль, – обрадовалась я. – Только диадему захвачу и в путь.

Волка мы с собой не взяли. Я подумала, что ему и так приключений хватало, а к тому же разговор довольно личный, к тому же колдун против того, чтобы другие Истоки вмешивались в дела Огня. Он в некотором смысле не одобрял и вмешательства Лукаса в дела Огня в прошлый раз, а если узнает о волке Земли, сочтет меня совсем сумасшедшей.

– Этот сад даже зимой неимоверный, – улыбнулась я Рани. – Это просто фантастика!

Огненный Цветочный Сад Мастера, сейчас казался снежной сказкой моих грез. Цветов видно не было, но вместо них возникли заснеженные поляны и клумбы, маленькие тропинки и ровные прозрачные сосульки на козырьках крыш. Когда–то облеплены алым цветом арки, сейчас были залиты белым пухом. Как по мне все здесь смотрелось ничуть не хуже предыдущего.

Моя же любимая лавочка сейчас густо усеяна пушистым одеялом. Мне так хотелось подойти и сесть, и ничего, что холодно, и ничего что сразу же замерзну, зато стану частью этой сказки.

– Эльза, – услышала я голос Мастера. – Рад, очень рад видеть.

Мастер спустился по ступенькам, которые вели в тот дворик, где проходили наши занятия прошлый раз. Он, как и остальные Маги Огня облачился в теплое красное пальто, похожее на летнюю мантию.

– Мастер Рубер, – на этот раз я поклонилась первой. – Я тоже очень рада, наконец, повидаться.

– Рани сказала, что нам нужно обсудить нечто важное, – продолжил учитель. – Мне кажется, я знаю, о чем пойдет речь. Исток Земли?

– Именно, – кивнула я и нащупала письмо, которое принес волк. – Вот, что я получила вчера.

Очень внимательно Мастер перечитывал строки Истока, и с каждым следующим словом некое новое понимание появлялось на его лице.

– Мы знали, что рано или поздно все начнется снова, – наконец прервал тишину Мастер. – Да вот, вопрос в ином, Эльза.

– О чем вы?

– Стоит ли тебе идти? Стоит ли подвергать себя такой опасности, не проверив сначала, рукой ли Истока Земли написана эта просьба.

– Вы думаете, что как и в предыдущий раз это могло быть подстроено Мастером Воздуха? – догадалась я. – Мне тоже это сначала взбрело в голову, но из–за волка, который принес его я передумала.

– Да–да, Рани говорила, что тебе, как в прочем и нам, известие принес подопечный Истока, – кивал в подтверждение Мастер Рубер. – Это сильное подтверждение подлинности.

– Да, – встряла Рани в разговор. – Волк в отличии от других зверей, не часто подпускает к себе людей и магов, но вот Магов своего Истока они боготворят, а иных прогоняют.

В тот миг мне пришло на ум наша первая встреча с волком в Лондоне. Он был готов напасть на любого, в том числе и на Итона, но как только я подошла ближе, животное успокоилось, и приклонило голову. Это наверняка приказ Истока Земли, а значит волк подлинный, и письмо тоже написано рукой Истока.

– Значит не стоит сомневаться, – пожала плечами я, не понимая, почему тогда Мастер все еще хочет подтверждения.

– С одной стороны да, но с другой, – я не успевала за логикой учителя. – Не пойми меня превратно, Эльза, но ты не совсем готова защищать себя и свой Огонь, а тут тебе предстоит помочь иному Истоку, и тем более пребывать на чужой территории…

– Думаете не смогу? – я и сама знала ответ, но услышать его из уст учителя важно.

– Думаю сама, не сможешь, если понимаешь о чем я, – Мастер посмотрел мне прямиком в глаза. – Ты, как и я знаешь, благодаря чьей помощи мы выдержали, и пережили прошлое нападение.

Я молчала, прекрасно понимая, что без помощи Лукаса и его опыта мы бы точно проиграли. Но его не было, а Исток Земли, не зная о немаловажной роли Лукаса, желала моей участи.

– Сейчас ты сильнее и уверенней в себе, но, так или иначе, опыта ведения боевых действий у тебя все же маловато. Да ты, думаю, и сама не скроешь, что сейчас тебе тяжеловато принимать разные важные решения самостоятельно, не так ли?

Я кивнула в ответ. Я не раз отдавала себе отчет в том, что сделав выбор сама должна его отстаивать, но сомнения, касательно правильности решения не оставляли меня ни на долю секунды. Даже сейчас я маялась сомнениями, правильно ли сделала, оставив отца дома, вернувшись сначала в Шотландию, а не на восток, где обитал Исток Земли.

– Так или иначе, Эльза, – продолжил Мастер Рубер. – Ты правильно совершила, вернувшись домой. Таким образом, в момент перехода магии из старого цикла в новый все три Истока будут среди своих Магов и им не грозит особая опасность…

– Вы имеете в виду, – попыталась перебить я Мастера.

– Я имею в виду, что любой Маг Огня, как и Маг Земли или Воды, сложит жизнь за свой Исток, – сдержанная улыбка появилась на лице учителя. – Эту минуту вы будете защищены.

С одной стороны я обрадовалась, что оказалась там, где должна, а с другой немного расстроилась. Три Истока и правда будут в безопасности, а что же будет с четвертым, который рисковал собой, чтобы спасти мою непутевую шкуру? Оставалось лишь надеяться, что в эту ночь Лукаса будет охранять его, как по мне, сверхсильная магия.

– К полуночи остались считанные часы, – нарушила тишину Ранисия. – Думаю пора возвращаться, и подготовить какую никакую охрану.

– Да, ты права, – согласилась я и увидела одобрение в глазах Мастера.

– Я скоро присоединюсь к вам в замке, – произнес учитель – А сейчас идите и будьте осторожны.

С этими словами Мастер вернулся в школу, а мы покинули Огненный Цветочный Сад и направились обратно в замок. Не знаю почему, но я ощущала некую тревогу с каждой последующей минутой.

Глава 3

Потеря

Вот–вот наступит, как говорят в народе, Новый Год, а с ним возродиться магия, или же начнется новый ее цикл. Я сидела в замке, словно заключенная, мне не давали выйти даже на порог, не говоря уже о прогулке в лес. Конечно волнения магов Огня вполне понятны и обоснованы, но все же хотелось встретить начало года подобающе, а получалось как всегда.

– Все готово, – в дверях красной комнаты с довольной улыбкой возникла Рани. – Маги установили охрану вокруг замка, несколько на крыше, чтобы отразить атаку с воздуха, а также еще отряд Магов у леса.

– Я в полной безопасности, – выдавила из себя подобие улыбки я. – Спасибо.

– Что ты, это наша обязанность, – ответила та и присела рядом на красный диван. – Мне кажется, или ты чем–то недовольна?

– Нет–нет, – чего я пыталась показать и сама не знаю, врать-то никогда собственно не умела. – Все хорошо, просто этот Новый Год мы собирались встретить с отцом вместе, впервые после смерти мамы.

– Мне жаль, что не вышло, – что еще колдунья могла сказать?– Хочешь, устрою вам как-никак совместный праздник?

Сначала я не совсем точно уловила ход ее мышления, точнее совсем не поняла, но заметив хитрую улыбку и решительное действие, направленное на то самое огромное зеркало, слова Рани приобрели совершенно ясный мне смысл.

– Забыла?

Да, конечно! Зеркало, вечеринка Сем и Рани. Мы ведь могли наколдовать такой же портал и я бы хоть и не телесно, но была бы в эти минуты около отца, а что еще нужно? По крайней мере, я сумею пожелать родителю счастья в этом Новом Году.

– Хорошая идея, – улыбнулась я. – Ты гений, подруга!

Не медля более ни минуты, я вытащила диадему и по привычке активировала ее быстрее чем успела одеть. Став напротив зеркала, вытянула руку вперед и произнесла заклятие открывающее проход в мою Лондонскую комнату.

– Темно, – расстроено произнесла я, поняв, что отца в ней нет. – И никого.

– Ну, подожди немного, – обнадежила Рани, хотя и понимала, что словами тут не помочь.

– К началу нового года осталось минут пятнадцать от силы, – посмотрев на часы, произнесла я. – Если его нет сейчас, то скорей уже и не будет.

Немного разочаровано, я бросила последний мимолетный взгляд в темень зеркала и вернулась обратно на ярко-красный диван, поджав под себя ноги, как только удобно устроилась. За окном снежило, очень красиво, должна заметить. Почему-то очень хотелось, чтобы и в Лондоне сейчас так же сказочно летали наперегонки снежинки. Для меня Новый Год со снегом всегда лучше бесснежия.

– Осталось пять минут, – тихо произнесла Рани и подсев ближе, взяла за руку. – Главное не волнуйся.

– Да, я и не волнуюсь, – ответила я, по-прежнему бросая нетерпеливые взгляды в Лондонскую комнату.

За окном слышались шорохи, тихие голоса магов и команды старших по званию. Я знала, они не дрогнут. Пять, а может уже минуты две и все начнется. Всего ничего и я снова стану собой.

Вот мы услышали команду «Внимание», а значит, те пять минут закончились и в следующий миг я буду абсолютно бессильной, как и всю мою жизнь до прошлого лета.

– Эли, – Рани крепче сомкнула руку, и наши сердца забились в унисон.

Проход исчез, диадема угасла. Мы в прямом смысле этого слова отсчитывали секунды. Что казалось бы минута времени в сравнении часа, дня, года? Но в тот миг казалось, она была бесконечна!

– Еще немного, – несдержанно прошептала Ранисия. – Еще…

Она не успела закончить, как из окна донеслись крики, маги начали копошиться, а мы напряглись. Неужели они снова пришли за мной? Я не отрывала взгляда от диадемы, которая мертвым грузом лежала передо мной. Она бесцветна, кажется жизнь попросту покинула ее. В ней не было сил, не было магии…

– Все, – выдохнула Рани, и ткнула пальцем в диадему. – Смотри!

Колдунья оказалась права, реликвия постепенно возвращала себе силы, она обретала цвет, и спустя несколько мгновений диадема заблестела красным огнем. Одним быстрым движением я схватила ее со стола, натянула на лоб, и, забыв о проходе, который снова появился в зеркале, стремглав помчалась вниз на улицу.

Открыв входную дверь, чуть не врезалась в стену из Магов Огня, которые заметив меня, тут же окружили живым щитом.

– Все в порядке, – произнесла я и направилась к месту, где поселилась паника. – Что произошло?

На окраине леса колдуны собрались в группы и непрерывно всматривались вглубь Огненного леса. Они видимо что–то слышали и теперь с минуты на минуту ожидали появления чего–то или кого–то.

– Мы услышали крик…

– Страшный крик…

– Женский…

Маги, как и я невероятно взволнованы, тяжело даже представить, кому принадлежал тот крик и кто мог пострадать. Все готовились отразить любую нежелательную атаку, в случаи приближения врага, но вместо этого взору предстала совсем иная картина.

– Колдовская Сила, – услышала я со стороны магов Огня. – Кто это?

– Расступитесь, – наверное впервые приказала я подобающим образом.

Маги отошли, и я наконец узрела странную непонятную фигуру двигающуюся прямо на нас. Из тьмы леса очень медленно двигалась живая тень. Маги, не смотря на яростный протест, снова окружили меня. Они вытянули руки вперед и пальцы их тут же заискрились опасной магией.

– Не атаковать, – услышала я голос странной фигуры. – Мы не опасны!

Сердце радостно забилось, а мозг лихорадочно думал. Неужели это и правда тот, о ком я думала последним временем все чаще и чаще, и кто мерещился мне по поводу и без?

– Эльза, – мое имя из уст пришедшего пробудило меня от раздумий. – Может, поможешь или так и будешь стоять без толку?

Подняв взор на новоприбывшего, я лишь подтвердила догадку. Это был ни кто иной, как Лукас. Совсем не изменился, такой же дерзкий, такой же воинственный и такой же… стоп, а что это у него на руках? На тело, которое он аккуратно нес, я внимание обратила лишь сейчас.

Не став больше ждать ни мгновения я оттолкнула магов и подбежала к Истоку Воздуха.

– Кто это? – спросила, я, не отрывая взгляда от глаз, изучающие меня без доли стеснения.

– Ну, тебе лучше знать, – вот и знакомая кривая улыбка подоспела. – Эта колдунья с тобой же пришла, не так ли?

Даже не знаю, что мешало мне осознать слова мага, может долгая разлука, а может тот факт, что я соскучилась за его удивительно прозрачными глазами, но так или иначе стояла и глупо глазела поочередно то на него, то на девушку, так и не услышав слов толком.

– Я ее не знаю, – пожала плечами и стала ее рассматривать.

Это была молодая девушка, азиатка, с нежной белой кожей, длинными, черными, как смоль волосами, маленьким ртом и аккуратным носом. Ее одежда полностью изодрана, руки и ноги в порезах и в данный момент кровоточили. Если не брать в счет раны, колдунья была похожа на нимфу, маленькая, хрупкая и очень, как по мне, красивая.

– Что–что, а ее я бы запомнила, если бы сама привела, – снова взглянув на Лукаса, произнесла я.

– Лукавишь, Эльза, – не отступал маг. – Ну ладно, так и быть, познакомлю вас еще раз.

– Что ты…, – попыталась я перебить мага и надоумить сказать правду побыстрей, как тот сам изрек.

– Исток Огня, позволь мне представить тебе Исток Земли собственной персоной. Более известной тебе в образе волка, своего животного тотема, который постучался в Лондонский дом.

После обретения силы меня трудно удивить, но этого я никак не ожидала. Переведя взгляд на девушку, я замерла в полном и не предотвратимом оцепенении. Передо мной на самом деле был Исток Земли собственной персоной, а Исток Воздуха оказывается был в Лондоне этой зимой.

***

– Поговорим? – услышала я голос мага у двери красной комнаты. – Куда исчезла? Хотя бы поприветствовала, как подобает.

– Если пришел позлорадствовать над тем, что слепа, как крот, не проницаема, как курица и…

– Эй–эй, – поднял Исток руки, словно сдавался. – Всего на всего хотел тебя поприветствовать. Давно не виделись, не так ли?

Я подняла на него взор, маг мило, что совсем не свойственно ему, улыбался мне.

– Я, правда, очень рада видеть тебя, – буркнула я, неохотно подходя к колдуну. – И впервые обрадовалась еще тогда в Лондоне.

– Правда? – поднял он в удивлении брови и ухмыльнулся. – Все таки заметила?

- Ты себя выдал, - хитро улыбнулась я, припомнив самодовольную физиономию парня за углом кафе.

– Я этого и хотел, – ответил он, и совершенно внезапно, потянул за руку, прижимая к себе. – Извини, что не выдал себя раньше, я бы мог предотвратить то, что произошло.

Произошло? А что собственно произошло? Я до сих пор не знала, что твориться, почему Исток Земли прибывала все это время в облике волка, почему принеся мне послание, не дала о себе знать, почему никто из магов не узнал Исток и почему Лукас нашел ее в лесу в таком жалком изодранном виде. Все это до сего момента было абсолютной и нерушимой загадкой.

Я все еще стояла в объятиях Истока Воздуха. Ни он, ни я не решались отойти. По какой–то неизвестной нам причине, мы не решались нарушить тишину. Я взглянула в зеркало и увидела свое отражение, он держал в руках прядь моих волос и очень пристально рассматривал ее.

– Странно видеть тебя таким, – пробурчала я, не совсем понимая действия Истока Воздуха.

– Ну, ты же хотела, чтобы я стал подружелюбней, – самодовольно хмыкнул тот. – Вот смотри, я само дружелюбие!

– Что ты делаешь? – вдруг заметила я действия мага в отражении.

– Как они отросли, так быстро? – не обращая на меня внимания, спросил парень. – Еще несколько месяцев назад они точно были короткими.

– Сама не знаю.

Отпустив мага первой, я медленно приблизилась к зеркалу, тоже взяв прядь волос.

– Задавалась этим вопросом долго, но не найдя ответа перестала искать ответ, – наконец произнесла я и повернулась лицом к Лукасу. – Что на счет тебя?

– А что я? – удивленно приподнял бровь маг, не отводя от меня взгляд.

– Какого черта исчез, даже не попрощавшись? – скрестив руки, на груди пытала я Исток взглядом. – Тяжело было подождать и дать мне шанс тебя поблагодарить?

– Виноват, – наигранно закивал головой Лукас и, подойдя к дивану, упал, лениво на нем развалившись. – Так уж и быть, благодари. Я внимаю!

– Чурбан неотесанный, – бросила я ему в ответ. – Может для тебя это и были шутки, а для меня, что б ты знал…

– Что? – кривая улыбка снова засияла на его лице.

– Ты спас нас всех, – опустив глаза, пробурчала я. – Ну, вот поэтому… спасибо, что ли.

Минута молчания затянулась, нужно было что–то говорить, но как–то язык не поворачивался.

– Давай забудем то, что было прежде, сейчас у нас иные проблемы, – голос стал, как прежде холодным и строгим. – Так или иначе, перерождение магии не прошло не заметно.

– Ты о чем? – не сразу поняла я.

– О том, что я вынес из леса раненого Истока, – пояснил он. – Это неспроста.

– На нее напали дикие звери? – предположила я.

– Ну, что–то в этом роде, – кивнул Лукас, но в этом кивке было уж слишком много иронии. – Дикие, не то слово!

– О чем ты?

– Эльза, у нее пытались украсть диадему, – Лукас не отводил от меня взгляд, в глазах прежний холод и откровенная опасность.

Мои глаза округлились в удивлении. Мне очень хотелось чтобы это на самом деле были просто звери, которые приняли Исток Земли за чужака, но теперь… Колдовская сила, теперь все куда сложней.

– Но, – начала я, садясь перед ним на пол. – Не значит ли это, что…

– Что Мастер и его звери–припевалы знали о пребывании Истока Земли на территории Истока Огня? – прочел вопрос в моих глазах маг. – Думаю, это очевидно.

– Вот черт! – ругнулась я. – Значит, все заранее продумано! Но как?

– Ну, это уже совсем другой вопрос, – пожал плечами Лукас и выпрямился. – Ты же знаешь, что смерть родителей Истока Земли несомненно подстроена Мастером.

– Я думала это лишь догадка, – поправила я.

– Для меня все очевидно, – буркнул Исток. – Кому еще нужно чтобы Исток Земли осиротел?

– А каким именно образом Мастер узнал о ее местонахождении?

– Хотел бы я знать об этом, – пожал плечами Лукас. – Предположим Исток Земли искала у тебя, мага, который обладает сверх силой..

– Я бы попросила, – прервала я иронию Лукаса. – Посерьезней, Исток!

– Слушаюсь, – еле–еле приклонил голову Лукас. – А так, как ей грозила опасность, она сочла нужным пойти разыскать тебя самостоятельно и заставить прийти в свою часть магического мира, тем самым спасая собственных магов.

– Но ведь она подвергла себя большой опасности, – продолжила я. – Это глупо.

– Когда думаешь о других, глупость кажется благородством, – ответил Лукас. – Как я помню, в прошлом глупость была твоим верным спутником.

– Ты снова начинаешь? – встала я и подошла поближе. – Не нарывался бы ты. Теперь я куда опасней предыдущей!

– Можно начинать бояться? – теперь встал и маг.

– Следует бояться, – процедила я и сделала очередной шаг в направлении Лукаса, теперь между нами считанные сантиметры.

– Тогда начну, – выдохнул он и тоже приблизился на один шаг, я чувствовала его дыхание на своем лице.

– Я извиняюсь, – в дверях стояла Рани и, опустив глаза, смущенно улыбалась. – Меня прислали известить…

– Да, – отпрыгнув от Лукаса, тут же произнесла я. – Что произошло?

– Исток Земли пришла в себя, – закончила Ранисия. – Она желает с вами поговорить.

– Конечно, – Лукас был смущен не меньше моего. – Мы идем, да?

– Да, – подтвердила я и первой покинула секретную комнату, следуя за колдуньей.

Глава 4

Акира

Сразу отыскать Исток так и не удалось, ее не было ни в замке, ни в его окрестностях. Не долго думая, мы приняли решение разделиться, дабы сэкономить драгоценное время: я пошла в лес, так как одна обладала полной магией, Лукас и Рани отправились к озеру и школе, на случай если Исток захочет переговорить с Мастером о случившемся.

Холод собачий, должна признать. Я бы даже сказала, подмораживало. То и дело приходилось поправлять воротник, чтобы побороть жуткий холод покалывающий кожу. В лесу, как ни странно, легче не стало, ну может лишь ветер дул не так активно. Он лишь слегка прикасался к верхушкам деревьев и нежно качал обледенелые ветки. Даже не знаю, как долго шла, но в одно из мгновений мне показалось, что я впервые дошла до конца леса. И вот слышу нежный, словно колокольчик голос девушки. Разобрать хоть слово так и не удалось. Она обращалась на неизвестном мне языке.

– Исток? – неуверенно позвала я, опасаясь, что девушка не знает английский. – Это вы?

Еще пару шагов и колдунья предстала моему взору. Это была все та же девушка азиатка, все то же ангельское лицо, все те же длинные черные волосы, но на этот раз затянутые в конский хвост. Сейчас она одета по–зимнему, наверняка не без помощи магов Огня, как всегда благоухающих гостеприимством.

Колдунья же сидела на корточках и, гладя одной рукой еще одного волка, шептала ему что–то на ухо. Еще один волк? Наверное, это именно он принес известие от магии Земли в Стерлинг.

– Исток? – подойдя поближе, снова произнесла я, наконец обратив на себя внимание азиатки. – Мы вас искали.

Девушка поднялась, повернулась ко мне лицом и низко поклонилась в приветствии. Я ответила ей взаимностью, отвесив не менее низкий поклон.

– Прошу прощения, – начала она на ломаном английском. – Я не хотела и не предполагала, что мое безрассудство обернется такой трагедией как для меня лично, так и для мира магии в целом.

– Вы не могли знать, – попыталась приободрить ее я, хотя и получалось из рук вон плохо. – Видимо, вас что–то заставило пойти на столь рискованные меры, не так ли?

– Как я говорила в письме, – продолжил Исток. – Опасность нависла над моей страной, я это почувствовала. Но мой Мастер просил не беспокоиться, так как Пророк Земли не предвещал ничего опасного.

– А каким… – начала я, однако Исток Земли опередила меня.

– Каким образом я почувствовала? Не знаю, просто беспокойство поселилось во мне, не могла спокойно думать, править, заряжать мир магией, я все более яростно ощущала опасность, которая грозила магам Земли.

– Не хотите ли сказать, что вы эмпат или вроде того? – предположила я и ответ прочла в ее глазах.

– Боюсь, это так, – кивнула она. – Способность эту заметила еще в детстве, но тогда, когда опасности, как таковой не было, я забавлялась своими умениями, не более того. Теперь же, когда Пророк молчит, Мастер все время успокаивает, говоря, что все в порядке, а внутренний голос кричит об обратном, я осознано прислушалась к себе и, как по мне, не ошиблась.

– Вы о родителях? – догадалась я и увидела горечь во взгляде Истока.

Сейчас мы медленным шагом шли по лесу в направлении замка, а волк проводник неспешно следовал за своим Истоком, словно оберегая ее покой и безопасность.

– Да, – кивнула Исток. – Когда они пропали, весь город бросил все силы на из поиски. Так вышло, что о происшествии с Мастером Воздуха маги Земли еще не знали, а о том, что случилось прошлым летом, лишь слышали из уст путников. Но даже благодаря этим слухам я поняла, мои страхи не беспочвенны. Я подозревала во всем мага, семья которого многие годы правила на территории земной магии. Видите ли, именно на нем закончилась их миссия. И с того времени они выступали откровенно против нашего правления и перечили во всем.

– Но, ведь он не мог ничего с этим поделать, не так ли? – убедилась я.

– Силу Истока я получила по всем законам, сестры у него нет, а значит и забрать власть ему не подвластно, – пожала девушка плечами.

– А что если этот маг теперь в сговоре с Мастером Воздуха? – вспомнив прошлый опыт, предположила я.

– Вот для этого, Исток, вы и нужны мне, – кивнула колдунья. – Проверить и предотвратить неладное в случае чего. Я выказала свои подозрения на его счет, но…

– Но вам все равно не верили? – догадалась я.

– Мастер говорил, что все случившееся лишь преувеличение и не из–за чего переживать, – подтвердила Исток. – И я снова поступила по–своему.

– Послания? – кивнула я, понимая, о чем говорила колдунья.

– Сначала послала волка сюда, но не получив ответа, разузнала ваше местонахождение в мире людей и на этот раз решила пойти лично. Мне необходимо было удостовериться, что все происходящее тем летом было правдой а не ложью.

– Именно поэтому вы и не раскрыли своего обличия? – догадалась я. – Это логично, сначала узнать меня, а потом представиться.

– Снова прошу прощения, – повторила Исток. – Я не была уверенна в безопасности, да и это был не плохой ход, чтобы пережить перерождение магии… По крайней метре, мне тогда казалось.

– Да, пожалуй не самая лучшая идея.

– Вы правы, – улыбнувшись, кивнула колдунья. – Ваши маги сразу же распознали во мне Исток, но, думая, что вы осведомлены не стали говорить.

– Лучше бы сказали, – буркнула я, не обрадовавшись своей глупой не проницательности, чем собственно и вызвала легкую улыбку колдуньи.

– Это уже не важно, – попыталась успокоить меня Исток Земли. – Я увидела волка на окраине леса, и посчитала, что ничего ужасного не произойдет, если я поприветствую своего друга. Мне казалось, маги Огня защитят, если будет грозить опасность, но зайдя так далеко вглубь леса, сама подвергла себя опасности, а маги не отвечали за безопасность в самом лесу.

– Они охраняли окрестности, – подтвердила я.

– Вот поэтому я и начала спешить, желая выйти побыстрей из лесу, но увы на меня напали, – голос Истока стал холодным. – Все так непонятно, я даже не знаю, как объяснить…

– Их было много? – предположила я и Исток кивнул.

– Да, они появлялись со всех сторон, и я не успевала даже считать, – ответила колдунья. – Я не могла превратиться, так как в момент перерождения магии была в образе зверя–тотема, а значит, должна была оставаться им эту треклятую минуту!

– Вы были в крови, – припомнила я.

– Они знали, что один из волков Исток, но который именно нет, – объяснила колдунья. – Вот и калечили нас двоих, а как только минута закончилась, увидели меня в облике Истока и начали требовать диадему, испытывая на мне разные заклятия.

– Что значит требовать, она была не с вами? – удивилась я, не понимая, как можно было не заметить украшение на девушке в одном кимоно.

– Это еще одно предостережение, – улыбнулась колдунья. – Мне 19 лет, а это значит, что спокойно могу владеть магией земли и превращаться без помощи реликвии.

– Вы не взяли ее с собой, – догадалась я и оценила затею Истока.

– Скажем так, я предполагала, что если на меня нападут, то в первую очередь отберут диадему, вот и решила, что не взять ее с собой, очень хорошая затея, – прокомментировала колдунья. – Так или иначе, в тот момент я молила о спасении, и оно пришло…

– Лукас, – кивнула я. – Исток…

– Исток Воздуха, – мило улыбнулась колдунья. – Я узнала его. Сейчас я бы очень хотела поблагодарить за помощь и спасение.

Ну воз почему, скажите на милость, я напряглась как струна. Мать Тереза в мужском обличии, а не Исток. Всем он горазд помочь и все благодарят в итоге. Как временами меня раздражала вся эта ситуация!

– Скоро отблагодарите, – буркнула я. – Он у замка.

– Так или иначе, – продолжил Исток Земли. – Я пришла к вам с единой целью, просить о помощи.

– Это я поняла, – тут же кивнула я. – Но чем именно я могу помочь?

– Я хочу просить вас пойти со мной и предоставить защиту моей части магического мира, – продолжила колдунья. – Пусть маги мне не верят, но после вчерашнего я удостоверилась, что мы в опасности, магия Земли в опасности и люди в том числе.

– Почему именно я? – этот вопрос волновал меня все эти последние дни.

– Потому что вы предотвратили атаку в своей части мира, – произнесла Исток. – И у вас есть боевой опыт.

– Ну, чтобы вы знали, во многом это заслуга Истока Воздуха, – решила сразу развеять мнимые надежды колдуньи на мою сверхсилу.

– Тогда, потому что вы воин, – стояла на своем девушка. – А это, хотите вы того или нет, говорит о великой силе за вас, даже если сами этого не осознаете.

Ну вот, еще один кумир моих призрачных заслуг. Любят же они поговорить о великих мира сего. Жаль не догадываются о моем отсутствии среди них, по крайней мере, я себя к их числу не зачисляла.

– Знаю, что вы не любите об этом говорить, слышала от магов Огня, но вы и правда сильны, – остановившись, внезапно произнесла колдунья. – Вы сами сказали, что я эмпат, тогда поверьте мне, вы сильны, да настолько, что ни одному из оставшихся трех Истоков не превзойти вас.

Я, молча, слушала, пытаясь не принимать ее слова всерьез, а может попросту не знала, как правильно реагировать на столь пророческое заявление азиатки.

– Но в вас также есть некая тайна, которая, увы, не открывается мне, – не отводя взгляда, продолжала Исток. – Вы погибель или же спасение, добро или зло, но вы точно сильны и вполне можете спасти мою магию, помочь ей не попасть в руки чужака.

Я все еще молчала, Исток Земли внезапно заставила меня нервничать, эмоционально влиять она, как оказалось, мастак.

– Простите, если пугаю вас, – снова извинялась колдунья. – Но я в отчаянье, я молю вас помочь и защитить магию Земли, иначе мир падет и мы вместе с ним.

Я не отводила от Истока глаз, ее лицо полно горя и мольбы. Даже не знаю почему, но не могла ей отказать, не могла отказать колдунье, которая прошла такой путь лишь для того, чтобы умолять ей помочь. Конечно же, я согласилась, иного не дано.

– Меня зовут Эльза, – как только мы возобновили шаг, произнесла я. – Может, перейдем на «ты»?

Исток Земли лишь улыбнулась и кивнула в подтверждение. Так или иначе, мы почти одного возраста, а значит, ничто не мешало перейти на неформальное общение.

– Акира, – в ответ произнесла колдунья.

***

Спустя час старейшины, Мастер, Лукас, Рани и я собрались в большом зале замка. Нам предстояло принять серьезное решение, стоило ли предоставлять Истоку Земли помощь или нет. Точнее я уже согласилась, но формально такое решение принимается сообща. Минут через пять к нам присоединилась Акира, почтенно поклонившись всем присутствующим, однако больше всего она почтила, конечно же, Лукаса.

– Простите за задержку, – голосом–колокольчиком произнесла колдунья и села рядом с Истоком Воздуха.

Внимательно следив за выражением лица присутствующих, я отчетливо видела, как сильно вся эта ситуация не радовала Мастера Рубера. Несмотря на его вынужденную официальную сдержанность, учитель все же не терпел чужаков, а тем более в свете недавних событий он выступал против любых вмешательств инородных магических сил.

– Пожалуй, начнем, – произнес Мастер, выйдя в центр комнаты. – Сегодня нам необходимо решить, какие именно меры следует предпринять в данном свете событий. Если позволите высказаться первым, то я категорически против ухода Эльзы на чужую территорию.

Я понимающе кивнула, что наверное немного озадачило Исток Земли. Это и понятно, я ведь уже дала положительный ответ. Однако мои стратегии всегда замысловаты, со временем девушка это поймет.

– Я понимаю сложность вашей ситуации, Исток Земли, осознаю, как вам тяжело и вы готовы на все, чтобы защитить свою часть света, но позвольте заметить, что после ухода Эльзы из собственных владений, ее часть магического мира останется не менее уязвимой.

А учитель в чем-то прав, как не крути. Вероятность, что Мастер Воздуха нападет на территорию без Истока и без реликвии хоть и довольно мала, но все же существовала. Однако риск преследует меня по пятам. Хочу того или нет, а выбор уже сделан.

– Я согласна, – вдруг выпалила я командным тоном. – Я готова пойти, и сейчас, думаю, мы должны решать совсем иной вопрос.

– Вот это новость, – кто бы сомневался, что данный сарказм принадлежал самовлюбленному истоку, который не веря своим ушам даже приподнялся с места, чтобы получше меня разглядеть. – Сама решила? Что, правда?

Я одарила Исток Воздуха холодным полным негодования взглядом. Сейчас не до перепалок, ответить я всегда успею. Еще одна ироничная улыбка и Лукас снова откинулся на спинку стула.

– Мы должны решить, кто пойдет со мной, когда мы пойдем и каким образом нам добраться, – продолжила я, но вспомнив еще один насущный вопрос, показавшийся Истоку Воздуха невероятно забавным, быстро добавила. – А главное, куда именно нам надо?

Насмешка со стороны Лукаса почти вывела меня из равновесия. Еще чуть-чуть и я бы высказала ему все, что накипело, однако сверх эмоциональность совсем не шла Истоку, вот и пришлось вновь поглотить волну негодования и продолжить свою речь.

– Все время мне твердили, что равновесие нарушиться, если маги одной силы окажутся на территории противоположной, – смотря на Мастера, произнесла я. – Поэтому, если Акира просит помощи, значит, я, по всей видимости, как раз окажусь на территории Земли. Не принесет ли это слишком большой беды?

– Это еще одно доказательство того, что покидать Шотландию неразумно, Эльза, – ответил Мастер. – Если не печешься о себе, то подумай об уроне, который ты нанесешь людям.

– А, что будет, если с Акирой случится тоже, что и с Лукасом, – на этот раз мне было не смешно. – Или того хуже, ее убьют? Что будет, если я эгоистично сочту нужным остаться и наслаждаться безопасностью в тот момент, как десятки, тысячи магов будут в муках прощаться с жизнью?

Никто из присутствующих не ожидал от столь юной особы услышать такие слова. Да я инфантильна в некоторых вещах, но когда речь заходит о жизни и смерти, я выбираю жизнь и предпочитаю за нее бороться всевозможными способами.

– Я не…, – попытался возразить учитель, но рановато меня прерывать, шлюз открыт и излияние души все еще бурлит стремительным потоком.

– Если я сейчас откажусь, тогда спасения можно не ждать нам всем, – не отводя от мага глаз, твердила я. – Никто не придет, никто не поможет нам в следующий раз. Об этом вы не думали?

– Эльза права, да простит меня Всевышняя магия, – услышав поддержку мага, которого еще пару минут назад я готова была удушить собственными руками, я внезапно напряглась. – Мы обязаны помочь и делать это нужно сейчас. Если сторонники Мастера напали на Акиру, зная, что неподалеку есть еще и Эльза, значит, цель не Исток Огня, а Исток Земли.

– И защищать нужно ее, – подтвердила я.

– Но вы не берете в учет, что Эльзу охраняли, и маги Мастера просто не осмелились напасть на нее.

– Чушь, – бросила я, поднявшись и выйдя на центр комнаты. – Подумайте сами, если целью была я, то зачем им разнюхивать о местонахождении Акиры, о том в каком облике она пришла ко мне и следить за ней? Неужели для того, чтобы просто ввести в заблуждение. Даже для них это уж слишком!

– Послушайте, – на этот раз слово взяла Акира. – Я не хочу приносить вам неприятности, и с моей стороны это чистой воды эгоизм требовать пойти со мной, но я одна противостою несправедливости.

– Исток…

Да, я не хотела, чтобы Акира рассказывала всем старейшинам о том, что Истоку в ее части магического мира не верят. Это бы не укрепило доверия и не переубедило бы их поменять мнение. Но колдунья прервала меня, желая все же продолжить.

– Я не боюсь оказаться на месте родителей, я не боюсь быть свергнутой. Единственное, что меня волнует – это доверие колдунов, и безопасность людей в части мира, где обитает земная магия.

Кто бы сомневался, что Исток Земли могла привлечь всеобщее внимание. Старейшины, и мы все благоговейно молчали и не отрывали взгляда от Акиры, пока та излагала свои неопровержимые факты.

– Я эмпат, – продолжила она. – Вы можете не верить, но опасность поджидает сейчас именно меня. Она нависла над моей долей черной тучей. И все что я прошу, это уличить того, кто на самом деле виноват. Я уже говорила Истоку Огня, в Нара есть маг, семья которого много лет правила магией Истока Земли, но с его рождением право правления передали в руки нашей семьи. Я не уверенна, что именно он виновен в смерти родителей, но проверить и предотвратить не поправимое точно следует. Вот именно по этому, я прошу вас пойти со мной и помочь.

– Простите Исток, – прервал ее Мастер, – но если вы эмпат, почему же вы не почувствовали опасность в лесу и не предотвратили нападение.

– Я эмпат, а не провидец, – внесла поправку Акира. – Я чувствую тревогу и опасность вот уже многие дни. Они не прекращаются и мучают днем и ночью. Отличить новые эмоции трудно, а значит и разные нападения различить слишком сложно.

– Если все обсудили, значит, на том и порешим, – командный тон в моем исполнении просто не подражаем. – Я иду.

– Мы идем, – и снова ошеломляющая поддержка Истока Воздуха.

– Мы? – переспросила я и уставилась на него удивленно. – А это не перебор? Три Истока в одном месте?

– Это даже намного лучше, – вдруг поддержала Лукаса Акира. – Разрушения, урон возможны после длительного пребывания, но вы ведь не собираетесь жить на территории Земли, не так ли? К тому же, именно вместе вы непобедимая сила.

Я окатила Акиру саркастичным взглядом, Лукас проделал ту же процедуру, только отчетливей и со смешком, который услыхали все присутствующие.

– Если это решенное дело, – прервала я негодование Истока Воздуха, – давайте перейдем к той части, где мы выбираем кротчайший путь. Каким образом мы собираемся добраться…

Увидев нерешительность в моих глазах, Акира взяла слово и объяснила, где именно находиться ее обитель и какие ходы существуют в мире магии.

– Нара – это древняя столица Японии. Именно для того, чтобы магия Земли оставалась неприкасаемой столица была изменена на Токио, и магия осталась непознанной людьми.

– Это официальная причина изменения столицы? – переспросил Лукас холодным ироничным тоном. – А что сказали людям? Что записано, как исторический факт?

Мда… Зря я ждала кардинальных изменений от мага. С каждой следующей минутой, я узнавала в Лукасе того же бесцеремонного Истока, который появился на территории Огня прошлым летом.

– Я слышала об этом городе, – припомнила я. – И если я не ошибаюсь, город довольно богат на древние реликвии, памятки архитектуры, храмы в частности. А в одном из них находиться самая большая статуя Будды в мире…

– Это урок географии, или?.. – на этот раз сарказм Лукаса не удался.

– Именно так, как вы описали, – улыбнувшись, кивнула Акира. – И многие года магия была в полной безопасности. Но сейчас в опасности не только она, но и люди, те, кто о ней и не догадывается. Поэтому, я прошу отправиться в Нара как можно быстрее.

– Каков кротчайший путь? – обратилась я к Акире, надеясь, что колдунья знала ответ и на это вопрос. – Насколько я знаю, Япония не близкий край.

– Здесь я могу предложить альтернативный вариант, – снова начал Исток Земли. – Совсем недавно наткнулась на некого рода мистическую информацию, однако почти уверенна, что мистика имеет право быть в реальности.

– О чем вы? – тут же оживился Мастер Рубер. – Я не позволю Эльзе участвовать в чем–то сомнительном.

Конечно я всегда благодарна учителю за отцовское беспокойство, но сейчас его недружелюбие к Истоку Земли переходило все границы. Не обращая внимания на его протесты, я вновь единолично согласилась, при этом выразительно кивнув Акире. Кто же знал, что мое поведение так ему не понравиться? Так или иначе, он извинился, встал и молча покинул комнату.

– Простите, – Исток Земли посчитала нужным тоже извиниться за раздор, что, как по мне было лишним. – Я пойму, если и вы не поверите мне.

– Эту тему мы оставим на потом, – отмахнулась я. – Что именно ты имела в виду, говоря о мистическом пути?

– Я многие месяцы пыталась найти информацию, о своем странном состоянии, пыталась объяснить страх и предчувствие и неожиданно наткнулась на заметку, которая не была подтверждена почти ничем, – продолжила Акира, переводя взгляд с одного мага на иного. – Эта книга очень древняя, и в любое другое время я бы ее даже не заметила, но так или иначе, в ней было сказано, что каждая магия в своем роде питается водой…

– Да, это мы знаем, – в очередной раз оборвал ее Исток Воздуха. – И именно поэтому у каждого Истока свое озеро, свой лес…

– Вот именно, лес, – кивнула Акира и мы все обратили на нее удивленный взгляд. – Для чего по вашему каждому Истоку лес?

– А что у каждого он есть? – переспросила я, и снова по собственной глупости наткнулась на сарказм Лукаса и удивление магов Огня. – Ну и… Для чего тогда?

– Согласно источнику, в лесу находится переход во владения любого из троих оставшихся Истоков, – закончила Акира. – Его в силе открыть лишь обладающий силой Исток …

– То есть, если владеешь силой одного из четырех стихий то ты можешь пройти? – переспросила я.

– Не совсем, – опровергла Акира. – Переход откроет реликвия, которая принадлежит Истоку, она является неким ключом.

– Постойте–ка… – приподнялся Лукас и не отводил взгляда от Акиры. – Не значит ли это, что…

– Что именно таким образом Мастер и его сторонники появлялись здесь? – закончил Исток Земли. – Когда я это прочла, то сразу так предположила, но, увы, не сумела найти проход в Нара, к тому же я не брала с собой диадему…

– Ты собиралась ко мне, в Лондон, – продолжила я. – Значит, ты прилетела обычным способом.

– Да, однако надеялась найти переход, как только попаду сюда.

– Получается ты неоднократно ходила в лес. Ты искала проход и вчера?

Акира не ответила, а лишь неуверенно кивнула. …

– Значит, уверенности в том, что переход все таки существует нет?

– «Путь Истока», – поправила Лукаса Акира. – Так он называется. И да, уверенности у меня нет.

На этот раз Исток Воздуха глядел на меня не прерываясь, в его взгляде полное отрицание предыдущего согласия отправиться в Японию немедленно. Он серьезно сомневался, что–то не давало покоя.

– Мы его найдем, – не отводя от Лукаса глаз, ответила я. – Сегодня же начнем поиски!

– Вы верите мне? – не совсем уверенно, даже скорей удивленно переспросила Акира.

– Я новичок во всем, а значит хотя бы из чистого интереса, хочу найти этот ваш мистический «Путь Истока». Я даже знаю, кто рвется мне в этом помочь! – произнеся это, я бросила на Исток Воздуха очередной многозначительный взгляд.

– Ну да, мы же вместе непобедимая сила! – ухмыльнулся Лукас и сел обратно на место.

– Вот и чудно, – подытожила я. – Сначала ищем переход, потом выступаем в путь.

– Если найдем, – ответил Лукас таким же многозначительным взглядом, направляясь к выходу из замка.

Глава 5

Путь Истока

Битый час мы кружили по лесу, в тщетных попытках отыскать мистический проход. Лукас все время бурчал, не веря в его существование, а я не упускала шанса лишний раз его позлить. Нет, конечно я понимала колдуна, такой уж у него дурной характер. Не верил в то, чего не знал, а так уж вышло, что о «Пути Истока» он и не подозревал, хотя, если хорошенько подумать, то какая-то уж слишком странная ситуация получается. Мистер Всезнайка пропустил мимо своего гениального взора столь важное воспоминание? Ведь если о переходе было воспоминание в истории Истока Земли, значит, должно быть и в истории остальных Истоков, не так ли?

– Я и забыла, что ты должен всегда быть в курсе всего, – продолжала подначивать его я.

– Я этого не говорил, но согласись странно ведь…

– Что именно? – иногда понять мага трудная задача.

– Почему мы не слышали о переходе, почему Мастер Рубер не сказал, что слышал о нем? – удивленно спросил Лукас. – Не кажется ли тебе все уж слишком подозрительным?

Не скрою, об этом на самом деле не подумала. А вот сейчас зерно сомнения нагло ворвалось в сознание и накрепко засело в голове. Ладно я, но Мастер, маг, который повидал многое, обучился многому, и не знал об этом пути?..

– Ну вот если не найдем, – в конце концов предложила я. – Тогда и спросим у него, а сейчас сосредоточься, будь добр.

– Бесполезная трата времени, – пожимая плечами, словно старик бурчал Исток Воздуха. – Как ты себе представляешь эти призрачнее поиски? Мы даже не знаем, как путь выглядит, что и как вообще искать…

После роспуска собрания, я одна расспросила Акиру о том, как именно должен выглядеть вышеупомянутый призрачный «Путь Истока» и по ее словам я неким образом почувствую его при встрече. Внутри словно подует легкий ветерок, а по телу распространиться легкая дрожь. Такие симптомы знаменуют удачу. Вот именно поэтому, устав от бурчания угрюмого Истока, я добровольно принудительно заставила его заткнуться и не мешать искать желаемый путь.

– А почему я не могу его найти? – пробурчал Лукас, не принимая свою бесполезность в данном деле. – Я все еще Исток, как ни как.

– А ты хоть краем уха слушал, о чем говорила Акира?

– Какая разница, есть на мне реликвия или нет? – пожал плечами Лукас, бесполезность для него как смертный приговор. – Сила то во мне всегда.

– Реликвия ключ, а значит, лишь с ней можно почувствовать признаки существования прохода, – слово в слово процитировала я Акиру.

Все время поисков я находилась в облике Истока Огня, и как ни странно холода совсем не ощущала. Огонь, который к счастью уже давненько начала выпускать, поддерживал постоянно в тепле.

– Зачем я тогда здесь? Какой толк? – не отступал Лукас. – Я ведь, по–вашему, не почувствую его.

– Хватит ныть, просто будь рядом, что трудного?

Брови Лукаса медленно поползли вверх. Увидев давно знакомую ухмылку, с тем же, увы, холодным взглядом, я отвернулась и побрела еще глубже в лес, постепенно густо краснея. Исток Воздуха соответственно последовал за мной, не прекращая пытать странным, любопытным взглядом. Некоторое время веселый дух по прежнему витал в воздухе, но вскоре маг кардинально изменился в лице, и вместо старой доброй иронии явилось каменное выражение и холодный стеклянный взгляд.

– Мне не положено быть рядом, поэтому не слишком привыкай, – произнес сквозь зубы Лукас, повергнув меня в полное замешательство.

– Да, я совсем не то хотела сказать…

– Что–то чувствуешь уже? – не желал Лукас продолжать разговор, сразу видно, а то бы не стал прерывать мой неуклюжий монолог столь резкой сменой темы.

– Пока нет, – отрицательно покачала головой я. – Или, может, я чего–то не замечаю?

– Прислушайся к себе, – голос Истока сорвался, негодование вернуло былую серьезность. – Это не шутки, если уж взялась помогать, так делай это с умом. Не стоит бросать слов на ветер.

– Да что с тобой случилось? Какие-то проблемы? – удивилась я, ведь еще минуту назад он пребывал в хорошем расположении духа. – Где делась приветливость, а?

– Прости, так долго излучать учтивым я не умею, – мгновенно бросил в ответ Лукас и бесцеремонно пошел вперед. – Лучше будь внимательна.

Пару минут я глупо смотрела магу в след, совершенно не понимая, что могло так кардинально поменять его отношение ко мне. Не спорю, он и раньше был не слишком уж доброжелательным, но с возвращением, казалось, что–то изменилось и стало на порядок лучше. Но вот снова парень все испортил, и мне оставалось лишь созерцать свою полную бездарность в поисках, на самом деле призрачного магического перехода.

Долго, очень долго мы безрезультатно бродили по лесу. Исток Воздуха явно замерз, однако говорить об этом, видимо не полагалось. Вероятно, гордость, которой у него хоть отбавляй, не позволяла признаваться в слабостях.

– Как ты? – аккуратно поинтересовалась я, опасаясь его очередного недовольства.

– Колдовская сила, – внезапно выкрикнул Лукас, поворачиваясь ко мне лицом. – Это бесполезно, надо рассматривать другой вариант отправки в Нара.

– Еще не все потеряно…

– Неужели сама не видишь, что вся эта затея нелепа, – перебил меня Исток Воздуха, не дав даже закончить. – Я не против помощи Акире, знаю, что Мастер сидеть сложа руки не будет, но как по мне, намного скорее будет вылететь первым рейсом в Японию, чем искать мнимый…

– Тихо, – шикнула на него я, резко схватившись за живот.

– Что тихо? Лучше бы признала, что я прав, – методично растирая руки и перепрыгивая с ноги на ногу, продолжал негодовать Лукас.

– Когда нужен совет так ты молчишь, а когда следует помолчать, так у тебе словно водопровод прорвало! – теперь-то в моем голосе звучали нотки откровенного холода. – Я чувствую его!

– Что? – удивился Лукас, не отводя уверенного взгляда от моих изумленных глаз. – Что правда?

– Кажется, – утвердительно качнула я головой. – У меня словно все сжалось внутри. Может, конечно и ошибаюсь, но кажется, это именно то, о чем говорила Акира.

– Ну, тогда действуй, чего ждешь? – развел руками Лукас. – Что для этого надо делать?

– Если верить Акире, моя диадема откроет проход, и именно она будет держать его в активном состоянии, – вспомнила я слова Истока Земли. – И только забрав ее, путь будет сокрыт для глаз снова.

– Теория – это чудненько, но не могла бы ты проверить все на практике чуточку быстрее, – и снова знакомый сарказм в глазах парня. – Приступай уже, будь добра.

Я бросила на Исток Воздуха очередной не одобряющий взгляд и начала действовать. Сейчас – в облике Истока Огня, но уже секунду спустя, сняв диадему, снова стала собой. Я держала ее в руке и отчетливо ощущала пульсирующее тепло внутри. По словам Акиры, реликвия исполнит роль своего рода компаса, который укажет направление. Благодаря ей я узнаю, где находиться «Путь Истока Огня».

– Что это ты собираешься?.. – заметив мое рвение бросить диадему, вскипел Лукас. – Я ее искать потом не собираюсь, ясно?

– Да тихо ты, – шикнула я. – Не мешай!

Продолжая процедуру, я стала медленно крутиться на месте, держа диадему на вытянутой руке. Как только разворот достиг 180 градусов, реликвия словно приросла к руке, не давая шанса разворачиваться дальше.

– Нашла, – с облегчением улыбнулась я. – Ну что же, пришло время проверить чутье.

Лукас к моему огромному удивлению молчал, наверное пристально наблюдал за всем происходящим с огромным интересом. Так или иначе, глубоко вздохнув и бросив последний взгляд на деревья впереди, я замахнулась и со всей силы бросила диадему в их направлении. Колдун громко фыркнул, явно сомневаясь в успехе происходящего, я же назло Истоку Воздуха, всей душой надеялась на блистательный успех. И чутье меня не подвело, как только диадема долетела до деревьев, намереваясь проскользнуть мимо, она вмиг резко замерла между стволами, открывая взору путь, мой путь.

Лукас в изумлении неосознанно подошел поближе, он не верил своим глазам. На той стороне бурлила зелень, на этой же царила зима. Сомнений быть не могло, мы нашли его. Подойдя к переходу, я также взирала на красоту той стороны. Не внимая зову разума, я протянула руку вперед и попыталась ощутить тепло по ту сторону леса. И вот ладонь дотронулась прохода, странное ощущение, должна сказать. Поверхность пошла рябью, словно водяная волна. Оставалось лишь сделать шаг и мы бы почувствовали тепло Земного солнца.

– Беру свои слова обратно, – внезапно произнес Лукас, все еще удивленный своей не правотой. – Он существует, а значит…

– Значит, Мастер на самом деле мог использовать его, – встретившись с ним взглядом, подтвердила я. – Это объясняет даже то, как твоя Беллинда и припевалы Мастера попали сюда ранее обещанного срока, не так ли?

– Возможно, – неуверенно кивнул Исток, отводя взгляд при упоминании коварной возлюбленной. – Думаю нам пора, дорогу я запомнил, проблем в будущем не возникнет.

– Хорошо, – ответила я, и поспешно забрала диадему.

Проход исчез, как впрочем и дружелюбие. Ну зачем было упоминать эту чертову колдунью? Можно ведь просто было сказать «люди Мастера», но нет же, мне просто необходимо было приплести сюда пропавшую ведьму, воспоминания о которой словно меч пронзали сердце Истока Воздуха.

«Вот же тупица!»

***

Спустя пару часов я, Лукас, Акира и ее волк стояли в том же самом месте, где мы с Истоком Воздуха обнаружили «Путь Истока». Исток Земли не помнила себя от счастья, ведь та легенда, что так вовремя попала на глаза, не оказалась обычной небылицей.

– Ты просто умница, – улыбалась Акира. – Все еще не верю, что ты отыскала свой путь.

– Свой? – удивился Лукас, который немного отстранено держался позади нас. – Не хочешь ли ты сказать, что он не один?

– Именно так и есть, – кивнула Акира в подтверждение своих слов. – В этом лесу их четыре.

– Четыре? То есть, ты имеешь в виду, что у каждого Истока в каждом из четырех лесов свой путь? – как долго мне еще вот так удивляться?

– Путь соответствует части света каждого Истока, – продолжила Акира. – Здесь есть и мой и Истока Воздуха и Истока Воды, но они в противоположных частях леса.

– Все новые знания, – улыбнулась я и вмиг достала диадему. – Пожалуй, нам пора переходить.

– Да, – кивнула Акира и отошла к Лукасу. – Не буду мешать.

Я проделала все так же как и в прошлый раз. Повернулась в направлении тех деревьев, где клубилась магия Пути Истока, и со всей силы бросила в их направлении свою реликвию. Как и в прошлый раз появилось своего рода зазеркалье, и с моим прикосновением оно превратилось в самый, что ни на есть настоящий портал. Странно смотреть, скажу я вам, на зелень по ту сторону, почти ощущать легкий теплый ветерок, когда здесь страшно подмораживало.

– Дом, – глаза Акиры смягчились, сердце забилось быстрее.

– Давайте-ка дамы, отбросим ваши лирические отступления и спокойно перейти, – краткость сестра Лукаса, какая неожиданность!

– Да–да, – поддакнула Акира и последовала за магом, ведь он первым без лишних переживаний спокойно перешагнул барьер. – Ждем тебя на той стороне.

- Иду, - увидев спутников во владениях Акиры, я медлить не стала.

Казалось, ничто не предвещало беды, еще бы два шага и я по ту сторону. Однако следовало ожидать заминки, они меня вечно преследовали. Вот и на этот раз, всего за шаг до смены климата, я внезапно почувствовала странный морозный холод сковавший спину. Вместе с ним я услышала и оглушительный крик, полностью затмивший разум. Что–то совершенно точно приближалось и промедление могло стоить мне жизни.

- Эли, в чем дело? – первой мою обеспокоенность заметила Исток Земли.

Ответа не последовало. Прекрасно понимая, что вовремя перейти и впоследствии закрыть проход не осталось, я как истинный Исток, выбрала сражение.

Всего одним ловким движением руки выдернула диадему из невесомости посреди деревьев, и натянула на лоб. Я тут же превратилась, а мои спутники скрылись за внезапно запечатанным проходом. И вот я осталась один на один с неизвестной мне опасностью.

– Появись! – приказала я, надеясь, что даже такое ничтожество не осмелиться меня ослушаться. – Я приказываю тебе…

– Не перетруждай связки, милая, – тут же услышала я хриплый голос. – Мне не нужно повторять дважды.

Голос издавал кто–то за моей спиной. Обернувшись, я попросту застыла на месте, опасаясь лишний раз моргнуть или чего то не заметить.

– Кто ты? – бросила я тени напротив. – Что тебе нужно?

Наконец, тень приняла физическую форму и предстала фигурой в черном балахоне, ни облика, ни самой личности все еще видно. Но от странника исходил некий адский огонь, опасность, что ли и мне это совсем не нравилось.

– Кто ты? – более настойчиво повторила я свой вопрос.

– Блуждающий Пророк, – таинственно прохрипела фигура в балахоне, повергнув меня в состояние полного ошеломления, ведь понятия не имела, кто о и что ему нужно.

– И что это собственно означает? – наконец произнесла я, пытаясь незаметно увидеть лицо пришедшего.

– А то, что тебе лучше оставаться там, где ты есть, дабы не натворить беды похуже…

– Это уловка? Или может шутка?

– Нет, не уловка, – методично продолжала фигура в балахоне. – Я не шутить прихожу, а появляюсь лишь тогда, когда требует ситуация. Сейчас именно тот случай.

– То есть, мне стоит сидеть сложа руки? Разве так поступает истинный Исток? – повторила я предположение неизвестного Пророка. – Как–то не очень продуктивно вы исполняете свои обязанности.

– А у меня нет никаких обязанностей, – в голосе темной фигуры слышались явные нотки иронии. – Я вижу непоправимые убытки Магического Мира, и пытаюсь все это изменить. В данный момент твой уход несет урон…

– Почему об этом мне не говорит Пророк Огня? – как по мне правильный вопрос, раз уж я огненное светило то и слушать следует своего провидца. – Почему должна слушать вас?

– В отличии от твоего Пророка, я пытаюсь не нанести урон всем четырем Истокам.

– То есть хотите сказать, что для меня уход не станет фатальным, но для иного Истока станет?

– Не о фатальности сейчас речь, – с этими словами Блуждающий Пророк сняла капюшон и наконец магический представитель, скрывающейся под ним явился взору. – Я сказала, что изменения, которые последуют за твоим уходом, приведут к непоправимым убыткам.

Глаза в глаза, мы стояли друг напротив друга и теперь в полной мере могла рассмотреть колдунью. Женщина средних лет, афроамериканка с непонятными мне талисманами в заплетенных волосах и ушах молча ждала пока мои глаза полностью ее изучат.

– К каким? – позже потребовала ответа я.

– Думаю, ты знаешь, что сказать прямо не могу, иначе тогда исправить нанесенный нами урон уже не сможем, – на лице женщины появилась кривая ухмылка. – Пророк Огня, полагаю, не открыл тебе правду в свое время, не так ли?

– Раз не можешь сказать, зачем тогда эти беспочвенные предупреждения? – верить кому-то, тем более таинственно возникшему из неоткуда Блуждающему Пророку на слово – невидимая роскошь.

– Надеялась на твое благоразумие, Исток Огня,– все не убирая с лица кривую улыбку, продолжил Пророк. – Мое дело предупредить, твое избрать путь.

– И каков он? – мне хотелось услышать версию этой колдуньи.

– Думаю, все предельно ясно – остаться здесь и не подвергать опасности других.

– Почему должна тебе верить? – не успокаивалась я, теперь в моем сердце поселилось сомнение.

– Да не должна ты, в этом и суть! – отсутствие эмоций у колдуньи пугали, но одновременно восхищали. – Говорю же, выбирать тебе, а не мне. Мое дело предупредить, твое решить…

– Если вы не печетесь о безопасности…

– И этого я не говорила, – тут же перебила меня женщина.

– Вы же только что сказали, что ваше дело всего-навсего предупредить, разве нет? – повторила я слова Пророка. – Простите, но кажется я вас не понимаю.

– Исток Огня, – на этот раз сдержанно и медленно начал Пророк. – Как думаете, почему меня называют Блуждающим?

– Понятия не имею, – пожала я плечами. – До вашего появления сейчас, я понятия не имела, кто вы и что из себя представляете. Так что не…

– Пророк Огня принадлежит стихии Огня, Пророк Воздуха - стихии Воздуха и дальше по аналогии, – продолжила женщина в балахоне. – Я же Пророк у которого нет стихии, своего рода аномалия. Я пятый Пророк, опередивший время своего появления, и поэтому места в обители хоть одного из Истоков для меня нет.

– Такое бывает? – удивилась я, но уже в следующий момент поняла глупость своих слов. – Конечно, бывает, что это я…

– Я скитаюсь по Земле, исполняя свое предназначение, – продолжил Пророк, впервые искренне улыбнувшись. – Увы, как бы того не желала, я не в силе отказаться от предписанной свыше мне судьбы.

– Значит, где бы вы не увидели опасность, спешите предупредить вовлеченных в нее магов?

– Как не банально это звучит, да, – кивнула Блуждающий Пророк.

– Но в это же время вы не настаиваете на единожды правильном варианте выбора? – уточнила я.

– Я не имею на то никакого права, – объяснила женщина в балахоне, не отрывая от моего лица глаз. – Я даже права пребывать на вашей территории не имею.

– Да ладно, я же разговариваю с вами, значит, не прогонят, – пролепетала я и перешла к главному. – Но чтобы вы не говорили, я не могу отказаться, просто должна помочь.

– Знаю, но если уйдете, лучше никому не сделаете, поэтому мой совет оставаться здесь, – снова повторил Блуждающий Пророк.

Несколько долгих минут быстро взвешивала все за и против. Я не знала верить этой колдунье, или стоило просто открыть проход и уйти, забыв беседу, как страшный сон. Так или иначе, я все еще ждала, даже не подозревая, что на той стороне, мои спутники голову ломали, в попытках меня спасти.

– Я должна…, – неуверенно взглянула я на «Путь Истока». – Не могу их бросить так.

– Понимаю, – Блуждающий Пророк приняла эти слова за уверенное решение. – Будь, по-твоему.

В считанные мгновения женщина надела капюшон обратно и наверняка решила уйти так же как и появилась, как внезапно в мою светлую голову пришла одна довольно не плохая идея.

– Прошу, подождите, – бросила я ей в спину. – У меня к вам предложение.

Блуждающий Пророк явно заинтересовалась моим предложением, поэтому минуту спустя снова уверенно смотрела в глаза.

– Если вы не принадлежите ни кому, значит сами решаете, куда направляться и сами делаете выбор, я права? – утверждала я.

– Что у вас на уме, Исток? – несмотря на заданный вопрос, кажись колдунья уже знала суть затеи. – Говорите прямо.

– Идите со мной в Нара, – более не сомневаясь, предложила я и увидела сдержанную реакцию на лице Блуждающего Пророка. – Вы, по крайней мере, сможете намекнуть, когда и в какой момент моего пребывания на чужой территории я соберусь ошибиться непоправимо и возможно, вместе с вами сумею все предотвратить. Плюс вы сможете подтвердить или же опровергнуть сомнения Акиры, на счет предателя стихии Земля…

– Не уверенна, что это хорошая идея, Исток, – не убежденно ответила та. – На такие авантюры я еще ни разу не позволяла себе согласиться. Очень часто можно поплатиться головой…

– Но ведь я сама вас прошу, вы не против законов идете, – не желая слышать отказ, пыталась убедить ее я. – Я вас прошу, а вдруг получиться?

Блуждающий Пророк все еще не была полностью убеждена. Казалось, она пыталась просчитать все возможные варианты. Но, так или иначе, спустя долгие пять минут согласилась, и я снова открыла проход в лес Нара.

– Колдовская сила, Эльза! – сказать, что Лукас был рассержен – это ничего не сказать. – Что произошло? Кто это?

Увидев Блуждающего Пророка подле, Исток Воздуха героически закрыл меня своей спиной и вытащил меч, превратившись на глазах. Я пыталась оттолкнуть его и объяснить все как можно быстрее, но сдвинуть мага не под силу и богатырю. В ту же секунду я узрела Акиру, снова покидающую Нара. Вероятно спешила на помощь, думая, что бой с врагом лишь предстоял.

– Опустите свой меч, Исток Воздуха, – предупреждение Пророка прозвучало угрожающе. – Как бы вы не пытались навредить, это не получиться.

– Я бы не был настолько уверен, – ответил Лукас и замахнулся, готовясь нанести удар.

Осознав, что такая реакция Истока Воздуха может заставить Пророка изменить предыдущее решение сопровождать меня, я решилась на кардинальные меры. Верите или нет, а я, не задумываясь ни на миг, вытянула руку перед собой, тем самым рисуя пальцами сложную фигуру, и произнесла заклинание, направленное на Лукаса преднамеренно.

– Attono! – громыхнула я, и Исток сражен магией Огня.

В ту же секунду Исток Земли вскрикнула от удивления, откровенно не понимая, почему я атаковала своего защитника, а Блуждающий Пророк наоборот излучала спокойствие, не выдавая совершенно никаких эмоций.

Вдруг нежданно для меня, да и для остальных пожалуй тоже, из–за деревьев появилась Ранисия и целенаправленно подбежала к Лукасу. Исток Воздуха все еще полностью парализован, действие заклятие проходило не сразу и Рани, увы, не в силах его снять.

– Эли! – воскликнула она, гневно взирая на меня снизу вверх. – Ты умом тронулась, что творишь?

– Это ты, что здесь делаешь? – я сама не узнавала себя, вообще-то грубость не мой конек. – Ты не идешь с нами.

– Не тебе все решать, – в том же стиле ответила колдунья.

Странно смотреть на неудовлетворение Рани, скажу я вам, раньше-то лишь соглашалась со мной.

– Меня послал Мастер Рубер. Если тебе я там не нужна, то ему да!

Несмотря на то, что уже тогда жалела за выбранную манеру поведения с друзьями и соратниками, смягчаться почему-то не спешила. Вместо, тем самым повелевающим тоном призвала присутствующих к вниманию и произнесла:

– Эта колдунья идет с нами, и ваши негодующие возгласы и замечания меня волнуют мало.

Рани, Исток Земли и парализованный заклинанием Лукас не отводили от меня глаз. Я же, бросив мимолетный взгляд на Блуждающего Пророка(она как и все пристально за мной наблюдала) уверенно произнесла напоследок:

– Defensio, – заклятие отступило от тела Лукаса. – А теперь будьте так добры, без лишних вопросов перейти в Нара, пока не произошло ничего похуже.

Глава 6

Нара

Никто не произнес более ни слова. Блуждающий Пророк шла за мной, потом Исток Земли со своим зверем-тотемом, и последними следовали Ранисия в тучной неразговорчивой компании Лукаса. Я почти не сомневалась, что маг испепелял меня ненавистным взглядом, точнее чувствовала это напряжение собственной спиной, но как бы там ни было, всеми силами пыталась не замечать очевидного.

И вот в мгновение ока мы стояли на земле Японии, в экзотических недрах лесов города Нара. Акира теперь шла впереди, показывая дорогу к собственному жилищу, Лукас молча следовал последним. Не уж то я так сильно задела его гордость? Вот же неженка и слова не скажи.

Однако слишком углубляться в самобичевание все же не собиралась. Не так часто выпадает возможность попасть в совершенно противоположную часть мира. И когда ты все таки там, времени на мелочи ( а именно мелочью казалась мне наша пустяковая сора), не оставалось. С каждым следующим шагом по земле Акиры настроение смягчалось и улучшилось. Мы постепенно начали сбрасывать теплую одежду, что логично, в Нара сейчас буйствовало невероятное тепло.

– Соскучилась я по теплу, – невозможно сдержать удовлетворенную улыбку, когда на душе хоть и на короткое время невероятно уютно. – Еще долго к твоему дому?

– Нет-нет, вот смотри, – указала она мне в сторону пробивающего света в густоте зелени деревьев. – Магический город уже в нескольких шагах.

Приободренная словами Истока, я несомненно ускорила шаг. Да и кто бы отказался вдоволь насладиться богатствами земель Акиры? Внутри все сжималось, как при приятном, чертовски приятном предвкушении.

Как только мы вышли из лесу, я тут же начала рассматривать окрестности магического городка. Ну, что тут скажешь - чудо, а не вид! Неосознанно даже для самой себя я вырвалась вперед, рассматривая, просто пожирая глазами природные богатства Земной стихии. Спустя пару мгновений меня нагнала Акира и, примерив костюмчик гида, принялась показывать злачные места. Первое, что замечает глаз – это зеленый цвет. В Нара почти абсолютно все выполнено в зеленых, ярко–зеленых тонах. Деревья, трава, экзотические кусты все приятного зеленого оттенка. Никогда не думала, что может существовать столь много оттенков одного цвета. И это я еще умалчиваю о моментах, когда зелень приятно блестела в лучах яркого жаркого солнца.

Я очень бережно и аккуратно ступала, постоянно улыбалась теплоте, ее так сейчас не хватало в моей части мира. К городу вела маленькая аллейка, словно туннель, зеленые растения сплелись воедино, предоставляя прохожему ласкающий взор вид. Шаг, еще и еще… Я с нетерпением ожидала встречи с древним городом востока.

– Пойдем быстрее, – Акира взяла меня за руку и потянула в направлении города. – Чем быстрее прибудем, тем лучше.

Я не стала возражать, как не крути она хозяйка. Так или иначе, думаю еще найдется время восхититься земными богатствами.

Таким образом в течении пяти минут мы наконец оказались лицом к лицу с нашумевшим магическим городом и его верными магами.

– Добро пожаловать, – улыбнулась Акира и как ни странно засеменила еще быстрее.

Я же наоборот пошла медленнее. Раз за разом, оборачивалась, когда мимо проходили маги Земли. Они приветливо кланялись Акире и мне, а пройдя еще шаг, склоняли голову также в честь Истока Воздуха, который, увы, их радости не разделял. Все колдуны окутаны в зеленого цвета кимоно, а в глазах то и дело загорались озорные зеленые искорки. Казалось бы, магия схожа, но исполнение совершенно иное. Все виделось удивительно другим!

– Чудно, как-то, – хихикнула я, но подбежав к Рани, заметила ее яркое нежелание со мной говорить. – Как тебе здесь?

– Как и дома, – буркнула она и слишком недовольно на меня взглянула.

– Да ладно тебе, чего ты дуешься? – лукавила, знаю, ведь прекрасно понимала причину, точнее причина шла в нескольких шагах от нас, но мне куда выгодней не обращать на это внимания. – Лучше пойдем осмотрим все.

– Пожалуй, не стои превышать свои полномочия, – все таким же холодным голосом отвечала Рани. – Ты же этого… Извините, вы же этого хотели?

Произнеся это, колдунья замедлила шаг и снова присоединилась к Лукасу, который не то, что не обращал на меня внимания, для него я, казалось, больше не существовала.

– Ну, и фиг с вами, – в сердцах бросила я, и не ожидая лишнего мгновения снова присоединилась к Акире и ее волку. – Больно нужно!

– Зря ты так, – Исток Земли говорила тихо, наверняка не желая быть услышанной кем-то помимо меня. – Они всего-то помочь хотели.

– Не уж то я совсем идиотка, чтобы не понять, где опасность реальна, а где ее попросту нет? – шепотом буркнула я, надеясь, что Блуждающий Пророк никаким образом не услышит тему нашего разговора.

– Да не в том дело, Элизабет…

– Эли, – поправила я Акиру.

– Эли, – исправилась она. – Их обидело совсем не то, что ты поверила Пророку, а то, что из-за чужого тебе мага, ты не задумываясь о последствиях, применила магию против друзей…

– Я всего-то хотела прекратить пререкания и сэкономить время, – попыталась оправдаться я, хотя согласна это больше чем нелепая отговорка.

– Ты бы извинилась, – знала бы Акира мой характер, возможно не предлагала бы подобного.

– Перед Рани, согласна, но Лукас сам виноват…

– Эли, – шутки в сторону, Исток Земли кажись совсем не в духе, – Не будь упрямой, извинись, иначе я не вижу смысла, зачем тогда вы вдвоем пришли мне помогать. Если нет команды, тогда заочно могу ответить, чем закончиться наша экспедиция – провалом! С таким же успехом я бы могла позвать Мастера Воздуха в гости. Сорились и воевали бы вместе.

– Да поняла я, поняла, – отмахнувшись от лекции, принялась всерьез обдумывать способ извиниться так, чтобы самой не упасть лицом в грязь. – Давай, сначала ознакомлюсь с местными достопримечательностями, а потом и извинюсь, идет?

– Идет, – и вот наконец, Акира снова улыбнулась.

В непринужденной беседе мы пошли дальше, Акира продолжала показывать и рассказывать о наиболее злачных именитых местах, я жадными глазами, словно боясь хоть что-то пропустить рассматривала и слушала каждое ее слово.

Повозки, рынки, магия на каждом шагу – всем этим словно дышал город Нара. Дома, дома совсем иные. На каждом шагу глаза натыкались на необычные крыши в японском стиле, те самые с загнутыми вверх углами, которые, казалось, вот–вот взлетят в небо. Ну что сказать, пейзажи эпохи Эдо.

– Прошу, проходите сюда, – пригласила Акира, открывая врата, что вели к ее непосредственной резиденции.

– Вот это красота, – и в который же раз я произнесла это слово, вы считали?

И тут перед глазами возник огромнейший особняк в том же японском стиле с двойной загнутой по краям крышей, огромным тройным входом и десятками магов хлопочущих по хозяйству. Но, как ни странно, в жилищи Истока также просматривались вкусы, заимствованные из Средневековья. Крыша двухэтажной пагоды украшена резьбой и покрыта позолотой. У входа виднелось множество стеклянных колокольчиков, которые своим звонким пением создавали и без того магическую атмосферу. Как же мне нравился невероятный сказочный, по-настоящему экзотичный вид особняка! А какой сад, просто загляденье! Все аллеи вымощены булыжниками, деревья сакуры по обе стороны и маленькие искусственные ручейки.

– Проходите, – снова произнесла Акира, приглашая всех путников. – Думаю, сначала вам захочется отдохнуть, а уж к обеду я устрою встречу с Мастером и старейшинами.

– Спасибо, Исток Земли, – впервые за все время колдунья в балахоне, приклонив голову, загадочно произнесла: – Будьте любезны позволить мне соприсутствовать на совете.

Акира бросила быстрый взгляд в мою непосредственную сторону, будто хотела убедиться в твердом намерении посвящать Пророка в наши планы, затем перевела взгляд на Лукаса, который от злости казалось лопнет, а потом, переждав еще миг, наконец, утвердительно кивнула.

Спустя считанные минуты колдунья любезно провела меня в огромных размеров комнату. Первые секунды, осматривая малейшие детали, трудно верилось, что следующие несколько дней я скоротаю ночи и дни в подобной красоте. Большая, удобная кровать, расписные стены, по которым впору историю Японии изучать, окно во весь мой рост, открывающее магический вид на лес, а также озеро, то самое озеро силы Земли. Ну, в общем, не комната, а мечта! Но самое главное, все материалы, использованные для отделки комнаты, совершено натуральные.

– Здесь одежда для тебя, правда не уверена, что тебе такая по душе, – пожала плечами Акира. – Это одежда магов Земли.

– Сойдет, я не особо привередливая, – хоть мы и мало знаком, но уверена колдунья заметила уровень простоты, все это время мирно живущий во мне. – Спасибо.

– Тогда я пока тебя оставлю, отдохни. Думаю, в полдень мы сможем отправиться в школу магии Земли. Мастер постоянно проводит все свободное время в библиотеке или в тронном зале (видимо все Мастера схожи). Там, наверное, и устроим собрание. Я лично займусь подготовкой.

– Постарайся, чтобы этот маг, о котором ты рассказывала, обязательно был на собрании, – чем раньше его увижу, тем быстрее пойму, виновен или же стоит помиловать.

– Все сделаю в лучшем виде.

– Вот и ладненько, – одобряюще кивнула я, вновь осматривая уютные покои. – Буду готова, как только понадоблюсь.

Еще раз убедившись в моем комфорте, Акира, развернувшись ко мне спиной, целенаправленно пошагала к выходу. Однако несколько шагов спустя, снова повернулась ко мне лицом.

– И еще…

– Да, – не уж то я успела где-то напортачить?

– Комната Истока Воздуха дальше по коридору, вторая дверь с конца, – увидев явное непонимание в моих глазах, она со вздохом добавила: – Это на случай, если все-таки решишь извиниться на досуге.

– А где комната Пророка? – наверняка Акира удивилась, или раздосадовалась, ведь вместо благодарности за информацию я задала очередной не касающийся Лукаса вопрос.

– На втором этаже, только колдунья попросила пока ее не беспокоить, – на этот раз Исток Земли ответила более официально и сдержано, видать и правда обиделась.

Миг спустя Акира ушла, оставив меня наедине с нелепыми, вечно перекрикивающимися мыслями. Ну чего она ждала? Извиниться перед этим олухом? Еще чего! Нет, я, конечно, виновата, спорить не стану. Погорячилась, но сознательно по доброй воле пойти на поклон к Лукасу? Не могу и не буду!

Да опомнись ты Эльза, хочешь или нет, а личные предпочтения в данной ситуации играют меньшую роль. Ты пришла помогать, так и не порть самое начало!

– Черт, – буркнула я, понимая, что сотрудничать с ним жизненно необходимо, иначе Акира бесспорно права, зачем тогда соглашались идти вдвоем? – Видимо придется.

Еще некоторое время я охотно придавалась глупой соре с самой собой. Внутренняя гордость все не хотела уступать здравому смыслу. А это не дело! Нужно сменить тему, забыться хоть на чуток как можно быстрее. А что помогает девушке в такие минуты? Правильно, колоритное тряпье! Таким образом, открыв шкаф, я обнаружила ряд прекрасных магических мантий, кимоно, аккуратно свисающих с вешалок но, увы, никакой одежды внешнего мира. Конечно, подобного рода одежду носить не привыкла, но как уже сказала, в одежде особо не привередлива. Чего уж там, можно и такую поносить.

Облачившись в нежнейший шелк, я подошла к зеркалу и осмотрела себя внимательным изучающим взглядом: это зеленое платье с намеками на кимоно невероятно шло мне, оказывается зеленый определенно к лицу. Хотя и говорят, что рыжий зелени не друг. Очередное всемирное заблуждение. Или же это я исключение.

Спать в априори не хотелось, сидеть в комнате тоже, поэтому пока все еще оставалось немного время до полудня, я приняла четкое решение покинуть свои покои и направиться к озеру Земли. Уверена, оно не хуже моего.

По дороге к точке назначения то и дело наталкивалась на заинтересованные взгляды магов земной стихии. Они кланялись, что-то говорили на японском, а я, не показывая собственной необразованности, делала вид будто понимала их слова. Хотя, Бог его знает, о чем они собственно болтали.

И вот я на месте. Природа ярко насыщенная, живая и, что не странно, сплошь и рядом зеленая. Небольшое озеро шло рябью. Едва заметный ветерок заставлял гладь негодовать и гонять по всей поверхности легкие волны. Подойдя к воде поближе, увидев свое расплывчатое отражение, я наконец воистину счастливо улыбнулась. Так захотелось отбросить все сомнения, предубеждения и проблемы, раскинуть руки и раствориться в покое окружающего мира. И я сделала это, раскинула руки в сторону, ощутив при этом игру ветра с легкой тканью кимоно, подняла лицо к солнцу, вдохнула летнюю прохладу, и заполнила внутреннюю пустоту моего тела неподдельным счастьем новых ощущений.

Но мой мир не идеален, точнее тишина и спокойствие принадлежат кому угодно, но не мне. Я услышала уверенные шаги позади, они ставали все громче, а значит человек явно приближался, но внезапно они прекратились, словно заприметив меня, их владелец потерял любое желание продолжать заранее выбранный путь. А это уже личное, вы так не считаете?

Вмиг обернувшись, подумав, что это возможно Блуждающий Пророк, глаза наткнулись на спину быстро удаляющегося прочь колдуна, моего колдуна. Хотя, с чего это он мой?

«С того, что тебе этого хочется, дубина», - ну началось, теперь я говорю сама с собой.

– Теперь так будет? – бросила я в след шустро удаляющемуся объекту. – Знаешь, когда к тебе обращаются, следует повернуться к собеседнику лицом, а не тем, чем ты сейчас ко мне! Элементарные правила этикета, видишь ли.

– Да мне плевать на твой этикет, – мгновенно буркнул Исток Воздуха, увы, даже не одарив меня мимолетным взглядом. – Да и на тебя тоже…

– Фу, как грубо, – откровенно съехидничав, я немного по-детски скривила рожицу и улыбнулась. – Да, погоди ты, я хотела тут тебе сказать…

– Не уверен, что меня это заинтересует, – не смотря на весьма резкий ответ Лукаса, я совершенно четко услышала пусть и легкую, но заинтересованность в голосе

– Лукавите, Исток, интересует даже сейчас, – наконец нагнав его, я поспешно схватила мага за руку и предусмотрительно заставила остановиться. – Я тут подумала… в общем…

– Побыстрее, у меня не так много свободного времени, чтобы попусту тратить его на тебя…

– Прости, – неряшливо выпалила я, не сумев поднять глаз от собственных ног. – Я погорячилась, тогда. Просто…

– Все сказала? – внезапный резкий комментарий Истока Воздуха заставил меня слегка смутиться и замяться. – Совесть теперь чиста?

Да что ж он такой мудак? Ладно холод, к нему за прошлый год даже успела привыкнуть, но пренебрежение и грубость, по-моему, огромный шаг за черту допустимого! Я удивленно взглянула на Лукаса. И почему я даже задумывалась о том, что маг мог не принять моих искренних извинений? Ведь собственно сейчас он это и делает так?

Холодно взглянув на меня, в очередной раз окатив волной недоброжелательности, маг снова отвернулся.

– Да хватит тебе, я же на самом деле хочу извиниться, – шутливость и небрежность канули в небытие, теперь еще старательней я принялась стоять на своем.

–Эльза, послушай меня внимательно, – глубоко вздохнув, Лукас повернулся ко мне лицом. – Я допустил ошибку ранее…

– Нет, это я, – перебив мага, снова каялась я, наивно пологая, что мы уже помирились.

– Я попрошу не прерывать, если это возможно, – тон Лукаса заставил замяться и мгновенно отпрянуть назад. – Я допустил ошибку, когда позволил сблизиться с тобой… морально…

Сблизиться? Интересно, когда это колдун себе такое позволял, чтобы я об этом даже не помнила? Или он что–то другое имел в виду?

– Мы две противоположности, буквально убиваем друг друга с каждой минутой, поэтому быть… друзьями нам просто противопоказано! Именно поэтому, а не иначе я веду себя подобным образом.

– Но…

– Я совершенно не обратил внимания на твои сегодняшние действия, так что, грубо говоря, не за что извиняться, – и снова я не могу отреагировать подобающим образом. – Я тебе не советчик и ты вполне можешь принимать решения самостоятельно. Теперь это очевидно, я просто даю тебе свободу.

– Да, подожди ты, – как бы не старалась, маг стоял на своем, видимо не мой сегодня день. – Чего на лирику–то понесло?

– Ты меня плохо знаешь, – все тем же холодным тоном продолжал Лукас. – Запомни то, что я тебе сейчас скажу…

– Лучше молчи, прошу, – осознав, что последует сейчас, я отчаянно искала пути отступления, точнее пути образумить разозлившийся к концы Исток Воздуха. – Потом пожалеешь ведь.

– Эльза! – выдернув руку из моей, несдержанно прикрикнул Лукас. – Я Воздух, ты Огонь. Мы две стороны, которые должны оставаться на своих местах, а не посягать на территорию друг друга. Поэтому Я не влияю на тебя и твои взбалмошные решения, а Ты не лезешь со своими советами ко мне, понятно?

– А как же нам тогда помогать Акире? Прикажешь посыльного каждый раз отправлять, дабы не посягать на твою непревзойденную территорию? – ну вот, теперь и я разозлена и готова извергать неподражаемую ярость. – Ты хоть осознаешь, что мы понятия не имеем, как вывести этого мага на чистую воду? А тут еще ты со своим характером.

– Может это не его рук дело, – неуверенно предположил Лукас.

– Но все же, как нам работать? – настаивала я на своем, не видя единожды правильного выхода из ситуации.

– Каждый делает свою работу, выполняет поставленные перед ним обязанности, – спокойно продолжил Лукас. – Если я пообещал помочь Акире, я помогу. Так или иначе, эта опасность нависла над магией мира не без моей непосредственной участи, поэтому…

– Ты хочешь сказать, что после окончания этого дела непременно уйдешь, так поняла? – согласитесь, не мог же он придумать всю эту тираду просто так. – Ну, это не новость, парень. В предыдущий раз именно это и сделал, так что не удивлена.

– С тобой невозможно говорить, – а вот это уже нечто новое и необъяснимое.

Боюсь, впервые увидела несдержанность в вечно контролирующем себя и все вокруг Лукасе. Не став ждать едкого комментария в ответ он быстро увернулся и направился к лесу.

– Комплимент на комплименте, Исток, – раньше я не позволяла себе столь открыто дразнить мага, но сегодня, воистину второе дыхание открылось. – Эй, ты куда?

– Оглохла?! – еще более несдержанно гаркнул Исток в ответ, даже не думая останавливаться. – Ты не лезешь ко мне, а я к тебе. Для особо одаренных объясняю, это означает, ты не спрашиваешь меня то, что тебя не касается, а я делаю в точности то же, но наоборот!

Да что он себе позволяет? Так со мной еще не разговаривали. Может иногда и перегибаю палку, но вести себя столь грубо не позволю никому. Тем более парню, который по непонятным даже мне причинам просто обязан быть рядом. Вот эгоистка!

– А ну постой! – во мне загорелся яркий огонь решительности. – Ты так просто не уйдешь!

Не могу точно и уверенно сказать почему, но все внутри неистово кричало «нет»! Я почему-то хотела вернуть время назад, до Блуждающего Пророка, до того, как применила нападающее заклятие против Лукаса. Он бы так не злился и не вел бы себя столь холодно и безучастно. Он бы остался прежним и не обещал бы порвать со мной и без того ветхие дружеские отношения.

Вот, магическая сила, и кто меня дернул магию применять? Нашла когда силу демонстрировать, вот глупая!

Все это время, пока безудержно предавалась самобичеванию, Лукас на всех парах бежал в лес, вероятно надеясь оторваться. Бесполезно, милый, зрение у меня отличное. Даже не смотря на то, что отстала, направление в котором Исток Воздуха побежал четко запомнила и проследила. Так или иначе без магии не обойтись. Мгновение на обдумывание, и я полноценный Исток Огня.

– Эй, ты где?! – крикнула я в густоту зелени, но ответа, увы, не услышала. – Я все равно заставлю тебя выслушать меня! Лукас!

Миг тишины, еще один, потом тихий шорох, это был он, но по каким–то своим глупым причинам не спешил выходить.

– Что ты как маленький, давай поговорим! Хочешь или нет, а общаться придется. Сейчас или позже, этого не избежать!

– Нет, – и как он это делает, Лукас незаметно подошел ко мне со спины, напугав до чертиков. – Избежать удастся.

Маг тоже при параде, в руках знакомый серебряный меч, на лице строгая решительность и безучастность.

– Ну, послушай…

– Черт возьми, Эльза, не о чем больше говорить, только если ты не хочешь сообщить что-то о деле, о том, которое непосредственно касается нашего прихода,– снова ледяной взгляд. – Или же твоей плачевной физической подготовки.

Эти слова задели, гордость мою задели. Он на самом деле все еще считал меня полной слабачкой и неумехой. Такое бы никто не простил.

– Ну, раз только так мы можем пообщаться, тогда давай, подымай меч, будем общаться! – бросив в ответ злость в голосе и огонь в глазах, я повторила его движение, вытаскивая собственное оружие. – Это же касается твоего дела?

Более Лукас не отвечал, а в прямом смысле слова, активно действовал. Он совершенно не жалел меня как представительницу слабого пола, даже наоборот с большей силой налегал на меч все чаще и чаще. Время от времени казалось, что я вот-вот паду от его руки, но гордость и вера в себя не давали так легко сдаться. Как там говорят умные книжонки: «самая большая ошибка – опустить руки»? значит, держимся до конца!

Как бы там ни было, я отбивалась, все время отбивалась и шанса напасть первой мне, увы, так и не выпало. Неосознанно создалось впечатление, что в Исток Воздуха вселилась некая нечисть и придавала ему больше сил, хотя куда уж больше?

И вот во время очередного взмаха мечом, я банально поскальзываюсь и неуклюже падаю на землю. В непосредственный момент полета, я хватаюсь за рубашку Лукаса в надежде, что тот наверняка сумеет удержаться на ногах, но вместо этого он следует моему примеру и падает поверх меня.

– Тебе не стыдно? Что ты пыталась продемонстрировать? – иногда ирония не его конек. – Где то, чему тебя учил?

– Так ты перебесился? – с надеждой поинтересовалась я, подумав, что неподражаемые подколки и обращения к прошлому возобновили мир между нами. – Ты ведь хочешь забрать свои слова обратно, не правда ли?

– И не подумаю, – голос парня все еще холоден, хотя то, что он и не пытался встать внушало едва заметную надежду.

– Ну, послушай, этот Пророк может нам пригодиться, – пока он снова не убежал., Я поспешно попыталась донести ему мотивы, которые руководили мной в тот непосредственный момент. – Она многое знает, она говорит то, чего не говорит Пророк Огня, она заинтересована в том, чтобы положить всему конец…

– От куда такая уверенность? – снова со злостью произнес Исток Воздуха. – А вдруг это всего на всего замыливание глаз?

– Ну, на этот случай у меня ведь есть ты? – не уж то думала, что столь откровенная лесть поможет?

– Конечно, ты же всегда прислушиваешься. Реагируешь правильно, ведь заклинание нападении самое верное решение на мое предостережение, не так ли? – Не заметить иронию в его словах тяжело.

– А если я пообещаю слушать то, что будешь говорить, тогда все станет по-прежнему? – шутки в сторону, в глазах мольба на надежду. – Ну что? Чего молчишь?

– Нет, по-прежнему не будет, – отрицательно качнув головой, Лукас впервые попытался встать, но мои руки не дремлют. Одним уверенным движением я возвращаю его на прежнее место.

– Ну, что плохого в дружбе, в помощи друг другу, это не убьет нас, как бы ты там не говорил, – в голове вдруг прозвучали слова Огненного Пророка, сказанные мне прошлым летом. – Тем более Истоки должны быть в хороших отношениях.

– Дружба не убьет, да, – внезапно холодность сменилась замешательством и волнением, Исток Воздуха, не отрывал от меня взгляда.

– Тогда в чем проблема, я не пойму?! – словно бросая вызов магу, крикнула я. – Черт, с чего переполох?!

Секунда взгляда, решающее движение и Лукас, не обращая внимания на злость в глазах, преодолевает слишком короткое расстояние между нашими губами и уверенно, самозабвенно целует меня. Странное чувство… Господи, я никогда такого не ощущала, ни с кем… В животе словно проснулся рой крылатых бабочек, разносящие мгновенное тепло и блаженство по всему телу. Сердце принялось выбивать мега быструю чечетку, воздуха совершенно не хватало.

Этот поцелуй разительно отличался от предыдущего. Тогда Лукас жалел меня, теперь же он желал меня. Он определенно что-то чувствует, нечто, что я безоговорочно готова разделить. Именно поэтому я сдалась, ответила на поцелуй, обвила руками его шею, запутала пальцы в шелковистые блондинистые волосы и полноценно отдала себя под власть голых ощущений. Что скрывать, я можно сказать в тайне даже от самой себя этого ждала. Но видимо именно моя податливость и заставила Лукаса в тот же миг оторваться, уставиться очумелым взглядом и глубоко, прерывисто дышать.

– Вот это нас убьет, – тихо ответил он на мой последний вопрос и, не говоря больше ни слова, Исток Воздуха, быстро поднявшись на ноги, исчез в совершенно неизвестном направлении, но в какой-то момент мои легкие поразила волна свежего морозного воздуха.

Глава 7

Польза Пророка

Кажись, прошла целая вечность прежде чем я, чувствуя некую непонятную слабость во всем теле, наконец, принялась активно действовать, то есть встала и побрела куда глаза глядят. Я совершенно не помню, как выбралась из лесу, не помню, как двигала ногами и я ли это делала вообще, но так или иначе, спустя некоторое время снова оказалась у озера Земли. Я стояла и смотрела на свое неловкое, очумелое отражение, в голове одна за другой проносились безумные мысли.

Сейчас, как никогда, все без исключения мысли появились жутко не во время. Им впрок бы появиться в мирное время, а не тогда, когда над нашими жизнями грозовой тучей нависла смертельная опасность. Но им разве прикажешь? Особенно после милого общения с Лукасом.

Я медленно и едва ощутимо провела пальцами по губам. В сознании тут же возник образ Лукаса и предательское сердце радостно подскочило. Колдовская сила, вот же влипла так влипла! Ну зачем он снова меня поцеловал? Теперь ведь не сделаешь вид, будто все вышло случайно. Нет абсолютно никакой отговорки, как не крути!

«Вот скажите, зачем давать надежду, а на словах ставить свое нерушимое табу?» - даже мысленно подходить к этому вопросу немного жутковато.

Как бы мне того не хотелось этому, увы, не бывать! Но как теперь с ним работать и благополучно делать вид, словно ничего кроме дел связанных с Мастером Воздуха нас связывать не может, да и не могло никогда?

– Ну, и идиот! – в сердцах рыкнула, заставив свое отображение исчезнуть в злостных волнах, предусмотрительно бросив туда небольшой камешек.

Дежавю! Я снова слышу шаги за спиной. Может ли он опять оказаться позади? Если да, то лучшего момента отомстить Лукасу не предвидится. Вот сейчас повернусь и от души расскажу все, что о нем думаю. Но развернувшись к магу лицом, желание кричать вмиг улетучилось.

– Пророк, – неуверенно поприветствовала я колдунью. – Рада видеть…

– Приветствую вас, Исток Огня, – прервала меня Блуждающий Пророк, медленно но уверенно приближаясь в плотную. – Простите, что беспокою, но вы опечалили меня.

– Я? – не знаю почему, но подобного рода заявления вечно заставляют насторожиться. – О чем вы?

– О вас и о Истоке Воздуха.

И тут мне стало стыдно. Глупо, наверное, но ощущение неловкости, будто застали с поличным, не оставляло ни на секунду. Показалось, что Пророк не только знала о том, что произошло в лесу, но и видела все своими глазами. Вот же неудобно то как!

– Я не совсем понимаю… – попыталась оправдаться я, точнее соврать, сделать вид, словно ничего не было, но от всевидящего ока Пророка некуда скрыться, а тем более невозможно слукавить.

– Если решитесь на союз, тогда не к чему здесь оставаться. Так или иначе все погибнет. А если так, то зачем спасать магию сейчас? – голос Пророка впервые звучал раздражительно, колдунья явно негодовала. – Вы обязаны прекратить все сию же минуту.

Не правильно, не должны… Господи, женщина, о чем вы? Всего несколько десятков минут назад я впервые поняла собственные чувства к Лукасу. Впервые осознала, что помимо раздражения и иронии он вызывает во мне некое жгучее, непреодолимое тепло, которое ни один живущий до Истока парень не сумел вызвать. И теперь, как в обычном банальном телесериале появляется таинственная колдунья, говорящая, что обретенное чувство, не имеет права на существование. Серьезно? Вижу везение, мое второе имя.

– Я и без вас знаю, что не правильно, – отряхнув негодование, я помотала головой, словно оправдываясь. – И почти уверенна вам не о чем волноваться, это не повториться.

Несмотря на мои слова, внутри горело яркое противоречие. Душа и внутренний Огонь заставляли взять слова обратно, но, увы, слушать привыкла только здравый смысл. Да и Лукас, думаю, больше не повторит лесное приключение. От этого в груди что-то перемкнуло и стало почти невозможно дышать.

– Очень надеюсь, что именно так все и будет, Исток, – уже более спокойно продолжала колдунья. – Я не хочу вам приказывать или более того поучать мудрости, но вы сами должны понимать, что Огонь и Воздух не могут сосуществовать в гармонии, кто-то обязательно победит и навсегда сотрет магию другого с лица земли. Это несомненно приведет к апокалипсису, медленному и мучительному!

С каждым словом Пророка внутри быстро и болезненно рвались одна за другой тонкие ниточки надежды. И вот–вот, казалось, когда последняя оборвется, я что-то потеряю. Что-то важное и определенное лучшее…

– Понимаю, мне говорили об этом уже, – вспомнив слова Огненного Пророка тем самым летом тотального невезения, сердце жалостно заныло. – Я прекрасно осознаю вышесказанное, поэтому не стоит беспокоиться. Мне кажется, нам следует заострить внимание на существующей проблеме. Это куда важнее.

– Простите, Исток, если я… Мне, наверное, не стоило вам говорить, просто…

– Нет-нет, – перебила я колдунью. – Вас можно понять. Увидев опасность, я бы тоже попыталась ее предотвратить.

– Спасибо за понимание, – одарив меня поклоном, Пророк облегченно вздохнула и предприняла попытку ухода. – Тогда я не буду вам мешать более…

– Нет, – еще не время, у меня по прежнему куча нерешенных вопросов. – Можно, вас кое о чем спросить?

– Да, пожалуйста, – вернувшись на свое место, колдунья внимательно смотрела на мою неуверенность. – Я к вашим услугам.

– Давайте присядем, – узрев милую лавку в тени зелени Нара, я, не дожидаясь ответа, принялась уверенно шагать в указанном направлении.

– Я хотела спросить о вашем прошлом, если вы не против затронуть эту тему, - явного протеста не наблюдается, значит продолжаю. - Скажите, как поняли, что вы пятый Пророк, а не просто колдунья с экстрасенсорными способностями? Ведь согласитесь, странно слышать о запасном Пророке, когда в каждой части мира все словно по некому неписанному закону находиться на своих слишком одинаковых местах.

Четыре Истока, четыре волшебных города, четыре пророка, четыре леса, четыре озера силы… Суть уловили, да? Но ведь если есть пятый Пророк, значит ли это, что существует и все остальное?

– Я отвечу на ваш вопрос, Исток только после того, как вы скажете мне, видели ли вы правило в котором не было бы исключений? – ловко и умно, после столь неоднозначного ответа, я поняла нелепость собственного предположения. – Вижу, вы понимаете, к чему я клоню. В том, кем я стала моей вины нет, да и вообще ничьей вины нет, скорей это и не вина – это невероятный подарок и я за него благодарна. Единственная сложность состоит в том, что для помощи Истокам мне необходимо их доверие, а они, позволю изложить собственное наблюдение, не склонны доверять. Вы и сами в этом убедились, не так ли?

Определенно поняв, к чему именно клонила колдунья, но не желая перебивать ее монолог, я лишь кивнула и призвала к продолжению беседы.

– Если быть абсолютно честной, то я и подумать не могла, что вы станете меня слушать, – серьезно продолжила она. – Поэтому позвольте вас поблагодарить, надеюсь это не доставляет слишком много неудобств.

– Я сама решаю, что удобства, а что нет, – раздраженно произнесла я, вспомнив ненавистные слова Лукаса. – Думаю, вы мне полезны, да и не только мне, всем Истокам, хотя они еще не совсем в это верят.

– Я вот, что хотела сказать, – как-то неуверенно начала Блуждающий Пророк. – Правда не была уверена, стоит ли, но так или иначе это важно и вам следует быть осторожной…

– О чем вы? – тут же насторожилась я. – Что-то случилось, вы что-то увидели?

– Нет, не увидела, точнее почувствовала, – покачала головой колдунья. – Здесь что-то не так, понимаете?

– Не совсем, – теперь головой качала я, ее слова созвучны со словами Истока Земли в Шотландии. – Точнее догадываюсь?

– Здесь что-то лишнее, что-то, чему здесь не место, что-то, что пылает гнусными планами, но это что-то маскируется и даже моему взору не подвластно его истинное лицо, – Пророк говорила отрешенно, загадочно и волнующе, признаюсь не на шутку испугалась. – Будьте осторожны, не принимайте все на веру, вам изрядно замыливают глаза.

– Да, у нас имеется один кандидат на роль подозреваемого, - снова никакой конкретики и я тяжело вздохнула. – Подозреваю, что не без вашего непосредственного участия уличим колдуна во лжи. Исток Земли лично обещала его непосредственное присутствие на собрании.

– Не спешите, Исток, – внезапно вторила колдунья. – Это не все.

– А что еще? – да что ж, черт возьми твориться?

Почему все происходит так быстро? Не успев даже приготовиться к поискам, очередной борьбе, как видимо пришла пора обороняться. Проблемы, как дождь в непогоду, вечно обрушиваются в самый неподходящий момент.

– О чем мне еще следует знать?

– Магия одного умрет, – резко и отрешенно произнесла Пророк. – Умрет навсегда.

Ну вот, снова здорово! Господи, ты что совсем заигрался? Умрет? Кто-то из нас? Повернувшись к Пророку лицом, я шокировано и одновременно негодующе взглянула в затуманенные видением глаза. Она вроде здесь, но одновременно где-то далеко! Глубоко в своем таинственном подсознании. Колдунья непрерывно, почти не моргая смотрела вперед, правда взгляд не был сфокусирован ни на чем конкретно.

– Кто-то умрет? – решив уточнить очевидное, злобно переспросила я.

– Да.

– Кто? – и не думайте леди, раз сказали А, совершенно точно скажете и Б. – Кто умрет?

– Не могу сказать, – это, что очередная шутка? – Я не вижу единожды верного ответа. К тому же вы знаете правила, Исток. Если я скажу, проку от этого мало. Вы сами должны догадаться, иначе с моей помощью спасете одного, но убьете другого.

– Безумие! Сплошной бред! – растерянно и расстроено бурчала себе под нос я, абсолютно не обращая внимания на уверенные взгляды Пророка. – И какие ваши предложения? Что прикажете делать?

– Я здесь для того чтобы в нужный момент предупредить, но вот как действовать в такой ситуации, увы, не знаю, – заключила Пророк. – Вы обязаны осторожничать, обязаны всегда смотреть по сторонам. На этот раз все серьезней. В отличии от предыдущего раза, у противников готов план, они знают, что делают наверняка, вы понимаете?

– От того, что я понимаю, увы, действительность краше не становиться, - иронично, но черновато, однако шутку Пророк все же оценила, предусмотрительно искривив губы в едва заметной улыбке. – Вы же посетите совет сегодня?

– Я обязательно буду, – тут же кивнула колдунья в подтверждение. – Возможно, смогу почувствовать источник черной энергии.

– Отлично, я зайду за вами, если не против, – добавила я и Пророк снова кивнула.

Таким образом первая полноценная беседа Истока Огня и мистического пятого Пророка подошла к логическому завершению. Я поднялась и целенаправленно зашагала обратно к себе в комнату. Оставалось не так много времени до совета, а мне просто не терпелось кому-то рассказать только что полученную информацию. Хотя я намеренно лукавлю, ведь определенно точно знала, кто мне нужен, однако этот кто-то, вторя Лукасу, вот уже полдня благополучно обижается и негодует.

Поднявшись на этаж колдуньи, я неуверенно подошла к двери ее комнаты. Постучала раз, второй, но никто не спешил растворить передо мною дверь, что удивило и немного напугало. Раньше Ранисия всегда оказывалась рядом, сейчас как никогда я нуждалась в ее поддержке.

Нет, так просто не сдамся! Я не переставала стучать, мне казалось, она просто не желала открывать, но спустя несколько долгих минут внезапно услышала шаги по коридору, а повернувшись, засияла приветливой улыбкой.

– Рани, – как ни странно, колдунья тоже ответила улыбкой. – Я тут к тебе пришла… Ну мне нужно…

Казалось ничего более странного со мной не приключится, но сегодняшний день видимо позван перевернуть всю жизнь с ног на голову. Ведь вместо обычного ответа, некого неловко кивка, Рани, быстро сократив расстояние, внезапно сомкнула в крепких заботливых объятия.

– Прости меня, Эли, – тихим голосом пролепетала она. – Я не имела права сердиться на тебя. И ты не должна извиняться. Я прекрасно понимаю, что значит найти того, кто может открыть правду…

Скорее всего девушка намекает на Блуждающего Пророка, против которой так рьяно на пару с Лукасом выступала против. Сказать, что я удивлена, ничего не сказать, если честно. Нет, конечно знала, что Рани сочувственная и мягкая, но почему так резко поменяла мнение? А может кто-то что-то ей рассказал?

– Лукас? – находясь по прежнему в крепких тисках ее объятий я задала единожды правильный вопрос. – Держу пари, вы только мило ворковали наедине.

– Не сердись, Эли, – тут же принялась извиняться Рани. – Он не знает, что делать. Просто ты уже не случайный бесполезный Исток, которого он встретил летом, понимаешь?

– Кто? – наконец оторвавшись от колдуньи, одарила ее возмущенным взглядом. – Как он меня назвал?

– Давай войдем, не стоит обсуждать это вне безопасной зоны.

Я не стала возражать и молча последовала за девушкой в ее комнату. Назвать безопасным дом Истока Земли после слов Блуждающего Пророка теперь вообще нельзя, но развеивать данный миф в сознании Ранисии пока не время.

– Я только что говорила с ним, – одно упоминание о Лукасе, заставляло кожу покрыться мелкими мурашками. – Он сказал, что ты сочла Пророка полезной, и думаешь, что колдунья сможет дать ответы на те вопросы, которые Пророк Огня сочла безответными, так?

Я кивнула, и в голове пролетел очередной, не связанный с темой беседы вопрос: «Неужели он сказал о происшествии в лесу?» Ну вот я снова смущаюсь и краснею. Что за детская реакция!

– Его беспокоит, это не лжет ли Блуждающий Пророк, понимаешь? – продолжила Рани. – Уж слишком быстро ты ей поверила, Эли! Сперва не лишним было бы проверить не враг ли она. Мы беспокоимся о тебе.

– Я только что с ней говорила, поэтому и пришла.

Решив не тратить время зря, я, прервав рассказ Ранисии, начала свое непосредственное повествование. От начала и до конца (снова вру, начало я как раз и упустила. Рани не обязательно знать подробности негодования по поводу двоих ополоумевших Истока, слившихся в неповторимом, чувственном поцелуе) я пересказала колдунье все, что любезно поведала Блуждающий Пророк.

– Что скажешь? – вопросительно взглянув на Ранисию, я стойко ждала хоть какого-то полезного совета. – Как мне быть?

– Я правильно поняла, – наконец рассудительно начала она. – Где-то во владениях Нара блуждает темный маг или колдунья, скрывающиеся под личиной мага Земли.

– Именно, – кивнула я.

– Ну, скажем так, это для нас не новость, – что? Правда? Вовремя известила. – Ты вспомни, ведь такая же ситуация сложилась с Раном прошлым летом, мы тоже не знали о его предательстве.

В словах колдуньи прощупывалась нить истины, но как бы там ни было, всегда хочется раз и навсегда вычеркнут подобные повторения. В прошлый раз я чуть не умерла, да что там, в прямом смысле была на грани. И теперь повторение злополучной истории.

– Надеюсь, благодаря Блуждающему Пророку в этот раз мы обо всем узнаем намного быстрее, – услышать такие слова от Ранисии по отношению Пророка редкость, однако действует безотказно; на некоторое время чувство вины меня полностью покинуло.

– Но как нам вычислить предателя, не подвергнув опасности магов Земли, да и собственно нас самих? – все не успокаивалась я.

– Во–первых, нужно оставить эту информацию в узком кругу доверия, – дельное замечание. – Поэтому предлагаю рассказать только Лукасу, и действовать, как и в предыдущий раз… втроем.

Да, представляю я это сотрудничество: я с одной стороны, Исток Воздуха с другой, а связной будет Рани. Таким способом мы далеко не зайдем! Но чем черт не шутит? Может и выгорит.

– Не уверенна, что он станет меня слушать, ты же понимаешь…

– Эли, можно я спрошу тебя, только ответь прямо, хорошо? – резко произнесенное замечание вогнало меня в глухой ступор, только не о личном.

– Ладно, – не смотря на внутреннее противоречие, нехотя согласилась я и не слабо напряглась.

– Что произошло между вами? – прямо спросила девушка без малейшего стеснения, а ей это, замете, далеко не свойственно. – Почему он не может спокойно говорить о тебе, а ты о нем? Что вы натворили?

– Ам… Ну, ничего такого…, – попыталась оправдаться я, но врать особо тем, кто мне дорог, никогда не умела.

– Ты же понимаешь этому никогда не бывать, не так ли? – серьезно продолжала Ранисия, хотя в глазах появился четкий намек на сожаление и сочувствие.

Да сколько можно то? Как долго меня будут поучать? Я что сама не понимаю, что влюбиться по уши в недоступного мне парня не лучшая из моих гениальных идей?! Стоп, я сказала влюбиться?..

– Прости, не мне тебе об этом говорить, – пока я мысленно разбиралась со своими запутанными чувствами, Ранисия уже принялась в очередной раз извиняться. – Но я очень хочу, чтобы ты осталась с нами, чтобы сила Огня процветала, однако если…

– Все будет как прежде, – перебила я колдунью, не желая слышать окончание этой фразы, не к чему это сейчас. – Сила Огня ни в коем случае не пострадает, обещаю!

– Значит, сможете работать в команде, как прежде? – контрольный вопрос и девушка убеждена.

– Да, – кивнула я, по большей мере убеждая саму себя. – Это не составит проблем.

– Слава Магии, значит не о чем переживать, – мир вновь прекрасен и улыбка Рани свидетельствует о ее спокойствии, чего не скажешь обо мне.

Чем больше окружающие напоминали мне о Лукасе, тем чаще перед глазами возникал его натянутый как струна силуэт, строгий уверенный взгляд, сексуальный во истину мужской тембр голоса, а потом я вновь и вновь ощущаю легкое прикосновение теплых губ. Прозрачные, серые глаза обдают меня пытливым, полным желания взглядом и я пропала… Вот черт, а ведь раньше никогда о нем так не думала!

– Осталось теперь только предупредить Исток Воздуха обо всем. Тогда и придумаем, как быть дальше.

– Думаю, посвятить его до собрания у нас никак не получиться, – возобновление беды к счастью отвлекло меня от откровенных картинок слившихся воедино наших с Истоком Воздуха и казалось на некоторое время я в безопасности, но внезапно открытая дверь напрочь лишила мнимого спокойствия; на пороге с откровенным удивлением и легким смятением стоял никто иной, как Лукас собственной персоной. – Или же наоборот.

– Прости, я думал ты одна, – произнес он Рани, которая немного замялась, явно не зная, как действовать дальше.

– Не проблема, могу уйти, – это я только что резко встала, полыхнула неприкрытой ревностью, и направилась прямо к выходу? Да что это со мной?

– Эли сядь! – клянусь, это впервые моя Ранисия повысила голос.

Удивленно остановившись и вмиг развернувшись, я глупо уставилась на колдунью.

– Прости, но если вы и дальше будете себя вести таким образом, у нас ничего не получиться.

– Я вполне готов работать, – садясь напротив меня и Рани, произнес Исток Воздуха. – В отличии от некоторых, не отличаюсь непрофессионализмом.

Ну, хоть бы раз прикусил язык и не поддергивал меня! Так или иначе он первый избегал меня, а теперь корчит из себя крутого знатока.

– Мы хотели поговорить с тобой, – начала Рани и, кивнув мне, призвала взять участие в беседе. – Говори.

– Это касается Блуждающего Пророка, – произнеся это, я увидела скептицизм на лице Истока, но останавливаться точно не собиралась. – Я только что говорила с ней, и она подтвердила слова Акиры. То, ради чего пришли во владения Истока Земли, определенно здесь, но скрывается.

Спустя считанные минуты тонкое напряжение между мной и Лукасом ослабло и он, повернув ко мне голову, принялся внимательно слушать. Маг верил мне, взвешивал каждое слово и это немыслимо, учитывая его вечный негативизм, но сейчас все иначе. Интересно, что послужило смене настроения?

– Она подтвердила присутствие здесь мага или колдуньи Мастера Воздуха, но найти его не может, он или же она скрываются под личиной иного мага, – благополучно продолжала я. – От мага исходит негатив огромной силы, магия темная, но проследить от кого исходит даже она не может.

– Да, много от нее пользы, – иронично рыкнул Лукас в ответ. – Этот негатив и я слышу, он витает в воздухе. Уверен его ощущают Истоки, правда, Акира сильнее всех.

Да что ж такое?! Снова исключение из правил? Ведь я этот негатив не слышала и не ощущала. Вот именно поэтому мне нужен Блуждающий Пророк! Как бы и кто бы меня не превозносил, а я чувствовала собственную бездарность. Сделать меня Истоком Огня – величайшая шутка всех времен!

– Это все? – Исток Воздуха еще ни разу не смотрел на меня столь вызывающе и неприветливо. – Или наш всевидящий Пророк напророчил чего-то пострашнее?

– Один из нас умрет, – рубанула я с плеча, мгновенно срубив сарказм парня на корню, плюс дополнительно введя обоих магов в полнейший ступор и оцепенение. – Она сказала, что один умрет и мне неким верх умным образом необходимо это предотвратить.

– Ты этого не говорила, – дрожащим от страха голосом пропищала Ранисия, глаза широко распахнуты, руки нервно подергиваются. – Это точно?!

– Если верить Пророку, да, – кивнула и снова мельком взглянула Лукасу в глаза. – Но ты скорей не веришь, не так ли?

– Это не важно, в любом случаи советую не заострять внимание, – холодно ответил Исток Воздуха. – Это не к чему хорошему не приведет.

– Но как не обращать внимания? – если я реагировала спокойно, то Ранисия взвыла не своим голосом. – Ты в своем уме? Это же значит, что…

– Рани он прав, если мы зациклимся именно на одном, то не сможем трезво оценивать ситуацию, – как не прискорбно признавать, но маг абсолютно прав.

– Но…, – не успокаивалась Рани. – Кто-то из нас умрет, а тогда это может быть…

– Рани, – резко и немного грубо прервала ее я. – Прошу…

– Я так не могу!

Бросив на нас с Истоком Воздуха последний не то разозленный, не то паникующий взгляд, колдунья встала и почти бегом направилась к выходу.

– Встретимся после совета. Я буду вас ждать. В любом случаи, мне нельзя туда, а до вашего возвращения, надеюсь, смогу привести себя в порядок, – на ходу едва слышно и немного безумно бормотала колдунья себе под нос. – Еще раз простите.

– Может пойти за ней? – предложила я, волнуясь за свою магическую подругу.

– Нет времени, вот-вот начнется совет, – отрицательно покачал головой Лукас. – Она вскоре придет в себя. Ранисия сильная и волевая, ей просто надо принять неприятную новость и все будет отлично, я уверен.

Ты смотри как он распевается, сильная и волевая. Даже не смотря на то, что Рани дорога мне, чувство ревности необъяснимым образом воспылало ярким огнем. Нет, нужно положить конец подобным безумствам! Да что со мной происходит, черт возьми?!

– Ну ладно, – уходи, Эльза, вставай и немедленно убегай! – Тогда я тоже, пожалуй, пойду.

На долю секунды показалось, что все прошло успешно и мне удалось совершить гениальный побег, гарантировавший избежание лишних неожиданных, иногда пугающе желанных ощущений. Но не все так просто и пора с этим смириться.

– Погоди минуту, – все так же холодно и безучастно, подходя ко мне со спины, внезапно произнес Исток Воздуха. – О том, что случилось в лесу… Думаю, лучше всего навсегда забыть и не романтизировать происшедшее. У нас много проблем, одна другой серьезней. Не к чему к ним добавлять еще одну, тем более столь глупую.

Глупую? Наш поцелуй для него проблема? Не романтизировать? Ну ты гад, Лукас!

«Но ведь я сама хотела скрыться во избежание неловкой ситуации. И если правильно посмотреть на его слова, то Исток всего-навсего предлагает мне тот самый желанный побег» - все это время мысленно беседуя с собой, я твердо молчала, так и не поворачиваясь к магу лицом.

Мне было неловко, да и вообще вся ситуация сплошь и рядом неловкая. Так не вовремя произошла, совсем не ко времени!

– Надеюсь, твое молчание это ничто иное, как знак согласия, – да-да, именно так, с этими самыми словами Исток Воздуха быстро обошел мое оцепенелое тело и молча покинул комнату первым, я как всегда на шаг позади него.

Глава 8

«Совет» Земли

Время всегда летит быстро, когда душа отчаянно желает замедления. Совет Земли вот-вот начнется, волнение в душе лишь нарастает, сердце быстро колотиться. С чего бы? Я ведь не раз присутствовала на подобного рода мероприятиях, хотя и устраивала их моя стихия. В голове непрерывным потоком звучали слова Пророка – «Кто-то умрет». Ну и как тут найти покой?

Как и обещала накануне, внутренне приготовив себя к новой очередной опасной гонке, я целенаправленно отправилась к покоям Блуждающего Пророка. Не важно, что думаю другие, кем ее считают, знаю одно – эта колдунья мне жизненно необходима. Но не успев даже постучаться, женщина внезапно отворила передо мной дверь и молча вышла на встречу.

– Приветствую, Вас, – произнесла колдунья, приклоняя голову в знак почтения.

– Вы готовы идти…

– Как и обещала, – не дав мне даже закончить, с готовностью кивнула Пророк. – Нас уже ждут, я полагаю.

Некоторое время медленной, но уверенной ходьбы, ни я ни колдунья не проронили ни слова. По дороге к школе земной стихии мы своевременно встретили Акиру в сопровождении стаи волков и откровенно каменное выражение Истока Воздуха размеренно семенящего рядом с ней. Теперь точно не заблудимся.

– Приветствую, вас, – подойдя в плотную, тут же приклонила голову Блуждающий Пророк. – Спасибо, что позволили присутствовать на совете.

– Спасибо, что приняли приглашение, – соответствовала правилам этикета Акира.

И вновь неловкая тишина. Даже не смотря на редкие попытки Акиры начать беседу, ни Пророк, ни тем более Лукас принять участие в ней особого желания не изъявили.

В таком составе мы уверенно приближались к школе Истока Земли. Глупо скрывать, что невольно пыталась сравнить величие школы Огня и Земли. Подсознательно хотелось знать, какая из построек лучше, кокой сад краше, увидеть мельчайшие различия.

И вот перед нами он, местонахождение то же, разнообразие цветовой гаммы (хотя привилегия все же отдавалась зеленому), красивые хитросплетение деревьев.

- Это ведь тот самый сад? – глупо спрашивать, ответ ведь перед глазами.

Видимо лишь глупые вопросы в силе вернуть улыбку на лицо Истока Воздуха. Ведь стоило мне спросить очевидное, он прыснул и искривил губы в ироничной ухмылке.

– Да, – не смотря ни на что, легко и непринужденно ответила колдунья с улыбкой на лице. – Он прекрасен, как и тот, что расположен у школы Огня.

Ну конечно, я и забыла, что Акира за недолгое пребывание на моей земле успела рассмотреть все и вся в замке и окрестностях. Значит отлично поняла к чему вообще мои «глупые» вопросы.

– А мы могли бы пройтись там? Сейчас? – робко предложила я и совершенно точно услышала очередное отчетливое неодобрительное фырканье со стороны Лукаса. – Я бы так хотела взглянуть на него.

– Думаю, мы могли бы пройтись к школе тем путем. Выйдет немного дольше, но уверенна, и намного приятней тоже.

Ура, я ликую и если честно, едва сдержалась чтобы повернуться и скорчить магу удовлетворенную рожицу. Хотя прекрасно знала, он и так чувствует раздражение.

И вот мы у входа в чудные тропические владения Земли. Даже начиная с арки, украшенной плетеными экзотическими растениями, поняла, что сейчас попаду в сказу не хуже той, что жила в Стерлинге.

– Вот собственно и он, – указала Акира на то, что находилось за зеленой аркой, – Terra Floralia, Земной Цветочный Сад.

Больше слов не требовалось. Глаза в ту же секунду загорелись в ожидании очередного магического чуда, а ноги в свою очередь сами несли вперед, не давая шанса мозгу хотя бы для приличия попытаться скрыть глупую улыбку удовлетворения. Всего несколько минут и арка позади, перед глазами буйство красок и неисчисляемое множество разнообразных растений. Я шла бок обок с Истоком Земли, совершенно не требуя лишних слов или указаний, и колдунья, словно чувствуя внутреннее желание, молча улыбаясь, просто направляла меня в правильное русло.

Нужно быть слепой или попросту безразличной дабы не понять очевидного – сад Истока Земли отлично сохранившийся образец райского уголка, чей облик обязан напоминать о чистоте. Непревзойденный рай буддистов. Чего здесь только не было: заимствованные у природы элементы – деревья и горы вне сада, камни, искусно образовавшие островки и скалистые берега, небольшой водопад, извилистый ручеек, пруд и нависающие ветви деревьев. Можно бесконечно воспевать богатства Земли, но совершенно бесполезно описывать те непревзойденные ощущения, когда ты воочию сталкиваешься с этим чудом света!

Вот таким образом, полностью поглощенная окружением, я даже не заметила как быстро и неожиданно мы вышли к милому деревянному мосту или лучше сказать каскаду мостов. Они зигзагом вились по берегу небольшой реки словно давая возможность прохожему насладиться красотой открывающегося вида.

– Скажи что нам туда, – молящим взглядом произнесла я, наверняка зная, что колдунья не сможет отказать.

И я ликую! Акира улыбнулась и, не изменяя себе, молча повела меня в направлении чудо каскада. Легкая плавь, цветущие лотосы, едва ощутимый ветерок – восторг, не иначе. И как такое возможно, вроде все идентично, что в Огненном саду, что в Земнов, но в то же время исполнения и чувства совершенно иные. Я правда не могла найти логичного объяснения! Хотя по правде и не особо искала.

Но мы все шли дальше и дальше, постепенно углубляясь в недра Земного Сада. Я знала, что не одна наслаждалась красотой Нара, столь экзотическое чудо нашли увлекательным абсолютно все присутствующие и даже сверх скептически настроенный Исток Воздуха. Как бы тщательно не пытался скрыть улыбку, она то и дело неосознанно появлялась на холодном довольном лице.

Перейдя реку, целенаправленно зашагали по алее вверх некрутого склона. У ног то и дело возникали незнакомые мне растения и дабы не упустить шанс, я временами, почти незаметно наклонялась и по возможности детально рассматривала флору вблизи. Дали бы мне разрешение, я бы не медля собрала бы букет, но не имея дозволения хозяйки, зудящие руки предусмотрительно прятала за спину.

Как только вышли из очередного зеленого оазиса Земного Сада, мы снова оказались лицом к лицу с очередной небольшой рекой, хотя возможно это своего рода ручей, устремленный к небольшой постройке в неизменном японском стиле.

– Ичиро Сан, – предупредила Акира полушепотом, - Он охраняет Сад и ухаживает за ним, кудесник своего дела.

Ичиро сан склонил голову три раза, тем самым приветствуя тройную силу Истоков. Странно, в Огненном Саду растениями занимался сам Мастер. Наверное, у каждого свой подход. Так или иначе, я абсолютно согласна с Акирой, Ичиро Сан отлично постарался, его творение выше всяких земных похвал.

Не долго думая, колдун пригласил нас внутрь своего жилища, но так как время пожимало Акира вежливо поблагодарила за приглашение и пообещала зайти но уже на обратном пути. Видимо со стороны Истока грубо отказываться от приглашения верноподданного.

Чем ближе мы приближались к школе Мастера Земли, тем протоптанными казались тропинки. Еще несколько долгих минут Акира рьяно показывала интересные, чудесные места Земного Сада, но вскоре предложила направиться прямиком к школе, пришло то самое время встречи с прекрасным.

– Исток, – учтиво приклонил голову Мастер Земли, приветствуя нас у парадной двери школы. – Мы готовы начинать.

После Акиры, Мастер Земли также поприветствовал меня, а спустя миг повторил схожее движение перед Лукасом. Вскоре наконец войдя в огромный зал с массивным круглым столом и стульями с аналогично огромными спинками, Лукас, Акира и я поспешно сели по разные стороны, в деталях выполняя просьбу Мастера. Даже не удивилась, если честно. По-моему, все и вся желали видеть непревзойденное равновесие великих стихий. В ту же секунду в комнату внесли прохлаждающие напитки, а через пару секунд присутствующие торжественно готовы к началу совета.

– Думаю, следует отбросить пафос и торжественные речи и сразу перейти к делу, – предложила Акира, получив мгновенный уверенный кивок от старейшин во главе с Мастером Земли. – О, и к стати, рада видеть вас в здравии, Джеро сан.

– Как и я вас, Исток, – невероятно бархатным голосом ответил колдун.

Кому-то приветствие Акиры показалось бы странным, но я прекрасно знала, к чему устроено это показательное выступление. Значит вот он какой, наш единственный главный подозреваемый. Сомненья прочь, это тот маг, о котором она говорила в Стерлинге. Молодой колдун ответил Истоку еле заметным кивком и слишком уж самоуверенной ухмылкой. Бегло взглянув в сторону Блуждающего Пророка, я четко прочла непонимание на лице. Она обязана почувствовать ту темень, о которой еще недавно говорила, но вместо положительного ответа, я увидела уверенное покачивание головой провидицы – это не он! Не он то зло, чудным образом прячущееся в землях Акиры, а значит, единственная зацепка, которой владели, и ради которой пришли в Нара, канула в небытие. Прекрасно, начинаем с нуля. Собственно как обычно.

Теперь мы вновь без понятия, кто повинен в смерти родителей Акиры, не знали, кто работал на Мастера Воздуха и более того, сколько времени на необходимые раздумья у нас оставалось. Всегда подозревала, то я дико везучая!

Очередной сюрприз ожидал нас уже в следующие несколько секунд. Внезапно отворилась дверь, и в зал уверенным, размеренным шагом вошел еще один обязательный член совета. Как и Блуждающий Пророк, он окутан в черный балахон, полностью скрывающий лицо. Без единого приветствия незнакомец занял единственный свободный стул и едва поднял руку, будучи готовым принять участие в обсуждении насущной проблемы. Не нужно быть гением, чтобы догадаться, кем именно являлся новоприбывший. Пророк Земли, не иначе.

Вероятно, узнав о том, что на совете будет Блуждающий Пророк, Пророк Земли просто не мог пропустить такое событие. Хотя, справедливости ради следует заметить, что Пророкам не принято вмешиваться в дела магов и людей. Для них это совершенно неприемлемо, и давали совет исключительно тогда, когда считали его уместным.

Так или иначе, первым слово взял сидящий по правую руку от меня старейшина:

– Со дня вашего исчезновения, Исток, произошли некие странные вещи, – в зале постепенно нарастало напряжение. – В лесу начали пропадать звери. Возможно, не следует придавать этому огромного значения, но…

– Мы должны придавать особое значение всему, что происходит не так, как должно, – Акира в светской беседе и Акира предводитель – кардинально противоположные личности. – Хочу, чтобы вы докладывали обо всем, что, по–вашему мнению, является совершенно странно и необъяснимым.

– Тогда следует упомянуть о более странном происшествии, - подхватив волну предводителя, продолжил старейшина. – Подобно живности стали пропадать маги Земли…

– Ну не совсем пропадать, – не дав словам мага произвести устрашающий фурор, поправил старейшину Мастер Земли. – Они возвращаются через день-два, но факт отсутствия без какой либо серьезной причины не мог остаться незамеченным.

– Вы абсолютно правы, – согласилась Акира, и я мысленно поддержала колдунью. – Кто-то говорил с пропавшими?

– Да, но не добились ни единого внятного ответа, – проинформировал Мастер Земли. – Все дело в том, что маги не помнят, как, где и с кем провели дни непосредственного отсутствия.

– Не менее странный факт, – с самодовольной ухмылкой впервые отозвался Лукас. – Так или иначе, можно уверенно констатировать инородное вмешательство. И почти уверен без Мастера Воздуха и его магов дело не обошлось.

– Да вот только, чего он этим добивается? – я тут же внесла свою неуклюжую лепту в обсуждение. – Как по мне, перво-наперво, следует найти причину похищений, а уж потом пытаться их предотвращать.

– С одной стороны я вас поддерживаю, Исток Огня, – неожиданно заговорил Пророк Земли; как не старалась разглядеть его выражение лица, попытки, увы, пали крахом, ведь он так и не скинул глубокий капюшон с лица. – Но, чтобы получить достоверную информацию необходимо допросить одного из пропавших магов.

– Но, Пророк, – учтиво обратилась Акира. – Они совершенно ничего не помнят.

– Правда, какая бы она не была, скрывается внутри сознания магов, – таинственно, но уверенно продолжал провидец. – Она глубоко скрыта темной магией, но ловкость колдуна обречет защиту пасть и выволочет скрытую истину наружу.

На этой мистической, необъяснимой ноте Пророк Земли совершенно неожиданно поднялся и покинул зал совета. Для всех поведение провидца совершенно естественно, так как Пророк никогда не поступает подобно магу или человеку. Он не принадлежит их социуму, самостоятельно выбирая, кому и когда нести службу. Совершенно не исключено, что на его выбор также влияет и то, кто больше сумеет принести пользы. Но однозначно правду о столь редкостном виде, увы, узнать никому не суждено.

– Значит, будем допрашивать, – на удивление присутствующих, четко и уверенно согласился Лукас, – Думаю, ради правды и спасения вы согласитесь применить особую магию.

– Но ведь это своего рода пытки, – согласиться так быстро на не людские муки магов в отличии от Пророка Земли и Истока Воздуха я совсем не готова. – Вы только подумайте, как будет магу, после этого.

Что бы я ни делала, как бы укоризненно не смотрела на Лукаса, маг, по-моему, совершенно не видел проблем в совершении подобного действия. Потом я бросила уверенный взгляд на Акиру, активно ищущую единожды правильное решение, снова ноль реакции. Не найдя лучшего решения, я наконец обратила взор на Блуждающего Пророка, и ей, к счастью, было что сказать.

– Что вы обо всем этом думаете?

– Начинается, – недовольно буркнул Исток Воздуха и принципиально отвернулся в обратную сторону.

– Меня слушать не обязательно, но, я частично солидарна с Пророком Земли, – затуманенным голосом произнесла Блуждающий Пророк, окончательно разрушив мои надежды. – Увы, я не могу дать прямого ответа, по одной простой причине – мне он не известен, что-то во владениях Земли блокирует мое око. В сознании густой непробиваемый туман. И это что-то темное, оно размножается с неутомимой скоростью. Так или иначе, попробовать вытянуть правду магией, не лишено здравого смысла. В любом случаи пока это единожды правильное решение. Другого не дано.

– Но, это…

– Правильно, – твердая констатация Акиры, лишила меня любой возможности оспаривать. – Если два Пророка говорят об этом, стоит ли еще сомневаться?

– Вот и чудно, значит, решено, – жирную точку несомненно поставил довольно ухмыляющийся Лукас. – Хотелось бы сегодня обсудить еще один немало важный вопрос. Он касается защиты Нара, магической защиты.

– Что именно вас интересует? – с готовностью одновременно ответили старейшина и начальник магической защиты Нара.

– Я бы с вашего позволения хотел присутствовать и посмотреть на охрану и ее непосредственную подготовку. Так или иначе, я лучше всех осведомлен о возможных маневрах Мастера Воздуха и смогу дать пару дельных советов.

– Вечером состоится ежедневная тренировка новых защитников, я буду только рад вашему визиту.

Ну что же, вполне можно плюсовать очередной вопрос, хоть и частично, но он решен. Лукас вплотную собрался заняться защитой города, внести свои коррективы, дать советы в расстановке часовых. Так или иначе, именно Исток Воздуха лучше всех осведомлен о возможностях собственного Мастера, ему и первому узнавать о всех последующих движениях. Как говориться: «Карты в руки!»

– А вы не замечали на территории чужих, не свойственных местности зверей? Тех, которых ранее на земле Нара не видели? – вдруг поинтересовалась я, внезапно вспомнив нелегальное пребывание Воронов Пересмешников в Стерлинге.

– Нет, – к огромнейшему разочарованию уверенно ответил Мастер Земли. – Мы слышали о том, что случилось с магией Огня, и поверьте, первое, что сделали, попытались предотвратить допущенные вами ошибки.

Ох, даже не знаю, как реагировать. Радоваться их предусмотрительности или обижаться на очередную попытку назвать меня простофилей?

– Я не думаю, что Мастер Воздуха настолько глуп, чтобы совершать подобную ошибку вновь, – бросил мне Лукас, вновь искривив губы в насмешливой ухмылке. – Он будет действовать иным способом.

В этот момент глупее чувствовать себя просто не возможно. Словно насмехаясь, Исток Воздуха пытался как можно старательней выставить меня в нелестном свете. И кто вообще тянул меня за язык?

– Что касается допроса, – спустя миг вернулся к теме Исток Воздуха. – Убежден, не стоит проводить его прямо в городе. Это может вызвать подозрения и посеять нежелательную смуту.

– В лесу? – тут же предложил Мастер Земли.

– Рискованно, – снова отрицательно качает головой Лукас. – Нужно место, где посторонним хода нет.

– Дом моих родителей, – поспешно предложила Акира. – Он точно подойдет.

Я удивленно уставилась на Исток Земли. Зная о ее потере, хотя бы с этической стороны вопроса, стоило отказаться, но я то вообще против допроса, поэтому посижу ка для разнообразия молча.

– Где он находиться? – поинтересовался маг, блеснув готовностью.

– Здесь, на территории сада, в очень углубленном месте, – объяснила Акира. – Я покажу на обратном пути.

– Нас точно не побеспокоят? – контрольный вопрос и одобрение в глазах Истока Земли.

– Он закрыт, я туда никого не пускаю, – утвердительно ответила она. – Думаю, завтра можно начинать…

– Начинать? – как не старалась молчать, но факт, что все без исключения присутствующие столь легко подписали приговор одному из невинных, заставлял кровь с огненной скоростью бежать по венам.

– Да, не стоит откладывать в дальний ящик, – отмахнувшись, поддержал Лукас. – Чем быстрее выясним, тем лучше.

– Бред, – отвернувшись к окну, пробурчала я, негодование разрывало меня на части.

Возможно я действовала непрофессионально, плевала на конечную цель и так далее, но для меня не так легко согласиться на мучения магов, которые в прямом смысле боготворят своего Истока.

– Значит, решено, - тем временем командным голосом Акира планировала последовательность действий. – Я приготовлю все к завтрашнему дню…

– Я помогу, если вы позволите, – тут же вызвался Лукас, его готовность заставила меня довольно громко фыркнуть и иронично ухмыльнуться.

– Тогда не стоит прохлаждаться и попусту терять время, – видимо всем откровенно плевать на мораль, Мастер Земли подобно остальным одобряюще кивал. – Думаю, стоит сейчас же отправляться, лучше успеть с приготовлениями до наступления темноты. Совет продолжим после допроса, когда появятся новые жизненно важные сведенья.

Все без исключения (хотя почему же, исключением стали я и Джеро сан, который, к слову, частенько не отрывал от меня любопытного взгляда) члены совета одобрительно кивнули и с позволения Акиры, начали покидать огромный зал. Исток Земли и Воздуха замыкали чреду магов, и когда я нагнала их, предложив свою помощь, хотя на самом деле помогать совсем не хотелось, меня ждал крутой поворот.

– Думаю, не стоит, – холодно ответил Исток Воздуха, не удостоив даже мимолетного взгляда. – Двоих вполне достаточно.

Я определенно почувствовала себя ничтожно и гнусно. Маг совершенно со мной не считался. Акира же казалась не уверенной и ждала некой подсказки со стороны Лукаса, но определившись заранее, колдун явно не желал менять мнение. Ну и ладно, пусть будет по-твоему! Не став дожидаться еще и отказа Истока Земли, едва приветливо улыбнувшись на прощание, я резко развернулась и пошла обратно той же тропой, которой пришла.

Блуждающий Пророк чудным образом исчезла, не дождавшись меня, Лукас и Акира скрылись по своим сверх важным делам, мне же ничего другого не оставалось, как бурча нелестные изречения в их непосредственный адрес, медленно брести кручеными аллеями сада Земли в гордом нерушимом одиночестве. Никогда не любила ходить одна!

И вот я оказалась у того самого ручейка, напротив дома гостеприимного Ичиро сана и на короткий миг идея принять его приглашение показалась привлекательной, но ведь я не его Исток. Имела ли право вот так завалиться спустя некоторое время? И вот на подходе, мечась в сомнениях, на пороге возник сам хозяин и склонил голову в приветствии.

– Я знал, что компанию сегодня мне составите именно вы, – улыбнулся мг и я мгновенно расслабилась. – Прошу, проходите, Исток Огня.

Я улыбнулась в ответ и, отбросив все сомнения, последовала за колдуном. Жилище, прямо скажу, не велико, но настолько гармоничное, что даже показалось я, наконец, узнала истинное значение слова «беспрекословный идеал».

– Прошу, присаживайтесь, Исток, – хлопотал Ичиро сан. – Я так рад, что могу поговорить с вами. Такая возможность предоставляется лишь раз в жизни.

– Для меня это не меньшая честь, – улыбаясь ответила я, присаживаясь напротив мага. – Позвольте сказать, ваш сад – настоящий Рай!

– Он мой ребенок. Я вкладываю в него душу.

– Это определенно чувствуется,– согласилась я и приняла только что предложенное мне угощение.

Как только Ичиро сан сел напротив, не произнося вначале ни слова, я немного напряглась. И не зря:

– Думаю, мне стоит вам поведать нечто, – вдруг произнес колдун и, несмотря на довольно обыденный и спокойный тон, слова его повергли меня в жуткое оцепенение.

– Простите?..

– Не переживайте, я говорю лишь правду, – продолжал маг, резко повысив уровень напряжения. – Вы не верите в себя, дитя Огня.

– О чем вы… – еще один маг решил ткнуть меня носом и так в очевидные вещи.

– Я о том, что пока вы не поверите в свое превосходство над другими стихиями, не сможете победить, – спокойно, но уверенно объяснил Ичиро сан.

– Превосходство? – в глазах моих полное недоумение. – Я не превосхожу…

– Еще как превосходите, Исток Огня, – на лице мага появилась откровенная улыбка. – Вы пока не догадываетесь, но для мира магии значите намного больше чем кто-либо другой. Скоро сами в этом убедитесь.

– Вы меня пугаете, – я не знаю, зачем я выдала свой страх, но Ичиро сан вместо того, чтобы отреагировать на него, продолжил.

– Эльза, – мое имя с его уст прозвучало довольно странно, если учесть, что его пока не назвала. – Вы можете не понимать, зачем все это говорю, но обязаны выслушать.

– Я слушаю, – вдруг послушно кивнула я.

– Очень скоро магия Земли окажется в смертельной опасности. Враг настолько близок к удаче, что даже слышу его дыхание. Он спокоен, хладнокровен и слишком опасен. Но вы не должны сражать его сейчас…

– Что?! – чего-чего, а такого заявления не ждал наверное никто. – О чем вы?

– Сейчас ваша задача всего лишь взять отсрочку к моменту главной битвы за всемирную магию, – спокойно, как ни в чем не бывало, продолжил Ичиро сан. – Вы не готовы, еще совсем не готовы.

– Но мы подготовимся, как следует и тогда…

– Вы не ведаете, о чем молвите, Исток Огня, – отрицательно покачал головой маг. – Ваше быть готовым – это не готов, уж поверьте. Для этого нужно нечто большое.

– Что, к примеру? – раз уж начали, так будьте добры заканчивайте!

– Магическое совершеннолетие, – два слова прозвучали резко и, как не странно, строго. – Вам должно быть девятнадцать, Эльза. Лишь тогда будете полностью готовы лицом к лицу встретиться с противником.

– Всего то? – в глазах читалось полнейшее недоумение. – Не уж то этого достаточно?

– Сами убедитесь, когда станете совершеннолетней, – кивнул Ичиро сан. – Я не могу сказать больше, Исток, простите. Сейчас вам жизненно необходимо собраться и запомнить одну простую истину – ВЫ ПОСЛЕДНИЙ КЛЮЧ К УСПЕХУ.

Больше я не проронила ни единого слова. Просто не могла говорить и спорить, что-то доказывать. Когда тебе с таким спокойствием и уверенностью говорят о призрачных невероятных достоинствах, о которых ранее не подозревала – это о чем-то да говорит. Я поверила ему, не знаю почему, но я ему верила безоговорочно.

Глава 9

Сон–Призрак

– Открой глаза, Исток, – женский голос звучал довольно сладко и уверенно. – Нет времени, открой глаза.

Сон или реальность? Почему так сложно сразу определить, куда на этот раз завело тебя лукавое подсознание? В любом случаи голос звучал настолько серьезно, что Лукас беспрекословно послушался и тотчас поднял веки. Его взору открылся безоблачный небосвод, кожу ласкал прохладный ветер, нет, точно сон!

За считанные секунды маг приподнялся и внимательно осмотрелся, дабы реально оценить ситуацию. Каким–то образом Исток Воздуха оказался на уже хорошо знакомой лужайке у озера Истока Земли. Он понятия не имел, как именно там очутился, точнее почему именно там? Но вскоре столь мелочные вопросы перестали его беспокоить, так как голос, пробудивший мага, снова позвал по имени.

– Кто ты? – вокруг зеленые дебри Нара, но владельца чудного тембра парень так и не видел.

– Наконец, очнулся, – из тени приближенных деревьев появилась фигура в балахоне. – Рада снова вас видеть.

– Блуждающий Пророк? – здравое предположение, если учесть, что балахон и глубокий капюшон – любимое одеяние колдуньи.

– Ну, уж нет, увольте, – ирония в голосе женщины неоспоримо излучала неодобрение. – Я не самозванка!

Последнее предложение заставило Лукаса ухмыльнуться. Не уж то появился еще кто-то, не разделяющий призрачной любви к внезапно возникшей провидице? Одного этого признания уже хватило, чтоб проникнуться к женщине уважением, а спустя короткий миг, предположение о возможной персоне под капюшоном посетила его разум. Пророк Земли?

– Простите, Пророк, – без единой доли сомнения произнес он. – Не сразу понял, что это вы.

– И вы простите меня, Исток Воздуха за столь неподобающий способ связаться с вами, – в ответ извинилась провидица. – Но так куда надежней.

– Значит все таки не сон.

– Не совсем сон, Исток, – кивком подтвердила колдунья. – Дело в том, что мне жизненно необходимо с вами поговорить.

– Поговорить? – Пророк Земли желает поговорить с Истоком Воздуха, где логика? – Именно со мной?

– Поверьте это в ваших интересах, – подтвердила провидица и в очередной раз уверенно кивнула. – Я пришла известить вас о потере, что грозит произойти в ближайшее время.

– Ах да, – не без иронии в голосе хмыкнул Исток Воздуха. – Кто-то из нас дивным образом умрет, где-то уже об этом слышал. И раз вы здесь, могу предположить, что этим кем-то буду я?

– Нет, – просто и коротко ответила Пророк Земли, не разделяя ироничного настроения мага. – Не вы.

– Тогда в чем же состоит мой интерес? – и почему новость о потере навевала на него недоверие и откровенную ухмылку? – Почему потеря должна волновать меня больше остальных Истоков?

– Все просто, – не изменяя своему амплуа таинственного пророка, объяснила колдунья. – Взгляните-ка сами.

Легко и непринужденно она без труда приковала взор мага к прозрачной, зеркальной поверхности воды. Своего рода, магический экран на все случаи жизни. Словно ролик, отлично подобранный видеофильм, на глазах у Лукаса развивались следующие остросюжетные событии. Он увидел Акиру, Ранисию и Эльзу идущих по лесу и о чем-то по-девичьи мило трепещущих. Веселее всех казалась Эли, что не странно. Эта девчонка наверное так и останется огромным капризным ребенком до конца своих радужных дней! И почему ее улыбка и наплевательское отношение к опасности так сильно раздражали парня? Ну, скажите, как в такое время можно столь беззаботно смеяться и радоваться обычным пустякам?

Резко картинка кардинально сменилась, Рани и Акира бесследно исчезли, а из води на него теперь смотрели два огромных, бездонных голубых глаза рыжеволосой бестии. Странное ощущение, словно она видела его и вот-вот, стоит прислушаться, что-то обязательно произнесет. Но девушка молчала и с каждой следующей секундой ее глаза становились все более стеклянными, что ли. Она начала плакать, и злость Лукаса достигла апогея. Глупая девчонка, не показывай слабость никому!

И снова смена вида, теперь, совершенно не желая этого, он отчетливо видел, почему Эльза плачет и сердце парня от неожиданности, казалось, вмиг остановилось.

«Что? Она? Но… Как?» - вопрос за вопросом, в слишком навязчивой форме друг за другом всплывали в его голове.

И почему он не знал, как стоит реагировать? Радоваться или же устрашаться? Ведь, как не прискорбно в этом признаваться, а перед глазами мага он сам в страстных объятьях той, которая когда-то была для него всем.

- Бел, - коротко, но так знакомо звучало имя колдуньи, той, что предавала его не раз и той, которая все еще была с ним рядом.

– Она… снова здесь? – голос Лукаса дрогнул от удивления и как не странно облегчения. – Она цела?

– Да, Исток, она уцелела и ищет вас, – сухо и утвердительно произнесла провидица.

– Зачем? – Лукас попытался вернуть себе уверенность и хладнокровие, но тщетно, новость о целости и сохранности экс подружки выбила его из колеи, и маг просто морально не мог совладать с мыслями.

– Вы ей нужны, – очередной короткий ответ Пророка. – Больше сказать не могу, но уверенна вскоре и сами обо всем узнаете.

– Зачем снова появилась… Я не… Что это все значит, она снова под властью Мастера? Это он ее тогда спас?

– И на этот вопрос я не вправе ответить прямо, поймите, – да сколько можно призрачных предупреждений, от которых то и проку нет. – Иначе…

– Знаю-знаю, все измениться непоправимо, – безразлично отмахнулся Лукас. – Но я должен знать, на чьей она стороне. Я обязан…

– Если скажу, вы не сможете спасти того, на чьей судьбе уже поставлен крест, Исток, – действенный способ образумить мага, который по всей видимости махнул на все рукой, лишь бы добиться своего.

– Вы о чем? – тут же попытался прийти в себя Лукас. – На чьей?..

Не успев договорить, как следует предположить, как ответ вновь предстал в форме уже знакомого видеоряда на кристальной поверхности земного озера. Вот как значит, изначально Пророк Земли пришел поговорить не о возвращении Белинды, а о том, кто именно должен умереть в предстоящей схватке!

И он снова видел Эльзу, уже без слез, но с непривычно для нее каменным выражением лица. Спустя короткие мгновения вода пошла бурной рябью, разнося по всему периметру озера грязные кровавые разводы. Картинка сменилась и перед ним лежало бездыханное, мраморного цвета тело Истока Огня, вся в черном, в окружении своры мрачно снующих туда-сюда воронов. Она определенно мертва, глаза не живые и затуманенные, волосы, помрачнели, они больше не горели прежним огнем.

– Да ну бред, - отрицательное, слишком активное покачивание головы Лукаса свидетельствовало о подступающей панике, даже сам не ожидал столь резкой реакции. - Этого не может быть. Она не умрет. Это же Эльза…

– Как бы вам этого не хотелось, но Исток Огня является целью и на этот раз.

– Зачем вы мне об этом показываете?! – голос дрогнул, теперь в нем грубость, холодность, несдержанность и откровенный крик. – Вы же всегда говорите, что не можете, а тут… Я не верю!

И что это с ним? Еще миг назад он ощущал облегчение при виде живой Беллинды, а теперь, внезапное всепоглощающее чувство утраты захлестнуло с головой. Почему у него такое ощущение, что эти две, далеко небезразличные ему девушки не могут жить одновременно? Почему кто-то из них обязан умереть?!

– Не ищите правых и виноватых, – вдруг холодно, что не свойственно Пророкам, отрезал провидец. – Я показываю лишь то, что считаю нужным. Исток Огня слишком важна для будущего всемирной магии, и вы обязаны ее защитить, даже ценой собственной жизни.

– Как?! – все не успокаивался Лукас. – Кто это сделал? – возникший в голове насмехающийся образ темноволосой колдуньи не оставлял парня в покои. - Она?..

– Это не в моей компетенции, простите, – и снова эта глупая фраза. – Я дала вам информацию, а как ее интерпретировать это уже ваша забота, Исток. Прошу меня извинить, но теперь я должна вас покинуть.

Когда и каким образом исчез Пророк маг так и не заметил. Он с отсутствующим взглядом продолжал смотреть на тело Эльзы в отражении и просто пропадал. Лукас отчетливо осознавал и чувствовал ее потерю. И та внезапная радость от появлении Белинды тут же исчезла. Ее убила смерть Истока. Рыжая, вечно смеющаяся и пререкающаяся девчонка, та, которая постоянно раздражала и выносила ему мозг должна умереть. От чего в груди так тесно, почему стало трудно дышать? Черт возьми, почему он не мог дать исчезнуть этому надоедливому элементу его жизни? Почему она важна для него?

Множество вопросов и ни единого ответа. Спустя несколько секунд, Исток Воздуха резко открыл глаза и не моргая уставился в знакомый потолок. Комнату напрочь заполнило его тяжелое дыхание и осознание того, что сон, явившийся еще мгновение назад, совсем не был полноценным сном.

***

- Нет-нет-нет, - бубнила себе под нос я, прикрывая уши подушкой, дабы только не слышать этот раздражающий стук в дверь.

Даже не стук, кто-то намеренно и уверенно изо всей силы колотил в дверь и скорее всего не прекратит, пока я окончательно не разозлюсь, не встану и не выскажусь в адрес пришедшего богатым потоком нецензурной лексики.

Господи, ну что за проклятье? После разговора с Ичиро саном я почти всю ночь ворочалась и нервничала, от чего совсем не могла спать, теперь же этот назойливый стук раздражал до потери пульса. И почему именно сейчас глаза не желали открываться и принимать утро, да еще такое темное.

– Немедленно открой дверь, – еще один сверхмощный удар по дверным полотнам и знакомый холодный грохочущий голос заставил меня окончательно проснуться. – Сейчас же!

– Как же ты меня достал со своим характером, зануда! – буркнула я, закипая от злости.

Быстро вылезая из под одеяла и зевая по пути к двери, я, забыв о немного неприглядном виде (волосы спутаны, глаза сонные, короткая пижама откровенно облегает тело, хотя возможно последний пункт не так уж и непригляден), медленно потянулась к ручке и, наконец, повернув ее, широко отворила дверь. И вот представьте забавную картину, опершись о косяк, я наблюдаю как безразличное выражение на лице Лукаса быстро сменяется. Медленно и всепоглощающе взор Истока Воздуха подымается от моих голых ног, цепляют края коротких шорт, легкой майки, обрисовывают линию плеч и наконец встречаются с моими, откровенно ликующими глазами. Ну а что, я же девушка, кому не нравиться, когда их просто пожирают восхищенным взглядом?

– Где пожар? – съязвила я, наигранно зевая, нехватало выдать ему собственное смущение. – Чего грохочешь с утра пораньше? Сейчас, наверное, и шести еще нет.

– Бери выше, только четыре. Собирайся, – восхищению конец, вновь маска безразличия и холодности; не дожидаясь приглашения, Лукас вломился в мою комнату и начал рыться в моем шкафу. – Тебе стоит взять это с собой.

– Эй, постой, – подбежав к магу, я отчаянно попыталась оттолкнуть от собственных вещей. – Чего ведешь себя как дома?

– Нет времени, собирайся, немедленно!

Так, ну это уже из разряда, юношеский маразм! Заявился ни свет ни зоря, корчит из себя великого генерала и разбрасывает свои приказы на лево и направо. Что здесь, во имя всей магии, происходит?

Не сумев выдавить и слова, я удивленно уставилась на Исток Воздуха, который совершенно непринужденно и легко набивал свой рюкзак моими вещами.

– Надень вот это, – бросив в мою сторону джинсы и толстовку, Лукас захлопнул быстро дверцу шкафа и застегнул молнию. – Не стой столбом, Эльза, одевайся!

Такого со мной еще не происходило. Зачастую я всегда имела про запас пару словечек, но сейчас все как один дружной ходой они промаршировали прочь из ошарашенной происходящим головы. То не замечает меня, а теперь и ночь прожить не может?

Я тихо наклонилась и подняла одежду предложенную парнем. Что было делать? Пришлось повиниться. По дороге к уборной я все, надеялась, что он спятил, то и дело бросала мимолетные взгляды, но нет, маг как кремень! Не уж то и правда были на то свои причины?

Спустя считанные минуты, при полном параде, волосы правда так и не завязала и теперь пышной копной, они спускались вдоль спины, я, сунув руки в карманы толстовки, исподлобья уставилась на нетерпеливо ожидающего снаружи Лукаса.

– И что дальше? – пожав плечами, выражая полное недоумение, поинтересовалась я. – Чем удивишь теперь?

– Пойдем, нельзя медлить.

Резко схватив за руку, Исток Воздуха, не объясняя, даже не смотря на меня, потащил прочь из комнаты. На одном плече он нес тот самый набитый черт знает чем, помимо моих вещей, рюкзак, другой рукой, цепко обхватив мою руку выше локтя, не терпя сопротивления, тащил в неизвестном направлении. Возможно именно из-за неудобной позиции, а может всему виной мое ошарашенное поведение, но то и дело я раз за разом спотыкалась о всевозможные выступы да горбики на земле.

– Глаза разуй в конце концов, – рявкнул Исток, да, добродушием тут и не пахнет; и почему у меня такое ощущение будто он злиться на меня?

– Так, знаешь что, – наконец не выдержав, я резко остановилась и изо всей силы потянула руку на себя. – Ты тут не командуй! Какого черта ведешь себя, как законченный придурок?

– Тихо, сказал! – никакой реакции, царь ей Богу, слушайте и повинуйтесь его одного!

– Да нет уж, ты послушай, – сил у меня конечно поменьше, но сопротивляться все еще была горазда. – Что это вообще такое, пришел, забрал. Ни слова, ни полслова…

– Я сказал, замолчи, Эльза, – и вот он повернулся ко мне лицом, полыхая не то злобой, не то раздражением. Короче, ничем милым там и не пахло. – Нас не должны услышать.

– Но куда ты меня тащишь? – если он надеется и дальше относиться ко мне как к глупому, ничего не понимающему ребенку, то этот маг еще глупее чем я. – Так не пойдет…

– Надоела, – ну вот, терпение Лукаса недолговечно, полностью разозлившись, он схватил меня мертвой хваткой ниже колен и одним, казалось бы ничего не стоящим усилием, перекинул через плече. – Скажешь еще хоть слово до начала леса, заставлю умолкнуть, и уверяю, тот способ понравится тебе куда меньше, поняла?

И вот он миг полнейшего шока, молчания и откровенного непонимания. И как меня умудрило оказаться в столь неудобном и неловком положении, как сейчас?

Как и обещал, дотащив уже совершенно не сопротивляющееся тело до кромки леса, Исток Воздуха так же резко и не предупреждая поставил меня на землю, вновь взял за руку и бесцеремонно потянул в темень деревьев. Все это время он стойко молчал и я понемногу начинала беспокоиться. Может ему известно то, о чем не знаю я?

Спустя минуты природа из дикой стала более ухоженной, обжитой, что ли. А потом за очередным скопом деревьев я наконец увидела прекрасный японский особняк. Сомненья прочь, я знала, куда тащил меня Лукас. Дом родителей Акиры, а значит, меня без моего на то согласия заставили принять непосредственное участие в не людских пытках магов Земли.

– Какого черта ты меня сюда приволок?! – теперь гневом полыхала я и имела на то полное право.

– Пойдем, – немного снисходительней звучали приказы, но хватка далеко не ослабла. – Не выводи меня.

Поразительная бесцеремонность, не дав и слова вставить он взял да и затянул меня внутрь дома. Первые секунды я рвала и метала, но потом как-то отвлеклась и неосознанно даже успела оценить не бедный интерьер внутри да и ландшафт вокруг особняка.

– Живо входи! – подтолкнув меня к двери, не принимая отказа, Лукас можно сказать внес меня через порог и сунул в руки рюкзак. – По лестнице на второй этаж, вторая дверь на лево.

– Лукас…, – попыталась я образумить мага, должен ведь он когда-то обратить на меня внимание.

– Я позову, как понадобишься, – был мне ответ, а потом очередное игнорирование и захлопнутая перед носом дверь.

Возмущению нет предела. Сколько наглости и самоуверенности нужно иметь, чтобы насильно приволочь туда, куда отказывалась ступать, да еще и не объяснить толком зачем я здесь резко понадобилась.

– Ты так просто не отвертишься, кусок льда! – согласна грубо, но как иначе?

Так и не получив ответ, я пыхтя от раздражения начала взбираться по лестнице к указанной накануне комнате. Ну что сказать, давно здесь не убирались. Пыльно, немного грязно, затхлый воздух. Слишком уж не свойственно для магов, мои то просто помешаны на чистоте. А тут наоборот.

– Ужас, – буркнула я, инстинктивно отдергивая завесы. – Позову, как понадобишься, - а я круто его изображаю, особенно кривляясь. – Раздражает!

Утро подбиралось все ближе, за горизонтом полным ходом светало, и теперь ничего не стоило в полной мере осмотреть окрестности старинного особняка. Хотя, должна признать, совершенно идеальными их никак не назвать. Много сорняка, неподстриженные кусты, застоялая вода в фонтанах. Видимо Акира намеренно не желала подпускать магов к особняку, а значит место просто идеальное место зверских пыток!. О Господи, и почему мне так хочется что-то разбить?

– Я не могу просто так отсиживаться, – посмотрев на свое отражение в грязном старинном зеркале, тихо произнесла я.

Невольно в голове вновь возник тот самый разговор с Ичиро саном. Мы не положим конец, не сейчас. Но даже если закончить войну в этот раз не суждено, то отразить атаку все же придется. А для этого необходимо собрать все имеющиеся факты воедино.

И так, сначала убили родителей Акиры. Они были огромной помехой в планах Мастера, а значит стали первыми в списке утилизации. Потом напали на саму Акиру в Стерлинге, очевидно охотясь за диадемой Истока Земли. Сейчас же пропадают звери и маги Земли, причина пока не ясна, но так же совершенно очевидна их связь с Мастером Воздуха. Ну и наконец, кто-то прячется здесь на территории земной стихии под маской одного из ее магов. Причем этот кто-то не самый слабый, так как заставить даже Пророков не видеть темную магию не шибко простое дельце. Значит ли это, что снова придется упражняться, да при том много и усердней? Странное чувство, что моих теперешних умений, ох как мало!

И тут, меня будто током прошибло и я поняла, кому из нас по эту сторону баррикад суждено не выжить на сей раз. Ну ведь ясно как день, все говорило о кончине Акиры. Она бесспорно в великой опасности, охотились на нее и вероятно так просто в покое не оставят. Значит, теперь необходимо придумать, как ее спасти, а для этого возвращаемся к тому, с чего собственно и начали: кто подставное лицо?

– По-моему, остался всего один рабочий вариант, – не без волнения произнесла я своему отображению. – Нужно ловить на живца.

Да, опасно. Да, немного безумно. Да, за идею меня не похвалят, но давайте смотреть правде в глаза, выстраивать стратегии поимки преступника долгое дельце, а вот подбросить ему, так сказать, приманку и вытравить наружу – это и быстрее и проще, но куда опаснее.

Поэтому, я не видела другого выхода, кроме как самой стать подсадной уткой, открыто снуя с диадемой наперевес. Чем черт не шутит, а вдруг и получиться? Осталось самое сложное - обсудить такую, как по мне, удачную идею с советом Истока Земли или же лучше оставить узкий круг доверия в прежнем составе?

Окончательно принять решение мне не дали. Вдруг за окном услышала громкий шорох, что-то приближалось и довольно быстро. Ну вот, то чего боялась, за окном в головокружительной спешке стражи Акиры тащили утопающего в страхе мага. Глаза завязаны, губы дрожат, время от время я слышала недоумевающие крики, вопросы почему его притащили. Одним словом – жуткая картина.

– Черт, не могу на это смотреть, – мысленно понимая, что другого выхода нет, я все же не могла принять происходящее как должное. – Нужно что-то предпринять!

Выйдя из комнаты, разумеется без разрешения, хотя когда это оно мне требовалось, медленно начала спускаться лестницей. И чем ниже спускалась, тем отчетливей слышала разговор Истока Воздуха со стражами.

– Кто-то видел вас? – голос Лукаса традиционно суровый.

– Нет, мы пробрались в дом и заколдовали его, – мгновенно произнес один из стражей. – Маг живет один, поэтому особых проблем возникнуть не должно.

– Хорошо, – вот же мерзость, что ж тут хорошего? – Колдун пробудет здесь сутки, но если все пойдет не по плану, то возможно и двое суток. В любом случаи вас известят, когда необходимо его забрать.

– Слушаюсь, Исток, – на этот раз ответил другой голос.

– Я думаю, не стоит напоминать, что разглашать информацию данного типа непростительно, – теперь голос Лукаса немного изменился, в нем чувствовалась неприкрытая угроза.

– Да, Исток, – ответили стражи в унисон.

– Тогда, это все, можете быть свободны, – дверь снова открылась и вскоре закрылась, на этот раз я услышала отчетливый щелчок в замке.

«Мы в ловушке и выхода нет», - орал мой мозг, пока тело застыло в довольно не двузначной позиции.

И чего, спросить я пряталась, не дышала практически, если конспирацию мою раскрыли в два счета:

– И долго ты собираешься прятаться? – даже не смотря в мою сторону, Лукас командно подзывал к себе одним взмахом левой руки.

– Я просто не знала, что следует…

– Спускайся, – он никогда меня не слушает, как это типично для мага; не дожидаясь моих действий, Исток Воздуха уверенно направился к двери, за которой с недавнего времени доносился тихий плач. – Мне необходима твоя помощь.

– Нет, – черта с два ты, парень, заставишь меня принимать в этом участие. – Я тебе не помощник.

– Не дури, а включи наконец мозги, – резко рявкнул Лукас и силой затащил в комнату с испуганным магом Земли.

Да почему Исток Воздуха так груб? Крепко держа мое запястье, я почти ощущала мгновенно возникшие синяки в форме его же пальцев. Такое чувство будто он злиться на меня, но по некой замысловатой причине предпочитает умалчивать ее происхождение.

И вот я внутри такой же грязной запыленной комнаты, пытаюсь прийти в себя, да вот только в тот момент следовало думать совсем о другом, о человеке, которому все происходящее казалось злой шуткой. Ведь и в страшном сне не присниться два Истока, по доброй воле согласившиеся истязать и похищать обычных магов.

– Не бойтесь, – произнес Исток Воздуха магу таким голосом, что бояться начала даже я.

– Я не понимаю… я ведь…

– Простите, – Лукасу только в психологи и идти, таким тоном и в могилу свести не долго; бросив на парня последний негодующий взгляд, я подступила к магу и медленно присела на корточки. – Мы не причиним вреда, поверьте. Нам просто необходимо узнать, что вам известно о том случае, когда вы внезапно на пару дней исчезали из города.

– Я… не помню, – начал было маг, крепко схватив меня за руку, так очередные синяки. – Поверьте, Исток.

– Верю, – дабы успокоить колдуна, я предусмотрительно накрыла его руку своей. – Вот поэтому нам нужно ваше согласие на…

И тут я запнулась, не зная толком, как собственно следовало замаскировать слово «пытка». Но тут так благополучно на помощь пришел Исток Воздуха, ну хоть какой-то от него толк.

– Позвольте добыть информацию из вашей памяти, – мне показалось или голос Лукаса вдруг стал помягче?

– Добыть? – аккуратно, будто страшась ошибиться, переспросил маг. – Магией?

Быстро бросив взгляд на Исток Воздуха, я вновь перевела его на еще более испуганного мага Земли.

– Боюсь, иного пути нет, – произнося столь ненавистные слова, я ни на миг не отпускала руки мага.

– Нам необходима ваша помощь, – продолжил Лукас, подойдя ко мне поближе. – Вы должны осознавать, что от этого зависит безопасность вашего Истока, да и всей магии Земли в целом.

Что происходит в голове человека, которого уговаривают испытать истинные муки Ада? Чтобы сделала я, предложи мне кто-то спасти магию, пожертвовав при этом собой? По правде сказать, не имею ни малейшего понятия. Однако маг отнюдь не казался безразличным. В этом собственно их прерогатива, они мало думают о себе, на первом месте – благо других.

– Поверьте, если бы был иной выход из данной ситуации мы бы не задумываясь им воспользовались, но, увы, – продолжила я сочувственным голосом. – Вы также должны осознавать, что данный способ немного болезненный, но…

– Я согласен, – вдруг произнес маг, глядя мне в глаза прямым неотрывным взглядом. – Я верю вам.

Слукавлю, сказав, что в тот миг не ощутила некой гордости и истинной благодарности за доверие мага. Я даже попыталась выдавить из себя подобие улыбки, что конечно не совсем уместно в данной ситуации, но именно это помогло магу решиться окончательно. За спиной с довольным видом, сложив руки на груди стоял Лукас и почти уверенна буравил мою спину пытливым взглядом. Так воз зачем я ему понадобилась!

– Тогда, думаю, не стоит более откладывать, – наконец произнес Лукас, помогая мне подняться, теперь захват парня был едва ощутим. – Тебе лучше уйти…

– Нет, – вдруг запротестовал маг. – Прошу, Исток, останьтесь.

Мы перекинулись уверенными взглядами, где я в свою очередь пыталась настоять на моем уходе, а Лукас лишь безразлично внимал моим мольбам. Но так или иначе правильного выхода не было, я обязана присутствовать и мы оба прекрасно это понимали.

– Я останусь, – наконец одобрительно кивнув Истоку Воздуха, получила в ответ его едва заметную улыбку и просьбу отойти в дальний конец комнаты, чтобы ненароком не попасть под влияние его чудной магии.

За считанные секунды в комнате образовался уже знакомый стул с кандалами и воспоминания парадом пронеслись в моей возбужденной голове. Да, не самые радужные воспоминания, должна признаться. Как не странно, маг знал, что ему нужно сделать и без лишних расспросов, сам заковал себя в них.

– Я готов, – наконец кивнул он, смотря в глаза Лукасу. – Можете приступать.

– Благодарю, – вежливо ответив магу, Исток Воздуха вытянул правую руку вперед, готовясь применить колдовство. – Я должен пробраться в вашу память, и на этот период вы…

– Буду без сознания, но тело ощутит невыносимую боль, – закончил маг за Лукаса, а маги тут не плохо осведомлены. – Мы в свое время проходили теорию в школе.

– Простите, – что я вижу, всезнайке наконец утерли нос. – Я должен вас предупредить.

– Понимаю, – учтиво кивнул маг и снова повторил. – Я готов.

Еще малая доля затяжного ожидания и Лукас, наконец, громко и холодно произнес атакующее заклятие:

– Voco!

Как и ожидали, маг отключился, да вот бессознательное тело начало хаотично содрогаться в страшных конвульсиях. Страшно описать, не то что пережить увиденное, я словно вросла в стену, пытаясь не думать, не представлять и инее переживать на себе ту физическую боль, которую сейчас испытывал колдун.

– Иди сюда, – приказным тоном, не терпящим протеста, позвал меня Лукас. – Ты должна это видеть.

И почему ноги словно свинцом налитые, казалось оторвать их от пола ушло как минимум половина всех имеющихся во мне сил. Так или иначе, неуверенно шагая, я приблизилась к Истоку и не успела даже рот открыть, как парень схватил меня за руку и сильно сжал ладонь.

– Видишь? – оживленно спросил он. – Эльза, ты видишь?

Сначала я совершенно недоумевала. Что же он хотел мне показать? Но вскоре, словно электрический ток магия от руки Лукаса прошла по всему моему тела, и как только эта волна добралась до мозга, я больше не видела реальность. Подобно Истоку Воздуха я оказалась в воспоминаниях сидящего перед нами мага Земли.

– Теперь видишь, – даже в воспоминаниях парень уверенно стоял рядом. – Теперь ищем необходимую информацию, будем надеяться, подсознание все же расскажет нам правду.

Глупое внутреннее ощущение будто могу все испортить не давало покоя. Даже говорить побаивалась, а вдруг произнесу нечто магическое и вновь слушать лекцию дедушки Лукаса? Нет, уж лучше прикусить язык и в кои то веки просто не вмешиваться.

В это время действие развивалось довольно бурно. Мы стояли в сторонке, наблюдая за жизнью обычного колдуна, в любую минуту ожидая резких перемен. Это сравнимо с затишьем перед бурей. Вроде ничего не предвещает беды, но ведь ты прекрасно знаешь, что рано или поздно буря все таки настигнет.

– А это уже интересно. Если не ошибаюсь, то сейчас…

Не успел Исток договорить, как картинка резко изменилась и нашему взору предстало нечто необъяснимое, но точно необходимое. У нас получилось и мы оказались в непосредственном месте пребывания мага во время исчезновения, да вот только похитившего увидеть все никак не удавалось.

– Предусмотрительно, – раздраженно рявкнул Лукас. – Перестраховка со всех флангов.

Маг сидел в темноте, могу предположить, глаза закрыты непроницаемой тканью и так как мы видели происходящее его глазами, также оказались окутаны мраком. Все, что оставалось – воспринимать происходящее на слух и изо всех сил подавлять стихийно возникшее чувство страха. И тут мой страх внезапно исчез, быстро и крепко сжав мою ладонь покрепче, Лукас в своей хмурой манере возможно впервые намекнул на то, что отныне я не одна и вполне возможно могу на него рассчитывать. Да и пусть думает, что хочет, но я без сомненья сожму его руку в ответ.

– Сейчас ты услышишь то, что станет твоей целью в жизни, – произнес грозный мужской голос, увы, точно не принадлежащий Джеро сану. – Ты не будешь сопротивляться моей воле, ты не можешь мне отказать.

– Гипноз? – впервые за долгое время произнесла я шепотом, но ответа так и не получила.

– Ты боец номер 16, – в это время монотонный убаюкивающий голос продолжал свое темное дело. – Твоя задача проста – полностью устранить мага.

– Бред, в чем суть? Устранять обычных колдунов? - пробубнила я, не понимая, зачем ликвидировать магов, когда охотятся на одну из четырех реликвий, но, не успев потребовать ответа от Истока Воздуха, как тот самый гипнотизер поверг меня в полное состояние оцепенения.

– Твоя цель – Исток Огня, – словно гром среди ясного неба слова темного мага в десятки раз громче прозвучали в моем сознании. – Ваша задача подвергнуть Исток покушению и обязательно отобрать диадему.

Резко и больно рука Лукаса сомкнула мою настолько сильно, что, кажется даже услышала хруст собственных костяшек. Да вот только ни вскрикнуть, ни возмутиться я не могла. В голове раз за разом пролетали последние фразы гипнотизера: «Твоя цель – Исток Огня».

– Запомни, достать диадему не достаточно, – словно этого мало, командный голос совсем не собирался останавливаться. – Исток Огня необходимо ликвидировать. Убить, даже если придется умереть самому!

Конец! Точка! Я больше ничего не слышала. В тот самый момент кровь с немыслимой скоростью прилила в голову, в ушах зазвенело, сердце начало бешено колотиться. И я осознала, как сильно все это время заблуждалась. Ведь смертельная опасность, будь она не ладна, грозила никак не Акире, а мне самой. Да что б его, я вновь оказалась на мушке Мастера Воздуха!

Как заезженная пластинка, голос гипнотизера еще и еще повторял поставленную перед магом цель, его в прямом смысле зомбировали, лишали воли. Но мне наплевать, в тот миг единственное, что имело значение – это одно единственное слово, заставившее сердце больно отзываться при одном его упоминании:

- Ликвидировать…

Больше я не ждала, не стояла столбом в ожидании чуда или еще какой-то ненужной ерунды. Вырвав руку из стальной хватки Лукаса, я вмиг вернулась в реальность, хотя должна признаться, ее я тоже особо не видела. В глазах по прежнему темно, разум затуманен, и я отчаянно пыталась вдохнуть хоть немного воздуха, но что-то в груди свернулось камнем и предотвращало любые попытки для жизнеобеспечения. Не это ли люди так часто именуют паникой? В любом случаи, ощущение не из приятных. Я честно старалась себя успокоить, действовать разумно, как того требует статус, но ничего не получалось, мне крайне необходимо покинуть комнату, что я собственно и сделала.

Верите или нет, а в тот момент я впервые поняла значение слов: «бежать, куда глаза глядят». Трясущимися руками кое-как отворила дверь, ощутила на коже прикосновение ветра и, не задумываясь, бросилась куда-то вперед. Я продолжала бежать не останавливаясь, истинно желая сбежать как последняя трусиха. Эти чертовы волосы все время мешали четко увидеть дорогу, и впервые за все время сердечно пожалела, что снова не обрезала их. Но сбежать не удалось, какая ирония! Меня вдруг обхватила чья-то сильная и теплая рука. Это Лукас, все это время, он громко и настойчиво звал меня по имени, бежал следом, а я даже не слышала.

– Ты оглохла что ли?! – требовательно орал он, пытаясь образумить, встряхнуть.

Я должна реагировать или же прокручивать в голове услышанное? Как по мне выбор не велик и по команде разума, перед глазами предстала картинка, где 16, а может и больше магов Земли по очереди пытают счастье в моей ликвидации. Какая занимательная забава, но, увы, не для меня.

– Эльза, – в это время Исток Воздуха непрерывно требовал к себе внимания, обхватив мое лицо ладонями, он потребовал взглянуть ему в глаза. – Эли, ты меня слышишь?!

И вот я наконец перевела затуманенный, тусклый, почти мертвый взор на взволнованное лицо Лукаса. Неосознанно, не желая того, я ощутила на щеках одинокие слезы, и с уст вырвалось лишь одно:

– Почему снова я? – это было довольно эгоистично, но в тот момент я глубоко плевала на мораль.

– Эли, – Лукас попытался приблизиться ко мне, но резко отбросив его руки, я уверенно отступила на шаг.

– Нет, ответь, – все требовала я. – Почему я должна умереть? Почему на меня вновь открывают сезон охоты?

– Ты не умрешь, – твердо произнес Лукас, отделяя каждое слово. – Слышишь меня?

– Правда? – еще на шаг отступая, я не без грубой иронии бросила магу ответ. – Ты меня успокоил, да вот только незадача, их шестнадцать, Лукас, а может и больше и все запрограммированы на мое уничтожение. Днем, а может ночью пока я сплю… Может, ты и им скажешь эти чудотворные слова? А вдруг возьмут и не убьют…

– Ты… не…

– ХВАТИТ! – прервала я Исток криком, который казалось, донесся из глубины напрочь перепуганной до смерти души. – Хватит вечно молоть эту чушь. Хочешь ты того или нет, а я в смертельной опасности и мне страшно, понимаешь?..

- Чушь? Если ты не заметила, то в предыдущий раз я был прав, и ты осталась жива, - ну да, Лукас, самое время доказать свою правоту и припомнить ту роковую истерику в Стерлинге, это точно то, что мне сейчас необходимо! – Так что прекрати паниковать и возьми себя в руки!

Нет сил, устала я решать то, что совершенно не хочу решать. Возможно он и был прав, но так хотелось избавиться от страха, что отказать себе в слезах так и не смогла.

– О, нет… – голос Лукаса кардинально изменился. – Прошу, только не плачь. Я не могу…

Подняв на него удивленный и в то же время растерянный взгляд я наткнулась на казалось бы несвойственные парню эмоции. Искренняя боль и сострадание и этот кусок льда тот самый Исток Воздуха?

– Я не могу видеть твои слезы…

– Тогда не смотри, – тут же прервала я мага, не переставая плакать. – Уж таков мой способ выражать страх, когда мне суждено умереть. Поэтому, разреши…

– Нет, – покачал головой Лукас и очень, я бы даже сказала слишком близко, подошел ко мне, заставив трясущееся от слез тело удариться спиной о ствол дерева. – Черт…Я не дам тебе умереть… даже ценой собственной жизни.

Снова подняв на парня удивленный, испуганный взгляд, я наткнулась на стальную уверенность. Он, правда, был готов отдать за меня жизнь?

– Я…

– Просто помолчи, Эльза, – грубовато, но по теме; спустя миг Лукас окончательно сократил расстояние и одним движение притянул меня к себе за талию.

Одна рука крепко сжимает поясницу, другая, охваченная в капкан рыжих локонов, по хозяйски пристроилась на затылке. Слез больше не было, лишь громкий стук сердца, грохочущий даже в ушах. Что со мной происходит? Почему я словно в омут с головой упиваюсь близостью этого мага? Зачем мне желать его объятий, а еще больше теплых, рождающих жар по всему телу прикосновений?

Некоторые непростительно долгие, как по мне секунды, он собирался с духом, непрерывно смотря в глаза, а потом… Нет, не поцеловал, он сделал большее – забрал мой страх себе! Притянув к себе в плотную, крепко прижал трясущееся от страха тело к твердой теплой груди. Моя макушка едва доставала ему до подбородка, опустив голову, он с легкостью прикоснулся губами к волосам и на всю грудь вдохнул аромат, исходящий от них. Казалось бы, столь незначительное проявление не безразличия, но для меня – это больше чем простые слова. В этом жесте было все, парень окончательно заставил страх исчезнуть раз и навсегда.

Глава 10

Воскрешение из мертвых

Даже после удачно завершенного допроса сразу возвращаться в город рискованно. По словам Истока Воздуха нам придется коротать время в доме родителей Акиры до поздней ночи и лишь тогда без лишних подозрений переправим мага Земли обратно к нему домой. А значит, волей неволей мне и Лукасу придется проводить свободное время вместе, что по какой-то странной причине не казалось великолепным подарком судьбы.

Видите ли после происшествия в окрестностях замка мы довольно неловко распрощались и Исток Воздуха сразу же, без лишних лирических отступлений направился обратно к магу приводить и без того измученную память в порядок. Нельзя допустить, чтобы он помнил боль и мучительные пытки, и для этого Лукасу пришлось изрядно попотеть и затратить порядочное количество собственной энергии.

Я же вот который час сидела в новоиспеченной комнате и прокручивала в голове то, что увидела в воспоминаниях мага Земли и по возможности не подпускала навязчивые мысли о соблазнительной слабости, которую две противоположности так не обдуманно себе позволили.

– Шестнадцать, – тихо повторила я, представляя, как маги Земли наперегонки пытаются разнообразными способами прикончить мою худощавую тушку.

Именно тогда, в одиночестве, я на самом деле чувствовала себя чрезвычайно ничтожной, особенно по сравнению с армией зомбированных колдунов. Что могу я, не до конца обученная колдунья против кучки очумелых фанатиков?

В дверь резко и громко постучались, заставив сердце испуганно подскочить и полностью переключиться на другой лад. Медленно поднявшись, переведя дыхание я спокойно (только внешне конечно, внутри-то бушевал ураган смешанных чувств) повернула ручку и в очередной раз впустила в личное пространство с виду холодного и безразличного Истока Воздуха. Странно, но почему-то именно сейчас видеть его хотелось не особо сильно.

– Ты как? – чего это я пищу, как первоклассница, так нужно быстро и по возможности незаметно прийти в себя!

– Да все отлично, – удивился маг, проходя внутрь и присаживаясь в свободное кресло, в отличии от меня жуткое смущение посещало его не часто. – Думаю, стер, правда колдун пока еще в отключке. К вечеру, надеюсь, все образуется и он никогда не вспомнит, где провел эти мучительные часы.

– Да, конечно, – ну вот, ко всему прочему я еще и киваю головой, словно фанат на рок концерте!

– Что с тобой? – более чем удивленно уставился на меня Лукас. – Ты какая-то растерянная… Что–то произошло?

Ну вот ей Богу, в тот самый миг мне непреодолимо захотелось встать и огреть ухмыляющегося тугодума чем-то увесисто тяжелым. Ну как можно быть таким непонятливым? Сам же стал причиной жутко странного поведения, а сейчас сидит и строит из себя недотрогу третей степени.

– Да, нет, – сквозь зубы прошипела я. – Все чудненько, как всегда.

– Вот и отлично, – показательно улыбнулся Исток Воздуха и снова спокойно расслабился в кресле. – У нас в запасе всего пара часов для того, чтобы придумать, как тебя спасти и предлагаю, не тратить его на сентиментальные глупости.

– Глупости? – переспросила я, не понимая, что именно подразумевалось под словом «глупость», так как мы всегда пользовались совершенно разными словарями.

– Это значит не смущаться в моем присутствии, а собраться и начать поиски единожды верного пути для ликвидации опасности, в которой оказалась твоя персона, – голос Лукаса как всегда абсолютно спокоен, и мне бы радоваться, ведь момент близости вновь забыт, но почему-то вместо этого в душе зародилось острое чувство неудовлетворения.

– Я и не собиралась краснеть, – плюхнувшись на диван напротив, я изо всех сил пыталась не выглядеть как малое обиженное дитя.

– Правда? – иронично поднял бровь Лукас. – А вот твои красные щеки говорят об обратном.

Вот же самоуверенный гавнюк, я и без тебя знаю, что окрасилась багрянцем. Моментально приложив ладони к лицу, пытаясь успокоить реакцию на Исток, я лишь однажды бросила уничтожающий взгляд в его сторону, на что получила очередной несдержанный легкий смех.

– Ладно, – вздохнул Лукас. – Прости. Давай вернемся к прежней проблеме, она важнее.

– Да, – ну и на том спасибо.

– Тогда начнем с фактов, – произнес Исток Воздуха и уставился на мое сосредоточенное лицо. – Известно, что существует 16 охотников…

– А может и больше, – поправила его я.

– Нам хватит и шестнадцати, – скептически настаивал на своем Лукас. – Они запрограммированы на твою ликвидацию и кражу диадемы. Коллективно делать этого явно не намерены, так как операция скорее всего секретная и не должна вызвать лишних подозрений, правильно?

– Наверное, – не совсем понимая, к чему он клонит, неуверенно кивнула я в ответ.

– Значит, преимущественно будут нападать лишь тогда, когда окажешься одна, не защищена и уязвима, – продолжил составление логической цепи Лукас. – Они не могут противостоять Истоку, а значит, скорее всего нападут когда будешь в обличии человека.

– Это всего лишь предположение…

– После того, как им удастся выполнить задачу, они вероятно обязаны принести добычу тому, кто их запрограммировал, а это никто иной, как та самая безупречно прячущаяся во владениях Истока Земли, темная лошадка Мастера Воздуха, – никакой реакции на мой протест; Лукас спокойно и уверенно развивал собственную догадку. – Нам нужна ловушка.

– Я тут кстати думала на досуге, – аккуратно начала я, обрадовавшись подоспевшему моменту. – Правда думала, что охотятся на Акиру, а не на меня, но это не суть важно…

– Лаконичней изрекайся, будь добра, – ну вот снова узнаю бывшего Лукаса.

– Короче говоря, не нужна подмена, – наконец, произнесла я предложение вслух. – Я сама стану ловушкой, понимаешь?

– Ты в своем уме?! – а говорят у девушек дурной характер. – Еще пару часов назад со слезами на глазах спрашивала, почему снова ты в опасности, а теперь готова на жертвы? Ты хоть изредка следишь за собственными мыслями?

– В любом случаи я не позволю никому рисковать собой, – категорично заявила я, гордо задрав голову. – Никто больше не поставит на кон свою жизнь ради меня!

Не отводя от меня разозленного взгляда, парень еще пару долгих минут лишь громко и тяжело дышал, видимо выпускал пар, а потом, резко поднявшись, принялся хаотично расхаживать по всему периметру комнаты.

– Не могу сказать, что полностью не согласен, – вдруг сквозь зубы произнес Исток. – Так или иначе, не уверен, что мы вообще можем кому-то здесь доверять, поэтому необходимо действовать строго секретно.

– Тем более,– не уж то впервые удалось убедить мага пристать на мое предложение; победа! – Тут еще есть кое-что, о чем, наверное, следует рассказать.

Да знаю я, что ты устал от моих тайн, нечего так презрительно пялиться. Но мысленные послания так и не долетели до разгневанного сознания Лукаса и, неотрывно смотря на меня стальным взглядом, маг явно желал, что бы я никогда не произносила этого вслух.

– Чем добьешь? – в своей неповторимой манере выуживал из меня информацию колдун.

– Тогда после совета, – теперь встала я, и подойдя к окну, где стоял Лукас, резко остановилась, требуя беспрекословного внимания. – Я возвращалась к дому Акиры и не могла не зайти к тому магу, что смотрел за садом, помнишь?

– Ну, – аккуратно потянул парень.

– Он принял меня очень гостеприимно, но в то же время начал говорить очень странные вещи.

– Какие такие вещи? – не понял Исток.

– Он, как и все вы стал превозносить и боготворить мою персону, – как можно быстро пробубнила я смущающую часть беседы и непременно перешла к самой важной части. – Но самое главное в его речи слова, где он категорично опроверг свержение Мастера Воздуха и в этот раз.

– Что? – удивление на лице Лукаса казалось глубоким. – Но, как обычный маг может утверждать такое?..

– Не знаю, – пожала я плечами, продолжив излияние души: – Он также назвал мне причину, которая, по его мнению, станет препятствием.

– Интересно, и что это?

– Я не совершеннолетняя, – глупо выпалив несуразный ответ, стала с интересом наблюдать за реакцией Истока. – Я не достигла магического совершеннолетия.

– Ты что замуж за него собралась? Причем тут совершеннолетие? – хмыкнул Лукас в полном недоумении. – Определенно глупая причина, по-моему.

– Как бы там ни было, я ему поверила. Даже не знаю почему…

– Ну, да, – иронично буркнул Лукас, бросив очередной насмешливый взгляд. – Ты ж в обычные дни такая недоверчивая, всех проверяешь, не так ли?

– Опять начинаешь? – зло бросив ему в лицо, я нахмурилась и сложила руки на груди. – Вот что тебе мешает быть хоть чуточку…

– Тихо, – внезапно шикнул Исток, даже не взглянув в мою сторону.

– Ну, вот, – продолжала я, не замечая серьезного взгляда Лукаса, устремленного куда-то вдаль. – Опять рот закрываешь, а я…

– Да ради всего магического, женщина, молчи! – на этот раз насильно приложив ладонь к моему рту, волей неволей заставив замолчать, Лукас насторожился и напрягся как струна. – Кто-то приближается к замку и этот кто-то не маг Земли.

Должна признаться, давно так не боялась, как в тот самый миг. Сердце предательски крутило сальто, кровь, как чумовая, гоняла по всему телу, в ушах громко звенело. Я напряглась каждой стрункой. Показалось, что вот он, настал мой конец, и если бы не слова Лукаса, произнесенные шепотом на ухо, заставили кое-как взять себя в руки и начать активно действовать.

– Ты выживешь, помни это, – с этими словами он медленно отпустил меня и взял за руку. – Пойдем, стоит узнать, кто пожаловал.

Такими вот тихими, крадущимися шагами мы быстро спустились по лестнице вниз и, спрятавшись в фигурном углублении в стене около входной двери, стали покорно ждать появления тайного гостя. Тот, кто войдет нас точно не заметит, а вот мы, в свою очередь, просто обязаны его опознать.

– Прятаться? – удивилась я, поняв, что Лукас не был намерен сразить этого шпиона в бою. – Почему?

– Все просто, – наклонившись к моему уху, тем самым обдав его непроизвольным теплом, произнес маг. – Эта пешка приведет прямиком к главарю, но только если будем действовать по плану. Нам не к чему спугивать дичь, которая так, кстати, сама пришла к столу.

Спустя пару долгих минут, проведенных в тесной компании твердого, жаркого (Господи, о чем я только думаю?) тела Истока Воздуха, я успела пылко полюбить довольно неудобное углубление в стене и даже заметить отворившуюся в одночасье дверь. А вот и он, наш долгожданный гость! Разглядеть мага оказалось еще той задачей, в холе уже темно, давно близилось к ночи, что определенно составляло проблему.

Я невольно сжалась от страха, что, несомненно, не избежало внимания Лукаса, он прекрасно знал, чувствовал всепоглощающий страх, однако помочь в ту самую минуту ничем не мог. Пытаясь получше рассмотреть предателя, Исток попытался немного выглянуть, но безуспешно, гость плотно укутан черным балахоном.

– Балахон, – встретившись со мной взглядом, тихо прошептал Лукас; и не нужно так смотреть, я поняла, кого ты подозреваешь!

– Нет, – упрямо качала головой я. – Это не она…

– Вот ты где, – голос гостя звучал таинственно и низко, но главная особенность – он определенно мужской. – Мы тебя заждались.

Слова пришедшего предназначались магу Земли, который к нашему с Лукасом удивлению вмиг поднялся и с широко открытыми глазами, даже не моргая, начал шагать за колдуном в балахоне.

– Простите хозяин, – словно робот произнес колдун, все еще не моргая. – Я искал жертву.

– Почему так долго?! – недовольным и громыхающим голосом, заставившим меня невольно отвернуться к стене и испуганно уткнуться лицом в плече Истока Воздуха, негодующе рыкнул предатель. – По-моему, все давно закончилось, а ты по-прежнему подвергаешь нас опасности! Возвращайся домой и жди распоряжений. И даже не думай, что действия подобного рода не будут наказуемы! Госпожа подобного не потерпит. Она стольким пожертвовала ради миссии…

– Слушаюсь, – тем же порабощенным тоном ответил маг и первым покинул дом родителей Акиры.

Колдун в балахоне задержался всего на пару секунд, словно прислушиваясь и вынюхивая что-то невидимое, невесомое, но вскоре последовал следом за магом Земли и так же непонятным образом исчез во мраке. Что касается моего остолбенелого тела, то примерно минут пять оно оставалось обездвиженным и напряженным. Пальцы, казалось, намертво приросли к толстовке Лукаса и, самостоятельно оторвать их от теплой ткани парня, уже была не в силах. Исток Воздуха, в свою очередь, прижимал мою голову к своей груди, словно боясь отпустить и в тот же миг потерять из виду. Опека и беспокойство отчетливо просматривались в каждом его движении.

– Думаю, можно выходить, – наконец прошептала я, пытаясь оторваться от мага, но он не отпускал. – Лукас?

– Не может этого быть…, – рассеяно произнес Исток, больно впиваясь пальцами в мои плечи. – Почему она?..

– Ты о чем, – странное поведение, совсем на него не похоже; подождав лишь миг, я предприняла очередную попытку освободиться, только на этот раз прибегая к силе.

– Она не отпустит тебя живой, – казалось разговор маг всел исключительно с собой. – Она не отпустит, я должен защитить…

– Эй, – кое-как отстранившись от мага, раздраженно бросила я. – Все хорошо, мы ведь собирались не высовываться, так что успокойся.

Если честно я и раньше не всегда понимала ход мыслей Истока Воздуха, откровенной загадкой был его буйный, а иногда слишком непредсказуемый характер, но сейчас он переплюнул сам себя. Я впервые видела мага в подобном состоянии, что-то пошло не так, он растерян и напуган.

– Я должен тебе кое-что рассказать, – ну, слава Богу, прежний холодный голос Истока вновь окутал пустой дом. – Это важно и медлить нельзя иначе погибнем все.

Уставившись на Лукаса широко открытыми глазами, я отчаянно пытаясь понять таинственность и несуразность его действий.

– Ты знаешь, кто это был? – догадавшись о возможной причине, тихо спросила я.

– Да не это самое важное, - отмахнувшись от вопроса, как от назойливой мухи, раздраженно произнес колдун – Кажется, теперь я точно знаю, кто та самая темная лошадка…

– Что? – требовательно вцепившись в края толстовки мага, я несдержанно и сильно встряхнула наконец взглянувшего на меня Истока. – Кто, говори же?!

– Она снова здесь, Эльза, – не отводя глаз в сторону не на минуту, еще взволнованнее твердил Лукас. – Белл снова вышла на охоту. Но на этот раз она полностью владеет магией обоих стихий. Она пришла ко мне…

***

Оставшиеся время до утра я, Лукас и Рани провели в моей комнате дома Акиры. В головах абсолютная путаница, кто-то пытается как можно лучше разложить полученную информацию по полочкам, кто-то чертит план поимки врага, а я, в лучших жанрах драмы с явной примесью ужастика пытаюсь придумать наиболее извращенный способ отвинчивания светловолосой головы несносного Истока Воздуха. Если за всем стояла почившая колдунья, то дело наше пахнет керосином! После Мастера Воздуха она вторая по силе, и что-то противное внутри подсказывает, ее номер два даже с избытком превышает мой номер «а кто его знает какой!» Вот черт, я снова до смерти напугана.

– Ты уверен? – в энный раз аккуратно спросила Рани, видимо боясь однажды вывести Лукаса из равновесия. – Уверен, что это именно она? Тот маг ведь не назвал ее имени, не так ли? Кто знает, может это какая-то иная колдунья или…

– Это она, – настаивал Исток Воздуха и на этот более несдержано.

– Но почему ты так уверен? – несмотря на очевидность правды в словах Лукаса, мне наивно хотелось верить в лучшее. – С чего ты понял? Мы ведь не разу не получали видимого подтверждения ее существования. После Стерлинга, она умерла…

– Эльза, – снова громыхнул Лукас обычным для себя холодным голосом. – Она не умерла.

- От куда тебе, черт возьми, знать? – а может раздражение и гнев в голосе свидетельствовал совсем не о страхе? Я что ревную?

- У меня есть на то причины, - просто и лаконично, какая же ты душка, Лукас!

– Какие? – встав и подойдя к колдуну, на оном яростном дыхании выпалила я, вижу не одна я скрывала правду. – Ты, что знал о ней раньше?

– Не совсем…, – отводя взгляд в сторону, замялся Лукас. – Сейчас это неважно…

– Да, нет уж милый, – снова схватив за край толстовки оной рукой, я резко призвала парня к ответу. – Говори немедленно!

Не видя иного выхода, Исток перевел дыхание, и медленно, пытаясь как можно меньше придавать внимания первой части сна, пересказал суть встречи с Пророком Земли. Не знаю, что излучало в тот миг мое лицо (хотя чего же, очень даже знаю – злость, ярость, желание пнуть Лукаса под зад), но прочтенная опасность в глазах Истока Воздуха не сулила добра. Я так хотела наорать за то, что промолчал, так хотелось врезать за ненавистные объятия и поцелуи, лишь предстоящие ему и Белинде, что внутренний огонь, тот, что давно приручила, вновь и новь без разрешения лез наружу. Обида бушевала подобно урагану Катрина и, с каждой минутой ощущение всепоглощающего пламени ставало сильнее. Да что же такое творю?

Словно со стороны я стояла и наблюдала, как предварительно одев диадему, два гибких потока, змееобразно обвили руки, локти, запястья постепенно подступая к ладоням, а как только оказались на месте я, не особо волнуясь за последствия, выпустила мощные потоки стихии прямиком в ненавистного мага. И плевать, что ему удалось увернуться, зато чувство удовлетворения посетило почти мгновенно, в одну секунду я частично отпустила внезапно нахлынувшую злость.

– Значит, ты до проникновения в память этого мага уже наверняка знал, кто из нас умрет? – сдавленным от злости голосом произнесла я, пока Лукас заканчивал тушить воздухом все еще тихо тлеющую кровать. – Именно поэтому так бесцеремонно тащил меня в дом родителей Акиры? Плевал ты на мое умение сострадать, не так ли?

– Прости, – холодно произнес Лукас. – Я не хотел лишний раз тебя волновать, понимаешь?

– Ах, ну да, а дать узнать правду таким образом куда лучше, – возмущению нет границ, я просто извергала фонтан эмоций. – Какой же ты чертовски заботливый…

– Эли, – попыталась утихомирить меня Рани, хотя и сама прекрасно понимала, что затея глупая. – Давайте поговорим спокойно…

– А я разве не спокойна? – на повышенных тонах бросила магам я. – По-моему, спокойней меня может быть лишь эта дверь, - ах как жаль-то дверцу шкафа, одним целенаправленным огненным потоком от нее осталась горстка пепла.

– Прекрати, будь добра! – ура, Лукас на меня орет, что может быть прекрасней? Теперь с чистой совестью могу извергать на него все закрома не реализованной злости. – Ты ведешь себя как ребенок, но ты, милая, Исток, хренов предводитель! Не забывай об этом…

– Да почему-то ты ведешь себя со мной именно, как с паршивым ребенком, – подойдя к магу поближе, не успокаивалась я. – Именно ты не воспринимаешь меня как равную, как хренова предводителя, - перекривив как тон так и голос Лукаса, я определенно разбудила в нем зверя. - Не доверяешь и считаешь, что любой иной маг сильнее меня. Да ты только и делаешь, что сравниваешь меня с ней, а когда я каким-то образом не оправдываю твои надежды, ты… Да, ты выгораживаешь ее постоянно, еще с того раза! Видимо, даже, когда очередная пешка ее плана наброситься на меня с ножом, или чем-то гораздо хуже ты скажешь, что и в этот раз твоя любима тут не причем! Или же найдешь еще более дурацкий способ ее оправдать…

– Эли…, – в глазах Рани читался определенный страх, так как при взгляде на Лукаса можно с уверенностью утверждать, в ближайшие минут пять в этой комнате произойдет что-то страшное и вероятно катастрофического масштаба.

– Ты ведь именно по этой причине боялся рассказать о своей встрече с Пророком, так? – не обращая внимания ни на спятившую от страха Рани, ни на возмущенное рычание Лукаса, я кулаками била парня в грудь, постепенно распаляя злость внутри Истока. – Душка Лукас боялся, что вздорная Эли начнет очернять доброе имя его горячее любимой колдуньи? Ах, нет, я бы начала строить планы по очередному уничтожению ведьмы и возможно даже победила бы, и что же тогда? Снова бы ушел страдать в леса?! Сбежал бы, трусливо поджав хвост?! Что смотришь, чего молчишь?! Правда глаза колит?!

Знаю, меня жутко понесло, глаза и мысли заслепила ревность вперемешку с непревзойденной злостью. Я понимала, что ставлю огромную, жирную точку в возможных или невозможных отношениях между нами, но остановить поток обвинений не могла, они казались тогда обоснованными и правдивыми. Лукас сам виноват, своими тайнами и действиями побуждал к подобным срывам. И прежде чем мой рот вновь открылся с очередной порцией обвинений, в руке Истока образовалась знакомая сфера воздуха, а спустя миг уже летела в мою сторону. Рани лишь ойкнула и своевременно побежала за помощью, понимая, что остановить два сумасшедших Истока сможет только еще один обладающей равной силой маг.

Я разбивала воздух Истока лучами огня, постепенно уничтожая красоту, которая была в комнате до нашего непосредственного вмешательства. Мы творили безумные вещи, хотя посмотри кто-то на нас со стороны уверена восхищался бы бушевавшему танцу двух великих стихий.

Лукас норовил истребить мой нрав, проучить несдержанность, его сферы временами попадали в цель, но и я не отставала. Мощный огонь, предотвращал его меткие попадания и норовил как можно ближе подобраться к самому Истоку. Господи, да мы распалились до такой степени, что за окном внезапно разразился гром и молния, а спустя считанные секунды началась сильнейшая буря. Плевать, мы не видели ничего и никого, в глазах всепоглощающая злость и ярость!

– Да что б тебя! – заорала я, бросая в мага очередную порцию самого яркого пламени. – Какая магическая сила принесла тебя в мою жизнь?!

Как только Лукас отразил очередную атаку огня контратакой воздуха, я, не успев вовремя отскочить, к приогромнейшему сожалению угадила в его капкан. Вихрь искусственного торнадо мгновенно затянул меня внутрь и принялся вертеть с головокружительной скоростью. Да что б его, он снова победил! Я чувствовала жуткую досаду и неудовлетворение, даже почти разревелась от осознания печальности собственного положения, но тут внезапное прикосновение требовательных рук мага, резко схвативших меня за плечи, выбили все лишние мысли как одну. Лишь мгновение на осознание, один взгляд прозрачно серых глаз и его жаркие губы с нескрываемым желанием и силой ополчились на мои полуоткрытые от удивления уста.

Странный, необъяснимый трепет внутри распространился по всему телу. Неосознанно руки поползли верх, желая как можно быстрее ощутить нежность кожи и мягкость вечно растрепанных волос. Сердце радостно стучало, а по телу разлилось приятное тепло.

Вот так, с немыслимой скоростью мы продолжали кружиться в этом страстном вихре, даже не собираясь останавливаться. Я все пыталась понять, почему Лукас это делал, зачастую казалось, на меня ему по большей мере плевать, но будучи не в силах сдерживаться и сопротивляться, я покорно впустила в вихрь воздуха свой яркий огонь, который вместе со стихией Лукаса стали нашей клеткой и неустанно кружились вокруг. К слову, именно тогда, я впервые поняла, что значит влюбиться…

Глава 11

Предатель

В тот день наши с Лукасом души спасла Акира. Успев первой вбежать в разгромленную комнату, где я и Исток Воздуха все еще парили в огненном торнадо, она закрыла дверь и решительно настроилась никого не пускать. Можно с твердой уверенностью утверждать, что именно тогда мы впервые увидели невероятную силу Земли, заставившую торнадо мгновенно остановиться.

Как всегда стало не по себе, да и кому бы не стало, когда их внезапно прерывают да еще и застают на страстном поцелуе? Быстро разойдясь по разным углам к чертям разгромленной комнаты, мы виновато и с откровенным интересом юного натуралиста стали рассматривать сошедшую с ума погоду за окном.

– Скажите, что мне это показалось, – умоляюще просила Акира, переводя взгляд с моего рассеянного лица на впервые смущенное лицо Лукаса. – Ну, я жду!..

Требование Истока Земли, увы, не встретило должного приветствия, лишь невнятное бурчание в стиле: «А что я, я ничего…» или же «Я вообще его ненавижу, между прочим…» а так же «Она меня вывела, вот так и вышло…» - все, что получила разгневанная Акира.

– Я не верю, – качала головой колдунья, злясь на нас и непосредственно на нежелательные чувства между Истоками. – Вы как дети, вам не говорили, что это не приветствуется? И почему сейчас, когда оба так нужны? Зачем вообще вас позвала…

– Нет-нет, Акира, погоди, – подбежав к Истоку, кое-как попыталась оправдаться я. – Это не помешает, поверь. К тому же мы уже обладаем довольно серьезной информацией о силе противника, противостоящего нам.

– Правда? – не уверенно переспросила колдунья и, взглянув на Лукаса в поисках подтверждения, медленно сменила злость на милость.

– Ну, скажи ей, чего молчишь, – потребовала я, не понимая, почему за поцелуй должна отдуваться я одна, когда для этого обычно требуются двое.

И тогда мы вместе с Истоком Воздуха поведали Акире о Белинде, о ее силе и возможностях, о том, что колдунья содержала в себе силу двух стихий и по какой-то причине сумела выжить и теперь желает получить остальные силы. Мы также рассказали об опасности, снова грозящей мне. Скорее всего, убив родителей Истока Земли и заставив поверить, что опасность грозит именно земной стихии, Белинда и Мастер Воздуха желали вновь заманить меня в ловушку, лишая тем самым поддержки магов Огня. Ведь здесь защищают Акиру, и если падет выбор между Истокам, то маги Земли за мной не пойдут. Так же рассказали о том, что здешних колдунов откровенно зомбируют и кто знает, сколько таких вот чокнутых роботов уже бродило по просторам магического города Нара.

Последней была информация о приманке, точнее наша с Лукасом задумка, опасная, но действенная.

– Но ведь вы не думаете, что она сама придет за Эли? – уточнила Акира. – Какой смысл так рисковать? Один шанс на миллион, что Белинда собственной персоной решиться на тебя напасть. Скорей всего те самые зомби посверепствуют и предусмотрительно доставят диадему хозяйке.

– Кажется, сейчас в отличии от предыдущего раза, – начал было Лукас, – цель Мастера получить реликвию без лишнего шума, то есть без боя. Уничтожение магов для него не главное.

– Тут я тебя поддержу. Возможно, цель совершенно не война с Истоками и не просто владение четырьмя реликвиями, – предположила Акира. – У меня жутко навязчивое ощущение, словно он что-то ищет…

– Почему так думаешь? – удивилась я, не видя очевидной логики. – Он ведь хочет нас убить?

– Да, но лишь для того, чтобы реликвия имела стопроцентную силу, – медленно, но уверенно предположение Акиры обретали смысл. – Он не желает поработить всех магов стихий, неужели не видите? Он не просто кровожадный тиран помешанный на власти, иначе бы не наделял своих пешек умением превращаться в животных, не вселял бы в Белинду два начала. Он готов на все, чтобы собрать четыре реликвии вместе, а не заставить магов работать на себя.

– Логично, – донеслось из угла, где стоял, облокотившись на покалеченную стену Исток Воздуха. – Значит, можем предположить, что магам в этот раз ничего не грозит и таким образом у нас на одну проблему меньше.

– Точно, – казалось, Акира и Лукас читали мысли друг друга, и почему меня это подбешевало? – Но все же ваш план приманки кажется очень призрачным и рискованным, слишком рискованным. Если что-то пойдет не так, мы лишь дадим повод Белинде узнать, что нам о ней известно, и тогда придется все начинать с нуля.

– Ты права, – хоть бы посопротивлялся для приличия, или только со мной у него распри? – Значит, необходимо придумать новый план разоблачения.

– А вот я не согласна, – ну и пусть они против, а я отстаиваю свою идею. – Ведь можно же добровольно пойти к нападающим, и пригрозить смертью, если не отведут к ней. Так быстрее и проще.

– Что?! – безумнейший взгляд Лукаса и, кажись, еще одно слово в таком роде и очередная воздушная сфера несомненно сшибет меня с ног.

– Ты хочешь напасть на магов Земли? – в глазах Акиры появился отчаянный страх.

– Придавать их пыткам ты согласились, а предотвратить мою погибель нет? – впервые за все время знакомства я уверенно рубила правду с плеча. – Можешь не переживать, в отличии от вас я ограничусь лишь предупреждением и только.

– Эльза, – кто бы сомневался, что воспитанному Лукасу совсем не понравится мой гонор в отношении Истока Земли.

– Что?! – огрызнулась я. – Вместо того, чтобы искать призрачные планы, стоит решаться на тот, который реален, а то пока будете предаваться умственным раздумьям меня и убьют по-тихому.

– Да, что с тобой сегодня? – оказавшись около меня, Исток Воздуха довольно бесцеремонно больно схватил за локоть. – Может, хватит пороть чушь?

– Да откройте уже глаза, наконец! – не в силах сдерживаться, в сердцах крикнула я. – Нельзя больше тянуть, поймите. А мой план – это отличная идея оставить всех невредимыми…

– Бред, – снова перепалки между мной и Лукасом не избежать. – Тебя никто не прикроет в случаи чего. Там окажешься совершенно одна, а зомбированных магов помимо Белинды, кто знает сколько. Тебя могут убить, Эльза, пора понять. А отдав таким образом диадему, да и свою жизнь, лишь усугубишь и так не радостное состояние вещей как в мире магии, так и людей.

– Это не выход Эли, – даже после моей грубости Акира все еще была дружелюбной. – Мы придумаем что-то в кротчайшие сроки, я обещаю.

Да ну вас всех! Посмотрела бы я на вас, грози вам очередная плаха.

– Мне нужен совет, – внезапно даже для самой себя бросила я и, не ожидая очевидных возражений, почти бегом покинула комнату. – Если хотите, идите за мной.

Если честно, совсем не ожидала поддержки со стороны Истоков, но как только постучалась в дверь блуждающей прорицательницы, Акира и Лукас с искренним недовольством стояли по бокам.

– Приветствую вас, – поклонился Блуждающий Пророк столь высоко-почтенным гостям на пороге собственной комнаты. – Вы хотели о чем-то спросить, Исток Огня?

Мы молча вошли, но присаживаться никто не собирался, уж слишком наколенная атмосфера образовалась.

– Вы же наверняка знаете, о плане, который я еще буквально пару минут назад предлагала Лукасу и Акире? – спросила я и определенно увидела подтверждение собственной теории. – Ведь это единственный выход, не так ли?

– Нет, – твердо и спокойно произнесла колдунья; по правую руку от себя совершенно отчетливо услышала облегченный выдох Лукаса. – Это один из выходов, но уж больно радикальный. Его следует применять лишь тогда, когда иных нет.

– Значит, другой все-таки есть? – аккуратно подталкивала к ответу Акира, вечно она осторожничает.

– Я уже упоминала темного мага, виновника, которого, увы, не вижу, – немного отстраненным голосом продолжала прорицательница. – Не вижу, но чувствую и на совете чувство меня не подвело, Исток.

Произнеся это, Блуждающий Пророк многозначительно взглянула мне в глаза, больше не произнося ни слова. Да и не нужно, мозг уже активно искал смысл в ее всевидящих речах. А спустя миг цель достигнута!

– Спасибо, – на этот раз, к всеобщему удивлению, прорицательнице поклонилась я.

Первой покинув комнату колдуньи и вернувшись в то, что с натяжкой можно было назвать моими покоями, я принялась нервно теребить пальцы, одновременно наматывая круги по комнате.

– Я правильно понял, – оказавшись снова рядом, прервал раздумья Исток Воздуха, – Белинда все таки была на совете?

– И я так поняла, – активно закивала Акира, желая услышать подтверждения от меня. – Эли?

– Она знала о наших замыслах, – глупо скрывать истерическое состояние, нотки паники и исключительно зрительный контакт с Лукасом. - Ты понимаешь, что она по сути сама предложила нам увидеть правду в воспоминаниях мага Земли?

По округленным глазам, расширенным зрачкам сразу понятно, теперь он это понимал!

– Тот маг, в черном балахоне знал, что мы там, – продолжала я докапываться до правды. – Он специально упомянул Белинду… но зачем?

– Она себя переоценивает, – вдруг на лице Лукаса появилась злая улыбка. – Играет с нами.

– То есть так она хочет придать себе большей значимости? Нагнать страху?

– Неплохая психологическая тактика, – по-прежнему злясь, продолжил маг. – Она вводит тебя в неведенье, запутывает, пока ты не перестанешь думать трезво, заставляет поверить, что находишься в смертельной опасности примерно шестнадцать раз и дабы выжить, тебе необходимо пожертвовать собой, а к тому же сорит с теми, кто может обеспечить хоть малейшую безопасность.

– А для того, чтобы пожертвовала собой, тебе конечно необходимо знать, кто охотиться, – и как они это делали, снова Акира заканчивает его мысль. – Она хочет отомстить! Ведь как иначе объяснить желание повторно покушаться на Эли?

– Ну…, – затянула я, не совсем уверенно.

– К тому же, если я не ошибаюсь, колдунья была твоей девушкой, – обратилась Акира к Лукасу, заставив меня неосознанно нахмуриться. – А теперь ею стала ты, и она об этом скорей догадывается…

– Я не… Да мы на людях не переносим друг друга… И вообще…, – замялась я, услышав то же со стороны Лукаса.

– Нет-нет… она? – ухмыльнулся Исток Воздуха, но внезапно потупил взор. – Ну, ты, возможно, права.

– Ну вот, – кивнула Акира. – Тут еще и личный интерес присутствует.

Бросив на Лукаса беглый взгляд, я снова смутилась не к месту. Так или иначе, больше нет времени. На данный момент нам бесспорно известно следующее: Белинда является одним из членов совета Земли, она по каким-то личным соображениям разрешила нам увидеть процесс зомбирования магов Земли, но сама же и прокололась, не взяв в счет помощь Блуждающего Пророка.

Теперь перед нами стояла четкая задача – вычислить, в чьем обличии на совете предстала Белинда. И желательно, не афишировать предпринятые шаги, отныне доверять могли лишь очень узкому кругу доверенных лиц. Что же придется хорошенько попотеть!

***

– Очнись Исток, – снова этот привлекательный женский голос настойчиво звал Лукаса.

– Пророк? – тут же произнес маг, как только веки немного приоткрылись. – Снова во сне?

– Так надежней, – кивнула девушка, одним легким движением снимая капюшон. – Я бы не пришла, если бы не крайняя необходимость.

– Что произошло? – состояние постоянного волнения уже стало его рутиной.

– Я так понимаю, допрос мага Земли прошел удачно? – наперед зная ответ, констатируя действительность, спросила провидица.

– Да, мы узнали, что за всем этим и на этот раз стоит Белинда, – устало кивнул Лукас. – Мастер снова пустил свое лучшее оружие на боевую арену. К тому же в день совета, она была одним из его членов за круглым столом. Теперь нужно лишь вычислить ее.

– Как вы об этом догадались? – удивился Пророк, ведь зачастую о таком намекал непосредственно провидец стихии.

– Блуждающий Пророк помогла, – произнеся это, Лукас бесспорно наблюдал недовольство в глазах и движениях всевидящей колдуньи.

– Снова эта самозванка, – пренебрежительно произнесла Пророк. – Вы ведь могли и ко мне за помощью обратиться, Исток.

– Простите, не я был инициатором похода к блуждающей провидице, – виновато произнес Лукас, начиная злиться на Элизабет – Но, позвольте заметить, в отличии от вас, ее найти куда проще, мы всегда знаем, где она пребывает.

– Ладно, так или иначе, я рада, что правда открылась и не суть важно с чьих уст она слетела, – совладав с собственными чувствами, спокойнее продолжила провидица. – Значит, осталось решить лишь один вопрос, и прошу, воспринимайте меня, как пророчество, которое невозможно остановить.

– Хорошо, – нехотя согласился Исток Воздуха, напрягшись еще сильнее.

– Вы ведь хотите спасти Эльзу? – немного несдержанно поинтересовалась колдунья.

– Я этим и занимаюсь, – кивнул Лукас, догадываясь, о чем пойдет сейчас речь. – Прошу, не стоит напоминать…

– Она знает о том, что происходит между вами, Исток, – выпалил Пророк, не желая слушать отговорки. – Вы понимаете, что сами подвергаете опасности Исток Огня? Чем больше вы с ней контактируете, тем быстрее ее настигнет смерть.

– Она знает, что мы с ней… друзья, – гениальное определение, Лукас, особенно учитывая последние общения с участием объятий и страстных поцелуев. Да, так поступают именно друзья. – Она мстит Эльзе лишь потому, что я ей помогал в тот раз, да и сейчас рядом.

– Ну, если вам хочется в это верить, – явно не веря, наигранно развела руками провидица. – Так или иначе, подобными действиями, вы лишь злите ее еще больше и придаете противнику лишнюю силу…

– Я ничего такого не делаю…

– Я уже говорила, что на этот раз Белинда пришла к вам, помните? – не обращая внимания на слабые попытки оправдаться, снова спросила колдунья. – Она так просто вас не оставит, Исток, поэтому советую задуматься, как быть дальше.

– О чем вы? – не четко понимая требования Пророка, немного грубо потребовал ответа Лукас.

– Придет время и перед вами станет выбор, – учтивость исчезла, оставив место сухой констатации. – Вы должны будете выбрать за кем идти, да вот выбор у вас призрачный. И вы сами поймете почему.

– Выбор между противоположными сторонами войны, так? – наконец понял Исток. – Я не окажусь на стороне Мастера Воздуха, уж поверьте.

– А я и не говорила о Мастере, – на лице Пророка еле заметна кривая улыбка. – Убеждены вы будете не им, Исток.

Пророк исчез, вытолкнув Лукаса в полумрак ужасной реальности. Хватая прохладный воздух ртом, маг все пытался понять, что имела в виду провидица. Неужели он и вправду выберет Белинду, а не эту надоедливую девчонку, которая по непонятной причине в данный момент так сладко спала на его онемевшей руке? В голове как по команде возникли две такие разные колдуньи: одна изысканная и красивая, которой он всегда ее знал, другая же вздорная глупышка почему–то снова с обрезанными волосами и сжатыми в кулаки пальцами.

Вот скажите, почему нельзя просто сделать то, что хочется и не думать о последствиях? Начав бессознательно ворочаться во сне, Эльза теснее прижалась к Истоку Воздуха своим теплым телом, заставляя его тем самым загадочно улыбнуться.

– Ну и как ты тут оказалась? – не ожидая ответа, шепотом спросил Исток Воздуха, вглядываясь в черты лица Эльзы. – Я же уступил тебе свою кровать, а тебе и этого мало?

Исток Огня лишь что-то невнятно пробурчала и уткнувшись лицом в шею парня, заставила его признать очевидную истину - ему это чертовски нравилось. Обвив руками хрупкое тело девушки, Лукас снова провалился в сон, желая больше никогда не встречаться с Пророком Земли подобным образом.

Глава 12

Чистая магия Земли

Вот скажите честно, что бы делали вы, окажись кто-то из ваших верноподданных фирменным, отлично прячущимся засранцем? Правильно тайно шушукались бы с теми, кому доверяете и бросали бы по сторонам несдержанные подозрительные взгляды.

Так и происходило с нами, тремя Истоками заговорщиками, которые то и дело пересекались в самых неподходящих местах и вечно шушукались о насущных проблемах. В скором времени было решено созвать очередной совет, где будто бы обещалось предоставить неимоверно важную информацию о ходе дела и пренепременно явиться следовало прежнему составу без исключения. По непонятным причинам, всему виной интуиция, мы почти уверены, что несносная Белинда ни в коем случаи не пропустит столь важное мероприятие. Все что требовалось, навеять много пафоса и важности. Как же тут устоять то?

– Теперь самое главное, – начал нравоучение Лукас, когда мы в очередной раз встретились в дебрях лесов Нара. – Последовательность действий на совете.

– Акира уже пригласила всех, кто присутствовал в тот раз, – известила я Исток Воздуха. – Осталось выбрать место, но я предложила оставить прежнее, так не вызовем лишних подозрений.

– Согласен, – да неужели, Лукас одобрительно кивнул? – Теперь самое главное. Я около часа провел в библиотеке Мастера…

– Он знает? – что за черт, мы договаривались держать язык а зубами!

– Нет, я пробрался… незаконно, – хитрая ухмылка и Лукас приступил к главному. – Я пересмотрел десяток книг и в итоге стащил вот эту.

Не обращая внимание на мое нескрываемое замешательство Исток Воздуха бесцеремонно сунул в руки не большую книжонку в кожаном переплете и кивком приказал открыть. На вид дала бы этому экземпляру древней литературы не менее тысячи лет, что автоматически означало, дело имеем с древнейшей магией.

– Вот здесь, – указал Лукас на одну из страниц книги. – Ты увидишь некое писание.

– Легенда что ли? – удивилась я увиденному, не особо пытаясь вникать в суть изложенного, почему бы магу не расщедриться и не рассказать все доходчиво и быстрее?. – Еще и написано непонятно, ты издеваешься?

– Это древние письмена, японский язык, – бросил мне в ответ холодный голос Лукаса и, проигнорировав несколько обидчивый вид (вот интересный, словно я обязана знать все языки мира), начал рассказывать, о чем собственном говорилось в писании. – Существует поверье, что однажды в королевстве Земли готовился коварный заговор по свержению тогдашнего Истока. Этот Исток отличался особой строгостью по отношению к магам, но всегда и без исключений был справедлив. Маги же Земли невзлюбили его…

– Такое бывает? – удивилась я, не веря, что колдуны вечно почитающие и кланяющиеся низко в ноги вообще могут кого–то невзлюбить.

– Ну, конечно, бывает, Эльза, – снова высокомерно ответил Лукас, удивляясь моей глупости. – Не уж то думаешь, что мои маги сейчас безоговорочно боготворят Мастера Воздуха?

– Продолжай, – не подымая глаз на Исток Воздуха, понимая, что в очередной раз продемонстрировала собственную глупость, попросила я.

– Ну, так вот, маги решили свергнуть колдунью и обратились к древней, чистой магии Земли. За легендой, в самой центральной точке земного леса существует некий колодец, непосредственно символизирующий ту самую чистую магию стихии.

Я, не отрывая заинтересованного взгляда от Лукаса, внимала каждому слову. Исток же не обращал на меня особого внимания, продолжал излагать раздобытую информацию с удивительно восторженным видом.

– Для иного любого мага или простого человека, этот колодец не будет особенным и вода в нем покажется простой и обычной. Но вот, если воду из него достанет сам Исток Земли, то она пожалуй исполнит любой его приказ.

– Как это? – для меня, скажу честно, очень странно звучали слова о том, что вода будет каким-то образом выполнять приказы, слишком уж на сказки из детства похоже.

– Ну, смотри, – нетерпеливо рыкнул Лукас и принялся объяснять. – Если ты хочешь избавиться от предателя, то по твоему велению вода станет ядом, если же желаешь узнать правду, то вода превратиться в зелье правды, от которого никому и ничего не удастся скрыть. Теперь ясно?

– Это ведь гениально! – как только слова парня накрепко укоренились в сознании я воскликнула и радостно хлопнула в ладоши. – Правда, превосходно!

– И я о том же, – не смотря на все старания, даже хмурый неприступный Лукас так и не сумел сдержать ухмылку.

– Да только, ты точно уверен, что колодец существует? – ну как туу не подразнить, когда колкости сами лезут наружу? – Раньше-то ты в легенды не особо верил, и в «Путь Истока» не верил…

- Вот как раз существование прохода заставило меня немного поменять точку зрения, – отмахиваясь от иронии в моем голосе, кивнул Лукас. – А что, если все легенды, сказки, которые нам пересказывали изо дня в день на самом деле правда? Ведь по сути легенды – особая часть истории, которую из-за отсутствия четких доказательств относят к небылицам. Но история остается историей, а ей мы определенно верим.

– Значит, решено, берем Акиру, карта леса и вперед, – подытожила я не желая останавливаться на достигнутом.

– Карта вот, – беспристрастно и невозмутимо произнес в ответ Лукас и, вытащив сложенный лист бумаги из заднего кармана джинсов, принялся его тут же разворачивать. – Акира присоединиться к нам вот в этой точке леса.

– Вижу, все продумал, – хмыкнула я и, обидевшись как ребенок, немного вырвалась вперед.

– Ну не на твою же светлую голову полагаться, в самом–то деле!

«И снова, здорово», – пролетел в моей голове немой протест, Лукас же довольно ухмыльнулся и легко обогнал меня справа; кто бы сомневался, забрать у парня роль лидера – это как конфетку у младенца сцапать!

Таким образом, в полной тишине мы шли уже около получаса, и местность, казалось, особо не менялась. Вокруг то и дело всплывали высокие деревья, которые благодаря бурной фантазии и впрямь могли легко царапать верхушками безоблачное небо, время от времени я отчетливо слышала глухие звуки, шорохи, скорее всего извещающие о приближении или же очередном удалении того или иного дикого зверя, обитающего в этих краях. Лукас как и прежде шел первым и все время рассматривал карту, пытаясь определить, куда сворачивать, а куда не стоит.

– А ты уверен, что умеешь читать карту? – теперь улыбнулась я. – Если что, я могу помочь… Конечно если твое гениальное эго посчитает это уместным.

– Помолчи, будь добра, – рыкнул Лукас, даже не поворачиваясь ко мне лицом, занудный идиот.

– Но мы не можем бродить так вечно, нас могут хватиться, – настаивала я на своем.

– Не хватятся, – этот внезапный голос донесся из-за спины и бесспорно принадлежал он Акире. – Я об этом позаботилась.

С широкой милой улыбкой Исток Земли довольно быстрым шагом нагнала нас. Бегло взглянув на карту, девушка спустя считанные мгновения показала прямой путь к долгожданному центру чудо леса и уже втроем мы засеменили вниз по узкой тропе.

Но избитая правда в том, что шутница судьба не дремлет, так что не успели мы и метра пройти, как на встречу с обратной стороны леса, прогулочным шагом вышел сам непревзойденный Джеро сан в новом, что б его, обворожительном кимоно. В глазах Акиры зажегся огонек откровенного страха, что и понятно, девушка по прежнему не доверяла колдуну. Даже несмотря на убеждения Блуждающего Пророка, Исток Земли скорей всего на подсознательном уровне слишком враждебно настроена против наглеца.

– Какая встреча, – ехидная ухмылка с радостью возобновилась на его идеальном лице. – Три Истока в лесу, что бы это значило? Загадка.

Несмотря на свой скверный характер и явное тщеславие Джеро сан все же приклонил голову в приветствии предводителей стихий.

– Что вы здесь делаете? – с ненавистью в голосе спросила Акира, совершенно не заботясь о нормах морали. – Разве у вас нет дел?

– А у вас, мой многоуважаемый Исток? – ухмылка так и не сходила с его лица, собственно как и взгляд с лица Акиры. – Думаю, в такие дни абсолютной смуты вы должны, как никогда защищать нас Исток, но видимо летняя прогулочка по лесу куда важнее.

– Мы занимаемся защитой, не сомневайтесь, – на этот раз холодно и безразлично ответил Лукас. – Поверьте это наша первоначальная прерогатива.

– Как же смею не верить? – наигранно вздохнул маг и скорее всего собственная наигранность его совсем не волновала. – Да лучше бы вам поспешить обратно, а то вот-вот на поиски бросятся. Думаю, совету не понравятся тайны Истоков.

– Вы не входите в члены совета, – напомнила Акира самодовольному магу, желая предотвратить любые попытки стать постоянным членом в совете Земли.

– Вот и я о том же, – сделав весьма уверенный шаг навстречу Акире, Джеро сан спокойно требовал своего. – Не хорошо как-то, вы так не считаете, Исток?

– Совершенно нет, – Акира тоже сделала шаг навстречу.

– Жаль, а я бы мог стать вам полезным, – на лице колдуна играло веселье. – Ну, нет, так нет.

С этими словами Джеро сан начал неспешное движение в ту сторону из которой пришли мы. Странный тип, скажу я вам, но что-то подсказывает, он чертовски умен!

– Постойте, – вдруг вырвалось у меня; ну чего все так уставились, я правда не знаю, зачем окликнула! – Что вы имеете в виду?

– Исток Огня? – остановившись и медленно развернувшись, колдун в удивлении вскинул бровь. – От вас я этого не ожидал, думал, вы не слишком… смекалисты…

Кто бы сомневался, что слова Джеро сана непременно заставят Лукаса ухмыльнуться, а меня надуться и пнуть Исток Воздуха локтем в его неимоверно мускулистые ребра (ну да, ну да, Эли, именно ребра у него и мускулистые).

– А можно без иронии, – серьезно предупредила я мага. – Чем именно вы можете нам помочь?

– Это зависит от неподражаемой Акиры, – в устах простого мага имя Истока Земли слышать необычно, по традиции они себе подобной фамильярности не позволяли. – Взамен на информацию, я хочу получить постоянное место в совете.

– Ну, уж нет, – энергично качала головой колдунья, не желая соглашаться ни при каких условиях. – Вы и ваша семья постоянно ставили правлению моей династии палки в колеса, а если я позволю вам стать членом совета, то, держу пари, мне обеспечена веселая жизнь, учитывая, что все нервные клетки вы со скоростью вируса просто сожрете.

– В любом случаи вам решать, Исток, – снова пожал маг плечами и по старинке направился прочь. – Но будучи мертвой, вам уже никто не станет помехой, не так ли?

– Что?! – взбунтовалась Акира, приняв слова колдуна за откровенную угрозу. – Да как вы смеете?!

– Утомительная беседа во всех смыслах, – нехотя Джеро сан снова повернулся к нам лицом. – Я знаю что в бедах, свалившиеся на вашу милую головушку, вы определенно винили меня и моих близких, но хотите того или нет, это не наших рук дело. Скажу прямо, мне известно чьих…

– Если это ваша информация, то вы опоздали, и без вас знаем что к чему, – с отвращением и злостью бросила ответ Акира. – Поэтому вы нам не нужны.

– Ну как скажете, – в очередной раз приклонил голову Джеро сан и, довольно ухмыльнувшись, словно мы чего-то не понимали, спокойно добавил: – я думал вы поумнее будете.

– Да как вы…

– Берегите себя, Эльза, – вдруг обратился ко мне Джеро сан, не обращая внимания на пыхтения собственного Истока. – Если захотите поболтать, я к вашим услугам.

На столь неоднозначное заявление мага Акира громко пыхнула, я повисла в смятении, а Лукас непроизвольно сжал кулаки. В любом случаи - это последние слова мага перед тем как уйти окончательно. Спустя пару долгих минут мы снова в пути. Более не говорили и не обменивались взглядами, время жутко поджимало, а колодец все еще неизвестно где.

– Мы близко, – предупредила Акира, в последний раз указывая путь. – Как только окажемся у колодца, сразу же начинайте искать отверстие для диадемы.

– Отверстие? – с улыбкой переспросила я, снова я не в курсе происходящего.

– Это такое фигурное углубление, сотворенное по размерам самой диадемы. Оно может быть как с внутренней, так и с внешней стороны колодца.

– То есть, диадема – некий ключ, – добавил Лукас. – Она открывает доступ к чистейшей магии Земли.

Наконец, деревья остались позади, и мы дружно ступили на огромных размеров поляну, изобилующую десятками разновидностей цветов и трав. Восторг не иначе!

– Это и есть центр леса, – уверенно произнесла Акира. – А это, наверное тот самый колодец.

В ту же минуту как по команде обратили свое безоговорочное внимание туда, куда уверенно указывала Акира. И правда в самом центре поляны, обрамленной цветами, определенно что-то было. Сначала никто из нас не мог твердо утверждать, что это нечто и есть цель наших поисков, магия надежно себя прятала. Будь я обычным, не знающим колдовства туристом, ни за что бы не решила подойти к заброшенному колодцу и тем более испить воды.

– Это и есть тот самый колодец? – озвучила я свои сомнения. – Уверена? Что-то он больно убогий и поросший сорняком.

– Да, это он, – отбросив все сомнения, твердо настаивала Акира. – Магия Земли надежно скрывает свои дары от глаз посторонних.

– Пойдемте уже, чего стоять? – таким образом, Лукас во главе, м позади а колодец неподвижно ждал впереди. – Да, тяжеловато будет найти место диадемы.

– Тут везде заросли, – попытавшись отодрать их руками, прошипела я. – Может магией?

Не медля, Акира произнесла заклятие, предназначенное для поиска скрытых от глаз объектов, но, как и ожидалось, на древнюю магию эти школьные заклятие совершенно не действовали.

– Без толку, давайте вручную, – осознав, что в данном случаи магия не помощник, предложил Лукас и первым начал обшаривать шероховатые стенки колодца под наросшей поверх зеленью.

Акира и я взяли на себе две оставшиеся части колодца и в точности повторяли движения Истоку Воздуха. Я отчаянно проводила ладонью по поверхности, зелень колодца, казавшаяся совершенно обычным сорняком, по непонятной причине совсем не желала поддаваться и стоило отодрать одну ветку, как вторая быстро занимала ее место. Помимо всего прочего, шершавые листья при каждом прикосновении оставляли несносные кровавые царапины. Но так или иначе, несмотря на ушибы, никто не собирался сдаваться пока не первостепенная цель не окажется достигнутой.

– Я, кажется, что-то обнаружила, – нащупав некое углубление, довольно выкрикнула я и спустя пару секунд Лукас и Акира уже стояли по обе стороны. – Не могу увидеть, но чувствую, что здесь определенно имеется некое фигурное углубление.

– Отойди, – аккуратно оттянув меня за руки Исток Воздуха предусмотрительно занял мое место.

Со всей имеющейся силы Лукас тянул тугие заросли, пытаясь разорвать их, но те, что странно, не желали так легко поддаваться. Лишь благодаря отчаянному напору мага нам все же кое-как удалось очистить часть стены, открывающую именно то самое фигурное углубление. Не теряя времени, достав диадему, Акира резко вставила ее, та села как литая. Потом послышался едва слышимый щелчок; магия Земли творила настоящее чудо!

Внезапно та самая колючая зелень, прочно охраняющая колодец, бесследно исчезла, в местах состыковки осыпающегося от неумолимого бега времени кирпича снизу вверх, как ток, подымался яркий зеленый свет, и спустя еще пару коротких мгновений, такой же зеленый луч вырвалась из глубины колодца на волю.

– Колдовская сила! – да черт возьми, никто бы не сдержал восхищенного возгласа, увидь он картину подобной красоты. – Вы это видите?

– Невероятно, – блаженным шепотом, словно боясь спугнуть извергавшуюся магию, произнесла Акира.

Спустя считанные секунды зеленая вода, струящаяся ввысь с немыслимой скоростью, чудным образом преобразилась в облик юной девы. Акира, Лукас и я просто остолбенели, откровенно не понимая, что сейчас произошло и чего ждать в следующий миг.

– Кто это? – шепотом поинтересовалась я у близ стоящих Истоков.

– Похоже, что нам известно? – даже в такие минуты Лукас не терял прежней язвительности. – Что-то мне подсказывает, милые дамы, просто так водичку нам не заполучить.

– Приветствую вас, Исток Земли, – как и все маги Нара, водяная женщина преклонила низко голову в знак приветствия своего Истока. – Я хранительница магии земной стихии. Я заждалась, думала вы придете за помощью намного раньше.

– У нас безвыходная ситуация, – начала было Акира праведную речь, но видимо учтивость не присуща хранительницам; не дослушав Исток, женщина бесцеремонно ее прервала.

– Слухами Земля полниться, – улыбнулся водяной призрак. – Но отдать вам зелье без проверки все-таки не могу.

– Проверка? – настороженно переспросил Лукас, оказывается даже призраки имеют право ставить условия Истоку. – Зачем же?

– Как же, Исток Воздуха, – впервые пронзительный взгляд хранительницы обратился к чужому Истоку. – Я должна быть уверена в правильном использовании зелья, иначе урон от неправильного использования чистейшей магии может оказаться непоправимым.

– И в чем состоит проверка? – продолжил опрос Лукас, но хранительница снова, не желая тратить время на парня, снова обратилась к Акире.

– Все просто, – ответила хранительница. – Дайте ответ на мой вопрос, и я дам вам желаемое.

– Вопрос конечно с подвохом, – ухмыльнулся Лукас, прекрасно осознавая, что так просто их не отпустят.

– Вам решать, – спокойно произнесла хранительница и, увидев немое соглашение со своим условием, приступила к непосредственному вопросу. – Один мудрец смастерил шар. Мастерил он его четыре декады. Он отчаянно желал сделать шар идеальным, но для этого необходима одна главная, основная составная, которую самостоятельно ему никак не добыть. Ваша задача довольно проста, уважаемые Истоки, назовите эту составную.

– Да уж, просто не то слово, – буркнула я, не особо понимая, в чем смысл загадки.

– Составная, – в отличии от меня вечно рациональный мозг Лукаса на полную генерировал идеи. – Давайте по порядку: мудрец мастерил шар.

– Ну? – вскинула я удивленно бровь. – Что с того?

– Эльза, все в этой загадке не то, чем ты его считаешь. Каждое слово – это своего рода метафора.

– Читай между строк, – кивнула в подтверждение Акира. – Что такое шар?

– Мир? – предположила я и увидела довольную улыбку Истока Воздуха.

– И я так подумал, – хмыкнул он. – А мудрец – Всевышний, так?

– Теперь следующая реплика: «Мастерил он его четыре декады». Может это четыре времени года?– продолжила Акира.

– Вероятно, – согласился Лукас. – Вполне логично.

– Не совсем, – вдруг засомневалась я. – Подумайте, что еще отвечает четырем сезонам?

– На что ты намекаешь? – подгонял меня Лукас.

– А на то, что вода бурлит на полную силу летом, огнем пылают листья осенью, морозный воздух режет легкие зимой, а земля просыпается от сна весной…

– Гениально, – радостно засмеялась Акира, одобрительно хлопая меня по плечу. – Значит…

– Каждый из нас олицетворяет не только стихию, но и время года, – кивнул Лукас, и тут же взглянул на меня откровенно восхищенным взглядом. – Молодец, Эльза.

Что я слышу, похвала из уст самого занудного всезнайки колдовского мира? Это равноценно выигранному Оскару, не иначе!

– Поехали дальше, – как бы не иронизировала, влияние Лукаса, оно подстегнуло меня на особо активные действия. – «Мудрец желал сделать шар идеальным, но для этого необходима одна составная, которую самостоятельно ему не добыть». Всемирная магия – это мир, шар. Четыре декады – это четыре Истока, составные, сезоны. И чтобы шар был идеальным, необходимо…

Я внезапно замолчала, в голове торжественный мотивчик, в глазах читалась гениальная догадка. Я определенно точно поняла, что необходимо для того, дабы наш мир оставался идеальным и функционировал, как часы.

– Я сколько раз об этом слышала, – запрыгала я на месте, одновременно хлопая в ладоши. – Это же так просто!

– Что? – Лукас и Акира смотрели на меня как на сумасшедшую. – Что, Эльза?!

– Смотрите же, – начала объяснять я с самого начала. – Четыре времени года, в котором два мужских начала и два женских. Как они расположены?

– Парень–девушка, парень–девушка, – глупо ответила Акира очевидное.

– Вот и я о том же, – кивнув в подтверждение, я пыталась вырвать ответ из уст Истоков. – Теперь дальше. В нашем составе, должны быть два воина и две девушки, которые составляют противовес, так?

– Я, кажется, начинаю догадываться, – на лице Лукаса появилась едва заметная довольная ухмылка.

– Составная, которую не может добыть мудрец самостоятельно, и которую должны гарантировать четыре Истока Колдовства – это, ничто иное, как равновесие, гармония, равноправие.

– Поздравляю вас, Исток Огня, – услышав окончательную версию, наконец, вмешалась хранительница. – Вы абсолютно правы.

Дальше просто, без слов и комментарий хранительница притянула к себе пустой флакончик из кармана Акиры и самостоятельно набрала в него зеленого зелья.

– Я не просто так задала вам именно эту головоломку, – прощаясь, уверенно пропела хранительница Земли. – Сейчас нарушается ветхая гармония, находясь здесь в подобном составе, вы подвергаете опасности не только мир магии, но и мир людей, ну а вы Исток Огня самолично нарушаете гармонию, преобразовываясь в воина своей стихии.

– Но ведь не я выбирала, кем мне быть, – по непонятным причинам я глупо принялась оправдываться.

– Мудрец сделала вас воином и не нам судить, – спокойно продолжила хранительница. – Он нарушил гармонию. Поэтому докажите, что вы не ошибка, Исток!

Последний взгляд, слабая улыбка и хранительница чистейшей магии Земли исчезла в колодце вместе с лучом зеленого света, диадема Акиры упала на землю, а еще недавно отступившая зелень вновь по-хозяйски обвила стенки колодца.

– Молодец, Эльза, – внезапно развеселившийся голос Истока Воздуха разбудил меня от задумчивой прострации. – Я даже начал тобой гордиться.

– Какая прелесть, всю жизнь об этом мечтала, – получай, милок, ты тут не последняя язва; подняв по-прежнему лежавший на земле флакончик зеленой жидкости, я первой направилась по хорошо знакомой тропе обратно. – Думаю, нам пора. Пойдемте.

Вот так с одной стороны гениально, с другой совершенно нелепо закончилась первая фаза гениального плана разоблачения Беллинды. Не тратя более времени на пустые разговоры, Лукас, Акира и я как можно быстрее зашагали к особняку Истока Земли. Еще немного и темная ведьма предстанет в своем жалком великолепии. Предстанет ли?..

Глава 13

Предсказанная гибель

Последний час перед предвиденной встречей с давней знакомой и по совместительству одним из злейших врагов, наша тесная команда провела очень плодотворно. Зелье у нас есть, спокойненько так почивает на столике, и единственный нерешенный вопрос – его непосредственная доставка в организмы членов совета. И тут, очередная гениальная догадка пронзила мой не менее гениальный мозг (вот бы Лукас сейчас зашелся хохотом). Внезапно я вспомнила, как в прошлый раз в комнату совета маги Земли приносили напитки и легкую еду, и следующее предложение вырвалось само собой.

– Это может сделать Рани, – произнесла я, найдя девушку глазами. – Они не обращают особого внимания на магов или колдуний, обслуживающих их, поэтому уверена твое присутствие не вызовет много вопросов.

– Не плохая идея, – к своему же огромному удивлению поддержал меня Лукас. – Таким образом, ты не только доставишь им зелье, но и сама же подмешаешь.

– Только если обеспечите мне пару минут наедине со стаканами, – кивнула Рани. – Тогда, думаю, это не составит особого труда.

– Решено, – довольно хлопнула в ладоши Акира. – Сейчас же организую тебе форму мага Земли, и постараюсь провести к остальным как можно незаметней, а потом отвлеку их внимание, чтобы ты успела подлить зелье в напитки.

– Мне идти с вами? – переспросила Ранисия, вставая с кресла.

– Думаю, так будет лучше, – согласилась Акира и тоже направилась к двери. – А вы…

При этом обращении, Исток Земли вскинула брови и сомнительно взглянула на меня и Лукаса.

– А вы держите себя в руках… каждый в своих, – наконец, договорила строгая мамочка и, выходя, громко закрыла за собой дверь.

В этот самый неловкий момент наступила глухая непробудная тишина. Умеют же люди одной репликой натянуть атмосферу настолько, что, кажись, скажи кто-то хоть слово и все пространство вокруг нас заполонят чркие фейерверки.

– Будь осторожна, ладно? – даже не взглянув в мою сторону, довольно невнятно пробубнил Исток Воздуха. – Если она окажется там, первым на кого она нападет, будешь именно ты, поэтому…

– Я поняла, – так же неуверенно кивнула в ответ. – Черт, забыла!

Слишком уж не к месту воскликнула я последнюю фразу. Резко подняв на меня убийственный взгляд, да именно так время от времени щедрый Лукас смотрел на мо худощавую тушку, Исток Воздуха жестом призвал к продолжению.

– Мы не пригласили Блуждающего Пророка, – наконец произнесла я. – В тот раз она тоже присутствовала…

– Не верю своим ушам, – голос мага более походил на рычание с легкой примесью злорадства. – Ты усомнилась в ней?

– Не то чтобы усомнилась, просто страхуюсь, – и смотреть на парня не нужно, голос сам собой выдает насмешку.

– Что с тобой происходит, детка? – «детка»? этот парень только что придумал мне ласкательно-унизительное прозвище? – С каждой минутой, кажешься все умней и разумней.

– Черт, Лукас, – раздраженно буркнула я, – тебе комплименты в принципе знакомы?

– Знакомы, – кивнул тот, вальяжно прохаживаясь по комнате. – Но тебе делаю впервые.

– Ну, скажем так, – притворно хмыкнула я. – Потренируйся еще, возможно тогда хоть немного твои подколки станут походить на благопристойные комплименты.

Вернувшись спустя час, Акира спешно направилась к школе магии, где в полном сборе нас нас уже ждали члены совета. Как не странно, но как только мы вошли в комнату и благополучно заняли свои места за круглым столом, дверь настежь отворилась и ровным уверенным шагом в помещение вошла фигура в черном балахоне.

– Думаю, вы хотели видеть меня здесь, Исток Огня, – спокойно произнесла Блуждающий Пророк, садясь на прежнее место.

Все что могла, это кивнуть, не произнося ни единого звука. Я прекрасно осознавала, что провидица наверняка знала о моем непосредственном сомнении на ее счет, но несмотря ни на что осталась благодарна ей за демонстрацию своей неподдельной преданности.

Минуту спустя в зал вошли те самые колдуньи с напитками, среди них была и Ранисия, которая, не смотря на свой экзотичный вид среди азиатских красавиц, вела себя очень правдоподобно и уверенно. Аккуратно расставив напитки перед каждым членом совета, девушки тут же исчезли за дверью.

– Позвольте спросить, Исток Земли, – непринужденно, но весьма обеспокоенно начал Мастер. – Что такое срочное заставило снова собрать всех присутствующих?

– И меня в том числе? – с хитрой, вызывающей улыбкой добавил Джеро сан. – Не вы ли так великодушно грозили мне закрыть навеки ход в совет?

– Ваше навеки произойдет немного позже, - если раньше Акире прекрасно удавалось игнорировать шпильки хитрица, то с недавних пор терпение колдуньи граничило с непозволительным. – Вы здес, чтобы начать подготовку к войне с темной магией, – уверено продолжала колдунья. – Ведь с уверенностью могу утверждать, что она вот-вот начнется.

– Что? – в глазах старейшин, Мастера, но отнюдь ни Джеро сана появился искренний испуг. – Как?

– После того, как вытянули правду из памяти мага Земли, мы убедились в истинных намереньях темной магии; если не остановим ее сейчас, то потеряем многих собратьев.

– Что же такого вы узнали? – вдруг спросил Джеро сан, не отрывая пристрастного взгляда от Акиры. – Кого преследуют?

– Что вы имеете в виду? – вот теперь я уверенна на все сто, этот маг точно что-то знает и я хочу знать что именно!

– Темная магия должна охотиться за кем-то или же чем-то, логично же, – должна признать, играть в святую невинность Джеро сан умел искусно. – И сейчас в этих краях вас трое, а значит, сложив одно к одному, мы приходим к тяжелейшему умозаключении, что вы можете ее заинтересовать. Но чисто теоретически Исток Воздуха, а точнее его неполная магия, зло не интересует, а вот вы, Исток Огня и вы, сверх многоуважаемый Исток Земли, как раз в ее неповторимом вкусе, не так ли?

– Не важно, кому она грозит, главное защита, – поспешно ответила Акира, понимая, что если опасность грозит мне, маги Земли захотят, хоть и невольно но избавиться от меня.

Все, дальше ждать опасно. Во что бы то ни стало необходимо заставить присутствующих наконец попасть под действие зеленоватого зелья. Но как призвать их к активности? Ведь не скажешь просто «давайте выпьем за…». И почему никто из нас не позаботился об этой части плана?

Хотите верьте, хотите нет, а помощь пришла от туда от куда не ждали. Словно прочитав мои мысли, именно с банальным тостом за здоровье Истоков испить из кубков призвал сам Джеро сан; как и прежде его хитрый взгляд неотрывно следил за реакцией Акиры.

– Почему ничего не происходит? – сквозь зубы прошептала я, понимая, что какая-то часть нашего замысла полетела в тартар. – Может требуется заклятие?

– Какое? – таким же способом, но более раздраженным прошептал Исток Воздуха в ответ. – Если есть подходящее на уме, то прошу, не стесняйся.

Понятное дело подходящего заклятия под рукой не было, кто знает, что может превзойти древнюю магию. В тихой прострации мы просидели примерно минут пять-десять, ожидая разоблачения в любой миг. Но вскоре наше заостренное внимание острым взором замечено все теми же присутствующими за круглым столом.

– Что-то не так Исток? – обратился к Акире Мастер. – Вы выглядите не важно.

– Я и чувствую себя так же, – выдохнула Исток Земли, и одним четким движением руки заставила дверь магическим способом запереться на затвор. – Думаю, очевидно, что среди нас ее нет.

Последняя реплика Акиры сказана исключительно мне и Лукасу, на что одновременно, прекрасно осознавая правоту колдуньи, утвердительно кивнули в ответ.

– Пожалуй, мы должны вам кое-что рассказать, – обратив взор к старейшинам, начала Акира командным тоном. – Дело в том, что приглашая всех вас на сегодняшний совет, мы подозревали одного из вас… точнее, умали, что один из вас – это та самая темная магия, о которой говорил Блуждающий Пророк.

– Так вы знаете, кто это? – немного испуганным голосом уточнил старейшина.

– Черная колдунья, приверженица Мастера Воздуха, – продолжила Акира. – Та самая, которая еще полгода назад угрожала магии Огня.

– От куда вам известно? – удивился и в то же время ужаснулся Мастер Земли.

Теперь то от долгих экскурсов в прошлое не обойтись! Как по команде, мы с Акирой одновременно окунулись в продолжительные объяснения, пытаясь донести истинные пути получения столь важнной информации. Все члены совета поочередно глазели то на меня, то на Лукаса, то на их собственного Истока. И кажись, единственный, кто казался, абсолютно непроницаемо спокойным был Джеро сан.

– Так вот почему подозревали именно одного из нас, – произнес Мастер, наконец осознав логику действий. – А вы уверены, что ее среди нас все же нет? Может, есть способ заставить ее проявиться?

– Нет надобности, – хмыкнул Джеро сан. – Они уже проверили, не так ли?

– Вам то от куда об этом знать? – не отводя от колдуна заинтересованного взгляда, с подозрением спросила я.

– Ох, милый и наивный Исток Огня, не просто же так вы втроем в лесу бродили, – снова хмыкнул маг, уверенно поднимаясь с места. – Вы ходили к колодцу чистой магии и получили от него некое особое зельеце, которое, в данный момент, находиться внутри нас всех. Да-да, многоуважаемая Акира сан, вы открытая книга!

На лице Истока Земли в тот момент появилась совершенно не свойственная ей гримаса; чистой воды злость и ярость, заставили меня н всякий случай немного отодвинуться в сторону Лукаса.

– Исток, – заговорил Мастер. – Вы не можете пользоваться магией предков без согласия всех членов совета. Это старинное правило, как и старинная магия.

– Я знаю, – теперь уже Акира стоит на ногах, чувствуя непреодолимый гнев. – Но оценивая ситуацию, в которой оказались, подозревая членов совета, я просто не могла никому сказать…

– Так или иначе, темной колдуньи среди нас нет, – ответил иной старейшина. – Мы все остались при своем обличии, а значит, вы ошиблись, в очередной раз…

– Все правильно, но… не совсем, – кто бы подумал, что самовлюбленный, дико саркастичный Джеро сан внезапно окажется на нашей стороне. – Наш блистательный Исток не совсем не прав…

– О чем вы? – и к собственному удивлению Акира схватилась за его слова, как за спасательный круг.

– О том, что здесь не все члены, присутствующие на предыдущем совете, вы не находите? – хитро улыбнулся Джеро сан, послав тем самым Акире очередной завуалированный сигнал. – Вы не находите, что в этой комнате не кого-то хватает еще?

Как по команде колдуны начали усиленно искать глазами пустое место или отсутствующее лицо и лишь после того, как Блуждающий Пророк скинула капюшон с головы и уверенно посмотрела мне в глаза, я поняла, о ком собственно говорил Джеро сан.

– Пророк Земли, – произнесла я. – Вот кого не хватает!

– Ну, надо же, – в очередной раз удивленно ухмыльнулся Джеро сан. – Исток Огня, вы поражаете с каждой минутой все больше и больше!

– Не вас одного, – буркнул Лукас не менее самоуверенно.

– Нет! Я не верю, – в свою очередь активно замотала головой Акира и, подпрыгнув со стула, целенаправленно понеслась к двери.

– Исток…, – попытался остановить ее Джеро сан, но озверевшая Акира уже успела исчезнуть из виду.

Не тратя зря драгоценное время, Лукас, я и Джеро сан последовали за спятившей колдуньей. Видимо, не веря услышанному, Истоком Земли решила на собственные глаза убедиться в неверности собственного Пророка. Не мне ее винить, узнай я подобную вещь, рвала и метала бы покруче урагана

– Акира, это не разумно, возьми себя в руки! – на этот раз образумить Исток попыталась я, но на девушку с бокалом зелья в руке ничего не действовало. – Мы только выдадим себя, возможно, он уже в бегах!

Полнейшее безумие. Мало того, что Исток Земли дошла до ручки, так еще на полпути к Пророку небо затянуло грозовыми тучами и вдалеке раздался устрашающий раскат грома. В один из тех малоприятных мгновений, я мельком взглянула на Лукаса и обомлела. Могло ли его лицо на самом деле излучать страх, невероятное волнение?

– Стойте! – что руководствовало мной в тот миг тяжело сказать, но как бы там ни было, я чувствовала, что поступаю правильно. – Что с тобой?

– О чем ты? – попытался уйти от ответа Лукас. – Я…

– Видели бы вы свое лицо, Исток, – ухмыльнулся Джеро сан в своей обычной манере. – Вам ведь наверняка что-то известно?

Момент истины настал. Ошеломленный Лукас довольно долгое время смотрел на меня, потом кое-как отвел взгляд в сторону, взъерошил и без того растрепанные светлые волосы одной рукой, глубоко выдохнул и наконец нехотя произнес:

– По-моему это я предупредил Пророка о том, что один из членов совета предатель.

– Что?! – от кого угодно ждала подвоха, но только не от него! – Каким образом?

– Сны, – просто ответил Лукас. – Пророк являлся мне во снах, несколько раз и он… Это он предупредил о Белинде и о том, кто ей собственно нужен…

– Значит бесполезно идти к нему, или к ней, кем бы этот Пророк не являлся, – пожал плечами Джеро сан. – Там его скорей всего нет.

– Мне все равно! – бросила Акира и снова быстрым шагом направилась в сад.

– Потом поговорим об этом, – предупреждающе крикнула я Лукасу и вновь погналась за Истоком Земли; пусть даже не думает, что самодеятельность такого рода так просто сойдет ему с рук.

Спустя пару минут мы оказались у хорошо известного мне дома. Это же хижина Ичиро сана! И почему Лукас удивлен не меньше моего?!

– Почему мы здесь? – в полголоса спросила я у Джеро сана, и узрев насмешливое выражение лица, тут же осознала собственную глупость.

– Мы вроде направлялись к Пророку Земли, – пожал он плечами и ухмыльнулся.

– Ичиро сан, Пророк? – мои брови вмиг образовали удивленный овал.

– Это одно из его воплощений, – утвердительно кивнул Джеро сан и, сделав небольшой шаг вперед, придвинулся немного ближе к Акире.

На удивление присутствующих из дома легкой неспешной походкой по первому зову Истока вышел тот же маг, что и прежде и без единого слова, взяв бокал из рук Акиры, залпом выпил его содержимое. Еще минуту мы с замиранием сердца ожидали увидеть перед собой Белинду, но ничего не происходило. Провидец остался в своем знакомом обличии.

– Вы закончили? – сердито произнес настоящий Пророк Земли. – Вы усомнились во мне Исток…

– Я не могла иначе, – стыдливо ответила Акира, не зная, что теперь думать. – Вы ведь были на совете в прошлый раз, теперь…

– Нет, – повергая нас в оцепенение, громыхнул Пророк.

– Как нет? – не придерживаясь норм приличия, к магу обратилась я.

– Меня там не было, была только она, – спокойно ответил провидец, бросая ответ исключительно мне. – Уж кому-кому, а вам об этом известно, Исток Огня.

Ты глупая, слепая курица Элизабет Стэнли! Я ведь посещала Ичиро сана после совета, кому как не мне знать, что именно этого старичка на собрании быть не могло!

– Это правда, – тихо подтвердила я. – Вас там не было.

– Вы являлись мне во снах? – спросил Лукас, заранее предвкушая нежелательный ответ.

– Нет, Исток Воздуха, это тоже была она.

– Но почему вы раньше не… – начала я, как Пророк перебил меня.

– Вы и сами знаете почему, Исток Огня, – громыхнул тот. – Я говорю лишь то, что не изменит ход бытия к худшему и непоправимому. Меня на много больше интересует равновесие стихий и спокойствие в мире магии и людей, чем то, что погибнет один или два мага. Возможно, звучит не правильно, но уж такова правда.

– Значит, эта чокнутая ведьма, просто играла с нами с самого начала, заставляя подозревать своих же магов, не доверять им, и тем самым сеяла смуту в сердцах колдунов – ухмыльнулся Джеро сан. – Умная чертовка!

– Будьте осторожны, – загадочно произнес Ичиро сан, - Не забывайте о том, что я вам говорил, Исток Огня. Не бросайтесь в омут с головой… сейчас…

Не успел Пророк Земли договорить, как Сад пронзил отчаянный женский крик. Что-то ужасное, жуткое произошло и это что-то сковало мое нутро в один тугой и прочный шар страха. Все присутствующие, включая Ичиро сана, не теряя ценных минут, тут же направились к источнику воплей. Как только приблизились к месту происшествия, нашему взгляду открылась воистину непостижимая картина. У дерева сакуры с каменным, бледным лицом лежала Блуждающий Пророк; в груди, медленно истекающей алой кровью торчал серебряным ножом.

Черт возьми, она умирала. Женщина, которой обязана многим, умирала и я не знака как помочь! Не дожидаясь действия остальных, я лихорадочно, грубо расталкивая столпившихся вокруг ее тел магов, подбежала к Провидице и аккуратно, будто боясь навредить ее больше, подхватила ее голову.

– Что произошло?! – со слезами на глазах прошептала я. – Кто это сделал?!

– Она…не одна, – глаза в глаза, мертвенно синие губы несвязно двигались, будто желая рассказать как можно больше правды.

– О чем вы? – больше нет сил сдерживаться, слезы сами собой катились по раскрасневшимся щекам.

– Их много, моя девочка, я видела… Они превышают количество магов… всех магов… Вы проиграете, если только…

– Если что?! – пытаясь выспросить ее, я предусмотрительно приблизила лицо поближе. – Что поможет?

– Жертва… в конце…

Почему так устроен мир? Почему достойные продолжать существование уходят из жизни первыми? Почему именно сейчас, колдунья, оберегавшая меня часом получше собственного Пророка, безжизненно обмякла в моих руках?

Да, я не желала признавать очевидную правду, я призывала магов немедленно помочь Блуждающему Пророку, оживить ее, да просто сделать хоть что-то, но они отрицательно мотали головой.

Это моя вина! Я привела ее сюда, я просила у нее помощи и именно я стала причиной ее смерти!

– Черт, – бросила я и попыталась самостоятельно поднять провидицу.

– Позвольте нам, – маги Земли, аккуратно отодвинув меня в сторону, быстро забрали тело Блуждающего Пророка; все, что я чувствовала - это пустота внутри.

– Эльза, – позвал голос позади меня. – Пойдем, нужно идти!

– Я ничего не изменила, – отрешенно бормотала я. – Она предупреждала меня, а я лишь…

Я взглянула на Лукаса, упрямо тащившего меня за руку обратно в дом Акиры. Блуждающий Пророк права, я была ослеплена им в то время, как должна была предвидеть утрату.

– Расскажи все, что она тебе говорила, – приказным тоном произнесла я, по пути к дому Акиры.

– Давай доберемся, до дома и там…

– Я сказала, расскажи все, что тебе сказала твоя ведьма! – на этот раз город Нара услышал мой неподдельный разгневанный крик.

Поняв, что успокоить меня можно лишь ответив на вопрос, Исток Воздуха быстро отпустил мою руку и уверенно поднял свой взор. Конечно он прекрасно понимал, что напортачил, выложил Беллинде правду, подставил под удар Блуждающего Пророка… Но поздно жалеть…

– Она показала твою смерть, – тихо начал колдун. – Свой собственный приход и то, что пришла за мной. На совете заставила заглянуть в память магов, потом я рассказал ей о Блуждающем Пророке и про то, что предатель один из членов совета…

Пока Исток говорил, слезы непроизвольно ручьями лились из глаз. Я не знала, что делать, как реагировать. Все, что горело внутри – это необоснованная, или точнее целенаправленная ярость, желание всеми силами искоренить злость. Не обдумывая последовательность действий, я подбежала к магу как можно ближе и со свей силы пнула Лукаса кулаками в грудь.

– Провидица погибла из-за тебя! – я чудесно понимала, что обвиняла слишком рьяно, но боль и обида за то, что все это время именно Блуждающий Пророк и я были порицаемы им, в то время, как именно Лукас сливал информацию, добытую нами таким трудом, сводили меня с ума.

– Я и без тебя понимаю, что стал ее игрушкой…

– Да, ты всегда ею был, – не желая слышать оправдания, пренебрежительно рыкнула я. – И всегда будешь! Вы стоите друг друга!

– Эльза, – попытался остановить меня Исток Воздуха, но тщетны попытки остановить разбушевавшуюся девушку; не обратив внимания ни на опустошенное выражение его лица, ни на безысходность, я направилась к дому Акиры, не желая больше никогда слушать бред, слетающий с губ мага.

Все, абсолютно все, что сделали для победы, пало прахом со смертью Пророка. Мои, казалось бы, идеальные ходы с легкостью прочитаны, но, не смотря на ошибки, сдаваться я не собиралась.

Даже тогда, когда, кажется, что выхода нет, впереди непробудная тьма, а сердце трепещет от страха, в душе всегда горит маленький, слабый, но невероятный яркий огонек – огонек верной надежды…

Глава 14

Лицом к лицу с врагом. Часть 1

Ну и что теперь мне делать? Что всем нам делать? Прежде с этими страхами я могла не задумываясь обратиться к Блуждающему Пророку, а теперь с ее гибелью я впадала в откровенно очевидную панику.

Спустя еще час безрезультатных раздумий, я быстро покинула жилище земной стихии, спустилась к лесу и начала бродить в тени деревьев, пытаясь хоть как-то прочистить засоренные переживанием мозги. Я вспоминала мельчайшие подробности дела, над которым так упорно трудились с самого начала. Что же могло спасти ситуацию сейчас? Что Лукас не успел рассказать Беллинде? Что еще могли использовать против нее?

Внезапно в сознании совершенно спонтанно возник нагловато саркастичный образ Джеро сана с непревзойденной довольной ухмылкой и видом, словно ему было известно то, о чем мы никак не помышляли.

– Куда же без вас, – тут же обрадовалась я, вспомнив, когда же в последний вид видела такое выражение лица.

Тогда в лесу, когда искали колодец, именно Джеро сан возник из не от куда, тогда я впервые осознала, что магу явно известны некие неведомые нам факты. А может именно то, что было ему известно, могло всех спасти? А что если именно он поможет победить темную колдунью? Плевать на его сущность, на хитрость и возможно, подлость. Я сумею с ним договориться и без Акиры. Та уж точно наотрез откажется встречаться с магом.

Чисто теоретически я знала, где мог находиться дом колдуна и, не теряя более времени зря, направилась к нему. Чего и следовало ожидать, Джеро сан не принадлежал к тем магам, которые служили Акире верой и правдой. Его дом был не менее величен, чем ее. Сразу понятно, в свое время семья колдуна непременно стояла у истоков магии Земли.

Еще пару минут я не решалась постучать, лихорадочно перебирая в голове фразы, которые собиралась произнести первыми. Но, так или иначе, ждать нет смысла, и как только подняла руку, чтобы, наконец, известить владельца дома о своем прибытии, за спиной послышался знакомый саркастичный голосок.

– А я все думал, когда же вас увижу у своей двери, Исток Огня.

Я медленно обернулась и изобразила ухмылку подобную той, что сияла на лице колдуна.

– Как видите, ждать в вашем случаи стоило, – попыталась пошутить я, но в моем исполнении шутка прозвучала как отъявленный крик о помощи.

– Вижу, дела совсем плохи, – подходя ближе, поднял в удивлении брови маг. – Прошу, входите.

Он провел меня внутрь своей обители, гостеприимно пропуская вперед. Должна признать, это не менее красивый и богатый дом, не менее традиционный и таинственный, чем тот в котором все это время жила.

– Так что привело вас ко мне, Исток Огня? – начал Джеро сан, усаживаясь напротив меня. – Неужели вам нужна моя помощь?

– Боюсь, что так оно и есть, – покорно кивнула я. – Не уверена, что вы захотите мне помогать, но все же решила рискнуть и попросить о снисходительности.

– Всегда знал, что рано или поздно, мы с вами найдем точку соприкосновения, – снова ухмылка и моя настороженность. – Ну, так что же привело ко мне? Что могу для вас сделать?

– Совсем недавно, если вы помните, в лесу…

– Ах, вот вы о чем, – ухмыльнулся Джеро сан. – Вам нужна информация, я прав?

– А вы ею владеете? – да, многоуважаемый, я тоже умею атаковать.

– Предположим, владею, – спокойно кивнул колдун. – Что я получу в обмен на нее?

– Я и не ожидала, что будет легко, – на этот раз ухмыляться выпала возможность мне. – Что вы хотите, или точнее будет сказать, что я могу предложить?

На такого рода заявление с моей стороны, Джеро сан отреагировал неоднозначно. Он встал и поспешно прошелся по комнате, как будто пытаясь собраться с мыслями. Скорее всего, маг определенно знал, чего хотел, но что–то неведомое не давало прямо об этом сказать.

– Ну, так что? – настаивала я. – Что должна пообещать или дать?

– Она не пойдет с вами, – наконец произнес маг, или точнее выразится, уверенно выпалил мне в лицо.

– Кто она?

– Исток Земли, – Джеро сан непрерывно изучал мое лицо. – Она останется здесь.

– Да неужели, – до чего же я слепа, как можно было не заметить столь очевидное отношение мага к собственному Истоку. – Пусть будет по-вашему. Я согласна.

Если честно, в тот момент наверное согласилась бы на любые ультиматумы. Попроси он почку, там бы и отдала. Уровень паники во мне с каждым мигом лишь возрастал, а колдун, мог помочь, распутать хитросплетения интриг темной ведьмы. И если Джеро сан на самом деле решить этот пазл, тогда пусть забирает желаемое.

– Ваша очередь, что вам известно? – не куда отступать, и я сделала очередной ход.

– Примерно месяц назад, – вернувшись на прежнее место, Джеро сан начал свой рассказ, – ко мне в дверь постучались. Я принял гостя, но тогда и подумать не мог, что незнакомец не просто приветственно настроенный маг.

– Белинда? – предположила я.

– Нет, – покачал головой Джеро сан в опровержение. – Совсем не она, скорей один из ее подчиненных. Он попытался подействовать на меня гипнозом…

– Кажется, я знаю, о чем вы, – вспомнила я воспоминания мага Земли.

– Но такое дилетантское колдовство определенно подвластно моей магии, – неподражаемая ухмылка снова засияла на его лице. – Тогда колдун прибег к силе. Возникло несколько помощников, своевременно подоспевших к нему и вместе им удалось затащили меня в пещеру против воли. Конечно, с закрытыми глазами чтобы я не узнал, где именно нахожусь.

– Пещеры? Здесь? – удивилась я, не припоминая упоминаний о них в разговорах с Акирой.

– Сначала я не понял, что произошло, и где оказался, но вскоре совершенно точно узнал местность, – Джеро сан был как никогда серьезным. – Я рожден и вырос здесь, и все свое детство провел в поисках приключений. И вот однажды одним из моих приключений стали пещеры Нара. Я наизусть выучил их, они были моим тайником.

– Значит, тут Беллинда и проиграет? – поняла я ее промах. – И что же там произошло?

– Я увидел ее, – лицо мага затуманилось, Джеро сан проникся недавними воспоминаниями. – Она вышла ко мне, вся в черном: черная накидка, черные волосы. Вся властная и чертовски уверенна в себе.

– И что же ей нужно? – в моем голосе послышалась злость.

– Ей было нужно мое предательство, – просто произнес Джеро сан. – Что же еще?

– Вы…

– Я согласился, – кивнул маг. – Разве мог отказать женщине?

– Значит, Акира была права на ваш счет, – эмоции взяли верх и я разозлилась. – Вы и вправду причастны к смерти ее родителей и происходящему после сумасшествию…

– Ну не стоит спускать на меня всех собак, Исток Огня, – спокойно покачал головой колдун. – К выше перечисленным происшествиям я уж никак не причастен. Я согласился лишь по одной веской причине.

– Какой же? – гнев во мне нарастал с немыслимой скоростью.

– Если бы не согласился я, то согласился некто другой, а в этом некто я неуверен так, как в себе.

– Хотите сказать, что согласились лишь для того, чтобы не допустить беды? – усомнилась в его честности я.

– Именно, – вновь неподдельная уверенность в кивке. – Она говорила, что мы с ней похожи, что у нас обоих забрали шанс стать Истоком своей магии и что мы имеем право отобрать власть обратно.

– И вы хотите сказать, что осознанно отказались? – и почему я не верила в такого Джеро сана? – Как-то странно, не находите?

– Это как пожелаете, – пожал он плечами. – Так или иначе, я давал ей ложную или же не слишком важную информацию. Я выбирал для ее гипноза самых слабых магов Земли. Тех, кого бы вы с легкостью победили.

– Значит, это ваших рук дело? – удивилась я.

– Я бы на вашем месте, Исток, был бы весьма благодарен, – ухмыльнулся Джеро сан. – Можно сказать, я спас вас.

– Ну да, настроить против меня два десятка магов – это не что иное, как спасение, – не сдержавшись, сыронизировала я. – Ну и почему вы об этом сразу не сказали?

– Я бы подверг себя опасности и разозлил бы ее, – спокойно и не скрывая истины, ответил маг. – Она бы изменила план, объект преследования и исход нападения…

– Вот теперь я точно узнаю вас, – выгода Джеро сана очевидна. – Все что мне нужно – это найти ту пещеру. Можете ли вы показать мне путь?

– Вы в своем уме? – не смущаясь, Джеро сан явно потешался над моей решительностью. – Не думаете ли вы сами идти к ней?

– Именно, – кивнула я, определенно не заботясь о последствиях.

– Их много, очень много, – настаивал колдун. – А вы, если не заметили, одна. Может вы и Исток, но коллективную атаку даже ваш Огонь не выдержит.

– Это не важно, – покачала я головой. – Если ей нужна я, почему страдать должны маги Земли?

– Какое глупое благородство, – улыбнулся Джеро сан. – Но боюсь оно излишне. Вам нужна будет помощь.

– Если Акира должна остаться здесь, Блуждающий Пророк мертв, Рани слишком неопытна, а Лукас, как мед для этой колдуньи, то мне некого взять с собой, – перечислила я доверенных особ по пальцам.

– Ну, как же, Исток, а я? – по-прежнему криво ухмыляясь, предложил Джеро сан свою кандидатуру.

– Вы? – удивлению казалось, не было предела.

– Да я, а что, не подхожу? Мне казалось, я излучаю совершенное доверие, – сарказм просто витал в комнате.

– Вы излучаете совершенное подозрение, но боюсь, выбора у меня особо нет, поэтому…

– Вот и прекрасно, – снова улыбнулся маг. – Ах, да… Вот у меня созрел вопрос, что вы собираетесь ей предложить? Убить себя и отдать магию добровольно?

И тут я замолчала. Надолго. Как не крути, а что делать, предстань передо мной Беллинда прямо сейчас, я не имела ни малейшего понятия. Я знала одно – ей нужна жертва, Исток, его полная сила. Ей нужна я, по непонятной пока причине, темную ведьму манили яркие языки моего пламени. И будь у меня выбор, как сейчас, подставлять иного под гнев ведьмы я не могла.

– Вы можете что-то предложить? – аккуратно произнесла я и нарвалась на очередную самодовольную ухмылку колдуна. – Если согласились пойти, предполагая, знаете, что нужно делать.

– Догадываюсь…

– Догадываетесь? – не веря собственным ушам, переспросила я. – Что это значит?

– Сейчас увидите.

Джеро сан снова встал и направился в другую комнату. Он отсутствовал всего несколько мгновений и вскоре вернулся обратно с на вид старинной книгой в руках. Без единого слова маг открыл ее на нужной странице и уверенно сунул мне в руки.

– Что это? – удивилась я, глупо взирая то на страницу, то на колдуна.

– Прочтите, – усаживаясь на свое место, ответил Джеро сан. – Вам понравится. Я бы и сам проделал это волшебство, но, увы, не в моей компетенции.

После довольно интригующего заявления я обратила внимание на запись в книге и попыталась прочесть рукопись, но вскоре еще более несуразное выражение на моем лице, заставило Джеро сана поинтересоваться, в чем состояла проблема.

– Язык, – тихо ответила я, протягивая рукопись назад. – Я не понимаю…

– Чушь, – хмыкнул маг, не принимая книгу обратно. – Вы попробуйте прочесть и увидите, получиться.

– Что?..

– Истоки знают все языки мира, – просто ответил колдун, кивая на запись. – Просто читайте и ни о чем не думайте.

Не скрою, совет Джеро сана восприняла более чем скептически. Да и кто бы поверил? В своей жизни у меня и с родным языком случались конфузы, а тут все диалекты мира? В любом случаи выбора нет, я все же решила попробовать и начала читать. И святые рюмочки, я на самом деле, спустя считанные мгновения бесспорно поняла запись, сделанную на древнем японском языке. Вот что там написано:


«Заклятие уничтожения exitiym – самое мощное заклинание, существующее в магии Истоков. Подвластно оно лишь четырем могущественным началам. Лишь предводители стихий могут использовать заклятие как меру высшего наказания за проступки, которые не терпят прощения.»


Дальше шло подробное описание фигуры, которую должна изобразить пальцами руки при наложении данного заклятия. Эта магия напугала меня не на шутку. Ведь это… убийство, черт возьми!

Нет, я конечно подозревала, что попав в мир магии, окунусь не в сказку (хотя по началу жутко надеялась), однако теперь ведая о заклятии, приносящем всем и вся смерть, мной овладел дикий страх.

С другой стороны, я понимала, что колдун предлагал разумный выход из ситуации, ведь таким образом мы смогли бы уничтожить колдунью в любой момент, даже в тот, когда нас захватят в плен. Она уж точно не ожидает древней магии в моем непосредственном исполнении. Может это и есть тот неожиданный ход, который так неистово желала найти?

– Но я не умею использовать магию столь сильного уровня, – откровенно призналась я.

– Для этого мы можем немного потренироваться, – ухмыльнулся маг и снова поднялся на ноги.

– Вы предлагаете мне убить вас?

– Ну, скажем так, себе я слишком дорог, чтобы умереть, – яно потешаясь надо мной, покачал головой Джеро сан. – Вы потренируетесь на более мелких существах.

– Я не буду убивать животных, – сразу же запротестовала я. – Еще никогда…

– Если вы не убьете ее, тогда она убьет вас, – просто и серьезно произнес маг. – Выбирать вам, Исток.

Вновь долгое молчание, осознание и переваривание. Как не крути а маг все же был безоговорочно прав. Я вспомнила Блуждающего Пророка, вновь увидела ее смерть, именно Беллинда стала ее причиной. Потом я вспомнила родителей Акиры, которых она так бессердечно уничтожила. Я должна это сделать, хотя бы в память о них.

– Я согласна, – уверенно произнесла я и приготовилась применить заклятия смерти. – Я это сделаю.

– Тогда не стоит терять ни минуты, – уверенно ответил Джеро сан и без лишних слов повел меня на задний двор своего дома.

***

– Эли, – голос Рани звучал немного взволновано. – Эли, где же тебя носит?

Колдунья бродила по дому Акиры уже битый час в поисках своего Истока, но, увы, нигде ни единого признака ее существования. Что-то внутри сулило неладное, однако поддаваться панике девушка не спешила.

Спустя еще минут двадцать Ранисия наткнулась на Исток Земли в полной боевой готовности. Акира, словно опытный воин блестяще управлялась с двумя самурайскими мечами. Вокруг нее бушевал ветер и кружились мельчайшие частички только что снесенных ею мелко изрезанных листьев. На эту картину можно смотреть вечно, если бы не нарастающее волнение внутри девушки.

– Прошу прощения, Исток Земли, – дрожащим от волнения голосом обратилась Рани. – Вы, наверное, знаете, где сейчас Эли… Я хотела сказать…

– Можешь называть и меня по имени, – остановившись, с улыбкой произнесла колдунья. – А что касается Эли, то понятия не имею, где она. Случилось что-то?

– Вообще-то, даже не знаю…, – дрожащим голосом продолжала Рани. – Может я преувеличиваю… Просто уже час ищу и нигде не нахожу, вот я…

– Где ты видела ее в последний раз? – теперь и Акира начала немного переживать. – После смерти Блуждающего Пророка ее как подменили… Возможно твои страхи оправданы. Главное, чтобы эта девчонка не натворила глупостей.

– Этого я и боюсь, – почти рыдая, ответила Ранисия.

– Но ведь особых признаков волноваться нет? – настаивала на своем Исток Земли. – Ты не…

– Вообще-то есть тут один факт, который меня немного волнует, – прошептала колдунья, решив поделиться волнениями по полной. – Эли оделась в свою одежду.

– И что? – удивленно вскинула бровь Акира.

– А то, что за время пребывания в Нара, она ни разу ее не надевала, – объяснила Рани. – Такое впечатление, что она ушла и не вернется, понимаете?

– Кажется, теперь да, – в миг голос Акиры стал холодным словно лезвие ее самурайского меча. – Кто последний ее видел?

– Я, – пожала плечами колдунья. – Она шла в лес. Мне тогда показалось, что ей просто захотелось побыть одной, но ее уж слишком долго нет.

– Значит, нам следует последовать за ней, – с готовностью кивнула Акира. – Ты пойдешь со мной. Не стоит раньше времени подымать тревогу. Может быть она просто уснула где-нибудь.

– Хорошо, если бы так, – кивнула Рани и без промедления последовала за Истоком Земли.

Не сказав никому ни слова (глупая, жуткая ошибка!), колдуньи отправились вслед за Истоком Огня. Акира наколдовала заклинание преследования и отпечатки стоп Эльзы без промедления явились ее взору. Не особо рассматривая прилегающие территории, девушки следовали строго их направлению, и каково же их удивление, когда следы несомненно привели их в дом ненавистного Джеро сана.

– Не понимаю, – усомнилась Акира здравости Истока Огня. – Почему она здесь?

Внезапно дверь обители колдуна отворилась сама по себе. Секунда ожидания и ведьмы вошли в его обитель. Вокруг абсолютная тишина, казалось, в доме никого нет, что необычно подозрительно.

– Будь начеку, – предупредила Акира Рани. – Иди позади меня.

Не став перечить земному началу, Рани оказалась за спиной вооруженного и опасного Истока. По пути к постройке взору девушек бросались некие черные, словно обгоревшие угли пятна на полу. Ни одна из колдуний понятия не имела, что бы это могло значить, но вскоре опасения оправдались, и они более не были единственными гостями в доме вечно саркастичного Джеро сана.

– Не двигайтесь Исток, – произнес низкий, но все же чарующий мужской голос. – Вы окружены и сопротивление бесполезно!

– Кто вы?! – вопрос Акиры звучал несколько угрожающе. – Покажитесь!

Из тени сада вышли маги в сером одеянии, с оружием в руках и готовностью применить магию на кончиках пальцев. Во главе шайки стояла высокая фигура все в том же черном балахоне. А как только она подошла поближе, капюшон с легкостью слетел и перед колдуньями предстал молодой черноволосый парень с кривой и самодовольной улыбкой на лице.

– Давно не виделись, Ранисия, – торжествующе хмыкнул он. – Исток Земли, жутко желал с вами познакомиться!

– Кто это? – спросила Акира, поворачиваясь к Рани, по-прежнему, не опуская свои самурайские мечи.

– Ран, – со страхом в голосе произнесла девушка. – Брат Белинды.

В этот момент парень залился бархатным смехом и приказал магам окружить колдуний более узким кругом, дабы присечь любые попытки выбраться и сбежать.

– Я же говорил, что вы не разумны, – продолжил маг. – Эли, Эли…

– Где она? – Рани выбежала наперед, услышав в голосе превосходство мага, а это означало лишь одно – девушка была в беде.

– Там, где ей положено быть, – развел Ран руками. – Проводит время в приятной беседе с моей любимой сестрой. Исток Огня ведь всегда спешит на помощь, глупая-глупая девчонка!

– Я все же была права на счет Джеро сана, – сквозь зубы прошипела Акира. – Этот змей направил ее по ложному пути, не так ли?

– А вы-то сами, как думаете, мой высоко почтенный Исток Земли? – с широкой улыбкой на лице произнес Ран.

И снова раскат хохота со стороны темного мага. Акира явно теряла терпение, с каждой секундой напрягаясь как струна. Она была готова напасть на мага, но без должной ей информации, а именно, где находилась Эльза, этого делать никак не следовало.

– Где находиться Исток Огня?! – громыхнула Акира, но Ран на это отреагировал лишь очередным смешком.

– Не в вашем положении, Исток, условия ставить, вы же понимаете? – сделав шаг на встречу, произнес Ран.

– А вы хоть понимаете, что со мной вам силой не сравниться? – ответила Акира вопросом на вопрос. – Я одержу победу и найду Эльзу.

– Ну скажем так, – очередная самодовольная ухмылка появилась на лице мага, – вы на самом деле ее найдете, но поверьте мне, Исток, вам меня не победить.

Такое заявление поддернуло Акиру, но не успела она и шага ступить, как со спины в Рани и в нее ударило заклятие оцепенения, намереваясь сковать их силы хоть на некоторое время.

– Завязать глаза и следовать за мной, – приказал Ран и снова надел капюшон. – Ты гений, Беллинда. Действовать втайне от магов Земли – лучшее из твоих решений, сестренка!

Глава 15

Лицом к лицу с врагом. Часть 2

– Сколько еще идти? – постепенно теряя терпение, спросила я. – Где начинаются эти чертовы пещеры?

– Они уже давно начались, – как и прежде Джеро сан был невероятно спокоен. – Вы идете по ним, но дело в том, что нам необходимо найти безопасный вход.

– Такой имеется? – удивилась я, понимая, что и спрашивать не следовало. – Ну, конечно, имеется.

– Просто следуйте за мной, Исток, – впервые за все время нетерпеливо ответил маг. – И будьте так добры, помалкивайте, хорошо?

Мне ничего другого не оставалось, как повиноваться и послушно следовать сзади. Без помощи колдуна я бы никогда не нашла ни Беллинду, ни ее армию, ни места их пребывания. Из двух зол выбираем меньшее!

Молча, мы шли еще некоторое время. Внезапно Джеро сан резко остановился и повернулся ко мне. Он схватил меня за плечи и уверенно взглянул в глаза. Решительность и ни малейшего намека на шутку – все, что узрела в его строгом взгляде.

– Слушайте меня внимательно, – начал было он. – Ваша задача, уничтожить ее. Как только уберете ее, темная армия перейдет на вашу сторону, понимаете?

– Вы это уже говорили, – кивнула я, не понимая странного поведения мага, с чего он столь внезапно решил повторить ранее сказанное?

– Вот только вам придется не сладко, – продолжил маг. – Она владеет некой древней магией, которую знать по рангу ей не положено.

– О чем вы? – не поняла я.

– Она может принимать обличия того, кого желает, – объяснил Джеро сан. – Да вы и сами об этом знаете.

– И что? – не поняла я намека мага.

– А то, что вам придется вынудить ее принять исходное обличие, а для этого…

– Вам нужен я.

Да, быть этого не может! Точнее владельца до боли знакомого голоса быть здесь не должно! Что за дела, мы ведь четко оговаривали условия сотрудничества?!

Пару долгих мгновений я продолжала упрямо стоять и буравить Джеро сана недовольным, убийственным взглядом, а потом голос новоприбывшего наконец обрел форму. Легкой походкой Лукас обошел меня справа, поприветствовал колдуна и поблагодарил за своевременное предупреждение.

– Что это означает?! – громыхнула я. – Я просила никого не вмешивать. Если бы знала…

– Но вы не знали и для вас же лучше, – перебил меня Джеро сан, не желая слушать истерические возгласы. – Без Истока Воздуха ничего не получится, вы и сами об этом знаете.

– Я ничего не знаю, – по-прежнему противилась я. – Как он заставит ее преобразиться?

– Прошу вас, Исток, – знакомая ухмылка вновь засияла на лице колдуна. – Ревность никогда не оставит девушку равнодушной.

– Да какая еще ревность…

– Эльза, – на этот раз говорил Лукас. – Он знает.

– О чем? – не желала я признавать реальность. – Как?

– Скажем так, это трудно не заметить, – ответил Джеро сан и снова начал идти. – Так или иначе, не стоит задерживаться. Мы скоро будем на месте.

Колдун не обманул и вскоре мы дружно стояли у входа в те самые злополучные пещеры. Впереди непроглядная темень и тишина. На первый взгляд этот вход и правда заброшен. Не уж то королева всея тьмы так проглядела и оставила лазейку открытой?

– Теперь прошу, ни звука, – предупредил колдун перед входом в пещеру. – Я по сути не уверен, что им об этом ходе не известно, так что…

Без лишних слов мы кивнули и поспешно последовали за магом. В пещере было неимоверно темно и я то и дело спотыкалась о невидимые камни. И лишь своевременно поданная рука Лукаса помогала встать на ноги и снова продолжать не легкий путь. В эти волнительные минуты я на самом деле чувствовала безграничную благодарность к Джеро сану за то, что Исток Воздуха оказался здесь, рядом со мной. Каким-то неведомым способом он предавал уверенности и решительности там, где ее не ощущала.

В такие минуты я не боялась последствий необдуманных решений. Я была готова ко всему, даже к самому худшему.

Шли мы относительно недолго, в полном безоговорочном молчании, когда внезапные резкие звуки голосов, смех, а впоследствии и мерцающие огоньки на стенах, приближающиеся вплотную, не завладели нашим вниманием. Страшно? Да, было жутко волнительно, даже не помню дышала ли, но пути назад нет. Если хотим выйти, обязаны продолжать движение вперед.

– Представление начинается, – тихо прошипел Джеро сан. – Подыграйте мне.

Сначала я не совсем поняла, что собственно произошло. Отойдя от нас на несколько шагов, колдун словно надел маску высокомерной сволочи и стал ожидать встречи с врагом. Вскоре его игра раскрылась, как на ладони и, по команде «начали», мы с Лукасом примерили свои непосредственные роли.

Спустя считанные мгновения маги Белинды появились перед нами, Джеро сан самодовольно улыбнулся и, без лишних церемоний пропихнул нас вперед. Его план стал очевиден. Мы его добыча. Он привел нас прямиком ей в руки и таким образом его руки останутся развязанными.

– Если честно, мы от тебя такого не ожидали, – хмыкнул один из темных магов. – Ты не сильно горел желанием сотрудничать с Мастером.

– Я пораскинул мозгами и понял, что многое теряю, – ухмыльнулся Джеро сан. – Я могу сам предоставить своих пленников ей?

– Не смеем забирать у вас момент славы, – ответил другой и жутко пихаясь, повел нас по пещере вперед.

Мы шли довольно долго, и в какие-то моменты пути казалось, темень лишь густеет, но вскоре яркий, искусственный свет на некоторое время буквально ослепил нас. На этот раз их источник не простые факелы – это искусно горящие люстры, вручную пришпоренные к неровному каменному потолку, по всей видимости, тронной залы непревзойденной темной ведьмы. Внутри помещения казалось, не одна сотня черных колдунов, но главное – она. Беллинда сидела на собственном липоватом троне. Легкомысленный взгляд угольных глаз, ликующая улыбка, победоносная поза с вальяжно заброшенной ногой на ногу и отвлекающее движение левой руки. Играя небольшим фигурным ножом, она словно напоминала новоприбывшим, кто здесь хозяин.

– Кого я вижу, – раскинула колдунья руки, по-прежнему не выпуская нож. – Как давно не виделись мои милые.

– Увы, восторга не разделяю, – мне бы молчать, но когда слышишь собственное сердце, ощущаешь бешенный пульс и постоянный гул в ушах, здравый смысл – не всегда основное оружие.

– Фу, как грубо, Исток Огня, – даже не пытаясь встать, покачала она головой в ответ. – Лукас.

И почему он молчит? Почему каждый раз, при встрече с ней, Исток Воздуха не может дать достойный ответ ее нахальству?

– Уверенна, ты рад меня видеть, – ухмыльнулась Белинда. – Как и рад был видеть тот сон…

– Переходи к делу, – да неужели, Лукас, ты все же не онемел? – Что надо? Какого черта снова здесь?

– Да что ж такое, – наслаждаясь своим преимуществом, расхохоталась Белинда; в тот же миг маги следуя примеру главаря, подхватили смех. – Никто меня не ждал, а я ведь так старалась угодить…

– Хватит паясничать, – никогда ее не выносила, даже с учетом всего могущества; вырвавшись вперед, я попыталась подступить ближе, но в тот же миг руки Лукаса вернули меня на место.

Что это? Мне показалось или я на самом деле только что за спиной услышала недовольный рык? Беллинда в свою очередь казалось порядком растерянной. Держу пари, эта плутовка все еще надеялась на лояльность со стороны Истока Воздуха.

– Джеро сан, – вдруг перевела колдунья взгляд на мага. – Я благодарна вам за сотрудничество. Вы заслужили вознаграждение…

– Я признателен, – тут же пролепетал маг, но должна заметить лесть уж слишком холодная.

– Я даже знаю, чего именно желает ваша душа, и вскоре вы это получите.

Легкое непонимание на лице колдуна, пауза молчания, впоследствии чего довольная улыбка темной ведьмы и ее следующие слова:

– Я бы даже сказала сейчас, – деликатно уточнила Беллинда, и с противоположного прохода донеся дикий шум и крик.

Черт! Черт! ЧЕРТ! Зрачки Джеро сана расширились в точности как и мои. Этого мы никак не могли предвидеть. Из темени тоннеля на свет явились с десяток магов со связанными Рани и Истоком Земли.

Акиру, словно пса на привязи, довольно грубо вел маг в пресловутом темном балахоне. Я тут же его узнала – это он гипнотизировал магов Земли. Он был правой рукой Белинды. И как только колдун с легкостью скинул капюшон, я не смогла сдержать давно вертевшуюся на языке брань.

– Что б тебя! – бросила я ему в лицо. – Но как такое возможно?

– Ты же не думала, что такая малолетняя глупышка сможет победить мага, который годами изучал колдовство и всевозможные лазейки да увертки? – расхохотался Ран в ответ. – К твоему сведенью, милашка, я и не собирался в ссылку. Уж слишком там холодно!

Пещеру окутал коллективный хохот, нагоняющий лишнего страху. Руки Лукаса властно схватили меня покрепче, прекрасно понимая, что наш план пошел не так как мы того хотели. И все, что остается – это держаться рядом! Очередной рык за спиной и недовольство Белинды в глазах.

– Как вы могли предать магию Земли! – как только рот Акиры освободился, обвинения в сторону Джеро сана посыпались сами собой. – Вы не стоите ни одной пылинки! Вас отправят в ссылку и поверьте, я уж точно самостоятельно этим займусь!

– Ой, как же страшно, – надув губы съерничала Белинда. – Я бы на вашем месте воздержалась от слов будущего. У вас, мой Исток Земли, его может и не быть.

Такой поворот событий нас не устраивал и как только нож в руке ведьмы подступил к горлу Акиры, Джеро сан дал мне команду, которую я, казалось, ждала с момента первого шага в пещеры Нара.

В моей голове, сознании последующие действия происходили медленно, будто слайд-шоу. Вот я молниеносно надеваю доселе надежно спрятанную диадему, превращаюсь в огненное начало, не дожидаясь какой либо реакции врага, вытягиваю обе руки вперед, чертя тот самый неподражаемый круг могучего огня, отбрасываю его от себя подальше и что есть мочи ору наистрашнейшее заклинание стихий – exitiym!

Все должно получится… Должно было! Белинда, которая вот-вот могла убить Акиру мертвым грузом, как тряпичная кукла свалилась на пол пещеры. Вокруг загробная тишина. Темные маги не знали, как реагировать, ведь Истоки не прибегали к такому методу уничтожения очень и очень давно!

Все было слишком просто, слишком предсказуемо. Возможно на несколько мгновений проблемы и казались решенными, но при одном взгляде на Рана, вид которого говорил о полном спокойствии, увы, свидетельствовал лишь о начале противостояния.

– Говорил же тебе, что ты идиотка, – хмыкнул он. – Сюрприз!

Проследив его взгляд, я уставилась на мертвую Белинду и ужаснулась увиденному. На земле лежала уже не она, а маг в зеленном балахоне. Так вот зачем нужно было зомбирование магов Земли. Она выдавала их за себя. Одного за одним я буду убивать их в ее подобии. Мерзавка обезопасила себя, как могла.

– Ты трус! – крикнула я во все горло – Ты полное ничтожество!

– Кричи дальше, милая, – из противоположного тоннеля появилась очередная Белинда с таким же ножом в руках. – Это тебе не поможет, а ее не спасет. Диадему быстро!

Новая Белинда стояла перед Акирой и бесцеремонно шарила по карманам, пытаясь найти реликвию и несомненно прибрать к рукам.

– Где она?! – негодовала колдунья.

– Неужели я настолько глупа, что принесу ее с собой? – на этот раз ухмылялась Акира. – Мне нечего терять, ведьма. А забрав мою жизнь, ты ее никогда не найдешь…

– Заткнись, – этого колдунья не ожидала. – Я переверну твой город вверх тормашками, но силу отберу, чего бы мне этого не стоило.

– Вперед, – кивнула Акира, не желая сдаваться даже в такой безвыходной ситуации.

Я не видела иного решения, как снова вытянуть руку и нарисовать огненный круг в воздухе, однако неожиданный крик Акиры заставил одуматься и утихомирить внутреннее пламя.

– Не убивай! Они мои подданные, Эли! – не успокаивалась она. – Они дороги мне!.

– Но как тогда вывести ее на чистую воду?! – не понимала я. – Тебе больно, но другого выхода…

– Есть, – вдруг громыхнул Лукас, вспомнив слова Джеро сана в письме к нему. – Иди сюда!.

Что, черт возьми он творил?! Сперва непонимание, но как только сильные и требовательные губы Лукаса ополчились на мои уста, озарение настигло меня подобно яблоку Ньютона. Джеро сан не ошибся ни в чем! Тот постоянный рык за нашими спинами принадлежал одному из провожатых в тоннеле. Внезапно, его факел упал на пол, а лицо из мужского преобразилось в прекрасное женское, принадлежащее никому иному, как треклятой темной колдунье.

– Сестра! – недовольно крикнул Ран. – Ты обещала…

– Заткнись! – бросила она ему в ответ и подбежала к паре. – Уйди от него!

Белинда оттащила меня за волосы и бросила на пол. А темперамента ей не занимать, ревность и ненависть. Казалось еще миг и она испепелит меня одним взглядом.

– Я знала, что ты предашь, но на кого, мать твою, ты променял меня? – не смотря на меня, рявкнула Белинда Лукасу. – Она же…

– Эли давай! – не желая слушать бредни, крикнул Лукас. – Это твой единственный шанс!

Я тут же подпрыгнула на ноги и лихорадочно, дрожащими от нетерпения руками, стала рисовать в воздухе круг огня. Но в третий раз проделать ту же операцию было не суждено. Колдунья взяла в заложники всех, кто был мне дорог. Акира стояла в заточении Рана, Рани, Лукаса и даже Джеро сана окружили темные маги. Им не выйти живыми, им не спастись. Беллинда же грациозно и уверенно двигалась в мою сторону.

– Ну что ж ты молчишь? – напрашивалась колдунья на колдовство. – Давай, говори, да вот только боюсь, кто-то сейчас преждевременно окочурится и более чем уверенна, что не я.

Нож Рана, как по команде, занесся над сердцем Акиры, ожидая моего решения.

– Не слушай ее, Эли, – кричала колдунья. – Моя жизнь не стоит того, чтобы ты из-за нее подвергала опасности жизнь всего живого на земле.

– Слушай ее, Эли, слушай, – издеваясь, кивала Белинда. – Убей меня, девочка…

– Заткнись! – Лукас, как никто другой, понимал, как тяжело мне было, он понимал, что я не могла принять столь важное решение в одиночку.

– Так или иначе, – , не обращая внимания на происходящее, продолжала Белинда. – Я уйду из этого города с реликвией полной силы. И мне совершенно наплевать, кому она будет принадлежать, вам Исток Земли или же тебе, моя малышка Эли.

– Что это значит? – не понял Лукас.

– А то, что я не уйду с пустыми руками, – объяснила Белинда. – Я не умру, поверь мне. Более того, я получу все, что необходимо, ты ведь прекрасно об этом знаешь, милый. Я всегда получаю желаемое…

– Что?..

– Ты видел все, Лукас, – продолжала она. – Ты помнишь первый сон? Тот, где я показала тебе исход? Кому, как не тебе знать, что делать дальше?

– Лукас о чем она? – святая магия, я уже совершенно ничего не понимала.

И тут для пущей убедительности, а может сверх эмоциональной драматичности со всех тоннелей начали выходить самодовольные подобия Белинды. Я поворачивалась и ужасалась количеству пораженных темной магией колдунов Земли. Они все перемешались. Они запутали меня до такой степени, что я вновь не имела ни малейшего понятия, кто из них кто. Их по меньшей мере сорок, а я одна.

– Что мне делать? – словно требуя спасательный круг, я обратилась за помощью к Лукасу; чего он так обреченно на меня глядит? – Лукас, как мне быть?

– Никак, – тихо ответил маг. – Слушай…

– Нет…

– Я сказал, слушай внимательно, – перебил меня маг. – Один из нас должен отдать полную силу реликвии Мастеру. Акира, ты, я – это неважно, кто, но кто-то должен пожертвовать собой, чтобы остальные спаслись… Хотя бы сейчас.

– Нет, – покачала я головой, понимая, к чему клонит Лукас. – Не смей!

– Блуждающий Пророк говорила не о тебе, Эли, а обо мне, – продолжил маг. – Не ты должна жертвовать собой. Это не твой час, понимаешь?

– Как мило, – в один голос произнесли все сорок Белинд.

– Заткнитесь, – не выдержала я иронии. – Ты не можешь вернуться, Лукас, они тебя убьют!

– Нет, если я отдам им власть самостоятельно, – покачал головой маг. – Я нужен ей живым… Она пришла за мной.

Его слова казались не более чем жалким абсурдом, да вся ситуация, к чертям, жутко абсурдна! Мы ведь могли рискнуть и побороться с ними, но… Мы бы умерли… все… Она недаром выбрала эти тоннели и пещеры за обитель. Она завалит нас всех здесь, а сама… Да, она спасется, как и в прошлый раз. В отличии от нас у нее был Мастер, покровитель, который никому не отдаст свою милую девочку в костлявые руки жнеца.

– Я не хочу, – снова покачала головой я, слезы неосознанно затуманивали взгляд. – Просто помоги ее вычислить и все!

– Прости, – Лукас отказался. – Я не могу жертвовать их жизнями ради нас. Да ты сама знаешь, что я прав.

– Я не обязана…

– Обязана! – на этот раз голос Лукаса снова стал холодным. – И я тоже.

– И долго мне еще ждать? –голос сорока Беллинд в который раз оглушил пещеру.

– Ты знаешь, что делать, – ответил ей Лукас. – Не медли!

– Будь, по-твоему, милый! – на этот раз из толпы вышла лишь одна колдунья и стремглав направилась прямиком к магу.

Она схватила его за руку, обняла, шепнула что-то на ухо и темная дымка плавным потоком влетела в его натянутое тело. Глаза потемнели, он очарован и более не принадлежал самому себе. Еще мгновение и темные маги включая Рана, Беллинду, а теперь и Лукаса превратились в стаю летучих мышей и лихорадочно разлетелись в разные стороны.

Они исчезли в мгновение ока. Беллинда снова получила то, чего так страстно желала. А я… Я в отчаянье упала на землю пещеры, не имея больше сил на любые физические движения.

Эпилог

Когда мы вернулись в город, обессиленные, грязные, но живые, маги Земли не чаяли себя от счастья. Мы вернули заколдованных колдунов в их семьи. Мы вернули их предводителя, мы вернули покой в Нара.

Несколько дней спустя, когда мы с Рани собирались возвращаться домой, я оказалась в саду Пророка. Безусловно намеренно. Все эти дни я бродила по аллейкам, пытаясь найти покой и очистить мысли. Я пыталась не думать, о том, что мои запретные чувства уже, грубо говоря, не нуждались в решении. Проблема отпала сама собой, но почему-то так хотелось вернуть ее на место!

То, что случилось со мной в этом магическом городе, уже не казалось мне загадочным. С самого начала с нами играли и каждый шаг был продиктован голосом врага. Убийство родителей Акиры, мой приход в Нара, встреча с Блуждающим Пророком, сны Лукаса – сейчас все казалось простым и незамысловатым. Вот бы знать обо всем в нужный момент. Сейчас было уже слишком поздно!

Я сидела в тени деревьев на траве и туманно радовалась последнему дню лета в Нара. Сегодня я вернусь домой и меня несомненно встретит морозная ночь. Внезапно, услышав голоса где-то неподалеку, я предпочла побыстрее спрятаться. Меньшее, что сейчас хотела – это слышать жалость в кажном слове любого из магов.

Спустя секунды я совершенно точно идентифицировала владельцев. Это Акира и Джеро сан и они снова о чем-то спорили. Как всегда.

– Как вы могли не сказать мне о своем плане? – негодовала Акира. – Я Исток Земли, а вы об этом, по-моему, забываете все время.

– Да как я смею забывать? – ухмыльнулся маг. – Вы же так вовремя мне об этом напоминаете.

– Тогда почему я обо всем узнаю последней? – все так же грубо спрашивала колдунья. – Вы чего-то от меня хотите, ведь так? И не говорите, что оскорблены подозрениями. Я имела полное право вас подозревать! Вы ведь…

– Вы слишком много болтаете, Исток, – снова ухмыльнулся Джеро сан и, не дожидаясь очередного резкого ответа Акиры, схватил ее руку и притянул к себе. – Все это время виной моего поведения были вы и никто иной.

Запутав пальцы в ее шелковых черных волосах, он легко прикоснулся губами к ее удивленно приоткрытым устам.

Прекрасный момент, но… Мне стало немного не по себе. Я не имела право наблюдать за рождением чего-то милого, хотя Джеро сан? Удачи Акира!

Пытаясь не шуметь, я тихо встала и пошла вверх по тропинке. Я шла бездумно, но подняв взор, не могла не улыбнуться. Я снова на пороге дома таинственного Пророка Земли.

– Рад видеть вас, Исток Огня, – услышала я голос Ичиро сана. – Не хотите ли зайти?

Хотела ли? О. да. Как никогда я нуждалась в ответах. Молча последовав за старцем внутрь обители, я один за другим формулировала желаемые вопросы.

– Вижу, вы растеряны, – начал Ичиро сан. – И знаю, почему.

– Вам бы не знать, - хмыкнула я. – Просто скажите без уверток, как быть дальше? Что делать…

– Дальше будет завтра, послезавтра, через неделю будет еще один день, – улыбнулся маг. – Вот тогда и подумаете об этом.

– Он не вернется? – вдруг произнесла я то, о чем запретила себе думать.

Ичиро сан встал и прошелся по комнате. Он не был доволен вопросом, но мне необходимо знать ответ.

– Он сделал, то, что должен был, Исток Огня, – ответил Пророк. – Но…

– Что?

– Вы еще увидитесь, поверьте мне, – все же ответил провидец. – Вы увидитесь и не раз, да вот только лишить его темной магии будет ох, как не просто.

– Я могу ему как-то помочь? – плевать, что о личном, я вытащу из провидца столько информации столько смогу. – Что должна делать?

Ичиро сан улыбнулся и тихо произнес:

– Ждать, Исток, ждать.


на главную | моя полка | | Истоки Колдовства: опасная Земля |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 4
Средний рейтинг 4.3 из 5



Оцените эту книгу