Book: Тайна кровавого призрака



Тайна кровавого призрака

Уильям Маккей

Тайна кровавого призрака

Альфред Хичкок и Три Сыщика –


Тайна кровавого призрака


William McCay “Funny business”

Пер. с англ. Т. Борковской и Ю. Юзбашевой

ОЛМА-ПРЕСС, 1997

(Три Сыщика)



1

Комиксы


— Какого черта?.. — Юпитер Джонс оторвал взгляд от двигателя машины, которую ремонтировал. Резко выпрямившись, он чуть не проломил голову о капот старой «Шевроле-Антилопы». Юп — основатель агентства «Три Сыщика» — был хладнокровным, проницательным наблюдателем, но существуют вещи, которые даже семнадцатилетнего детектива могут порой заставить разинуть рот.

Его дядя Титус только что вернулся из своей коллекционерской поездки. Титус Джонс отличался тем, что собирал самый немыслимый в мире хлам. Находки его усеивали территорию двора Джонсов, попросту именуемого свалкой. Из ремонтной ямы Юпу были видны некоторые из них: табун карусельных лошадок, груды старых вывесок... Но на этот раз дядя превзошел самого себя.

В меховой шапке с енотовым хвостом на макушке он восседал за рулем своего главного коллекционерского грузовика, а Ханс и Конрад возились в кузове с гимнастическими кольцами.

Откинув со лба темно-каштановые волосы, Юп выпучил глаза от удивления. Пытаясь выбраться из-под капота «Антилопы» и посмотреть, что его дядя будет делать со всем этим хламом, Юп задел банку с машинным маслом, и ее содержимое потекло в картер.

— Черт! — Тут же последовал тяжелый удар кулаком по днищу машины. Пит, приятель Юпа, высунулся из-под машины. — Ты что, не мог подождать, пока я заткну картер пробкой?

Пит — высокий, атлетического сложения парень — был компаньоном Юпа в агентстве «Три Сыщика». Он выглядел не лучшим образом, облитый с ног до головы машинным маслом.

Они собирались сменить масло в двигателе старой машины Юпа, но теперь говорить об этом было поздно.

Юп подхватил пустую банку.

— Прости, — извинился он, — я, похоже, совсем с ума сошел.

— С чего это? Третья мировая война началась? — Тут Пит увидел тетю Юпа, Матильду. Высокая, необъятная женщина направлялась к грузовику. — Хотя, по-моему, ты прав: начинается.

— Титус Джонс! — возгласила тетя Матильда. — Где ты нашел все это, — она беспомощно развела руками, — это старье?

— Это не старье, — возразил дядя. — Это первоклассный утиль — находка для коллекционера!

— И твоя дурацкая шляпа тоже?

Дядя Титус махнул енотовым хвостом.

— В такой шапке ходил сам Дэвид Крокетт[1]!

Тетя быстро направилась к кузову.

— Находка для коллекционера? Ну и ну! Ходули... Гимнастические кольца... А в этом сундуке что? — Она откинула тяжеленную крышку и, набрав полные легкие воздуха, выдохнула: — Комиксы! Тебе денег не жалко?

Хотя Юп и был человеком упитанным, но, когда хотел, двигался очень быстро. Вот и теперь он поспешил к грузовику. Тетка права: там лежала целая куча комиксов.

— Блеск! — пробормотал Пит. — Похоже, кто-то помешался на комиксах.

— Вид у них древний, — заметил Юп. — Наверное, долго где-то валялись. — Он повернулся к Питу. — Сколько у тебя при себе денег?

— Немного. — Тот стал рыться в карманах.

— Эй, ребята! В чем дело? — спросил Боб Эндрюс, улыбаясь. Высокий блондин — третий из сыщиков — только что вошел в ворота склада. В белой тенниске и штанах цвета хаки со складками, загорелый и подтянутый. Юп даже удивился, увидев его в одиночестве. С тех пор как Боб сменил очки на контактные линзы, целый отряд поклонниц ходил за ним по пятам или же подкарауливал возле склада. Теперь на него набросился Юп:

— У тебя есть деньги?

Боб поискал в карманах.

— Я вообще-то на мели... А зачем тебе?

Юп ухмыльнулся:

— Хочу купить комиксы.

Тетя Матильда все еще рылась в кузове.

— Может, они и ценные, но как это выяснить, да и где мы найдем покупателей?

— Здесь. — Юп взял деньги у Боба и Пита и добавил к ним все, что нашел в собственных карманах. — Тут, — он пересчитал, — двадцать один доллар семнадцать центов. Все заботы берем на себя. Ну как, тетушка?

— Идет. — Она тут же выхватила деньги.

Дядя Титус хотел было возразить, но тут увидел глаза своей жены. Зато Юпу пришлось поспорить с друзьями, пока они выгружали комиксы из кузова.

— Так вот на что тебе нужны были деньги, — проворчал Боб, когда они стащили сундук на землю.

— Юп совсем с ума сошел, — сказал Пит. — Сначала он вылил мне на голову машинное масло, а теперь за комиксы уцепился.

— Машинное масло? Ну и ну. — Потянувшись к Питу, Боб принюхался. — А я-то думал, это новый шампунь.

— Если вы уже кончили валять дурака, я расскажу вам о вашем блестящем капиталовложении.

— Нашем капиталовложении? — нахмурился Боб.

— Вы еще увидите, как обернутся ваши денежки. — Юп открыл сундук. — Все зависит от того, что мы найдем внутри.

— Этот хлам? — В голосе Пита было недоверие.

— Клад, — не унимался Юп. — А вы знаете, сколько могут стоить старые комиксы? Некоторые потянут на тысячи долларов!

— Тысячи? — Боб уставился на сундук.

— Конечно, мы не знаем, на сколько потянут наши. Может, они стоят всего несколько сотен. Я только надеюсь, — сказал он, потирая руки, — что моей доли хватит, чтобы купить машину. Что бы там ни было, мы поделим все на троих. Идет?


В следующую пятницу сыщики катили Пита в «Антилопе» к центру Лос-Анджелеса. На этот раз все трое в выходные были освобождены. Подружка Пита, Келли Мадиган, отправилась в спортивный лагерь. Боб взял отгулы в агентстве «Мы ищем таланты» Сакса Сендлера, где подрабатывал. И Юп, закончив для тети Матильды компьютерный каталог «свалки», тоже мог распоряжаться собой как хотел.

Посмотрев в зеркало, Пит увидел облако дыма, тянувшееся за «Антилопой».

— Эй, Юп, мы все еще палим из той банки, что ты опрокинул, — проворчал он. — Клянусь, мои волосы до сих пор пахнут этой гадостью.

— Зато тебе не пришлось просматривать все эти идиотские комиксы, — проворчал Боб. — Пока Юп подсчитывал, сколько они будут стоить, я их разбирал, а это занятие оказалось похуже, чем моя прежняя работа в библиотеке.

— А, по-моему, комиксы — это вещь, — заметил Пит. — Помню, я зачитывался в детстве. Кровавый призрак... — Он покачал головой и вздохнул. — Это был мой кумир.

— Ты, конечно, можешь поумиляться, — проворчал Боб. — Пока ты там прохлаждался с Келли, мы работали. Юп слишком робок, чтобы помешать вам развлекаться.

Келли Мадиган не только назначила Пита на должность своего ухажера, но так же четко распределила его свободное время.

Сидевший сзади Боб с отвращением посмотрел на стоявшую на полу коробку с комиксами.

— Я замучился рыться в этом хламе, — сказал он и пнул коробку ногой.

— Поосторожней, — обернулся к нему Юп. — Ты же не хочешь испортить нам всю коммерцию. Ведь здесь у нас «creme de la creme»[2] — самые ценные комиксы. А если мы хотим продать их на «Интеркомиконе», то они должны выглядеть как новенькие.

— Да уж, поскорее бы их сбагрить, — сказал Боб. — Я хочу получить свои деньги обратно. Удачно, что ты нашел в газете объявление о выставке-продаже комиксов.

Юпитер усмехнулся:

— Боб, я поручу тебе считать наши деньги, когда мы их получим. Может, хоть это поднимет тебе настроение.

— Прибыли, — объявил Пит. — Павильон «Плаза».

Боб уставился на стеклянно-стальную башню, сверкавшую на фоне ясного неба.

— Уж очень место роскошное для продажи комиксов.

— Сейчас август и такая жара, что я уверен, — заметил Юп, — им повезло, что у них тут хоть какая-то выставка. Давайте припарковываться и приступим к делу.

Они направились в подземный гараж отеля. Он был похож на настоящий волшебный лес: толстые круглые колонны поддерживали свод и все здание над, ним. Руководство отеля выкрасило стены в яркий Цвет, но выхлопные газы и мрак от всех этих колонн придавали гаражу весьма унылый вид.

Пит поставил машину на свободное место.

— Приехали. Вылезайте.

— Тут есть работенка для чьих-то мускулов, — сказал Боб, вытаскивая из машины коробку.

— Дайте хоть передохнуть. Я все это время вез вас сюда, — запротестовал Пит.

— Это мог бы сделать и я, — сказал Боб.

— Мы бы не поместились в твоем «Жуке», — отпарировал Пит. — Юп плюс эта коробка...

Юп посмотрел на друзей.

— Комиксы понесу я, — сказал он, схватив коробку. — У меня тоже есть мускулы. Дзюдо помогает сохранять форму.

— Ты был бы в лучшей форме, если бы занимался карате, как мы с Бобом.

— Ничего подобного, — пропыхтел Юп, устремляясь к лифту.

Двери уже закрывались, когда ребята услышали торопливые шаги. В узкую щель между дверьми просунулась рука, и, когда они разошлись, перед ними оказался распадающийся на части труп!


2

Сделка


Коробка с комиксами вывалилась из рук Юпа, когда это чудовище заскочило в лифт.

— Ой, простите. — Мертвец успел подхватить коробку в воздухе. Он повернулся к сыщикам, которые в ужасе отпрянули от него. — В чем дело? — спросил он, а затем улыбнулся, поняв. — А, мой костюм! — Он оторвал кусок мяса, свисавший с плеча. — Поролон. Это костюм Кошмарного Мертвеца для конкурса, — пояснил он. — Как я выгляжу?

— О-очень похоже, — выдавил Юп.

Когда они добрались до вестибюля, Кошмарный Мертвец с криком «Спешу!» скрылся в толпе. Там все были одеты героями комиксов. По мраморным плитам и пушистым коврам сыщики подошли к доске объявлений.

— «Интеркомикон» в главном конференц-зале», — прочитал Юп. — Комнатка, должно быть, не маленькая.

Они направились в конференц-зал и обнаружили там очередь перед деревянным столом. За ним сидела девушка — недокрашенная блондинка в черной футболке, на которой белыми буквами было написано «Интеркомикон. Обслуживающий персонал».

— По десять долларов с каждого, — сказала она, когда сыщики приблизились. Взяв деньги, она поставила всем по печати на правой руке.

Юп заметил, что эта двухцветная блондинка задержала штемпель на руке Боба чуть дольше необходимого. И даже улыбнулась. Пит тоже заметил.

— Если бы он поделился рецептом, как приручать девушек...

— Я бы не постоял за ценой, — вздохнул Юп. Он посмотрел на штамп на своей руке. — «Интеркомикон» — день 1». Дешевле, чем бумажные билеты, а главное — умнее. — Он взглянул на Пита. — Тут уж не выйдешь и не передашь свой билет приятелю.

Они последовали за Бобом к дверям конференц-зала, но какой-то верзила, тоже в футболке, преградил им путь. Проверив их штампы-билеты, он осклабился щербатым ртом и отошел в сторону. Пит, Боб и Юп сделали шаг вперед и очутились в настоящем сумасшедшем доме.

После добропорядочно-тихого вестибюля то, что творилось в конференц-зале, напоминало восточный базар. Все огромное пространство зала было разбито сотнями складных столов на квадраты, в каждом из которых располагался временный магазинчик. Столы служили прилавками и были сплошь завалены комиксами. В «глубине» каждого магазина располагались полки и стенды, уставленные комиксами в кричащих суперобложках. Бережно обернутые в пластик, они ждали серьезных коллекционеров.

Но еще больше, чем книжных развалов, было людей, которые толпились в проходах между столами. Дети и взрослые сосредоточенно разглядывали бесчисленные комиксы, покупали и продавали и просто пытались протиснуться сквозь толпу. Конкурсанты в костюмах толкались тут же. От шума можно было оглохнуть.

Трое друзей, окаменев, стояли в дверях, когда мужчина — высокий, с жидкими рыжеватыми волосами, в футболке с надписью «Интеркомикон» — выделился из хаоса. Он улыбнулся сыщикам.

— Новички, — сказал он. — Это заметно по вашему ошеломленному виду. Добро пожаловать на «Интеркомикон». Меня зовут Аксель Гризуолд. Считается, что я отвечаю за этот сумасшедший дом. — Он заметил в руках Юпа коробку. — Что вас сюда привело?

Выслушав их, он улыбнулся еще шире.

— Ну, что ж, тут много желающих купить комиксе. — Он обвел рукой зал. — Но самое солидное заведение — это «Камикадзе Комикс». С ним можно заключить выгодную сделку. Загляните туда. Их стенд находится вон там. — И он ткнул длинным тонким пальцем в другой конец комнаты.

Следуя указаниям Гризуолда, ребята смешались с толпой. Юп задержался у небольшой палатки, торговавшей всякой всячиной, и купил всем по красной футболке с надписью: «Даже в любви не забывайте о комиксах». Направившись в глубь комнаты, сыщики обнаружили «Камикадзе Комикс».

Этот стенд занимал целых полстены. Товаров в продаже было сколько угодно — столько же покупателей. Ребята не спешили подходить туда, они хотели сначала понаблюдать за происходящим.

За столами стояли пятеро продавцов. Один, с серьгой в ухе, как раз продавал комикс какому-то мальчишке.

— Это «Молния-3», всего за четыре доллара. — Он показал книжку: на обложке герой взрывал танк лазерными лучами, исходящими из глаз. — Ты просто счастливчик. Вряд ли можно найти это где-нибудь еще.

И ребенок охотно отдал ему деньги.

— По дороге сюда, — пробормотал Боб, — я видел этот же комикс в другом магазине — и всего за доллар.

Пит покачал головой:

— А я помню, как покупал его за пятьдесят центов, когда он только появился.

Приблизившись к «Камикадзе Комикс», сыщики заметили прикрепленный к стене видеомагнитофон. Продавец в черной футболке — его волосы стояли торчком — показывал отрывки из «Звездных асов», новейшего научно-фантастического телесериала.

— Производители рассылают новые серии за неделю до выхода в эфир. С помощью спутниковой антенны мы перехватываем их и переписываем на кассеты. Таким образом, вы можете посмотреть фильм раньше, чем все остальные.

Он победно улыбнулся, когда покупатель — тому было уже под тридцать — охотно выложил деньги.

— Он платит за то, что можно посмотреть совершенно бесплатно через несколько дней, — прошептал Пит.

— К тому же за пиратскую копию, — добавил Боб.

— Да, фраза «Спешите быть первыми» действует безотказно, — пробурчал Юп, поднимая коробку с комиксами.

Продавец взглянул на них:

— Чего желаете? Сыщики замялись.

— Если сами ничего не покупаете, так не мешайте другим.

— Мы ничего не покупаем, — произнес Юп. Он обратился к Бобу, когда они отошли от этого магазина: — Где ты видел эту же книжку не по этой чудовищной цене?

— Вон там, возле запасного выхода. И название у магазина какое-то странное — «Псих» или что-то в этом роде.

Магазин назывался «Маньяк», а не «Псих», — «Комиксы Маньяка Дена». И человек за прилавком вполне соответствовал этому названию: буйная черная шевелюра и усы щеткой.

— Марти, сбегай наверх и принеси еще коробки с комиксами. — Он обращался к молодому парню, своему помощнику. Затем повернулся к высокому угрюмому человеку с лысиной, обрамленной тонкой каемкой седых волос. — Опять вы?

— Триста пятьдесят за этот номер «Фэн Фана», — предложил мужчина.

Маньяк Ден только покачал головой:

— Пятьсот.

Мужчина нахмурился, но продолжал торговаться:

— Четыреста пятьдесят.

— Шестьсот.

В голосе покупателя зазвучала безнадежная нота:

— Но ведь объявленная цена — четыреста пятьдесят.

— Теперь шестьсот, — отвечал страховидный продавец.

Мужчина стиснул кулаки:

— Ладно, шестьсот долларов.

Маньяк Ден расплылся в улыбке:

— Вы слишком долго думали. Теперь это стоит семьсот.

Мужчина разинул рот:

— Семьсот? И вы думаете, это кто-нибудь купит?

— Закончили, — оборвал Ден. — Я не хочу, чтобы его купили вы.

Лысый повернулся на каблуках и куда-то умчался.

Пронаблюдав это, Юп спросил:

— Вы что, всегда так разговариваете с покупателями?

— Только если они проходимцы, — ответил Маньяк Ден. — Этот тип работает на одно из крупнейших издательств, выпускающих комиксы. Он же главный проходимец по совместительству. Итак, — он посмотрел на коробку, — покупаете или меняете?

— Продаем, — ответил Юп, открывая коробку. Коммерсант проверил ее содержимое.

— Есть кое-что интересное. — Его глаза заблестели. — Парочка выпусков «Серебряного века» в хорошем состоянии, много свежих первоклассных вещей... Ну, что вам сказать, — четыреста за все.

Юп почувствовал, как кровь прилила к лицу.

— Всего четыреста? Но ведь они стоят вдвое больше. Я просматривал цены...

— В «Каталоге цен», — закончил Маньяк Ден. — Они утверждают, что это стоит гораздо дороже, верно? А вы читали предисловие? Там поясняется, что даются средние цифры и цены могут расходиться в разных местах. Уж не говорю о том, что существует такая вещь, как выгода.

— Выгода, но не грабеж, — успел сказать Юп, когда Пит и Боб оттаскивали его от стенда.

— Ты все испортишь. Мы же делаем приличные деньги на наших двадцати баксах.

— Но можно получить больше, — пообещал Юп, — надо торговаться.

Он обернулся к Маньяку Дену, но взгляд его застрял на чем-то сине-золотом. То была высокая девушка, примерно их возраста. Великолепные, почти до пояса светлые волосы сияли на фоне синей шелковой накидки. Остальной ее наряд составлял довольно открытый купальник из блестящей золотой ткани, прекрасно демонстрировавший загорелые руки и ноги. Когда она проходила мимо в своих позолоченных туфельках, просто дух захватывало.



Маньяк Ден взглянул туда же, куда и Юп, и усмехнулся:

— Загляденье, а? Она одета как «Звездная Девушка» для конкурса костюмов. Вот это наряд! Вот это я понимаю! А выигрывают всегда какие-то зеленые слизняки.

— Да уж. А что касается книг... — Юп не мог глаз оторвать от девушки.

— Послушайте, — Маньяк Ден, порывшись в коробке Юпа, достал оттуда десяток книжек, — вот эти я действительно смогу продать. Что, если я куплю у вас только часть? Ну, скажем... триста только за эти комиксы.

Юп не слушал.

— Юп, с тобой разговаривают, — прошептал Боб ему на ухо.

Тот вновь обратился к книгам.

— Это уже более-менее честная сделка. — И он снова повернулся в сторону золотой девушки.

Она еще мелькнула и скрылась за кем-то в красном. Костюм его вполне мог бы сойти за монашескую рясу, если бы не огненный цвет. Когда этот некто приблизился к Юпу, тот увидел, что лицо его закрыто черно-белой маской в виде черепа.

Юп покачал головой и вновь повернулся к Маньяку Дену. Теперь он погрузился в дела.

— Что ж. Триста. Это наши самые лучшие комиксы, и мне кажется, что вы опять мухлюете...

Некто в костюме — красная ряса развевалась во все стороны — неслышно проплыл мимо него. Раздосадованный, Юп повернулся и увидел, как этот некто театральным жестом вскинул руки, растопырив длинные пальцы. Четыре маленьких шарика упали на пол, и Маньяк Ден вместе со своим магазином исчез в дыму.

3

Погорели


Внезапно появившееся облако дыма вызвало панику среди покупателей. Но это было ничто по сравнению с тем криком, который поднялся, когда дым рассеялся.

— Ограбили! — заорал во всю глотку Маньяк Ден; его волосы стояли дыбом, усы ощетинились.

— Где этот тип в костюме Кровавого Призрака? Я убью его!

Кровавый Призрак, естественно, исчез.

— Неплохо, — сказал Юп. — Парень устроил дымовую завесу, перемахнул через стол и захватил с собой лучшие книги.

Он уставился на деревянный стенд с комиксами, где зияла огромная дыра. Маньяк Ден смотрел туда же.

— Он утащил мой «Фэн Фан-1»!

«Это выпуск, который так клянчил лысый», — подумал Юп.

— И еще кучу двадцати- и тридцатидолларовых книжек. — Тут в голосе коммерсанта появилось изумление, и Юп вскоре понял почему. Три нижних и две верхних полки были заполнены свежими номерами «Вспышки» с ценником 4500 долларов!

— Может быть, идея с дымом была не так уж и хороша, — предположил Юп. — Вор мог не разглядеть то, что искал.

— Он тут порядком набедокурил, — заметил Маньяк Ден. — Да к тому же, перепрыгивая через прилавок, он выхватил у меня из рук ваши комиксы.

Сыщики уставились друг на друга. Кровавый Призрак удрал с их десятью лучшими книгами и нагрел их по крайней мере на триста баксов!

— Похоже, запахло новым делом. Придется заняться.

— Делом? Заняться? — Коммерсант пристально на них посмотрел.

— Это наша работа, — объяснил Юп. — Может, вы обратили внимание — мы рассовали во все наши книги. — Он вытащил визитную карточку.

— «Три Сыщика»? — переспросил Маньяк Ден. — Погодите-погодите. — Он залез под стол и вытащил маленькую коробочку. Порывшись в ней, он извлек карточку с мятыми уголками.

— Глазам своим не верю, — воскликнул Боб. — Это же наша старая карточка.

— Вот-вот, — сказал Маньяк Ден, — с вопросительными знаками. Она идет за семьдесят пять баксов.

Юп заморгал.

— Вы что, их продаете?

Маньяк Ден пожал плечами.

— Люди собирают все что угодно. — Он некоторое время разглядывал сыщиков. — Так вы занимаетесь расследованиями? Это как раз то, что мне сейчас нужно. Ну, что вам сказать... Если вы найдете комиксы, свои и мои, то я заплачу вам за ваши, как указано в «Каталоге цен».

Ребята переглянулись.

— Идет, — сказал Юп и, взяв коробку с оставшимися комиксами, протянул свободную руку коммерсанту.

— Отлично. Я Ден Дементо. — Под лохматыми усами мелькнула улыбка. — С таким именем понятно, почему меня называют Маньяк[3].

Юп усмехнулся.

— Я Юпитер Джонс, а это Пит Креншоу и Боб Эндрюс. Начнем с традиционного вопроса. Мистер Дементо, вы кого-нибудь подозреваете?

— Кого-нибудь? Всех! — Маньяк Ден указал на толпу, собравшуюся вокруг его разгромленного стенда. Затем обвел рукой весь конференц-зал. — Здесь собрались все ненормальные Калифорнии. — Он усмехнулся. — Я, конечно, не хочу сказать, что нужно быть сумасшедшим, чтобы коллекционировать комиксы... Но не без этого!

— Так, значит, вы подозреваете всех? Дементо пожал плечами.

— Я могу сказать лишь одно: когда люди начинают коллекционировать, с ними что-то происходит. Не имеет значения, что они собирают. Просто они уже не совсем нормальные.

— Вы имеете в виду, что они могут даже украсть, — резюмировал Юп. — А сможет вор продать эти комиксы?

— Что касается «Фэн Фана» и ему подобных, то это будет нелегко, — Маньяк Ден нахмурился. — Любая книга подобного ранга заставляет коммерсантов нервничать. Они хотят знать, откуда она взялась.

— А похититель не может им этого сказать, — добавил Пит.

Дементо кивнул:

— Проблема в том, что вы имеете дело с коллекционерами, а такой вор может держать книгу под замком до конца жизни.

Пока сыщики переваривали эту информацию, служащие павильона разогнали толпу зевак, собравшуюся вокруг «магазина» Дементо, и обычное движение восстановилось.

Мимо проходил мальчик лет двенадцати с тонким листом картона, на котором были наклеены черно-белые иллюстрации.

— Посмотри, что у меня есть, — говорил он своему приятелю. — Целая страница из «Кровавого Призрака» Стива Треша. Всего за семьдесят баксов.

Тут откуда-то появился высокий худощавый мужчина с волосами соломенного цвета. Он был такой бледный, словно никогда не видел солнца.

— Эй, парень, — позвал он. — Хочешь семьдесят пять баксов за это?

— Еще чего, — ответил тот.

— Ладно. — Бледнолицый незнакомец одной рукой выхватил картонку с иллюстрациями, а другой сунул мальчишке пачку купюр. — Здесь сто баксов. Развлекайся.

Мальчик разинул рот, а мужчина тем временем разорвал картонку, клочки побросал в пепельницу, вынул зажигалку и поджег их.

— Да кто ты такой?! — заорал парнишка. — Не имеешь права!

Тут вмешался низенький толстый человек с темными волосами и густой бородой.

— У него есть все права. Это Стив Треш — автор этих картинок.

Парнишка разинул рот.

— Вы Стив Треш?! — выдохнул он. — Не могли бы вы расписаться на моей программке?

Улыбнувшись, бледный мужчина дал мальчишке автограф.

— Жалко, что вы расписались не на иллюстрациях, — сказал мальчуган.

Улыбка сошла с лица Треша.

— Я не расписываюсь на том, что связано с «Кровавым Призраком», — и он отвернулся.

Толстяк покачал головой.

— Хорош! Разве ты не знаешь, что Треша здорово надули с этим сериалом? «Героик-комикс» занимается продажей всех его работ, а он не получает с этого ни гроша. Да он скорее сожжет эти картинки, чем поднимет их в цене.

— Стив! — окликнул Дементо художника. — Я тебя ждал, хотел показать одну вещицу — мечта коллекционера. — Но, — он скорчил гримасу, — ее украли.

Надо же, — бородатый толстяк подошел к прилавку, — вор у вора украл. Забавно. Дементо взглянул на него:

— Убирайтесь отсюда, Кари.

— Вы выбираете то, что людям нравится, и продаете втридорога, — уличал Карн. — Такие, как вы, губят коллекционеров, заламывая безумные цены.

Маньяк Ден стал выбираться из-за прилавка, но Стив Треш схватил его за руку. Юп заметил билет-штамп на руке художника.

— Почему бы тебе не остаться на месте, — посоветовал Треш. — Фрэнк тут говорил о комиксах с деловой точки зрения. Ведь всем известно, что мы, художники, ничего не получаем за свои работы, которые вы продаете.

— Господа, господа! — подоспел Аксель Гризуолд. — Дементо, я только что узнал о том, что произошло. — Он покачал головой. — Надо же такому случиться, пока меня здесь не было. Что он украл?

— Немного: самым ценным был старый журнал «Фэн Фан-1» с рисунками Стива, — Маньяк Ден высвободился из рук Треша. — Я как раз хотел ему показать.

— Я знаю, вы по-разному относитесь к продаже комиксов, — Гризуолд обратился к Дементо, Трешу и Карну, — но уверен, все вы против воровства на выставке. Надеюсь, что могу рассчитывать на вашу помощь.

— Конечно. Будем настороже, — заверил Фрэнк Карн. — Идемте, Стив. Мы как раз успеем к началу «Рока Астероида». — И они ушли.

— Я уже нанял детективов. — Дементо представил Гризуолду трех сыщиков.

Рыжеволосый директор выставки бегло взглянул на их визитную карточку.

— А, сыщики! Что ж, буду рад чем-нибудь помочь. К сожалению, как раз сейчас у меня образовалась еще одна проблема: мы собирались устроить шестидесятичасовой беспрерывный показ всех четырех серий «Рока Астероида» в Золотом зале, но кинопроектор сломался. Так что Фрэнку придется подождать. — Он вздохнул. — Проектор уже наладили, но теперь мне нужен доброволец, который бы с ним управился. К тому же конкурс костюмов тоже скоро начинается. — Измученный Гризуолд ушел.

— «Рок Астероид»? — спросил озадаченный Боб.

— Научно-фантастический сериал, по-моему, конца сороковых, — ответил Юп.

Пристроив у Дементо свою коробку с оставшимися комиксами, он догнал Гризуолда. Пит и Боб последовали за ним.

— Вы можете уделить нам пару минут? Кто были те двое около стенда Дементо?

— Худой и бледный — это Стив Треш, художник и писатель, а толстяк — Фрэнк Карн, журнальный писака, везде подписывается как Шизофрэнк, — улыбнулся Гризуолд. — Имя ему вполне подходит. Слишком много о себе воображает и всех поучает. От него одни неприятности.

— Они с Трешем, кажется, ладят, — заметил Юп.

— Они много общались, — объяснил Гризуолд. — Еще месяц назад Треш жил в Огайо. Думаю, приехал в Лос-Анджелес в надежде подзаработать, но пока ничего не нарисовал. Мне немного жаль его. — Он вздохнул. — Я пригласил его на выставку как почетного гостя и даже снял ему номер. Может, напрасно. — Гризуолд взглянул на часы. — Прошу прощения, пора бежать.

Сыщики смотрели, как он удалялся.

— Ну и дельце, — заметил Пит.

— Как насчет подозреваемых? — осведомился Боб.

— Фрэнк Карн и Стив Треш? — спросил Юп.

— Я думаю, Треш. Кража какая-то дикая. Треш вел себя так же, когда отобрал у мальчишки иллюстрации, — сказал Боб. — Может, иллюстрации из «Фэн Фана» ему тоже не нравятся?

— Но ведь он появился сразу после того, как Украли комиксы, — заметил Пит. — Дым еще даже не Успел до конца рассеяться.

— Во всяком случае, мы знаем, где он остановился, — сказал Юп. — Почему бы не заглянуть в его комнату и не убедиться, что там не валяется парочка пропахших дымом комиксов?


Юп узнал у портье номер комнаты Треша, и через три минуты сыщики уже стояли перед дверью номера 318.

Юп почесал затылок.

— Пожалуй, с замком нам не справиться, — произнес он. — По крайней мере, без специального оснащения. — Нахмурившись, он огляделся по сторонам и просиял, увидев, что дверь 320-й комнаты приоткрыта, а снаружи стоит тележка уборщицы.

Легкий стук в дверь, вопросительное «здравствуйте», и они уже в пустой комнате.

— А теперь что? Просочиться сквозь стену? — осведомился Пит.

— Не думаю, что это так уж необходимо, — сказал Юп и направился к раздвижной стеклянной двери балкона.

Комната выходила окнами на бассейн и внутренний двор отеля, но Юп смотрел налево, на балкон комнаты 318, который был от них футах в четырех.

— Вполне можно допрыгнуть. Нужен спортсмен, и, пожалуй, классный футболист вполне подойдет.

— Ну нет, — начал Пит, — только не я.

Через несколько минут он уже карабкался по стальным перилам балкона 320-й комнаты.

— Как вам только удается уговорить меня? — бормотал Пит. Он присел на перила, крепко ухватившись за них руками. Его друзья, как обычно, нашли работу для его мускулов.

— Представь, что это совсем не далеко, — предложил Боб.

— Да уж, — проворчал Пит, — четыре фута вперед и тридцать вниз.

Он покачался на носках и, не отрывая глаз от балкона напротив, прыгнул. Вот и другой балкон. Правой ногой Пит благополучно стал, но левая соскользнула. Он пошатнулся, но крепко ухватился руками за перила. Теперь он в безопасности. Пит перемахнул через перила и, твердо стоя на полу обеими ногами, взглянул на своих друзей. Юп нетерпеливо указывал на раздвижную стеклянную дверь.

— Спасибо, что беспокоились за меня, — кисло усмехнулся Пит.

Он заглянул в комнату. В ней было пусто. Пит бесшумно открыл дверь и вошел, осматриваясь, дабы убедиться, что Треша там нет. Он увидел лишь груды листов картона, оклеенных рисунками — в карандаше и тушью. Треш явно собирался продать их на этой выставке. Пит порылся в них, но «Фэн Фана» не обнаружил.

Он открыл дверь стенного шкафа посмотреть, нет ли там красной рясы. Нет. Затем стал искать в гардеробе. Открыв первый ящик, он вдруг увидел в зеркале какое-то движение у себя за спиной.

Пит повернулся и застыл. Из ванной выскочило кошмарное существо: голый мускулистый торс, обтягивающие черные джинсы и дьявольски перекошенное лицо ящерицы — Жаба-мутант!

Пит слишком поздно сообразил, что перед ним обыкновенный придурок в маске чудовища. Он не успел и пальцем шевельнуть, как получил удар в челюсть. Сыщик отшатнулся назад и стукнулся головой о раму балконной двери. У Пита потемнело в глазах, но он попытался достойно ответить противнику. Однако его потери заслуживали не столь вялой контратаки. Жаба-мутант с легкостью отразил ее и нанес боковой удар справа — изумленный Пит вылетел через балконную дверь. Перекатившись через перила, он, кувыркаясь, отправился вниз. Уже ничто не могло остановить полет Пита, разве что земля внизу.

4

Поразительные истории


Пит падал вниз головой во внутренний двор отеля. Отчаянно извиваясь в воздухе, ему удалось взять под контроль свой полет. Он изгибался как мог, метя в бассейн. За такой прыжок на Олимпиаде Пит никогда бы не получил медали, зато умудрился благополучно плюхнуться в воду.

Выплыв на поверхность, потрясенный и все еще не веря в благополучное приземление, сыщик тяжело хватал воздух. Десяток рук потянулись к нему с бортика бассейна, но Пит не двигался с места.

Он что, приземлился на другой планете? Перед ним была прямо-таки массовка из «Звездных войн»: роботы, гуманоиды, двухголовые, а также нечто похожее на обитое плюшем кресло. Тут он догадался: это же конкурс костюмов и он угодил в самую гущу. Судя по хмурым взглядам, которые бросали на него конкурсанты, ему удалось устроить неплохой душ для многих стоявших у бассейна. Однако тут же оказались и добрые люди, в том числе Боб и Юп, которые помогли ему выбраться из воды.

— Что случилось? — спросил Боб своего промокшего до нитки друга. — Ты только зашел внутрь — и тут же вылетел обратно.

— В промежутке я наткнулся на кулак с грудой мускулов в придачу, — ответил Пит.

— Треш? — спросил Боб. — Или это был Кровавый Призрак?

Пит покачал головой:

— Не думаю, что Призраком был Треш; костюма его комнате я не обнаружил. К тому же парень, который меня ударил, был здоров как бык — это просто гора мускулов. Но я не видел его лица, на нем была маска Жабы-мутанта.

— Похоже, это к нам, — Боб понизил голос.

К ним решительно направлялся служащий отеля — менеджер, судя по надписи на кармане куртки. Выглядел он не очень дружелюбно. Наперерез ему спешил Аксель Гризуолд.

— Что здесь все-таки происходит? — спросил менеджер.

— Я... гм... упал, — ответил сыщик.

— Упал? Как? Откуда? — Менеджер навис над Питом, который уже плюхнулся в пластиковое пляжное кресло.

— Ну я... — Он отчаянно оглядывался по сторонам.

— Думаю, тебе стоит предъявить иск, — встрял Юп. — Балконные перила здесь низкие и шаткие. Мой друг чихнул, оступился и упал. Вам еще повезло, что он спортсмен и сумел благополучно приземлиться.

Менеджер посмотрел на Юпа ледяным взглядом:

— Вы здесь гости? Где вы остановились?

Тут подоспел Аксель Гризуолд.

— Комната 316, — сказал он. — Они со мной.

Юп предоставил объяснять все Гризуолду.

— Понятно. — Менеджер повернулся к директору выставки. — Беспокойный выдался день, мистер Гризуолд. Сначала кража, а теперь еще это... происшествие. Надеюсь, на этом проблемы закончатся. — И он удалился.

— Я тоже надеюсь. — Гризуолд повернулся к Юпу. — Это как-то связано с делом?

— Да, — заверил тот. — Пит проверял кое-что, и ему пришлось выпрыгнуть с балкона. Спасибо за помощь. Но если менеджер станет искать нас в комнате 316, то...

— Там он вас и найдет. Я как раз собирался предложить вам этот номер. Он смежный с моим, 314-м. Я подумал, что вам может понадобиться место, где остановиться на время вашего расследования. — Гризуолд протянул Юпу ключи от комнаты. — Вашему другу нужно высушить одежду, если, конечно, это не костюм водяного. — Гризуолд вздохнул. — Придется перенести демонстрацию костюмов в другое место.

Он пошел к столику жюри, а ребята направились в комнату 316. Там стояли две двуспальные кровати и шкаф, а закрытая дверь вела в комнату 314.



Оставив завернутого в полотенце Пита в номере — одежда его сушилась в ванной, — Юп и Боб отправились вниз.

В качестве билетера с печатью теперь выступал прыщавый парень с копной непослушных волос, а контролером на входе была двухцветная блондинка. По Юпу она лишь скользнула взглядом, зато Бобу протянула руку и сказала:

— Привет, меня зовут Лори.

Боб одарил ее своей самой очаровательной улыбкой:

— Лори — мое самое любимое имя. Лори, ты, случайно, не видела, куда делся тот тип в костюме Кровавого Призрака, когда взорвалась дымовая бомба?

Она посмотрела ему в глаза и покачала головой. Тут вмешался Юп: не видела ли она такого человека — и он описал Фрэнка Карна. Он хотел найти Карна и поговорить с ним.

— Да ты знаешь, сколько толстяков собирают комиксы? — огрызнулась Лори. — Человек девятьсот из них крутятся здесь.

— Но этот тип вовсе не безызвестный, — сказал Боб. — Он какой-то журнальный писака с бородой...

— А, так это Шизофрэнк. Почему же твой друг так сразу не сказал? Он вышел отсюда пару минут назад и отправился ужинать.

Ребята нашли Карна в очереди в ресторане. Он предложил им составить ему компанию.

— Давайте сядем снаружи, тогда нам удастся посмотреть представление.

Он тут же согласился, надеясь еще раз увидеть очаровательную блондинку. Боб же, вспомнив о Пите и его прыжке ласточкой, пробормотал:

— Хватит с нас представлений.

Они выбрали столик около бассейна и, сидя под зонтиком, стали наблюдать показ костюмов. Каждый конкурсант, после того как его объявляли, обходил вокруг бассейна.

Карн заказал два чизбургера со всякой всячиной, Боб довольствовался одним. Почитав меню, Юп поморщился.

— У вас есть шпинат? — в конце концов спросил он официанта.

— Опять на диете, приятель? — Боб попытался скрыть улыбку. Юп был столь же знаменит своими немыслимыми методами похудания, сколько и детективными способностями.

— Шпинат и две мили пешком каждый день, — подтвердил Юп. — Помогает сбросить вес. — Он посмотрел на официанта, тот отрицательно покачал головой. — Тогда обычный зеленый салат и без всяких приправ, пожалуйста.

— Не понимаю, зачем вы морите себя голодом. — Карн налег на чизбургер, ловя губами падающий жареный лук. — Хотите кусочек?

Юп быстро сменил тему:

— Что нам действительно нужно, так это узнать все о комиксах. Просветите нас в этом темном деле.

— Темное дело — очень подходит к этому бизнесу, — заметил Карн, сильно нахмурившись. — Все направлено на обман коллекционеров.

Пока он говорил, какой-то толстяк в железной коробке, похожей на гигантский тостер, прохаживался вокруг бассейна. Карн вздохнул.

— Я стал коллекционером, потому что люблю комиксы. Когда мне встречаются хорошие рисунки или текст, я пишу отзывы в журнал. Люди ввязываются в это дело потому, что оно им нравится, а потом их засасывает, и деляги ломают их через колено. Вы видели, как Стив Треш сжег эти иллюстрации?

Юп кивнул, но взгляд его был далеко: прекрасная блондинка шла вдоль бассейна. Сыщик с трудом заставил себя слушать Карна.

— Стив — это классический случай. Десять лет назад, когда ему было восемнадцать, Треш придумал новый персонаж. Он написал рассказ, иллюстрировал его и напечатал в журнале любителей комиксов. Он назвал своего героя Серый Призрак. — Карп усмехнулся. — А что делать? Большинство книжек было тогда черно-белыми, и в его распоряжении имелись всего лишь три цвета — черный, белым и серый. Тем не менее Серый Призрак стал сенсацией, и к Стиву Трешу пришла слава. Издательство «Героик-комикс» заключило с ним контракт, и его герой превратился в...

— Кровавого Призрака, — закончил Боб. — Я это читал.

— Это великая книга, не только иллюстрации — они фантастические, Стив действительно умеет рисовать, но сам рассказ просто потрясающий. Он создал новый тип героя. На нем было не какое-то там трико, а замечательная накидка, и к тому же никто не знал, кто он такой.

Боб кивнул:

— Точно. Это и вправду было тайной. Никто не знал, кто такой Кровавый Призрак. Три или четыре героя подходили для этой роли. Помню, я просто с ума сходил, пытаясь найти разгадку.

— Это был один из лучших комиксов, — решительно заявил Карн, — пока его не погубили.

— Погубили? — переспросил Юп. — Но как?

— Треш работал с издателем по имени Лео Ротвейлер. Он доверял Лео, и тот убедил его продать авторские права на своего героя. Уверившись в популярности книги, Ротвейлер полностью прибрал ее к рукам. — Карн ударил по столу кулаком. — Он даже организовал конкурс, где предлагалось угадать, кто же такой Кровавый Призрак.

— Да, я помню это, — немного смущенно проговорил Боб.

— Ясно, все это было придумано, чтобы привлечь больше читателей-подростков. Затем вышли еще две книги из этой серии: «Тайна Кровавого Призрака» и «Кровавый Призрак сражается». Для этого он задействовал новых писателей, художников... Не то чтобы они были плохие... обычные... — Карн нахмурился. — Лео вытравил все особенности этого персонажа. «Кровавый Призрак» сегодня еще популярен и хорошо продается, но это уже совсем другая книга. И уж конечно, это помогло Лео Ротвейлеру стать бессменным гением в «Героик-комикс».

— А что Треш? — спросил Юп, когда еще один конкурсант в костюме прошел мимо их стола, словно ходячая версия только что съеденного им салата.

— Когда Треш увидел, что они сделали с его героем, он попытался остановить их, но ему не удалось, и поэтому он ушел. С тех пор Стив не имеет ничего общего ни с «Героик-комикс», ни с Кровавым Призраком. Вы же видели, он даже не хочет подписывать свои старые рисунки. Это собственность «Героик-комикс», они продают их, и Стив скорее сожжет книжки, чем увидит их в продаже.

— То есть вы хотите сказать, что подобные компании обманывают любителей комиксов, — сказал Юп.

— Мальчик мой, любителей комиксов обманывают все. А мы, коллекционеры, им помогаем. — Карн оглянулся по сторонам и заметил за соседним столом темноволосого молодого человека.

— Эй, Хантер, нет ли у тебя «Каталога цен»? Парень отложил свой гамбургер, порылся в рюкзаке и извлек оттуда потрепанную толстую книгу.

— Лови, — крикнул он.

Поймав книгу, Шизофрэнк стал листать ее.

— Вот «Церебус». Это черно-белый комикс, впервые напечатан в 1977 году. Книжка в хорошем состоянии идет за пятьсот долларов. А вот посмотрите-ка сюда: существует также подделка. Здесь говорится, как распознать ее и что такие журналы стоят двадцать — тридцать баксов! — Возвращая каталог, он покачал головой. — Эти самые любители даже вознаграждают тех, кто их обманывает. Они коллекционируют подделки. — Карн снова нахмурился. — И уж конечно, здесь полно молодцов, которые выдают фальшивки за оригиналы.

Юп встрепенулся:

— Кто, например?

— Я слышал, что люди не лучшего мнения о сделках с Деном Дементо, — сказал Карн. — И если вы собираетесь у него что-то купить, то держите ухо востро.

Тут вдруг взвыл громкоговоритель, оповестивший всех о победителях конкурса: первое место занял некто, с ног до головы завернутый в искусственный мех и изображавший Слорца Пожирателя Планет. За соседним столом Хантер недовольно объявил:

— Мне интересно, почему не выиграла эта светловолосая цыпочка?

Юпа занимал тот же вопрос. Он уставился на девушку, но промолчал.

Карн поднялся:

— Ох-хо-хо. Пора идти. Золотари сейчас как раз крушат корабль Рока.

Сыщики проводили глазами Карна, побежавшего оплачивать счет. Хантер, увидя их лица, расхохотался.

— Речь идет о «Роке Астероиде», — объяснил он. — Фрэнк уже столько раз видел эти фильмы, что теперь смотрит только отдельные эпизоды.

Поднимаясь из-за стола, Боб пробормотал:

— Ну и костюмчики. Они что, все здесь сумасшедшие?

Они направились к выходу. Краем глаза Юп отметил золотое свечение. Он повернулся и увидел прекрасную блондинку за столиком около входа в ресторан. С ней была женщина постарше, скорее всего ее мать. Подойдя ближе, Юп разглядел и третьего человека за столом: это был тот самый лысый старик, что пытался купить у Дементо «Фэн Фан». Направляясь к двери, Юп приблизился к их столику настолько, что слышал разговор. Обращаясь к лысому, женщина похлопала девушку по плечу:

— Думаю, вам не помешает сделать несколько фотографий для обложки «Звездной Девушки», тем более есть отличная модель для вас, мистер Ротвейлер.

«Так это Ротвейлер, — подумал Юп. — Интересно, зачем ему понадобились старые рисунки Стива Треща?» Он повернулся к Бобу, который расплачивался за обед, но тут громкий сердитый голос заставил его оглянуться.

Стив Треш с побагровевшим лицом кричал что есть мочи, стоя в дверях ресторана:

— Что здесь, в конце концов, происходит?! Кто-то только что устроил погром в моей комнате.

5

Странные люди


— Стив, может быть, поговорим об этом в другом месте? — застыв в дверях ресторана, смущенно спросил Аксель Гризуолд, директор выставки.

Толпа зевак с увлечением наблюдала за этой сценой. Юп и Боб подошли, когда Треш вновь завопил:

— Кто-то забрался в мою комнату, разбросал вещи и уничтожил рисунки!

Зрители ахнули.

— Кому все это понадобилось? — спросил Гризуолд.

— Ты меня спрашиваешь? Где была ваша охрана? Что это за выставка такая?

Гризуолд попытался его успокоить:

— Я понимаю, как вы расстроены. Если вы хотите уехать...

— Уехать? — Треш повысил голос. — Я уезжать не собираюсь. Я хочу только, чтобы этого мерзавца... Да вы знаете, сколько моих рисунков он испортил?! Я приехал сюда заработать денег, чем и собираюсь заняться, а дают мне за каждую картинку всего десять баксов. — Он было ушел, но тут же вернулся. — Если я вам понадоблюсь, найдете меня в зале — я буду рисовать.

Шушукаясь, люди разошлись. Юп и Боб подошли к Гризуолду, который понуро качал головой.

— Видели? — сказал он. — Даже у художников, рисующих комиксы, есть амбиции, — он пожал плечами, — или долги. Стив согласился приехать только потому, что здесь он мог бы продать свои работы. У него, видимо, и вправду туго с деньгами, раз он решил остаться после всего случившегося. Юп кивнул. Безденежье — хороший мотив для кражи.

— Я хотел бы вас кое о чем спросить, — сказал он. — Кто та девушка в золотом костюме?

Гризуолд улыбнулся:

— А, это Рейни Филдз. Чудное создание. Это ее первый серьезный конкурс. Согласитесь, она вылитая Звездная Девушка. — Он наклонился к Юпу и добавил: — По секрету сказать, ее матушка хлопочет о том, чтобы крошка Рейни стала звездой.

— А тот человек за столом? — спросил Юп.

— Это Лео Ротвейлер, главный редактор «Героик-комикс», где издается «Звездная Девушка». Положитесь на мамашу Филдз: уж она-то знает, к кому подойти и что сказать. Я не удивлюсь, если через пару месяцев мы увидим улыбающееся личико Рейни на одной из обложек. — Он покачал головой. — Эта женщина просто гений рекламы. Хотел бы я, чтобы она работала на меня. — Гризуолд порылся в карманах. — Если хотите с ними встретиться, приходите сегодня вечером на банкет. У меня есть несколько пригласительных билетов. Один вам, — он протянул билет Бобу. — Вам, — он отдал билет Юпу. — А это, — сказал Гризуолд с ухмылкой, — для вашего промокшего друга. Будет довольно милое сборище, — добавил он. — Оно, пожалуй, затянется надолго, но вам не о чем беспокоиться — у вас есть комната.

Он взглянул на часы.

— Нужно спешить. Я еще должен представить прессе почетного гостя выставки. — И он умчался.

— Какой еще почетный гость? — спросил Боб.

Юп только пожал плечами:

— Не понимаю, зачем Гризуолду нужен гений рекламы. Он, по-моему, и сам со всем прекрасно справляется.

Боб усмехнулся:

— Итак, что мы делаем дальше?

— Зайдем за Питом и отправимся домой. Ему нужно переодеться, да и на банкет, пожалуй, стоит надеть что-нибудь получше, чем футболка и джинсы.

Вещи Пита были еще влажноваты, но он безропотно натянул их и отправился за машиной. Когда они подъезжали к Роки-Бич, Юп спросил:

— Ну и кто, по-вашему, главный подозреваемый?

— Все-таки Стив Треш, — ответил Боб.

— Почему?

Боб оглянулся на Юпа, сидевшего сзади:

— Я все никак не могу выкинуть из головы, как он сжег свои рисунки. Что-то тут не так. А еще мы знаем, что его иллюстрации были в том выпуске «Фэн Фана», который украли.

— Ты прав, — согласился Юп.

— К тому же у Треша, кажется, финансовые проблемы. Он пришел в ярость, когда испортили его работы. Но если ему так нужны деньги, то почему же он тогда раскошелился на сотню баксов, чтобы купить рисунки и тут же их сжечь? По-моему, он ненормальный.

— Хорошо. Представим, что вор — Треш. Как тогда объяснить разгром в его комнате?

— Не знаю, — сказал Боб, — но он делает Треша больше похожим на пострадавшего, чем на подозреваемого. Всем становится ясно, что украденных комиксов в комнате Треша нет. Даже если бы он и был под подозрением, теперь все улики против него исчезли. Интересно, Треш был и Кровавым Призраком, и этой Жабой-мутантом, сбросившей Пита с балкона?

— Ни в коем случае, — отозвался сидевший за рулем Пит. — Треш похож на баскетболиста, а тот тип был сложен как тяжелоатлет.

— Может быть, Фрэнк Карн? — спросил Юп.

Пит нахмурился.

— Ну уж нет. Я же говорю вам: это гора мускулов, а у Карна только язык мускулистый.

— С Кровавым Призраком связаны еще Дементо и Ротвейлер. — Юп откинулся назад на сиденье. — Вы заметили, что они все противоречат друг другу? Карн думает, что Треш гений, Дементо называет его чокнутым, а Гризуолд ему сочувствует. Дементо считает себя бизнесменом, а Карн и Треш полагают, что он мошенник.

Боб засмеялся.

— Карн выступает как блюститель справедливости, пытаясь спасти комиксы, а Гризуолд и Дементо говорят, что от него одни беды. — Он на секунду задумался. — А как насчет Ротвейлера? По-моему, его не любят все. Треш должен его ненавидеть за то, что тот украл его героя, Карн считает, что он уничтожил Кровавого Призрака, и Дементо его порядком помучил, когда тот с ним торговался.

— Может быть, важно и то, что комиксы, которые хотел купить Ротвейлер, потом украли, — предположил Пит.

— Он был бы подозреваемым номер два, поверь я в то, что это он напал на тебя, — сказал Юп Питу. — Но Ротвейлер больше похож на цаплю с большим животом, чем на твоего атлета.

Юп, нахмурясь, уставился в потолок. Он хотел бы добавить к числу подозреваемых и Рейни Филдз. Тогда ему было бы проще заговорить с ней. Но в чем она виновата? В том, что проходила мимо магазина Маньяка Дена, когда Юп с ним торговался?

«Конечно, — убеждал себя Юп, — это старая хрестоматийная уловка, когда на месте преступления появляется хорошенькая девушка, отвлекая внимание свидетелей». Но легче Юпу от этого не стало. Вообще-то было бы ужасно, если Рейни замешана в краже.

— Дело странное, — заключил Боб. Юп кивнул.

— По-моему, Дементо был прав, когда говорил, что все коллекционеры немного чокнутые, — сказал он. — И я думаю, это вовсе не оттого, что они, как Дети, собирают всякую дребедень типа комиксов.

— Точно, — сухо согласился Боб. — Если бы с головой у них было в порядке, они бы коллекционировали электротехнику. Компьютеры явно свидетельствуют о зрелости ума. — Все шире улыбаясь, Боб продолжал: — Может быть, им стоит собирать машины? Юп взглянул на своего друга:

— А может, коллекционировать подружек, как некоторые?

На этом обсуждение дела закончилось.


Когда они доехали до Роки-Бич, Пит высадил Юпа напротив «свалки». Дядя с теткой были дома, он предупредил их, что переночует в отеле, а затем отправился переодеться к банкету — надеть пиджак и брюки.

Через полчаса, взяв с собой все необходимое, пришли остальные двое сыщиков. Юп забрался в «Антилопу», и они поехали по прибрежному шоссе. Когда ребята подъезжали в Лос-Анджелесу, Юп попросил Пита заехать в Санта-Монику.

— Может, вы заметили на прилавке у Маньяка Дена объявление о том, что его магазин находится в Санта-Монике, — сказал Юп. — Я посмотрел адрес в телефонной книге и решил, что раз это нам по пути, мы можем заглянуть туда и проверить, чем он там на самом деле занимается.

Магазин Маньяка Дена находился на бульваре Пико — простое одноэтажное здание на окраине торгового центра. Он размещался между двумя невзрачными лавчонками, торговавшими пылесосами и плетеной мебелью.

Магазин же Дена Дементо блистал великолепием. Витрины были оклеены плакатами с изображением разряженных героев и злодеев, стоящих лицом к лицу. Над дверью, поверх всего, висел плакат со Звездной Девушкой. Она была действительно похожа на Рейни Филдз. Или наоборот?

— Ну-ка, ну-ка, — сказал Пит, останавливаясь возле зеленого фургона, — посмотрите, кто здесь есть.

Прислонившись к машине, стоял Ден Дементо, а двое ребят, пошатываясь, с трудом таскали из магазина тяжелые коробки с комиксами.

Мистер Дементо! — окликнул Юп, вылезая 0з машины.

— А, это вы, ребята. — Маньяк Дэн пригладил рукой буйную шевелюру и стал листать комиксы в пластиковой обложке, что были у него в руках.

— Пополняете ассортимент своего магазина на выставке, — заметил Юп. — А эти комиксы, что у вас, думаю, закроют брешь после кражи.

— Правильно, — сказал Дементо, приводя в порядок небольшую пачку книжек. — Я слышал, один из вас, решив проверить закон земного притяжения, прыгнул с балкона и угодил в бассейн. — Он покачал головой. — Вы уверены в том, что вы сыщики?

Юп опустил глаза. Он разглядывал обложку комикса в руках Дементо: еще один «Фэн Фан». Взгляд Юпа упал на ценник — двести пятьдесят долларов.

— Это, как я вижу, замена украденному экземпляру «Фэн Фана», — сказал он, — вот только цена чуть ниже той, о которой вы говорили с Ротвейлером.

— То был особый выпуск, — начал Дементо и осекся. — А что вы меня допрашиваете? Искали бы лучше вора.

— Мы ведем расследование, — заметил Юп, — и беседуем с людьми...

— Значит, не с теми беседуете, — отрезал Дементо. — Я-то тут при чем? Один из моих друзей видел вас в ресторане с Фрэнком Карном. Не стоит с ним возиться. Такие, как он и Стив Треш, никогда не повзрослеют. Я начинал так же, как они — коллекционировал. Но когда я сделал это своей профессией, то научился вести себя как деловой человек, а не как ребенок. — Он нахмурился. — Эти люди ворчат по любому поводу, а ведь именно те, кто продает и покупает комиксы, Делают из таких, как Треш, кумиров и держат их на плаву. Вы думаете, он это понимает? Нет. Ему и Карну просто нравится доставлять неприятности таким людям, как я.

Юп кивнул.

Вопрос: дойдут ли они до воровства, чтобы сделать неприятное Дементо?

6

Искусство и плутовство


Оставив Дементо в магазине, сыщики отправились в павильон «Плаза».

Пит за рулем вздохнул.

— Кажется, мое падение с балкона нам совершенно не помогло, — сказал он. — Похоже, Дементо видит в нас трех клоунов, а не трех сыщиков.

— Придется его переубедить, — заявил Юп, — а для этого нужно порядком побегать. Мы должны выяснить, кто где находился, когда было совершено преступление.

— Мы знаем, где был Дементо, — заметил Боб, — стоял напротив нас.

«И знаем, где была Рейни Филдз: удалялась от нас, тогда как Кровавый Призрак приближался. Может, стоит спросить ее?..» И Юп, взяв это на заметку, перешел к другим подозреваемым.

— Хотел бы я знать, где был в момент преступления Лео Ротвейлер, а также Шизофрэнк и особенно Стив Треш. Может, это нам что-то даст.

Оставив машину в подземном гараже, ребята поднялись на лифте в свою комнату, чтобы оставить вещи. Затем они направились в главный конференц-зал. Толпа у входа поредела, зато внутри этого сумасшедшего дома народу стало даже больше. Здоровенный щербатый охранник вновь был на своем месте. Преградив им путь, он проверил их штампы-билеты.

Юп с приятелями стал протискиваться сквозь толпу в дальний конец комнаты. Там вообще было столпотворение. За столами художники делали наброски и раздавали автографы. Грудами были навалены плакаты, книги, комиксы, журналы и кучи картонок с иллюстрациями. Дела у художников шли превосходно: сотни людей — от ребенка, крепко сжимавшего старенькие комиксы, до солидного мужчины с толстым кошельком, жаждавшего новейших экземпляров — выстраивались в очередь. У большинства глаза светились счастьем при встрече с кумиром-художником, но некоторые вели себя дико: рылись в куче рисунков, выбирая что купить, требовали автограф на всем — от футболки до бумажного стаканчика.

Разговоры при этом заводились такие же нелепые.

— Слизняк был бы совсем другим без вас, Джек, — говорил возбужденный почитатель художнику. — Никто лучше вас не рисует слизняков.

Другой юный поклонник, добравшись до своего художника, завопил:

— Вы испортили Робота-мстителя! Стеббинз знал, как нужно рисовать роботов, а у ваших голова похожа на «Вольво». Вас нужно было вообще отстранить от этого... Да, кстати, не дадите автограф?

Художник уставился на него.

— Зачем тебе мои рисунки, если они тебе не нравятся?

— Я смогу получить за книжки с вашим автографом вдвое больше, чем заплатил сам, — ответил тот не моргнув глазом.

Пожав плечами, художник расписался. Юп глазам своим не верил.

— Видимо, это один из способов отделаться от поклонников, — сказал он. — Где же Стив Треш?

К Трешу выстроилась самая длинная очередь. Без кровинки в лице художник сидел за пустым столом и быстро делал наброски разных героев и злодеев. Кое-кто из его почитателей пришел посочувствовать ему, узнав о разгроме в комнате. Все с удовольствием покупали новые рисунки.

Какие-то подростки требовали, чтобы Треш нарисовал Кровавого Призрака или же расписался на книге комиксов о нем.

— Подпишите, — орал один, размахивая журналом перед лицом художника. — Вы ведь больше ничего и не нарисовали. Распишитесь!

Треш схватил его за руку:

— Кроме Кровавого Призрака я придумал еще двадцать персонажей. А если хочешь получить автограф именно на этой книге, отправляйся к Лео Ротвейлеру. Теперь это его собственность.

— Здесь все расписываются, — не унимался крикун, — и вы должны.

— Нет, не должен, — Треш покачал головой, — а если ты будешь махать у меня перед носом этим комиксом, я могу случайно пролить на него чернила. — Но подросток продолжал размахивать комиксом. — Он также может вдруг разорваться на мелкие кусочки.

Назойливый поклонник тут же растворился в толпе.

— Попытаюсь поговорить с Трешем, — прошептал Боб.

Он стал протискиваться» к столу. Злые взгляды очереди его не останавливали. Но как привлечь внимание Треша?

В конце концов Боб решил начать без долгих вступлений:

— Мистер Треш!

Стив Треш поднял глаза.

— А вам что? — Он увидел, что Боб стоит с пустыми руками. — Хорошо, что не суете мне черт знает что. Так кого же вам нарисовать? Пожалуй, вам должен нравиться Гений-Убийца? Я угадал? — и он тут же взялся за карандаш.

— Что касается убийц, то должен сказать, что видел вас как раз перед кражей в магазине Дена Дементо. Вы потрясающе ловко выхватили у мальчишки эти иллюстрации.

Карандаш Треша замер.

— Жалко, что вас не было там, когда похитили комиксы, — продолжал Боб. — Вы бы наверняка задержали вора. Кстати, а где вы тогда были? Вы его видели?

Треш молча уставился на Боба. Поклонникам все это стало надоедать.

— Эй, ты! Если хочешь поговорить, дождись своей очереди, как все остальные.

— Стив, — подхватил другой, — у нас еще куча дел. Отправь ты его подальше.

— Где я был? — в конце концов ответил Треш. — Да именно в этом зверинце. — Он вновь взялся за карандаши, и, помрачнев, добавил: — По крайней мере, тогда у меня было что продавать. Ладно, проваливай отсюда. Я занят.

Он поднял свой рисунок.

— Кто-нибудь хочет получить Гения-Убийцу?

Боб изумился, с какой быстротой от него отделались, но потом сообразил, что у Треша богатый опыт общения с ненормальными. Десятки голосов выкрикивали свои цены, желая получить рисунок.

Боб едва успел всучить Трешу визитную карточку:

— Может, как-нибудь потом поговорим, — и он стал протискиваться обратно сквозь толпу.

Юп и Пит ожидали его за толпой, где он их оставил.

— Что он сказал? — спросил Пит.

— Треш говорит, что сидел здесь, — ответил Боб, взглянув на очередь. — Если тогда тут было такое же столпотворение, то у него найдется много свидетелей. — Боб попытался привести себя в порядок, но сейчас это оказалось невозможным.

Неплохо придумано. — Юп прищурился. — Но как же он тогда умудрился оказаться возле магазина Дементо сразу после кражи?

— Он и Фрэнк Карн появились одновременно, — заметил Боб. — Может быть, они были вместе?

Юп кивнул:

— Верно. Итак, где нам теперь найти Карна?

В толпе вдруг мелькнуло знакомое лицо — Хантер. Тот самый, что одолжил Карну «Каталог цен».

— Эй, ребята! — окликнул он. — Какие проблемы?

Но, услышав их вопрос, он покачал головой.

— Я не видел Фрэнка уже около часа, — тут он улыбнулся. — Можно поискать его в Золотом зале; выйдя на улицу, два раза поверните налево, а потом идите все время прямо. Рано или поздно Фрэнк заявится туда посмотреть еще один эпизод из «Рока Астероида».

— Спасибо, — сказал Юп. — А Лео Ротвейлер — вы его видели?

— Конечно, — ответил Хантер и показал куда-то рукой. — Он вон там, среди сотрудников «Героик-комикс»; у них тут что-то вроде презентации их новой книги.

Посмотрев, куда указывал Хантер, Юп увидел вспышки фотокамер и сверкание золотого костюма. Он быстро направился к тому месту, где группа художников из «Героик-комикс» позировала фотографам, стоя рядом с картонными фигурами в человеческий рост, изображавшими их персонажей.

Но фотографы и телеоператоры скопились в основном вокруг картонной Звездной Девушки, и понятно почему — рядом с ней красовалась Рейни Филдз. одаривая журналистов ослепительной улыбкой. Ее матушка, немного в стороне, охотно болтала с репортерами. А за ней стоял Лео Ротвейлер, обуреваемый радостью от такого внимания прессы — и злостью, поскольку он-то как раз остался в тени.

Юп подошел к редактору:

— Мистер Ротвейлер, можно задать вам несколько вопросов?

— Почему бы и нет. Похоже, вы единственный желающий. — Ротвейлер погладил рукой лысину.

— Я видел вас около магазина Дэна Дементо как раз перед кражей, — сказал Юп. — Как вы думаете, комиксы, которые вы хотели купить, действительно стоило украсть?

Ротвейлер уставился на него:

— Вы откуда? И почему об этом спрашиваете?

— Я и мои друзья ведем расследование для мистер Дементо, — Юп протянул Ротвейлеру визитную карточку. — Хотелось бы узнать ваше мнение как специалиста...

— Сомневаюсь, что только оно вам нужно. — Ротвейлер щелкнул пальцем по визитной карточке и взглянул на Юпа. — Не то что рядом с прилавком, меня даже в этом здании не было, когда произошла кража. Один сумасшедший любитель комиксов прицепился ко мне у входа в Золотой зал.

— Любитель комиксов?

— Фрэнк Карн. — Ротвейлер нахмурился, словно само воспоминание об этом его раздражало. — Он вышел из зала, где показывали какой-то идиотский фильм. По-моему, там были неполадки с кинопроектором. Аксель Гризуолд пытался его починить, а Карн стал меня мучить своими глупостями.

— А потом?

— Кто-то подошел к нам и рассказал о краже. Карн отправился туда посмотреть, а я подумал, что Гризуолду следует об этом знать, и пошел к нему. Я был рад избавиться от Карна. Он слишком много о себе воображает. Его самомнение, — Ротвейлер злобно ухмыльнулся, — может сравниться лишь с его габаритами. А теперь прошу меня извинить, у меня дела — нужно ответить на более традиционные вопросы, — и он отвернулся.

Юп смотрел на удаляющуюся фигуру и думал о том, что все больше и больше запутывается в этом деле.

Кто-то положил руку ему на плечо, и, обернувшись, он увидел Акселя Гризуолда.

— Я наблюдал, как вы беседовали с Ротвейлером. Он тоже замешан в этом деле? — спросил директор выставки.

— Может быть, — ответил Юп. — Он был в магазине Дементо как раз перед кражей. Но что касается самого преступления, то у него есть алиби, которое, впрочем, нужно проверить.

— Кто еще у вас на подозрении?

— Нужно найти Фрэнка Карна, а со Стивом Трешем мы уже побеседовали, — ответил Юп.

В глазах Гризуолда засветилось любопытство.

— У него тоже есть алиби?

— Он утверждает, что был в зале вместе с другими художниками и продавал свои рисунки. Думаю, это подтвердят человек девятьсот, желавших получить автограф.

— Мне так не кажется, — нахмурился Гризуолд. — Как раз перед тем, как встретить вас у входа, я проходил через этот зал и точно помню, что у стола Стива не было никакой толпы, потому что там не было и самого Стива Треша.

7

Ужин и представление


— Займемся этими алиби прямо сейчас, — сказал Юп, когда ребята вошли в банкетный зал. — А еще я хотел бы опросить людей, находившихся рядом с магазином Дементо в момент, кражи. — Юп нервно поправил галстук.

Брови Пита поползли вверх.

— Каких людей? — переспросил он с усмешкой. — Как та блондинка, на которую ты тогда глаза пялил? Никогда не видел такой душераздирающей сцены: Юп мечется между крупной денежной сделкой и настоящей любовью.

— Прекрати. — Голос Юпа дрогнул, и он почувствовал, что краснеет. Он только надеялся, что Рейни нет поблизости.

А она была тут. Теперь она облачилась в другой костюм Звездной Девушки, более официальный — накидку с высоким воротником. Рейни сотворила из светлых волос умопомрачительную прическу, добавила к костюму юбочку из полосок золотого шелка, выявив фантастически длинные ноги. Если на то пошло, в этаком наряде она притягивала даже больше взглядов, чем днем.

Юп дождался, когда мамаша Рейни увязнет в разговоре с очередной важной персоной из мира комикс-бизнеса, и подошел к девушке.

— А, так ты из тех парней, что разыскивают украденные комиксы, — воскликнула она, когда Юп представился. Ее карие глаза заблестели от любопытства. — О вас здесь все говорят, особенно после того, как ваш друг плюхнулся в бассейн.

— А, да, — ответил Юп.

«Просто потрясающе, — подумал он. — Весь день собирался побеседовать с ней, а все, что можешь из себя выдавить, это «а, да». Соберись!»

— Во время кражи ты была рядом, — услышал свой голос Юп — оказалось еще хуже, чем он думал. «Как будто мне десять лет и я хочу произвести впечатление на взрослых».

Рейни посмотрела на него в недоумении.

— Стенд Дементо, — продолжал Юп, чувствуя, что его воротничок вдруг стал на два размера уже. — Я лично наблюдал... В общем, я тебя там видел.

Рейни усмехнулась:

— Думаю, за мной многие наблюдали, на этот наряд трудно не обратить внимания. — Она поправила накидку. — Не знаю, как мне хватило смелости участвовать в этом конкурсе.

— Ты выглядишь восхитительно... Просто классно, — произнес Юп.

— Ты всегда так разговариваешь? — Рейни посмотрела на него искоса. — Сам себя переводишь.

«Только когда у меня язык заплетается», — подумал Юп, но вслух сказал:

— Мне просто еще не доводилось разговаривать со сверхсуществом.

Рейни широко улыбнулась:

— Я не видела злоумышленника — кажется, это так называется?

— Но, может, ты заметила что-нибудь необычное?

Рейни пожала плечами.

— Я вообще ничего не видела. Сказать по правде, я боролась с этой дурацкой боязнью сцены. Ведь это мой первый конкурс. — Она наморщила лоб. — Погоди-ка, я помню стенд Дементо, потому что название у него сумасшедшее. За прилавком стоял тип с кудрявыми черными волосами. — Она посмотрела на Юпа. — И тебя я тоже помню, ты с ним разговаривал! — Она сосредоточилась. — Рядом с тобой стоял какой-то высокий парень и еще — совершенно потрясающий блондин.

Юп вздохнул. Уж кого-кого, а Боба помнят все девушки.

— Ты заметила что-нибудь еще?

Рейни покачала головой:

— Нет, пожалуй. Я шла на конкурс и думала только об этом. Ах да, еще парень в костюме Кровавого Призрака пронесся мимо меня. Он двигался быстро — его накидка развевалась. Хорошо хоть это был не Слизняк. Только представь, что такая дрянь встает у тебя на пути. — Она наморщила носик.

— Ты его разглядела? — спросил Юп.

— Что там было разглядывать? Какой-то парень в костюме Кровавого Призрака. Очень торопился.

— Мысленно представь его на минутку, — попросил Юп. — Что он делает?

Рейни закрыла глаза:

— Он прячет руки под накидку и что-то оттуда достает.

— Возможно, это были дымовые шашки, которые он бросил около стенда. — Юп пристально посмотрел на нее. — Ты не видела, что было надето под накидкой?

Рейни, нахмурясь, покачала головой:

— Мне очень жаль, но я действительно не обратила внимания. Я была слишком занята этим проклятым конкурсом.

— Когда взорвались шашки, было много шуму. Ты это помнишь?

— Еще бы, я на секунду оглянулась, но мне нужно было спешить, и я ушла. Я боялась опоздать. Да, но я видела, как этот Кровавый Призрак убегал.

Юп наклонился к ней:

— Снова мимо тебя?

— Нет. Я просто заметила удаляющееся красное пятно, кажется, в сторону выхода.

— А куда ты шла?

— Знаешь, где сидят художники? В дальнем конце зала? Там у нас и было место сбора.

— Ты уверена, что он направился к двери?

Рейни пожала плечами:

— Как я могу быть уверена? Я только видела дым, а затем что-то красное, похожее на развевающийся плащ. Больше я этого типа не видела.

— Его никто не видел около выхода,— сказал Юп.— По-моему, человека в красном трудно не заметить.— Он посмотрел на Рейни, стараясь придумать, о чем бы еще спросить. Но как назло, ничего не приходило в голову.— Пожалуй, это все мои вопросы.

— Можно теперь я спрошу? — улыбнулась Рейни.

— Конечно,— ответил Юп.

«Она не прочь поболтать,— подумал Юп.— Это хороший знак».

— Ваш классный друг... ему нравятся блондинки?

Юп некоторое время смотрел на Рейни, а затем услышал голос: «Рейни, дорогая!»

— По-моему, это твоя мама,— быстро сказал Юп и протянул Рейни визитную карточку.— Может, потом как-нибудь еще поговорим. Возьми это... Конечно, если в твоем костюме есть карманы.

Рейни засмеялась:

— Я найду, куда ее припрятать.

Они расстались и смешались с толпой.

Через несколько минут Боб схватил Юпа за руку:

— Я нашел Фрэнка Карна.

Юп усмехнулся. Он был уверен, что Боб справится с этим заданием.

— Что он сказал?

— То же, что и Ротвейлер. Они спорили около Золотого зала.

— О чем?

— Только не падай: об иллюстрациях к последнему выпуску «Кровавого Призрака». Ротвейлер пригласил нового художника, а Карн говорит, что он бездарь, потому что не умеет класть тени.

— Тени?

— Когда Треш создавал Кровавого Призрака, он использовал множество оттенков, особенно темные тени на маске-черепе,— пояснил Боб.— Новый художник отказался от них, и Карн говорит, что он превратил этого героя из грозного призрака в зануду из книжки-раскраски.

— Интересно,— заметил Боб.— Вы помните маску на нашем воре? Там как раз были черные тени. Думаю, Карну бы понравилось.

— Понравилось? — переспросил Боб.

— На данный момент мы можем лишь сказать, что такую маску надел бы только традиционалист,— предположил Юп.— А также важно то, что развевающиеся одежды — это хорошая маскировка. Невозможно определить, на что похож человек, скрывающийся под ними.— Он похлопал себя по упитанному животу.— А теперь нужно обнаружить Пита и найти какой-нибудь столик.

— Все места заняты,— заметил Боб.— Карн пригласил нас за свой столик.

— Отлично, но где Пит?

Юп стал вглядываться в толпу, как вдруг что-то привлекло его внимание. Лео Ротвейлер взял Стива Треша за грудки:

— У тебя острый язычок, Треш. Я слышал некоторые твои замечания на мой счет.

— Не нравится, когда тебя называют мерзавцем? — отпарировал вспыльчивый художник.— Ты еще моего выступления не слышал.

— И этого достаточно.— Ротвейлер толкнул Треша и сжал кулаки.

Тот пошатнулся, но тут же выпрямился, готовый к атаке. Их едва успели разнять — вовремя подоспел здоровенный охранник, тот, что проверял билеты; теперь у него поверх футболки был надет пиджак. Он схватил Треша и оттащил его в сторону. Ротвейлер успел мазнуть художника по лицу, прежде чем Аксель Гризуолд схватил его за руку.

— Да ты просто храбрец, Ротвейлер,— ухмыльнулся Треш.

Противников вывели на сцену и усадили подальше друг от друга. Зрители восприняли это как сигнал и стали рассаживаться по своим местам.

Боб и Юп нашли Пита и направились к столику Карна.

Юп оглянулся на художника.

— Что ты выяснил по поводу Треша, Пит?

— Никто не видел его в зале в момент кражи, — отчитался тот.

— Там была небольшая неразбериха, — сказал Юп. — Я слышал, что в том же месте собрались конкурсанты в костюмах.

Пит пожал плечами:

— Я поговорил с художниками, они утверждают, что его там не было.

— По-моему, у нас вновь появились вопросы к мистеру Трешу, — сказал Боб.

— Давайте сначала поедим, — предложил Юп и в отчаянии посмотрел на вялый салат на столе. — Может, кто-нибудь хочет пожертвовать свой салат в мою пользу?

Уже сидевший за столом Фрэнк Карн был счастлив сделать ему такое одолжение. Нужно сказать, что повезло-то как раз Юпу. Салат оказался не так уж плох по сравнению со всем остальным — резиновой курицей и подгоревшей картошкой.

— Думаю, жаловаться не стоит, — прошептал Боб Питу. — Ведь это все задаром.

Однако осуществить задуманный план и поговорить с Трешем после ужина ребятам не удалось. Оказалось, что как раз теперь Треш должен был произнести речь.

— Я хотел бы поблагодарить Акселя Гризуолда за предоставленную возможность сказать несколько слов, — улыбаясь, начал Треш. — Первый раз, с тех пор как я приехал в Калифорнию, кто-то решил заплатить за мое выступление.

В зале засмеялись.

— Я слышал, некоторые думают, что я окончательно бросил рисовать комиксы, когда переселился сюда. — Треш покачал головой. — Им нечего беспокоиться. Я все это время работал над новым персонажем, которого вы очень скоро увидите. Это вызвало бурные аплодисменты.

— Для кого вы рисуете этого персонажа? — спросил кто-то.

Треш повернулся к спрашивающему:

— Только для себя, больше ни для кого. На этот раз я издаю книгу сам. Так меньше ссор, да и, — он метнул взгляд на Лео Ротвейлера на другом конце сцены, — меньше вероятность, что тебя ограбят.

Издатель посмотрел на Треша, и лысина его сильно порозовела. Затем художник остановился на проблемах такого рода издательской деятельности. Когда он закончил, его окружила бесчисленная толпа поклонников.

Фрэнк Карн, сидя за столиком, одобрительно кивнул:

— До меня доходили слухи, что Стив над чем-то работает. Рад, что это оказалось правдой. — Он расчесал пальцами бороду. — Интересно, где же он берет деньги?

— Так ведь он за тем сюда и приехал, — сказал Юп, — чтобы их заработать.

— Чтобы издать собственную книгу, ему понадобится гораздо больше, чем он может здесь заработать, — заявил Карн. — Издательская деятельность стоит уйму денег.

— Еще один вопрос к Стиву Трешу, — пробормотал Боб.

Юп кивнул. У Треша нет алиби. А теперь еще у него, кажется, появился мотив — деньги. Юп увидел, как Пит зевнул.

— Я тебя понимаю, — сказал Юп. — Что вы скажете, если мы отложим наш разговор с Трешем и отправимся в комнату 316? Я бы не отказался немного поспать.

— Мы тоже,— согласились Боб и Пит.

— Что ж, спокойной ночи, ребята, — сказал Фрэнк Карн. — Я и сам сейчас пойду. Как раз скоро будет эпизод, когда Рок с помощью новейшей бомбы уничтожает армию Золотарей.

Раскланявшись, сыщики удалились. Проходя мимо столика, за которым сидела Рейни Филдз, они увидели, что ее мать, как обычно, была погружена в очередную деловую беседу. Рейни, увидя их, улыбнулась.

«Это она мне улыбалась? — гадал Юп. — Или Бобу?»

Эти мысли продолжали преследовать его, когда он улегся в кровать. По мирному посапыванию вокруг было ясно, что его друзья давно спокойно спят. А Юп лежал в темноте, и улыбающееся личико Рейни стояло у него перед глазами.

«Она была очень мила со мной. Может быть, может быть, — Юп покачал головой, — а может быть, эта девушка совсем не для меня...»

Его мысли прервал тихий щелчок дверного замка. Кто-то лез к ним в комнату!

8

Нападение циклопа-убийцы


Дверь отворилась. Юп увидел расплывчатую фигуру злоумышленника. Дверь сама захлопнулась, и незваный гость оказался в комнате.

Юп поискал рукой настольную лампу у себя на тумбочке, но из-за темноты, да еще в незнакомой комнате, не рассчитал и столкнул лампу на пол.

— Эй, в чем дело? — удивились разбуженные Боб и Пит, но когда поняли, что в комнате есть кто-то чужой, набросились на него. Началась беспорядочная драка в темноте. Юп замахнулся, но ударил вполсилы. «Вдруг я по ошибке попаду по кому-нибудь из ребят?» — подумал он. У посетителя таких проблем не было. Для него все были враги, поэтому он и дубасил со всей силой.

Пробираясь на ощупь в поисках невидимого противника, Юп неожиданно получил удар в живот. Задохнувшись от боли, он тяжело повалился на пол, но знание приемов дзюдо позволило ему приземлиться благополучно. Юп с грохотом перекатился по полу влево и вскочил на ноги. Сыщик направился к стене, если бы только удалось найти выключатель...

Раздалось хрюканье, а затем вопль Боба: «Он удирает!» В темноте кто-то метался. И тут Юп нащупал выключатель. Загорелся свет, ослепив сыщиков, а злоумышленник тем временем распахнул дверь а выбежал наружу.

— За ним! — Ребята попытались одновременно выбраться из комнаты и затем помчались за незнакомцем. Их добыча уже скрылась за поворотом. Завернув за угол, сыщики остановились как вкопанные: перед ними был коридор — настолько длинный, что враг не успел бы, пробежав его, скрыться из виду. Тем не менее, впереди никого не было.

— Он, наверное, нырнул в одну из комнат, — выдохнул Боб, держась рукой за бок — ему тоже досталось.

— Угу. — Пит подскочил к закутку с надписью «Запасной выход». Он распахнул дверь и услышал топот. — Он уходит по пожарной лестнице! Бежим!

Юп чувствовал, как сотрясалась металлическая лестница, когда они неслись по ней вниз. Злоумышленник не мог не знать, что они все еще преследуют его. Юпу очень хотелось поквитаться с этим типом: за украденные комиксы и за удар в живот. Руки его сами собой сжимались в кулаки, когда он пытался не отстать от своих друзей.

Лестница привела их в подземный гараж. Ребята втроем навалились на дверь, она распахнулась, и они очутились в одном из самых темных закоулков здания. Громоздкие колонны заслоняли свет, да еще и лампочка над дверью была разбита.

Пит ринулся вперед, сгорая от нетерпения свести счеты с незнакомцем. Повернув налево, он выбежал на бетонное покрытие и закричал:

— Вот он! — Изо всех сил работая ногами, Пит оторвался от своих друзей и стал быстро настигать темную фигуру. — Он мой! — крикнул он остальным. — За тот... удар... на балконе!

Последний рывок, и Пит бросился на незнакомца. Он хотел сбить его с ног, но... Вместо этого тот, перехватив сыщика в воздухе, наградил его ударом слева. Пит врезался в бетонную колонну и свалился за ней.

— Пит! — Боб притормозил и опустился на колени возле друга. — С тобой все в порядке?

— Он из меня чуть дух не вышиб, — еле выговорил тот, пытаясь подняться. — Бежим!

Оглянувшись, Юп увидел, как Боб остановился возле Пита. Он завернул за колонну: теперь он был первым. Не успел сыщик сделать и пяти шагов, как был ослеплен светом автомобильных фар.

Но что это был за свет! Перед ним стояла машина-циклоп — у нее горела только одна фара. Судя по размерам, это был фургон. И если с фарами у него были проблемы, то двигатель работал отлично. Он моментально завелся, и машина стала быстро надвигаться на Юпа!

Он, вскрикнув, едва успел отскочить в сторону. Боб и Пит, выбежав из-за колонн, тут же упали на землю, и фургон с ревом пронесся мимо.

Вскочив на ноги, Юп погнался за машиной, но та уже выехала за ворота и резко повернула направо. Пока он добежал туда, фургон скрылся из виду. Когда ребята присоединились к нему, Юп стоял, уныло опустив плечи.

— Кто-нибудь заметил номер машины? — спросил он.

— Номер машины? Ты что, шутишь? — воскликнул Пит.

— Если бы я стоял на месте, он бы уже на мне отпечатался, — добавил Боб.

— Я тоже не разглядел номер, — признался Юп, — да, впрочем, и водителя. Мы вообще хоть что-нибудь заметили?

— Фургон был темного цвета. По-моему, серый, — сказал Боб.

— Черный, — настаивал Пит. Юп покачал головой:

— Скорее зеленый.

— У него не работала одна фара, — добавил Пит.

— Точно. То есть нам нужен темный фургон-циклоп. Думаю, таких в Лос-Анджелесе всего несколько тысяч, — вздохнул Юп. — С этим нет проблем.

— Зато сейчас у нас есть другая проблема, — заявил Боб.

Пит и Юп встрепенулись:

— Что еще?

— Кто-нибудь из вас захватил ключи от нашей комнаты? Ведь дверь за нами захлопнулась.

Юп посмотрел на свою пижаму, потом на ночные костюмы своих друзей: на Пите были спортивные шорты, а Боб облачился в трико.

— Ты хочешь сказать, что мы отправимся к администратору за ключами в таком виде? Если хоть кто-нибудь об этом узнает, тогда все точно будут уверены, что мы «три клоуна».

Он вышел на тротуар и повернул к главному входу в здание.

— Ну, где вы? Заодно прогуляемся и подышим свежим воздухом. К тому же эта дверь ближе к стойке администратора.

Они шли вдоль бетонной стены, которая вскоре сменилась стеклянной. За ними находился небольшой сад и вход в отель.

— Может быть, нам удастся проскользнуть здесь, — предложил Пит, проходя мимо королевской пальмы.

В тени под деревом что-то двигалось и стонало. Сыщики вгляделись: копошился человек с худым сердитым лицом — Стив Треш!

— А с вами-то что случилось? — выдохнул Юп.

У Треша была разбита губа, куча синяков и свежий фингал под глазом. Он было нахмурился, но тут же сморщился от боли:

— Я сам не знаю, что случилось. Я устал от шума и вышел на улицу. И тут на меня кто-то набросился. — Треш поднялся, двигаясь очень медленно и осторожно. — Он хорошенько надо мной поработал. Я не смог разглядеть его лица, но догадываюсь, кто это мог быть.

— Кто? — спросил Боб.

— Кто же, как не Лео Ротвейлер, — Ответил Стив, направляясь ко входу в отель.

Он вошел внутрь, сыщики последовали за ним. Художник был слишком расстроен, чтобы обратить внимание на ночное одеяние ребят. Боб повернулся было в сторону стойки администратора, но Юп отрицательно покачал головой:

— Забудь о ключах.

Вместо этого они направились за Трешем через весь холл, стараясь не замечать насмешек и ухмылок. Он видел, что у Пита покраснели уши. Вот наконец и лифт. Они зашли внутрь, и Треш нажал кнопку третьего этажа.

— Знаменитости и важные шишки живут на нижних этажах, — пояснил Треш, когда лифт стал подниматься. — Я случайно узнал, что комната Ротвейлера — 335. Сейчас мы нанесем ему визит.

Художник решительно зашагал по коридору — ребята не отставали от него — и постучал в номер 335. Ротвейлер открыл дверь. Он был еще в костюме, но ослабил галстук. Треш схватил его за горло и стал трясти.

— Ты думал, тебе это все с рук сойдет? — заорал он.

— Что ты делаешь, Стив? — захрипел Ротвейлер.

Неясные голоса доносились из комнаты, пока сыщики пытались разнять Треша и пузатого издателя. Подняв глаза, они увидели спешившего к ним Акселя Гризуолда. В глубине комнаты стояли люди со стаканами в руках.

— Что я делаю? — переспросил Треш, вновь набрасываясь на Ротвейлера. — Я собираюсь разукрасить твое лицо так же, как ты это сделал с моим.

— Что-что? О чем ты говоришь? — заикаясь, спросил издатель.

— Не прикидывайся дурачком, — заорал художник. — Ведь это ты на меня напал!

— Когда это случилось? — спросил Гризуолд.

— Несколько минут назад. Спросите у него.

Директор покачал головой.

— Этого не может быть, — сказал он. — Не так давно мы все перешли в комнату Лео, так что он не мог уйти, ведь он хозяин.

— Это трудно, но возможно, — заметил Юп.

— Может быть, — согласился Гризуолд, — но я лично могу поручиться, что последние полчаса с Лео сидели здесь и разговаривали. — Он указал на большой диван посередине комнаты и пристально посмотрел Юпу в глаза. — Мне кажется, я бы заметил, если бы он отлучился намять бока Трешу.

9

Возможные варианты


Утром Юп проснулся рано. По мерному глубокому дыханию, наполнявшему комнату, он понял, что Боб и Пит еще спят. Осторожно, чтобы не разбудить их, он соскользнул с постели, вытащил из сумки плавки, натянул их и, накинув на плечи просторную рубашку, на цыпочках прокрался к двери — на этот раз не забыв о ключе.

Юп решил, что бассейн — вполне подходящее место для раздумий. Во время плавания его мысли смогут спокойно дрейфовать в море фактов и мнений, которые удалось выяснить трем сыщикам. С каждым новым шагом дело только сильнее запутывалось.

Взять хотя бы их последнюю встречу со Стивом Трешем — она позволила им узнать Треша поближе и поколебала его имидж «злюки». Да, он был зол, но с чувством юмора у него оказалось все в порядке. Юпу теперь с трудом представлялось, что художник — вор.

К тому же Треш никак не мог быть ночным гостем, вломившимся к сыщикам. Ребята единодушно решили, что в темноте они не могли его так разукрасить, — они ведь колотили все-таки не по боксерской груше. Тогда откуда у него все эти ушибы? Может, он сам себя так отделал, чтобы отвести подозрение? Вряд ли у Треша не хватило бы времени спрятать фургон и оказаться там, где его нашли сыщики.

Юп улыбнулся, вообразив себе, как Треш расшибает голову о ветровое стекло, чтобы симулировать нападение, и той же головой судорожно придумывает куда деть фургон. Эта версия никуда не годится. Да и не мог Юп представить, чтобы Треш пошел на такое ради сочувствия.

Итак, кто же избил Треша и почему? Связано ли это как-нибудь с кражей комиксов? Треш все еще оставался главным подозреваемым. Но его синяки свидетельствовали о том, что кто-то еще во всем этом замешан. Похоже, сыщики столкнулись с новой загадкой.

Юп спустился на лифте и направлялся к бассейну когда его окликнули. Повернувшись, он увидел Акселя Гризуолда.

— Вы рано поднялись, — сказал директор выставки.

— Вы тоже, — ответил Юп. — Особенно если учесть вчерашнюю вечеринку.

— Что поделаешь? — улыбнулся Гризуолд. — Чем раньше принимаешься за работу на этих выставках, тем больше неприятностей удается предотвратить. Мне еще повезло — немного вздремнул, а вот ребята с красными глазами в Золотом зале — те двадцать часов подряд смотрели «Рок Астероид». Коли пришел на выставку — распрощайся со сном.

По правде говоря, Гризуолд выглядел вполне выспавшимся. На нем были чистые джинсы и новенькая футболка «Интеркомикона». С папкой под мышкой он излучал бодрость и был, казалось, в полной боевой готовности. По мнению Юпа, сам он выглядел уставшим и невеселым, если не сказать мрачным.

— Как продвигается следствие? — спросил Гризуолд.

— Стараемся докопаться до истины и постоянно наталкиваемся на новые загадки, одна заковыристее другой. Думаю, вы уже догадались, что Стив Треш — подозреваемый номер один, особенно после того, как вы пробили брешь в его алиби. Но если вор — он, почему кто-то устроил в его комнате погром? И почему его избили?

Гризуолд заинтересованно кивал.

—Ну, и что же вы решили?

— Пока ничего. Но кто-то явно намерен превратить жизнь Треша в сущий ад. Я вот думаю: не упустили ли мы чего-нибудь? Треш пока больше похож на жертву чем на мошенника.

Гризуолд по обыкновению взглянул на часы:

— Спасибо, что поделились со мной своими идеями. — Он уже собирался уйти, но тут вдруг нахмурился. — Знаете, а ведь есть еще одно объяснение тому, что случилось с Трешем, — сказал он озабоченно.

— Какое? — спросил Юп.

— Как говорится: вор у вора дубинку украл.


Обдумывая эти слова, Юп добрел до бассейна не в лучшем расположении духа. Он нырнул и принялся плавать туда и обратно по одной из дорожек.

Спорт никогда особенно не занимал Юпа, но плавать он любил. От движений его сильных ног все вокруг бурлило, а тело плавно скользило по водной глади. Он плавал так же, как распутывал дела, — размеренно и методично.

Юп рассекал воду мощным кролем, пытаясь в то же время мысленно сложить кусочки головоломки вместе. Кто-то напал на Стива Треша. И Пита в комнате Треша тоже кто-то отделал. Кто-то вломился ночью в комнату сыщиков. Не говоря уж о том, что был и еще кто-то в костюме Кровавого Призрака, укравший комиксы. Так вот, все эти кто-то — один человек или нет?

Пит не разглядел лица нападавшего за лягушачьей маской, зато он видел гору мускулов. Эта деталь не очень вяжется ни с одним из подозреваемых: Треш — высокий и худой, Карн — просто толстяк, у Ротвейлера — брюшко, а о Рейни Филдз и говорить нечего.

Таким образом, либо вор — это кто-то им вовсе знакомый, либо у одного из подозреваемых есть помощник. Но только Юп начал рассматривать возможные варианты, как услышал всплеск воды где-то сзади. Повернувшись, он увидел неясные еще пока очертания девушки в красном купальнике, выныривающей из воды. Ее короткие темные волосы прилипли к лицу, она убрала их и поплыла по параллельной Юпу дорожке. Юп продолжал свой путь — взмах за взмахом.

Девушка в красном поравнялась с ним и вскоре обогнала. Когда Юп доплыл до бортика бассейна, она уже возвращалась обратно, на этот раз на спине.

Плывя, Юп украдкой пытался ее разглядеть: симпатичная, загорелая — купание безусловно доставляло ей удовольствие. Он едва доплыл до середины бассейна, а она уже развернулась и плыла назад. Он двигался все в том же размеренном темпе — девушка же сновала как челнок. Юп ощущал себя старой, еле тащившейся баржей, а мимо, рассекая воду, проносился легкий, сверкающий в брызгах катерок. Но Юп и не думал состязаться. Эта малышка все равно бы его обставила.

Зато он продержался дольше. Кругов через двадцать (для Юпа — через десять) девушка подплыла к краю бассейна. Юп смотрел не отрываясь, как она выходила из воды; тряхнула головой — и волосы рассыпались у нее по плечам. Просто красавица! И совсем юная. Его ровесница.

Держась посередине бассейна, Юп видел, как она подошла к одному из шезлонгов, под которым лежала пляжная сумка, и взяла полотенце. Очевидно, она заранее заняла место. Наскоро вытеревшись, девушка села и откинулась на спинку. Потом снова поднялась и развернула сиденье к солнцу. Во время этой небольшой перестановки шезлонг задел ножкой сумку! Та упала набок и открылась, но девушка, ничего не заметив, устроилась загорать. А Юп заметил! И уставился на сумку, точнее, на то, что из нее вывалилось.

Комиксы.

Юп был так изумлен, что на мгновение перестал двигаться и ушел под воду. Очухавшись, он понесся к бортику. Еще на середине бассейна Юп разглядел визитные карточки трех сыщиков, выпавшие из комиксов. Но ведь все их комиксы с визитками были наверху, в номере — ребятам не удалось продать ни одного журнала. Значит, в сумке были комиксы, вырванные из рук Дементо под покровом дыма!

Но при чем тут эта девушка?

10

Маленький секрет


Юп выскочил из воды как ошпаренный. Девушка приподнялась и уставилась на него в испуге.

Он заглянул в ее карие глаза и тут понял, что знает свою напарницу по плаванию. Только теперь она была брюнеткой, а не блондинкой.

— Рейни! — воскликнул он. — Ты что здесь делаешь?

Рейни Филдз огляделась с виноватым видом:

— Ты никому не расскажешь? Думаю, больше никто не видел...

Юп смотрел на комиксы под шезлонгом.

— А почему я должен молчать? — спросил он.

Рейни схватила его за руку.

— Не говори никому, пожалуйста, — умоляла она. — Если кто-то узнает, мама меня просто убьет!

Такого поворота Юп не ожидал.

— Я думала, что так рано здесь никого не будет, — продолжала она. — Поэтому и решила немного поплавать. Но если мама узнает...

Юп нахмурился. Совершенно очевидно, что тут какая-то путаница.

— О чем ты? — спросил он недоуменно.

— Да все этот чертов парик блондинки. Я хотела поплавать, совсем немножко, но не могу же я плавать в нем! Ну, а с темными волосами, в простом купальнике и совсем без косметики... Вот уж не думала, что меня кто-то узнает. Кажется, я ошиблась.

Она сидела, подтянув ноги к животу и крепко обхватив их руками.

— Я увидела тебя уже после того, как вынырнула. Но ты ничего не сказал, и я решила, что обошлось. Такая я везучая — это же надо было: наткнуться на детектива! — Рейни смотрела на него с мольбой. — Если мать узнает, что я была на людях без костюма, она мне такое устроит! Будет кричать, что мне никогда не стать моделью для «Звездной Девушки». Она...

— Слушай, — перебил ее Юп, — просто объясни мне, что вот это здесь делает. — Подняв пляжную сумку, он протянул ее Рейни.

— Что ты... — начала было она, но вдруг увидела комиксы. — Что они здесь делают?

— Вот именно, — процедил Юп.

— Они не мои. — На лице Рейни одно за другим сменялись выражения: удивление при виде комиксов, облегчение при виде визитных карточек, гнев, когда она узнала карточки Юпа. — Да это же твои! В книгах ваши карточки. Зачем надо было меня пугать?..

И тут она действительно испугалась.

— Я слышала, ваши комиксы тоже украли. Но ведь не... не эти, правда?

Юп смотрел на нее во все глаза. Либо Рейни заслуживает «Оскара», либо она говорит правду. Вряд ли всю эту гамму чувств можно было сыграть.

— Эти. Это те самые украденные комиксы,— сказал он. — Стоят долларов триста, а то и больше. Так как же они все-таки попали к тебе в сумку?

Рейни в растерянности откинулась на спинку, но Юп заметил, как она судорожно сжала колени руками.

— Понятия не имею, — промолвила она упавшим голосом.

Юп понял, что Рейни только сейчас начала осознавать, в какое затруднительное положение попала. Она столкнулась с проблемой посерьезнее нотаций мамы о выходе на улицу без костюма. Как отразится на карьере Звездной Девушки, что ее поймали ворованным?

Когда она подняла глаза, вид у нее был довольно жалкий — и дело тут было вовсе не в отсутствии макияжа.

— Это ведь твоя сумка, да? — спросил Юп немного мягче.

Порывшись в сумке, Рейни обнаружила щетку и солнечные очки.

— Это мое, — сказала она совсем потерянно, — значит, и сумка моя. Но клянусь, я понятия не имею, откуда здесь комиксы.

— Ты с кем-нибудь разговаривала утром? Или, может, оставляла свою сумку без присмотра?

Рейни покачала головой:

— Не-а. Никого не встретить — это ведь было главное. Я хотела, чтоб никто меня не узнал. А сумка все время была со мной. — Она пожала плечами. — Разве что пока я была в воде...

— Конечно, — сказал Юп.

Он аж задрожал от злости на самого себя. Легче легкого было подойти к сумке Рейни и положить в нее комиксы. Он осмотрелся. Никого — даже спасателей нет. Единственным возможным свидетелем был сам Юп. Но он был так занят разглядыванием Рейни в купальнике, что ему было совсем не до сумки. Преступник мог расхаживать тут с целым духовым оркестром, не говоря уж о том, чтобы подложить какие-то книжки.

Рейни прервала ход его мыслей.

— Ты, наверное, хочешь это забрать, — сказала она неуверенно, протянув ему комиксы. — В конце концов, они же ваши. Но кому понадобилось класть их в мою сумку? — Растерянность Рейни сменилась улыбкой. — Все как в старых фильмах: знаменитый шпион накалывается и передает секретную формулу не тому человеку.

Юп позаимствовал ее полотенце и вытер руки, прежде чем брать комиксы. «Неужели действительно кто-то прокололся на такой мелочи?»

— Верится с трудом, — сказал Юп, перебирая комиксы. — Я хочу сказать, что...

Она улыбнулась:

— Ты уже не такой злой. Разговариваешь как обычно.

— Угу, — сказал Юп, вздохнув. — Здесь все, что были украдены. Может, вор просто избавился от ненужных ему комиксов? Но почему для этого он выбрал именно тебя?

И тут Юпа осенило. Он уже видел маму Рейни в действии. Эта дамочка была настоящим творцом рекламы. А что может быть лучшей рекламой для ее дочурки, как не находка ею парочки ворованных комиксов? Разумеется, чтобы все это устроить, мамаше Филдз пришлось бы сначала так или иначе раздобыть их. Или даже украсть самой...

Он взглянул на Рейни, которая смотрела на него не отрываясь — сама невинность. Конечно, Рейни этого сделать не могла. Он же видел ее и Кровавого Призрака вместе. Но вот миссис Филдз... Она ведь могла даже и не рассказывать дочери об этом.

Только Юп хотел задать Рейни вопрос, как злобный голос прошипел сбоку:

— Так вот ты где?

Обернувшись, он увидел перед собой миссис Филдз, уставившуюся на Рейни.

— Это что еще такое? Я с ног сбилась, разыскивая тебя в отеле. И что же я нахожу — рассиживаешь тут с так называемым детективом.

И она устремила на Юпа испепеляющий взгляд, пока ее дочка торопливо собирала свои вещи.

— Прости, мам, — кротко сказала Рейни.

Мать протянула ей огромную шляпу от солнца:

— Спрячь сейчас же свои волосы и надень черные очки. Может, обойдется и тебя никто не узнает.

Она схватила Рейни за руку и потащила к входу.

— По правде говоря, Рейни, я никак не пойму, что на тебя иногда находит. Я устроила для тебя рекламный ролик на главном канале сегодня. Сама понимаешь, что мы должны быть во всеоружии. А ты что творишь? Убегаешь к бассейну, портишь кожу солнцем и хлоркой. И, в довершение ко всему, нарушаешь наше главное правило!

Женщина снова повернулась к Юпу.

— Молодой человек, — процедила она, — я очень надеюсь, что никто не будет обсуждать маленький секрет моей дочери. Уверена, вы бы хотели, чтобы у нее все получилось. Но если вы сделаете хоть что-нибудь, что повредит ее карьере, я вас уверяю; вам придется иметь дело со мной.

Рейни стояла за матерью, и вид у нее был совсем неважный. Но когда ее снова потащили за руку, она взглянула на Юпа и попыталась улыбнуться.

Смотря им вслед, Юп обратил вниманий, как колышутся при ходьбе складки одежды миссис Филдз. На ней было какое-то мешкообразное платье, ужасно напоминавшее плащ. И пока это нечто удалялось, Юп никак не мог отделаться от мысли, что скрывавшийся под плащом Кровавого Призрака вовсе не обязательно был мужчиной.

11

Рекламная кампания


Боб и Пит, еще сонные, валялись в постелях, когда Юп вернулся в номер 316. Но при виде комиксов глаза их чуть не вылезли из орбит.

— Где ты их взял? — спросил Пит, от нетерпения подскочив на кровати.

— Это результат подводного наблюдения, — сдержанно ответил Юп.

Он уже собирался все объяснить, как вдруг зазвонил телефон. Пит поднял трубку, изобразив на лице вопрос «кто бы это мог быть?». То, что он услышал, разрешило загадку.

— Это тебя, Боб. Твой отец.

— Привет, па. В чем дело? — сказал Боб, взяв трубку. — Угу. Да. Ладно, сделаю. — Он положил трубку и повернулся к друзьям. — Сакс Сендлер звонил. Он пытается устроить рок-группу в клуб на Ван-Ньюз, и ему надо доставить туда демонстрационную запись. Догадайтесь, кому это поручено.

— Я тебя подвезу, — предложил Пит.

— И я с вами. — Юп усмехнулся. — По дороге и объясню.

— Спасибо, парни.

Боб набрал номер Сакса Сендлера и сообщил своему боссу, что будет через полчаса.


Сборы продолжались недолго, и уже через пару минут они мчались по коридору к лифту. Когда они пробегали мимо 314 номера, дверь открылась и парень колючими бесцветными волосами вынес громадную Картонную коробку.

— Ладно, Аксель, — сказал он через плечо, я отнесу это вниз. Эй, ребята, не подождете? — услышали сыщики, войдя в лифт.

— Конечно. — Пит придержал дверь, и тот парень протиснулся в лифт.

— Спасибо, что выручили. Не хотелось бы, знаете, застрять тут с этим барахлом в руках. Черт!

Он непроизвольно ослабил хватку, и коробка заскользила у него из рук. Юп успел поймать ее на лету и заглянул внутрь: груда видеокассет.

— Еще раз спасибо, — сказал их попутчик. — Не нажмете на первый?

Он вышел, на сей раз цепко держа коробку. Юп, Боб и Пит спустились дальше вниз, в подземный гараж, и уселись в «Антилопу».

Доехали они быстро, благо не было пробок, поэтому остановились у дома-офиса Сакса Сендлера в Роки-Бич как раз вовремя. Менеджер вышел к ним из парадного входа, одетый в свою излюбленную спортивную куртку, и, прищурившись за солнечными очками, вручил Бобу небольшой сверток.

— Я спал как убитый, когда этот парень, владелец клуба, разбудил меня. Ему понадобилась эта кассета. — Он с трудом сдерживал зевоту. — В нашем бизнесе просто ненормально бодрствовать в этот час. — Сендлер улыбнулся, когда сыщики все разом зевнули в ответ. Похоже, вы, ребята, тоже так думаете. В общем, адрес на свертке — это недалеко. Я бы не попросил, но это важно.

— Все нормально, — ответил Пит. — Мы так и так ничего не делали.

— Точно, — добавил Юп про себя.

Кассету они доставили без проблем, но на обратном пути в Лос-Анджелес застряли в пробке на шоссе Сан-Диего. Тогда Пит свернул с шоссе на бульвар Супельведа, а пересекая Санта-Монику, снова изменил путь, свернув на Пико.

— У меня такое ощущение, что Пит хочет нас куда-то завезти, — сказал Боб.

— Раз уж мы оказались неподалеку, я решил еще а3оК взглянуть на Маньяка Дена, — объяснил Пит. — Никак не могу отделаться от одной мыслишки насчет вчерашней ночи.

По бульвару они доехали до магазина комиксов.

— Это там, в полквартале отсюда, — сказал Пит.

Он притормозил рядом с забрызганным зеленым фургоном — Дементо вчера привозил на таком комиксы.

— Прошлой ночью, когда нас чуть не раздавили, нам показалось, что фургон темного цвета, — произнес Пит. — Но Юп сказал, что он был зеленый, — это и навело меня на мысль...

— В Лос-Анджелесе полно зеленых фургонов, — заметил Юп.

— Да, но ведь мы легко можем проверить. — Пит выпрыгнул из машины и подбежал к капоту фургона. — Так и есть. Одна фара разбита. Вот мы и нашли нашего циклопа, — сказал он мрачно.

Всю обратную дорогу шли жаркие споры.

— Если фургон, чуть не превративший нас в отбивные, принадлежит Дементо, значит, он и вломился в наш номер, — сказал Боб. — Только зачем ему это понадобилось? Ведь мы же на него работаем.

— А может, мы для него — прикрытие? — предположил Юп.

Боб посмотрел на него внимательно.

— То есть он украл комиксы и нанял трех тупых подростков, чтобы выглядеть невиновным? — Он кивнул. — И мотив имеется — это же превосходная реклама.

— Все на выставке слышали о краже с прилавка Маньяка Дена, — согласился Юп. — Уверен, каждый подходил к нему, чтобы увидеть собственными глазами.

Пит восхищенно покачал головой:

— А он тут как тут! Помните, он сразу обновил свой стенд. — Он нахмурился. — Но мы же видели его момент ограбления, он никак не мог быть тем Кровавым Призраком.

— Он — нет, а его помощник — запросто, — сказал Юп. — Дементо ведь его отослал, а чуть погодя тот появляется в костюме Кровавого Призрака и ворует комиксы.

— Пока все выходит очень складно, — сказал Пит, — только вот вопрос: можно ли обвинять кого-нибудь в краже собственного имущества?

Боб пожал плечами:

— А почему бы и нет? Почему бы ему не устроить такую грандиозную рекламу? — Зловещая ухмылка появилась на его лице. — Так давайте покажем ему эти неизвестно откуда взявшиеся комиксы — и захлопнем мышеловку.

Юп рассмеялся, потом посерьезнел.

— А ведь это неплохая идея. В зависимости от того, как он себя поведет, мы решим, вор он или нет. Поехали за комиксами.


В отеле детективы поднялись к себе в комнату. На этот раз, проходя мимо 314 номера, они встретили самого Акселя Гризуолда, выходившего из комнаты.

— А я как раз вас ищу! Все говорят, что Рейни Филдз нашла украденные комиксы. Это правда?

— Только те, что принадлежат нам.

Услышав вопрос, Юп не смог сдержать улыбки.

— Рекламная машина мамаши Филдз, похоже, работает без сбоев.

Словно читая его мысли, Гризуолд покачал головой:

— Мать Рейни только об этом и говорит. Маленький рекламный ролик превратился в целое интервью. Кстати, она вас искала. Хочет одолжить у вас комиксы, чтобы Рейни снялась с ними в руках. — Он прищелкнул языком. — И приедет-то парочка репортеров, а она обставляет все так, словно здесь будут снимать продолжение. «Унесенных ветром».

— Надеюсь, она не собирается спалить отель в финальной сцене, — улыбнулся Юп.

— Может, этим она и припугнула менеджера. Гризуолд наклонился вперед. — Уж не знаю как, но она организовала для доченьки специальный лифт с коридорными в форме и все такое. Рейни прибудет на интервью с шиком. — Он поднял глаза. — Вот и она. Подумать только — девчонка пришла на выставку «Звездной Девушкой», а уйдет отсюда настоящей звездой.

Снова в сверкающем костюме Рейни прошла мимо них к лифту. Заметив Юпа, она робко улыбнулась. Наверное, не так-то просто побороть боязнь сцены, подумал Юп. От его внимания не ускользнуло и то, что она была одна.

— Мамаша небось уже внизу, натаскивает репортеров, — сказал Гризуолд. — Ладно, ребятки, спасибо. Хоть знаю теперь, что все это не бессовестное вранье.

Гризуолд ушел. В его словах был легкий привкус зависти. Почему? Юп не мог понять. Разве вся эта шумиха — не прекрасная реклама для выставки?

— Ребята, не возражаете, если мы дадим Рейни комиксы для съемок? — крикнул Гризуолд из комнаты.

Пит пожал плечами.

— Конечно. Почему бы нет? — ответил Боб.

Они зашли к себе в номер, взяли пачку комиксов и направились назад. Рейни стояла у своего персонального лифта в полном одиночестве. Старательно расправляя голубой плащик, она не отрывала глаза от дверей, словно те открывали ей дорогу к славе. А может, она заклинала их не открываться?

Юп был шагах в десяти от нее, когда лифт звякнул, сообщая о своем прибытии.

— Эй, Рейни! — крикнул Юп, протягивая комиксы.

Она повернулась, обрадовавшись знакомому лицу.

Потому-то Рейни и не заметила ничего подозрительного. А вместо обычно ярко освещенной кабинки за скрывшимися дверями была кромешная тьма. И на руках которые высунулись оттуда и схватили Рейни, не было никакой униформы коридорного.

12

Юп спешит на помощь


Юп рванулся к лифту, Пит и Боб помчались за ним. Но двери закрылись прямо у них перед носом. Крик Рейни утонул в стальном колодце.

Не выпуская из рук комиксов, Юп крутанулся назад. Лицо его было белым как мел.

— Вперед!

Он подбежал к служебной лестнице, знакомой им по вчерашней бешеной гонке за ночным гостем. Рванув на себя дверь, Юп ринулся вниз по ступенькам. Он никогда еще не бегал так быстро. Даже Пит еле успевал за ним, а Боб вообще отстал. Юп подвернул ногу, разворачиваясь на лестничной площадке. «Успеем ли? — думал он. — Она ведь в скоростном лифте». Но он не притормозил ни на секунду, скача через две, а то и три ступеньки вниз.

Они достигли вестибюля, но Юп не остановился: не может быть, чтобы похититель собирался выйти из лифта прямо на телевизионные камеры. И на промежуточных этажах тоже не рискнет остановиться — кто-нибудь может ждать лифта на площадке. Нет, самое безопасное место для этого типа — безлюдный подземный гараж. Куда еще доставить сопротивляюшуся жертву? По последнему лестничному пролету Юп уже не бежал, а летел. Совсем как прошлой ночью, он врезался в дверной проем, правда, на этот раз он несся так быстро, что дверь распахнулась, как от взрывной волны. Медлить никак нельзя: если этот мерзавец успеет затащить Рейни в машину... Он бросился к кабине лифта. Звуки схватки и приглушенные крики обрадовали его! Это значило, что Рейни еще там — и еще в сознании.

— Ну же, малышка, не дури. Я ничего тебе не сделаю. Только скажи, где ты их спрятала, и все будет в порядке.

Голос знакомый. Когда дверцы лифта открылись, Юп понял, что не ошибся. Тащивший Рейни человек был не кто иной, как Ден Дементо.

Удар чем-то твердым по лицу дал Дементо понять, что у него появилась компания. Этим «чем-то» была пачка комиксов, которую Юп даже на бегу не выпустил из рук. Юп удачно застал его врасплох: Дементо даже подпрыгнул от неожиданности, и его руки на шее Рейни ослабили хватку. Этого Юпу и было нужно. Он буквально оторвал Дементо от девушки, швырнув его об стену. Раздался глухой стук, и оглушенный коммерсант закачался.

Рейни брела к Юпу, еле держась на ногах. Он повернулся и протянул руки, чтобы не дать ей упасть. Тут Дементо набросился на него. Юп отразил нападение прямым ударом в грудь, от которого Дементо снова отлетел к стенке. Боб подхватил падавшую Рейни, а Пит присоединился к Юпу, чтобы довершить начатое. Через пару секунд Дементо был пригвожден к стене.

— Ну что, это будет посложнее, чем победить слабую девчонку, а? — орал Юп в лицо коммерсанту.

Он старался побороть ярость, что было не так просто. Особенно после того, как услышал дрожащий голосок Рейни:

— Боб, ты спас меня!

Самое большое, от чего Боб ее спас, — это разбитая коленка, но было не самое подходящее время, чтобы объяснять это Рейни. Она все еще не оправилась от шока.

— Все в порядке, — сказал ей Юп. — Мы позаботимся об этом мерзавце.

Рейни начинала приходить в себя. И тут она вспомнила:

—Господи, меня же ждут внизу. Мама убьет... — опустилась на одно колено и принялась собирать брошенные Юпом комиксы. — Спасибо вам, ребята. Всем вам. — Она сделала глубокий вдох и спросила Боба: — Как я выгляжу? Мне ведь идти наверх.

— Ты выглядишь прекрасно, — уверил ее Боб, — не волнуйся.

— Я думаю, не надо никому рассказывать сейчас, — сказала Рейни. — Поговорим позже, ладно?

Юп слышал, как она вошла в лифт, но не смог заставить себя оглянуться. Как это похоже на девчонок. После всего того, что он пережил, после такой драки... Боб становится ее героем. Юпу снова пришлось утихомиривать накатившую на него злость. И тут он придумал, как употребить ее в дело: ведь из Дементо нужно вытрясти всю информацию.

— Пора бы нам перестать вот так встречаться, — сказал Боб обессилевшему коммерсанту.

— О чем ты? — Волосы у Дементо стояли дыбом. Он тряс головой, пытаясь очухаться.

— Не хочешь ли ты сказать, что уже забыл о прошлой ночке? — спросил Юп. — Когда чуть не сшиб нас троих?

— Своим славным зеленым фургончиком? — в тон Юпу добавил Пит. — У которого одна фара немножко разбита?

— Я не хотел... Я хочу...

— Чего ты хочешь? — давил на него Юп. — Взлом, попытка убийства, похищение...

— Все совсем не так, — твердил Дементо дрожащим голосом. — Я слышал, что эта девчонка в золотом костюме нашла украденные комиксы. Потом вдруг выяснилось, что она нашла только ваши. Ну, мне и показалось, что тут что-то нечисто. — Он судорожно сглотнул. — Я видел ее у прилавка прямо перед крышей. И вдруг она находит часть комиксов. Я и подумал, что у нее все должны быть, и решил поговорить с ней с глазу на глаз, чтобы узнать, куда она их запрятала. Отослал коридорного на минутку, а сам в это время воспользовался лифтом.

На мгновение — всего одно ужасное мгновение Юп подумал, что они только что отпустили настоящего вора. Нет! И удивление, и шок при виде украденных книг Рейни не могла сыграть.

— Ты ошибся, Дементо. Я был с ней, когда Рейни нашла комиксы. Ей их кто-то подложил в сумку.

— Но я должен был сделать хоть что-нибудь! — Маньяк Ден в эту минуту вполне оправдывал свое прозвище. — Я чуть с ума не сошел после того, как меня обчистили. И вы что-то не очень успешно распутываете это дело, вот я и решил поискать сам. Поэтому и к вам полез в номер прошлой ночью.

— Вы собирались обыскать нашу комнату? — удивился Пит.

— Я и не подозревал, что она — ваша. Она ведь соединяется с 314-й, а я хотел забраться туда и поискать...

— У Акселя Гризуолда? — недоверчиво спросил Боб.

— Аксель! — Юп постучал пальцем себя по лбу. — Тот парень с коробкой видеокассет, что вышел утром от Гризуолда, — как же я мог забыть, где его видел! Это один из продавцов видеокассет у прилавка «Камикадзе Комикс».

Юп посмотрел на Дена Дементо, который понемногу приходил в себя, поняв, что его не собираются линчевать.

— А что вообще у Гризуолда с «Камикадзе Комикс»? — недоумевал Юп.

— Да это его собственность, — коротко ответил Дементо. — Вы что, не знали? Вот почему он управляет этой выставкой. Аксель уже тысячу лет в этом бизнесе.

— Тысячу лет в этом бизнесе... — повторил Юп, усваивая эту новость.

Одно было понятно. Ден Дементо вором быть не мог. Сама кража, даже взлом их номера — все это можно было объяснить рекламными штучками. Но похищение девушки — это не совсем та реклама, которую человек в здравом уме хотел бы сам себе сделать.

Юп вздохнул. Он только что потерял подозреваемого. И снова оказался ни с чем.

Но был еще один вопрос, который Юп хотел задать Дементо.

— Когда мы видели у вас тот дубликат номера «Фэн Фан», он стоил двести пятьдесят долларов. А когда Лео Ротвейлер пытался купить ту книжку, что после украли, вы запросили шестьсот баксов, и он тут же согласился заплатить. Чем же тот номер был такой ценный?

Хитрая ухмылка появилась на лице Дементо.

— Он был подписан Стивом Трешем. Вот уж действительно находка для коллекционера. Оригинал самого Стива Треша.

13

Рейни протягивает руку


— Он его подписал? — Юп не верил своим углам. — Я сам не коллекционирую комиксы, но даже мне известно, что Треш не подписывает никаких «Кровавых Призраков». Фрэнк Карн мне все объяснил. Я сам видел, как Стив Треш отказался подписать своим фанам даже наброски.

— Все так, — сказал Дементо, и его ухмылка под торчащими усами стала еще хитрее. — Но это «Фэн Фан» и его «Серый Призрак». Он вышел задолго до появления «Кровавого Призрака». Я так думаю: Треш подписал журнал еще до ссоры с Ротвейлером. И это сокровище принадлежало мне! — Ухмылка разом стерлась с его лица. — Мне! Пока какой-то мерзавец не стащил его.

Юп нахмурился:

— Вы не показывали ту книжку Трешу?

Маньяк Ден покачал головой:

— Я вообще не видел его до кражи. Ну а в ту единственную нашу встречу мне уже и показывать было нечего. — Он посмотрел на сыщиков и откашлялся. — Вы, ребята, как собираетесь со мной поступить?

— Наверное, вы имеете в виду прошлую ночь? — спросил Юп. — Это небольшое происшествие со взломом, вторжением, нападением и нанесением тяжких телесных повреждений?

Угу, — Дементо даже вспотел, — то небольшое происшествие.

Юп пожал плечами:

— Все, что мы можем доказать полиции, это нарушение правил дорожного движения. Вам бы следовало починить фару.

Дементо полегчало. Но тут заговорил Боб:

— А вот Рейни Филдз уже сама решит, как ей поступить. Она ведь сказала, что еще обсудит с нами случившееся. Может, вам пока стоит поразмыслить над тем, что ей сказать?

«Все верно, — подумал Юп. — Рейни действительно придет поговорить».

— Мне пора наверх, к своему стенду, — сказал Дементо, криво улыбнувшись. — Где меня найти — вы знаете. Вы бы и ее туда привели, а? Как бы там ни было, мне надо ей все объяснить и... извиниться.

— Идея, по-моему, неплохая, — ответил Пит, нажимая кнопку лифта. — Ну, чем мы теперь займемся?

— Поищем Стива Треша, — сказал Юп уверенно. — Надо потолковать с ним об автографах.

Они направились к вестибюлю, а точнее — к главному конференц-залу. Небольшая кучка желавших войти образовала очередь у стола регистрации, где девушка с двухцветными волосами ставила на руках печати-пропуска.

Дементо поспешил к своему стенду, а Бобу, Питу и Юпу преградил путь здоровенный охранник.

— Прошу прощения, но ваши печати какие-то больно бледные. — Вглядевшись в тыльную сторону их ладоней, он осклабился. — Точно. Вчерашние печати. И не пытайтесь, ребятки.

Юп достал бумажник.

— Какой же я всё-таки предусмотрительный, — сказал он угрюмо.

Через минуту они уже проталкивались сквозь толчею выставки с новыми печатями «Интеркомикон» — день 2» на руках.

— Следующая остановка — Стив Треш, — сказал Пит, озираясь. — Где его искать?

— Первым делом можно проверить столы художников, — предложил Пит. — Даже если его там не кажется, так по крайней мере кто-нибудь нам скажет, где он может быть.

Место Треша пустовало, и даже его фанатичных поклонников не было видно. Хуже того — никто ничего о нем не знал.

— Он ушел уже довольно давно, — сказал пожилой человек, аккуратно раскрашивавший карандашный набросок Вэки Водента. — Ничего не сказал. Просто ушел.

— Есть еще идеи? — спросил Юпа Боб. — Когда одолевают сомнения, спрашивают администратора.

— Боюсь, мистер Треш не сможет с вами поговорить, — ответили Юпу в регистрации. — У него важная деловая встреча.

— Он не сказал, когда она кончится?

— Около полудня.

— Я оставлю ему записку? — Юп взял со стола ручку и бумагу и черкнул несколько слов. — Я попросил его встретиться с нами у прилавка Дементо, — сказал он друзьям.

— Что ж, теперь мы хоть знаем, где проведем этот день, — ответил Пит.

Маньяк Ден занервничал, увидев подходивших сыщиков:

— Вы уже поговорили с девочкой?

Он немного успокоился после того, как Юп объяснил, что они здесь делают.

— Нет проблем. Помогу, чем смогу. Я так думаю: вы хотите, чтобы Треш поговорил со мной.

В этот момент к ним подошел какой-то парнишка, его почти не было видно за огромной картонной коробкой, которая раза в три превышала размеры коробки из-под комиксов сыщиков.

— Простите, ребята, — сказал Дементо, — похоже, что это по делу.

Паренек поставил коробку на пол и посмотрел на маньяка Дена не без сомнения.

— Давай меняться, — прохрипел он, облокотившись на стол, — я гоняюсь за «Человеком-Слизняком» номер один. У меня есть номер один и номер два «Кошмарного Мертвеца».

Дементо кивнул:

— Сделка, по-моему, вполне справедливая.

Он повернулся к задним стеллажам и взял «Человека-Слизняка». Тем временем парнишка поднял коробку и обрушил ее на край стола. Дементо уже передавал ему комиксы.

— Вот, держи... Осторожнее! — Стол рухнул.

— Черт! Простите. Я помогу поднять.

Паренек встал на колени и принялся собирать упавшие со стола комиксы, пока Дементо и его помощник пытались водрузить стол на место.

Парень подровнял собранную им кучу комиксов и пошел к выходу, толкая перед собой коробку. Маньяк Ден преградил ему путь.

— Минуточку. — Он открыл коробку и вытащил оттуда комикс — Так! Это мой «Человек-Слизняк». Интересно, как он сюда попал? — Дементо потряс книжкой перед носом владельца огромной коробки. — Никакого обмена не будет. Делай отсюда ноги, да поживее, и не думай возвращаться.

Парень исчез бы мгновенно, если бы не его картонная коробка. Маньяк Ден смотрел, как он удаляется, и качал головой.

— У него наверняка там еще парочка моих комиксов. Вот почему все более или менее ценное я держу на задних, а дешевку — на передних стеллажах. — Он рассмеялся. — А Фрэнк Карн считает меня мошенником.

Упоминание имени Фрэнка Карна заставило Юпа задуматься. Эта сделка только что вычеркнула Шизофрэнка из списка подозреваемых. Скрыться под колышущимся плащом Кровавого Призрака он, может и мог, но вот перемахнуть через стол, с его-то комплекцией, — вряд ли. Разве что уронив его. А как насчет миссис Филдз?

— Привет, ребята!

Повернувшись, Юп увидел Рейни. Она протянула ему комиксы:

— Я заметила вас и решила вернуть.

— А-а... спасибо. — Юп засунул пачку под мышку, чувствуя некоторую неловкость оттого, что только что подозревал мать Рейни. — Ну, как твое интервью?

— Нормально. Мама сказала, что я наконец учусь шоу-бизнесу — я ведь всех заставила ждать меня. Если бы она знала истинную причину... — Она передернула плечами и посмотрела на Дена Дементо. — Думаю, пора поговорить.

Дементо нервно раскладывал, потом собирал в стопку и вновь раскладывал комиксы на столе.

— Я хочу сказать, что мне очень жаль, — начал он. — Это была большая ошибка...

Когда Дементо кончил свои объяснения, Рейни простила его, а потом повернулась к Юпу.

— Я тоже должна извиниться. — Он уставился на нее в недоумении. — Ведь это ты бросился на него и спас меня... И я тебе очень благодарна. — В ее глазах сверкнули искорки. — Никогда еще не видела, чтобы кто-то так дрался.

— М-м... Да... — Юп чувствовал, что краснеет, когда Рейни взяла его за руку.

— Спасибо.

— Ну... а-а-а... не стоит... — Юп никак не мог понять, почему его язык вдруг прирос к нёбу. Вдобавок Пит и Боб глазели на него.

В конце концов Юп взял Рейни под руку и отвел немного в сторону.

— Может, пообедаем вместе? — Потрясающе. Звучало все это почти нормально.

— Окей. — Рейни наклонилась к нему, и в ее глазах блеснул заговорщический огонек. — Встретимся в саду у бокового входа... через двадцать минут.

И ушла. Юп не мог поверить в свою удачу. Он Вернулся к друзьям.

— Я обедаю с Рейни. Вы не против?

— Нет-нет. — Боб отрицательно покачал головой. — Даже будь я против, ты бы наверняка своими сладкими речами убедил меня передумать.

— Верно, — подтвердил Пит. — Надо бы запомнить эту речь: «Ну... а-а-а... не стоит...»

— Спасибо, ребята, — бормотал Юп, направляясь в номер закинуть комиксы и привести себя в порядок. — Большое спасибо.

Стоя в назначенном месте, Юп не знал, кого ожидать. А Рейни пришла с короткими темными волоса, ми, в шортах и футболке. Она выглядела нормально, обычно и... великолепно.

— Это твой маскировочный костюм? — спросил Юп.

Рейни улыбнулась:

— Угадал.

И, взяв его под руку, повела по тротуару. Она была чуть выше его, но Юпу было все равно.

— Я рада вылезти из своего идиотского костюма, — продолжала Рейни. — Тут, кстати, есть чудное местечко. Бургеры, салаты и все такое прочее. И там всем наплевать на «Звездную Девушку».

В кафе с огромными окнами было светло и просторно. В меню — полно овощей и даже салат из шпината (это Юп сразу же выяснил). Рейни заказала тот же салат, что и он, а ела его куда с большим удовольствием, чем Юп. Ей ведь не надо было питаться одним шпинатом целых две недели. Когда он прочитал об этой диете, ему показалось, что нет ничего проще. Но скоро этот шпинат ему чертовски надоел, а до финиша еще сколько...

Рейни достала визитную карточку сыщиков, внимательно прочла ее.

— Вы в самом деле расследуете преступления? — спросила она.

Он пожал плечами:

— Всю свою сознательную жизнь.

— И ты — главный. А те двое твои помощники.

— Да, все правильно написано. — Комок шпинат с вилки плюхнулся на стол. Юп тут же загнал эту оплошность под край тарелки. «Здорово, — думал он. — Только язык стал меня слушаться, как начали трястись руки».

— Классно, наверное, иметь такую команду. Твой друг Пит — он, кажется, ужасно сильный?

Юп кивнул:

— Ага. Одни мускулы.

Рейни наклонилась к нему:

— А другой парень — Боб? Какой он?

Еще одна вилка шпината шлепнулась на стол. Юп вздохнул. Он должен был это предвидеть. Весь обед Юп рассказывал о преступниках, которых они засадили... и о Бобе. Уликах, которые они находили... и о Бобе. Сложных делах, которые они распутывали... и, конечно, о Бобе. Только заговорив о самой Рейни, Юп смог поменять тему.

— Почему ты всюду в этом идиотском костюме? — спросил он.

— Это довольно сложно объяснить. Я всегда любила комиксы, но маме это не очень нравилось — пока она не увидела «Звездную Девушку». И тогда ей показалось, что это могло бы стать началом моей карьеры модели.

— Это то, чем ты хочешь заниматься?

— Не-а, — рассмеялась Рейни. — Я хочу рисовать комиксы.

Юп тоже засмеялся:

— «Человека-Слизняка»?

— Не совсем. Но было бы, наверное, забавно, если бы «Звездную Девушку» рисовала девушка.

Юп не знал, что еще сказать, и когда пришло время платить за обед, он почувствовал почти облегчение. Они вернулись в сад у бокового входа.

— Спасибо. Все было прекрасно, — сказала Рейни.

— Угу... да... прекрасно. — Язык у него опять не слушался.

— Увидимся. Вы ведь еще не уезжаете? — Она протянула руку.

Юп глазам своим не поверил. Только не это. Она собирается пожать ему руку. Мучительный обед, а теперь и это...

— Я не знаю, сколько мы еще здесь пробудем. Пока не распутаем это дело. — Юп решился пойти на унижение и взял ее за руку. — Не волнуйся... Черт!

— Что? — Рейни пыталась высвободить руку, но Юп не отпускал. Он смотрел то на свою правую руку то на ее, точнее, на черные буквы, отпечатанные на тыльной стороне их ладоней.

— Юп, — сказала она, — что ты делаешь?

— Понимаю кое-что, что должен был понять давным-давно.

— Во время кражи?

Он погладил ее по руке:

— Когда Кровавый Призрак бросил дымовые шашки, я разглядел его руки.

— Ну и что? — спросила Рейни.

— А то, — ответил Юп, — что на них не было печати.

14

Сорванная сделка


Держа Рейни за руку, Юп дернулся к двери.

— Нужно рассказать ребятам.

— Подожди! — Рейни наконец высвободила руку. — Я же не могу идти на выставку в таком виде. Меня могут узнать. И тогда мама...

— Убьет тебя, — договорил за нее Юп.

— А что такое важное ты вспомнил? — спросила она.

— Это доказывает, что вор работает здесь, — объяснил Юп. — Ты, я, коммерсанты — все, кто пришел на выставку, должны иметь печати — несмываемый билет, который показывают при входе. А у бросившего дымовые шашки руки были чистые. Никаких печатей. Как же он вошел? Никак — если только он не работает здесь.

— Теперь понятно. — Рейни все поглядывала на лифт. — Слушай, я хотела бы помочь чем смогу. В конце концов, я ведь тоже теперь замешана. Но мне нужно подняться наверх и надеть костюм. Встретимся У прилавка Маньяка Дена.

— Может, я тебя провожу? — спросил Юп.

Рейни улыбнулась:

— Нет, спасибо. Думаю, на этот раз в лифте мне ничего не грозит.

Юп вошел в конференц-зал, снисходительно-небрежно предъявив свой «билет» страшенному охраннику, и протолкался к прилавку Маньяка Дена, где нашел Пита и Боба.

— Звездная Девушка перенесла тебя в другую галактику пообедать? — спросил Пит.

— Ты хочешь нам что-то рассказать? — Голос Боба звучал вполне серьезно, зато брови комически ерзали вверх-вниз. — Узнал что-нибудь новое о жизни?

— Я тут обнаружил одну подсказку, пока вы оттачивали свое остроумие, — ответил Юп. — Стив Треш еще не показывался?

— Кажется, кто-то произнес мое имя? — сказав Стив Треш, подходя к ним. — Удачно я подошел, прибавил рыжеволосый художник с улыбкой. — Вообще-то я только что пришел. — Он погладил карман куртки. — Тут у меня подписанный контракт с независимым распространителем. Мой новый комикс покорит всю Америку, как только будет напечатан.

— А кто этот распространитель? — поинтересовался Ден Дементо.

— Нед Рут. Он приехал сюда на выставку. Вот мы и обделали это дельце прямо в его номере. Втихомолку. Мне приходилось тайком бегать на переговоры с ним.

— У него вы и были, когда обокрали Дена? — спросил Юп.

Треш кивнул:

— Я тогда как раз показывал проект Неду, а спустившись на выставку, увидел, что все в дыму. Ну, остальное вы знаете.

— Кто-нибудь знал, что вы ведете переговоры?

— Никто. Я же говорю: все было в тайне, я не собирался расстроить сделку, болтая о «Майоре Мэйме».

— «Майор Мэйем»? — вмешался Дементо, нервно шевеля усами. — Что это за герой? Борец? Солдат? Наемный убийца? Рок-звезда?

Треш улыбнулся:

— Купи первый выпуск — и все узнаешь. — Он посмотрел на Юпа. — Почему ты спросил, знал кто о переговорах?

Юп понизил голос:

— Я тут размышлял обо всем, что с вами случилось — уничтоженные рисунки, вчерашнее нападение. Кто бы это ни сделал, он точно не подозревал о том, что у вас есть веские причины задержаться тут подольше.

Боб нахмурился:

— Юп, это звучит все мрачнее и мрачнее. Создается впечатление, что кто-то хотел выпроводить отсюда Стива.

— Это я и пытаюсь сказать. — Юп взглянул на Треша. — Если бы вам не надо было задержаться здесь из-за контракта, вы бы остались?

— Ни за что. Даже ради выступления не остался, — признался художник. — Я начал было думать, что это Ротвейлер пронюхал о сделке и решил помешать. Но ты говоришь, что...

— Тот человек и не подозревал о предстоящей сделке, — закончил Юп. — В противном случае, я полагаю, мистер Рут тоже имел бы проблемы. Но все нападения были именно на вас, Стив, и мне кажется... нет, я просто уверен, что все это как-то связано с кражей номера «Фэн Фан». — Он посмотрел на Дементо. — Почему бы вам не спросить Стива о том автографе?

— Автографе? — Треш насторожился. — Надеюсь, вы не хотите, чтобы я подписал какой-нибудь идиотский...

— Речь о том, что вы уже подписали, — коротко объяснил Дементо.

— Может быть, подписали, — поправил его Юп.

— Что? — недоверчиво спросил Треш.

— Я видел, как вы отказывались подписать свои работы времен «Героик-комикс», — сказал Юп. — Видел даже, как вы их жгли.

— А, вы и это видели? — Треш замялся. — Думаю, меня тогда чуть занесло. Но у меня есть причина. «Героик-комикс», в частности. Лео Ротвейлер меня просто надул.

— Знаю, — сказал Юп. — Шизофрэнк рассказал нам.

Художник сунул руки в карманы:

— Поэтому я ни за что не стану способствовать процветанию, подписывая свои старые рисунки.

— Вы не всегда были врагами с «Героик-комикс», — заметил Дементо. — До своего ухода от них вы наверняка что-нибудь да подписывали.

Треш рассмеялся:

— Да «Героик» просто заваливал меня работой рисунки, подписи к ним — я был слишком занят чтобы ставить свой автограф. Или с ног валился от усталости.

— А еще раньше? — не унимался Дементо. — Когда вы работали над «Фэн Фан»?

— Что? А, вы имеете в виду комиксы про Серого Призрака? — Треш отрицательно покачал головой. — В те времена я был совсем неизвестен. Кому мог понадобиться мой автограф?

— Вы, может, забыли, но один-то вы точно подписали, — настаивал Дементо. — Маме, девушке, приятелю... может быть, даже коллеге.

— Думаю, я бы запомнил. — Треш нахмурился. — Но к чему все это?

— У меня был номер «Фэн Фан» с вашим автографом, — сказал Маньяк Ден уверенно.

— Не может быть. Я никогда ничего такого не подписывал. — Треш оставался непоколебим.

— Там было ваше имя. На самом видном месте.

Глаза Треша сузились.

— Если бы я мог посмотреть.

— Не можете, — сказал Юп. — Вор об этом позаботился.

Художник повернулся к Дементо:

— Вы не запомнили, как тот автограф выглядел? Моя подпись сильно изменилась с тех пор. Можно было бы определить, не срисовал ли кто автограф с более поздних работ. Потому что я ту книгу не подписывал.

— Может, просто забыли? — не сдавался Дементо. — Тот, кто продал мне комикс, не мог не вашу подпись.

— Кто это был? — спросил Пит.

— Лео Ротвейлер.

Сыщики уставились на Дементо в недоумении.

— Тварь! — рассвирепел Треш. — Да я бы ему не сказал, который час, а уж дать автограф...

— А может, вы ему что-нибудь подписали, когда были еще в хороших отношениях, ну, когда вы вместе работали?

— Мы и тогда не были в особенно хороших отношениях, — Треш горько улыбнулся. — Он старый профессионал, видный издатель, а я еще совсем зеленый, из начинающих. Это он однажды дал мне автограф. Уйдя из «Героик», я сжег эту гадость.

— Где же тогда Ротвейлер достал этот комикс? — спросил Боб.

— Понятия не имею. Но уж точно не у меня.

В искрящейся голубой накидке поверх ослепительного золотого костюма возникла Рейни.

— Я что-нибудь пропустила?

— Нет, — ответил Юп, — ты подоспела как раз к началу салюта. Мы собираемся поболтать с Лео Ротвейлером.

— Я бы с большим удовольствием пересчитал ему зубы, — буркнул Треш.

— Я бы не стал вас удерживать, — сказал ему Дементо. — Он проворачивает тут одно дельце с «Героик». Делает репринты своих старых комиксов под маркой «Героик-классик».

— Это то, что мы читали в свое время? — «просил Пит.

Дементо кивнул:

— В первую очередь — книги Стива. Классика «Кровавого Призрака приносит кучу денег. Конечно добавил он с горечью, — это обесценивает сами оригиналы. Их почти не покупают, и я терплю убытки.

— Поэтому вы так куражились над Ротвейлером, когда он пытался выкупить «Фэн Фан»? — спросил Юп.

— Ну да. — Дементо улыбнулся. — Он донимал меня не один день, но я был тверд и неприступен как скала.

— Ну, господа, теперь давайте послушаем само мистера Ротвейлера, — сказал Юп.

Они подошли к уголку «Героик-комикс», где все было уже готово для новой пресс-конференции.

Ротвейлер широко улыбнулся, увидев Рейни, но когда он рассмотрел ее спутников, его улыбка поувяла.

— А, Треш! — ухмыльнулся он. — Не удовлетворен еще более идиотскими обвинениями?

— Нет, мы заглянули к вам, чтобы получить ответы на некоторые вопросы. — Юп был сама любезность. — Касательно того антиквариата, который вы безуспешно пытались выкупить.

— Выкупить? Я не знаю, о чем вы говорите, — отрезал плешивый издатель, но при виде Дена Дементо его глазки тревожно забегали.

— Я говорю о «Фэн Фане» номер один, который вы пытались купить у мистера Дементо, — продолжал Юп, словно не слыша Ротвейлера. — Он сказал нам, что вы сами и продали ему то издание.

— А какое это имеет значение? — Лицо Ротвейлера пошло пятнами. — Хватит вешать на меня идиотские обвинения!

— Ну что вы! Мы знаем, что не вы украли комикс, — оборвал Юп его крик, — вы с Фрэнком Карном были около Золотого зала, когда вор бросал дымовые шашки. Мы хотим знать, почему вы так рвались заполучить комикс.

— Я... м-м... Мне предложили за него намного больше, и я решил выгадать деньжат. Что в этом противозаконного?

Юп кивнул:

— Но у вас ничего не вышло, да?

— Вот именно. — Ротвейлер трясущимся пальцами указал на Дементо. — И все из-за того, что он каждый раз взвинчивал цену, и мой потенциальный покупатель в конце концов отказался от сделки.

— Кто этот покупатель? — спросил Юп.

Ротвейлер облизнул губы.

— Сделка все равно сорвалась, мистер Ротвейлер, — сказал Боб. — Почему не сказать, кто был тем

покупателем?

— «Камикадзе комикс», — затравленно выдавил ротвейлер.

— А сам ты где взял книжку? — спросил Треш. — Я-то знаю, что не у меня.

Тут издатель сдался окончательно.

— У «Камикадзе Комикс», — буркнул он.

— Думаю, не стоит больше беспокоить мистера Ротвейлера, — сказал Юп.

Они отошли от стенда.

— Очень, очень интересно, — протянул Юп. — Здешние работали. Магазин продает комикс — и вдруг хочет заполучить его назад. Кажется, концы связываются. Еще парочка ответов — и вор наш. — Он улыбнулся и ускорил шаг. — И я знаю, где искать.

15

Магазин ужасов


Юп так быстро несся вперед, что его компания завязла в толпе.

— Эй, погоди! Куда ты? — спросила, догнала его Рейни.

— Туда, где берут начало, кажется, все проблемы этой выставки. — Он остановился в проходе неподалеку от стенда «Камикадзе Комикс».

Ближе подобраться было просто невозможно. Haроду — не протолкнуться, буквально как сельдей в бочке.

— Можно подумать, они тут что-то даром раздают, — проворчал Боб.

— Можно и так сказать, — ответил счастливый краснолицый коллекционер. — Эти видеокассеты вчера шли за тридцать баксов. А я заплатил за них десять!

— Все равно это дороже их реальной стоимости, — прошептал Юп, однако заинтересовался — почему они все распродают?

Он ринулся в толпу выяснить это. Продираясь сквозь колышущуюся массу, увертываясь от локтей, он не скоро добрался до прилавка. Продавцы буквально валились с ног: и на комиксы, и на кассеты была немалая скидка.

— Ну, приятель, тебе что? — спросил Юпа парень со светлыми колючими волосами.

— Э-э-э... «Звездную Девушку», — первое, что пришло Юпу на ум.

— Отличный выбор! У нас специальная подборка сразу пять номеров в комплекте. Обычно идет за пятьдесят долларов, — он посмотрел на Юпа оценивающе. — Для тебя — пятнадцать.

Выхода не было, пришлось раскошелиться. Доставая деньги, он разглядывал руки парня. Нет, это не Кровавый Призрак. Короткопалый, ногти обкусаны, и штамп на руке совершенно отчетлив. Юп перевел взгляд на руки другого продавца, учитывавшего сдачу. Этот тоже не годится.

— Держи. Спасибо за покупку. — Парень повернулся к одному из помощников. — Эй, Джерри! Подвези-ка еще наших фирменных.

— Этих? — Джерри достал пачку «Звездной Девушки». Юп заметил ценник: 10 долларов.

— Нет, идиот, фирменных. Со склада. Тут совсем чуть осталось.

Юп выдрался из толпы и присоединился к своим. Увидев его приобретение, Рейни рассмеялась.

— Потом подпишешь их мне, ладно? — улыбнулся Юп. — А теперь нам предстоит небольшая экскурсия.

— Куда? — спросил Дементо.

— В «Камикадзе Комикс»... Они продают кучу этой макулатуры, — Юп помахал свертком, — но где-то на складе у них есть какие-то «фирменные». Интересно, что это такое, если они спускают их по дешевке.

— То есть хочешь сам посмотреть? Мой фургон к вашим услугам. — Маньяк Ден пожал плечами. — А помощник последит за прилавком, пока я не вернусь.

— И я с вами, — заявила Рейни. Она посмотрела на свой золотой костюм. — Правда, одежда у меня неподходящая...

— Держи. — Треш протянул ей свою куртку. — Гордое сверхчеловеческое присутствие может нам пригодиться.

Они спустились в подземный гараж и уселись — Треш, Рейни и Маньяк Ден — в зеленый фургон, сыщики — в «Антилопу» Пита.

— Ты уверен, что знаешь, где этот чертов склад? — спросил Юп, когда они выезжали.

— Дементо сказал, что это на пересечении Голливудской и Западной улиц, — ответил Пит. — Он клялся, что мы его сразу увидим.

И верно — увидели сразу. «Камикадзе Комикадзе» занимал только нижний этаж старого четырехэтажного здания, хотя рекламное панно размахнулось на весь фасад: на ядовито-желтом фоне летающие супергерои сражались с Японскими Нулями.

— «Камикадзе Комикс», — рассмеялся Боб. — Что же еще?

Они припарковались у магазина и собрались все в фургоне обсудить стратегию.

— Знаете, я днями тут торчал, когда начал коллекционировать комиксы, — поведал Дементо, — У них были самые низкие цены.

— И самая дешевая аренда, — добавил Треш, оглядывая обветшалый район.

— Тогда, — продолжал Дементо, — в подвале продавались подержанные книжки. Теперь там склад. То, что мы ищем, наверняка там. — Дементо оглядел команду. — Я знаю, где лестница в подвал, но нас остановят, если мы не придумаем какой-нибудь отвлекающий маневр.

Рейни улыбнулась и распахнула куртку Стива Треша:

— Это я беру на себя.

И вот составленный на скорую руку план быв готов: сначала, как самые обычные посетители, войдут Треш, Дементо и Юп; минут через пять к ним присоединится Рейни. Боб и Пит останутся снаружи, готовые в любой момент прийти на выручку.

Юп ожидал увидеть в магазине такую же бойкую торговлю, что и на выставке. Но «Камикадзе Комикс» был похож на город-призрак — двое вялых сонных продавцов и четверо покупателей, глазевших на стеллажи с комиксами. Грязные стены раньше явно были сплошь заставлены книгами. Теперь среди них выделялись чистые квадраты — отсюда коробками вынесли книги. Складывалось впечатление, что идет распродажа закрывающейся фирмы. И очень поспешно она закрывалась.

Он огляделся и в глубине магазина увидел Дементо. Вся эта перестановка была им только на руку: проход к подвалу расчистили, убрав кучу коробок. Он как бы невзначай подошел к Дементо, разглядывая по пути комиксы. Треш тоже был уже недалеко.

Тут открылась дверь, и, ослепительно улыбаясь, вошла Рейни в сверкающем костюме. Эффект был тот же, что и на выставке: все повернулись к ней.

Кроме, понятно, Юпа, Дементо и Треша. Маньяк Ден осторожно открыл дверь в подвал, и все трое начали спускаться. Путь им освещала совсем хилая, ватт в сорок, лампочка.

В подвале Юп попытался найти выключатель. Безуспешно. Хотя и разглядывать в том полумраке особенно было нечего: груда коробок и какая-то раскуроченная техника. Юп пригляделся к деталям. Где-то он уже видел аппарат вроде этого. Но где? Он начал припоминать. Склад во дворе... Дядюшка Титус возвращался из обанкротившегося магазинчика копировальных аппаратов...

— Знаете, что это? — прошептал Юп. — Это офсетный печатный станок. Что же они здесь перепечатывают?

Он шагнул вперед и поддал ногой смятый комок бумаги, перекатившийся к Стиву Трешу. Треш поднял его и разгладил.

— Эй, Ден, — сказал он, — знаешь, что это? На листке была какая-то черно-белая мазня, что-то вроде странички комикса из газеты.

— Конечно. — Дементо внимательно смотрел на листок. — Раньше из газетных комиксов составляли черно-белые ежегодники. Этой страничке лет пятьдесят, если не больше.

—А мне кажется, она свеженькая, — покачал головой Треш. — Это дешевая бумага, и она должна была пожелтеть и раскрошиться. А она даже не надорвалась, когда я расправил лист.

— Что ж, теперь мы знаем, что такое «фирменная» продукция, — сказал Юп. — Поддельные комиксы.

— Именно, — раздался голос в дверях. — Ну и что прикажете с вами делать?

Они посмотрели на лестницу. В дверном проеме освещенном сзади, очертились три фигуры. Одна шагнула вперед, в тусклый свет лестничной лампочки, и Юп узнал здоровенного охранника с выставки.

— Я, ребята, думал, вы поняли намек, когда ваш качок полетал немножко без крыльев. Но нет, толстяк пристает ко всем с вопросами, тощий сует нос куда не просят, а качок ходит выпятив грудь. — Он оскалился, обнажив щербатые зубы. — Надеюсь, вы не собираетесь звать на помощь и все такое. Магазин мы закрыли, а стены здесь толстые.

— Парвис, — с тревогой спросил один из продавцов, — что делать-то?

— Вот именно, Парвис, — поддержал его Юп, — что вы будете делать? Как вы узнали, что мы здесь?

— Этот придурок Ротвейлер донес боссу, что вы расспрашивали его о нашей конторе. Босс вычислил, что вы обязательно прибежите сюда, — он снова оскалился, — и послал меня приглядеть за вами троими.

«Он нас плохо видит, — сообразил Юп. — Он думает, что Дементо и Треш — это Пит и Боб».

— Уверен, мы не первые, за кем ты «приглядываешь» по просьбе Акселя Гризуолда, — сказал Юп вслух, выходя на освещенное место. За спиной он дал сигнал остальным оставаться в тени. — Теперь я припоминаю: девушка, штампующая руки, сама проверяла печати при входе, когда Пита скинули с балкона. Ты что, уходил на перерыв? Или рылся в комнате Стива Треша? — Юп надеялся, что Треш укротит свой взрывной темперамент. Единственное, что оставалось, это попытаться выиграть время, а Пит и Боб придут на выручку. Как там Рейни? — Ты был также на приеме, разнимал Треша и Ротвейлера. А потом? Потом ты пошел и разделался с Трешем, да?

Парвис покачал головой:

— Теперь я вижу, почему босс так беспокоится о вас, ребятки. Вы много знаете. Слишком много.

— Но, к сожалению, не все. Я даже думал, что Кровавым Призраком тоже был ты, но твои руки не подходят. Вялые какие-то. — Время поджимало: Парвис и его спутники были готовы к действиям.

— Вялые? — усмехнулся Парвис. — Сейчас ты узнаешь, какие они вялые.

Юп собрался с духом:

— Не зарывайся. Все-таки нас трое на трое.

Парвис снова оскалился:

— Точно, но все равно победим мы. — Из-за спины он извлек бейсбольную биту и принялся постукивать ее толстым концом по левой ладони.

Его нервные дружки сделали то же самое. И вся троица стала сходить по лестнице.

16

Драка


Юп сжал кулаки. Он, может, и будет побежден, но легко не сдастся. Если бы удалось вырубить Парвиса, не все было бы потеряно. Двое продавцов явно не рвутся в бой, они просто тянутся за своим вожаком. Но завалить Парвиса не так-то просто. Здоровяк, и, похоже, не раз пускал в ход свою биту.

Парвис уверенно спускался с лестницы, увлекая за собой продавцов. Юп сосредоточился на предстоящей схватке, как делал это в дзюдо. Надо быть готовым к любому движению противника. Его дыхание стало медленнее и глубже, руки изготовились отражать и цепляться.

Парвис с дружками был уже на полпути, когда Юп высмотрел две фигуры в дверном проеме.

— Эй, Пит, — крикнул он, — парень, что впереди, столкнул тебя с балкона.

— Вот уж не думал, что ты такой тупой. Так я тебе и оглянулся!

Между тем Боб и Пит навалились на продавцов. Боб угостил своего ударом слева по голове. Тот выронил биту и рухнул на ступеньки. Пит схватил другого за руку с битой, вывернул ее и прижал к спине изумленного продавца. Вырвав биту, он устремился на Парвиса:

— Вот кому я хочу вломить!

Парвис не растерялся. Вскричав истошным голосом, он принялся раскручивать свою биту, метя в голову Пита. Тот отбил удар неудачно и выронил биту из рук, а парень, которого он скрутил, освободился и сцепился с Бобом.

Когда Парвис отвлекся, Юп успел взбежать на три ступеньки, но здоровяк заметил это и замахнулся битой. Конец палки просвистел прямо у Юпа перед носом и врезался в старые деревянные перила. Юп одолел еще одну ступеньку и схватил одной рукой биту, а другой вцепился в запястье Парвиса. Парвис всем телом давил на него, стараясь сбросить с лестницы. Охнув от боли, Юп разжал руки. Ему пришлось ухватиться за перила, чтобы не упасть. Освободив свою биту, Парвис рассмеялся. Повернувшись, он замахнулся на Пита с Бобом, те попятились, а Парвис снова занялся Юпом.

Юп пригнулся, и бита просвистела у него над макушкой. Точно живая ракета, Юп взмыл вверх и изо всех сил двинул Парвиса головой под дых. Верзила свалился на руки Боба и Пита, но даже в таком положении не унялся и схватил Боба за шею.

— Хорошенького понемногу, — сказал Пит и бросился на охранника. Они скатились по ступенькам на пол, причем Пит оказался сверху. Он поднял Парвиса на ноги и улыбнулся. — Знаешь, у тебя совсем неплохой удар. А что скажешь о моем?

От его удара Парвис рухнул как подкошенный. Боб к тому времени уже разобрался со вторым продавцом. Оба служащих «Камикадзе», совсем обессилевшие, сидели на ступеньках.

— Вот это да! — сказал Боб Юпу, потиравшему голову. — Твой последний бросок был что надо. Дзюдо?

— Глупость. — Юп поморщился, дотронувшись до больного места.

— Важен результат, — сказал Пит радостно. — Что было надо от тебя этим парням, а?

Юп быстро ввел друзей в курс дела. Выслушав, Пит спросил:

— Ну что, вызываем копов?

— Все не так просто, — ответил Юп. — Этих мы можем засадить за нападение, но Гризуолд останется на свободе.

— Почему? — не унимался Пит. — Он ведь занимался незаконной перепечаткой.

— Перепечаткой комиксов, — перебил его Стив Треш. — Это не уголовное дело.

— Он же нарушил закон! — настаивал Пит.

— Все, что ему удастся пришить, — это нарушение авторских прав, — ответил Юп, — а в тюрьме обычно не держат за такого рода гражданские дела.

— Тогда он сможет сбежать из города, — сказал Дементо.

— Или даже из страны, — добавил Юп. — Давайте-ка зададим нашим новым друзьям пару вопросов и выясним побольше об этой грязной лавочке.

Один из напуганных продавцов выложил все, что знал, — как комиксы перепечатывались в подвале и продавались ничего не подозревавшим коллекционерам.

— Неплохой заработок, — добавил Треш. — Перепечатать черно-белый комикс стоит тысячи две, а примерная цена коллекционных экземпляров — баксов пятьдесят. Даже если отпечатать сто копий одной книги — получается шестьдесят процентов чистыми.

— Но Гризуолд тут все разворотил, даже копировальный аппарат разобрал, — сказал Юп и взглянул на продавца. — В чем дело?

— У него было другое предприятие на подходе — цветные комиксы, — ответил тот.

— Цветные? — переспросил Треш. — Это примерно двенадцать тысяч долларов. Где бы их печатали?

— В Тайване, — раздался голос снизу. Парвис, надежно связанный, с отвращением огляделся. — Аксель связался там с каким-то полиграфистом. Книги должны были провозиться под видом упаковочного материала для керамики. А мы, из «Камикадзе», вошли бы в дело как распространители по всему побережью. И все бы с наваром.

— Жаль, что сорвалось, — посочувствовал Юп.

Они оставили троицу связанной в подвале и закрыли магазин. Рейни была счастлива увидеть друзей. Не очень-то приятно сидеть одной в машине в таком скверном районе.

— Как вы, ребята? — воскликнула она. — Я страшно перепугалась, когда продавцы вышвырнули меня из магазина, и Бобу с Питом пришлось взламывать дверь.

— Все в порядке, — уверил ее Юп, не вдаваясь в подробности. — Надо поймать Гризуолда, пока он не улизнул.

— Но как его задержать? — спросил Пит.

— Ограбление-то остается ограблением, — сказал Боб.— Может, удастся пришить это Гризуолду, если мы сможем накрыть его с крадеными комиксами.

Рейни вздохнула:

— Ничего себе «если».


На выставке суета и шумиха потрясли их. Они и здесь ожидали застать опустение, как в «Камикадзе Комикс».

Девушка с двухцветными волосами была не в духе, выполняя сразу две работы: ставить на руках штампы и проверять их при входе. Юпу не хватило мужества сообщить ей, что Парвис не придет на помощь.

— Ну, что теперь? — спросил Боб, когда они вошли в выставочный павильон.

— Надо найти Гризуолда прежде, чем он найдет нас, — предложил Пит. — Он ведь послал своего верзилу «приглядеть» за нами. Как только он заметит нас тут, он поймет что что-то не так.

— Согласен,— сказал Юп.— Надо найти Гризуолда. И комиксы.

— Эй, парни, что это с вами? — раздался громкий бас. Шизофрэнк Карн двигался, рассекая толпу. — Вы так возбуждены и все в поту. Что случилось?

Стив Треш схватил его за руку:

— Фрэнк, ты не знаешь, где Аксель Гризуолд?

Зубы Карна блеснули сквозь бороду в ухмылке.

— Тут явно происходит что-то интересное. Еще одна неприятность, по поводу которой старина Аксель станет заламывать руки.

Он рассмеялся, а Юп вспомнил, как Гризуолд подошел к ним после кражи, потирая длинные тонкие руки. На них, естественно, не было печати. Зачем распорядителю выставки входной билет, если, ко всему прочему, проверяет печати его же человек, Парвис.

— Знаете, а ведь руки Гризуолда нам идеально подходят — длинные пальцы и никаких печатей, — сказал Юп. — Я бы не сомневался, что он и есть вор, если бы двое человек не видели, как он вошел в Золотой зал прямо во время кражи. — Он нахмурился и погрузился в раздумье.

— Да, я видел его в Золотом зале. Он вошел и пожаловался, что киномеханика нет на месте, — сказал Карн. — Он сам пытался включить проектор, но не смог. Этот дурацкий аппарат даже не был правильно установлен. И Акселю пришлось подложить под него свою сумку.

— Сумку? Какую еще сумку? — удивился Юп.

Карн пожал плечами:

— Сумка через плечо — с такими полвыставки ходит.

— Но когда мы встретили Гризуолда, у него не было никакой сумки, — сказал Пит.

— А произошло это прямо перед кражей, — добавил Боб.

— Что же было у него в сумке? — гадал Юп.

— Думаешь, костюм? — спросила Рейни.

— Вполне возможно. — Юп снова нахмурился. — Нет, все равно не сходится. Разве он мог так быстро выбраться из костюма и оказаться в зале?

— Хороший вопрос,— сказал Пит.

— Я хочу осмотреть Золотой зал, — заявил Юп. — Идем?

Они вышли из выставочного зала, свернули налево, прошли длинным коридором, снова свернули налево.

— Не позавидуешь тем, кто тут по делу ходит места на место, — улыбнулся Треш.

В конце коридора, справа, был тот самый Золотой зал. За дверью они слышали тревожную музыку и женский крик: «Кроши его, Астероид!» Слева была белая дверь без ручки. Юп попытался ее открыть, но та не поддалась.

— Куда же она ведет? — спросил он.

— Это запасной выход, — ответил Карн. — Там выставочный зал.

Юп приложил ухо и различил шум выставки.

— А знаете, — сказал он с загоревшимися глазами, — этот выход очень упростил исчезновение Кровавого Призрака с места преступления. Отсюда до прилавка Дена Дементо рукой подать.

— Но он все равно должен был переодеться, — возразил Треш.

— А дымовая завеса — чем тебе не раздевалка? — Юп повернулся к Рейни. — Что, ты говоришь, видела в клубах дыма?

Она пожала плечами:

— Что-то красное взметнулось у плеча того человека, а потом он скрылся в дыму.

Юп кивнул:

— А куда он направлялся?

Рейни помедлила секунду.

— Черт, я думала — к входной двери... Но ведь вполне возможно, что и к запасному выходу.

Юп усмехнулся:

— А это красное, что взметнулось у его плеча, вполне могло быть костюмом, который Гризуолд снял и сунул в сумку, к украденным комиксам.

— Но я же видел его в Золотом зале перед самым ограблением... — начал было Карн.

— Правильно, — прервал его Юп, — перед тем, как вы услышали об ограблении.

Карн явно запутался.

— Что ты имеешь... А, я начинаю понимать.

— А я нет, — признался Пит.

— Пока новость о краже дошла до Золотого зад должно было пройти хотя бы несколько минут, — объяснил Боб.

Юп кивнул:

— Верно. А Гризуолду понадобилось куда меньше времени, ведь он срезал путь и появился там у вас раньше. Он был уже в зале, когда все только начали обсуждать происшедшее. Ну кто мог его заподозрить? Остается выяснить только одно, — добавил Юп. — Сумка, которую Гризуолд принес в Золотой зал, — она, может, все еще подпирает там проектор.

— Мы можем отправиться туда и выяснить, — предложил Стив Треш.

— Да, но пусть лучше это сделает сам Гризуолд, — сказал Юп. — Давайте-ка отправим ему записку от киномеханика.

— Мой приятель Хантер сейчас как раз крутит фильм, — вставил Карн. — Он и напишет Гризуолду,

— Но что именно?

Юп улыбнулся:

— Может, «Проектор перегрелся. Начинается пожар»?

17

Выкуривая крысу


Дверь в Золотой зал распахнулась, и полоска света выхватила записных фанов. Иные даже не заметили света — они дремали. Другие неотрывно смотрели на экран. Но были и такие, что начали возмущаться: «Эй! Закройте дверь!»

На экране под нарастающую тревожную музыку шла финальная схватка Рока Астероида с Гангом, королем Золотарей.

Высокий человек, выросший в дверях, не обращал внимания ни на крики, ни на фильм. Он направился прямо к проектору, отодвинул в сторону Хантера. Схватив сумку, человек потянул ее к себе. Проектор сдвинулся в сторону, и часть изображения сползла на стену. На экране Рок Астероид поднял свой лучевой штуцер, а против кого — не видно.

— Эй! Что с фильмом? Что вы там делаете?

Даже дремавшие теперь вскочили и присоединились к возмущавшимся. Крик достиг апогея, когда человек выдернул-таки сумку из-под проектора; тот упал, и зрителям стали видны только макушки Рока и Ганга. Шлем Рока, похожий на круглый аквариум, и антенны Ганга пустились в пляс, пока проектор мотался с боку на бок. Визги заглушили тревожную музыку, заглушили одинокие выкрики: «Тише! Ничего не слышно!»

И тут в зрительном зале поднялись семь человек и в полном молчании окружили фигуру у проектора — трое сыщиков, Маньяк Ден, Шизофрэнк, Стив Треш и Рейни Филдз. Даже в мерцании проектора человека в центре нельзя было ни с кем спутать — Аксель Гризуолд.

Несколько мгновений он так и стоял, с сумкой в руках. Потом открыл ее и достал малюсенький шарик.

— Хватайте его! — заорал Юп, но шарик упал на пол.

Все окуталось густым дымом, и Гризуолд крикнул:

— Пожар!

Истинные фаны и ухом не повели — они были заняты, помогали Хантеру устанавливать проектора, а это непросто, когда дым заволакивает комнату. Не столь твердые фанаты ринулись к двери, рассеяв команду Юпа. Гризуолд воспользовался суматохой и толкнул Рейни сумкой. Девушка пошатнулась, и он скользнул к открытой двери. Юп схватил Рейни за руку, удержав от падения.

— Вперед! — крикнул он остальным.

Протиснувшись в дверь, они увидели, что Гризуолд уже посередине коридора. Он не бежал, а летел, расталкивая всех впереди. Сыщики рванулись за ним. Даже в горячке погони они видели, как Гризуолд безжалостно отшвырнул маленького фана. Тот закрутился волчком. А Гризуолд несся по вестибюлю, разбрасывая встречных, и бежал не ко входу и не к лифту.

Юп понял: «Лестница! Он бежит к пожарной лестнице!» Пит вырвался вперед, благо Гризуолд прокладывал ему дорогу. Аксель исчез за поворотом, и преследователи услышали знакомый звук лязгнувшей двери.

Вскоре и сыщики во главе с Питом добежали до нее и запрыгали по пожарной лестнице вниз, в подземный гараж.

— Бегите не за Гризуолдом, а к машинам! — крикнул Юп спутникам, вспомнив, как фургон Дементо чуть не сшиб их в прошлый раз.

Расчет оказался верным. Когда они вбежали в гараж, Гризуолд уже запрыгнул в свой ярко-красный «корвет». Сыщики помчались к «Антилопе». Пока она заводилась, «Корвет» выехал со стоянки и понесся к выезду. Пит надавил на газ и сорвался вслед.

— Если этот подонок выедет на улицу, только мы его и видели — сказал он. — Будем глотать за ним пыль.

Но как его остановить? Ведь дорога к пандусу у Гризуолда свободна. И тут из-за колонны выскочил темно-зеленый фургон Дементо. Он явно намеревался подсечь Гризуолда.

Аксель прибавил газу, свернул, пытаясь объехать Дементо, и почти обошел его, но тут зеленый фургон с грохотом врезался в правое заднее крыло «Корвета». Скрежеща крылом, Гризуолд рванул к пандусу. Зеленый фургон изрядно помялся, но и он, развернувшись, сел на хвост Гризуолду. «Антилопа» Пита замыкала кавалькаду.

Выехав на Бульвар Сенчури, «Корвет» прибавил скорость, но его начало трясти. Сыщики слышали верезжание шины — по-видимому, вмятина на крыле была серьезнее, чем они думали, и металл терся о покрышку.

Глотать пыль за Акселем не пришлось: стоит ему увеличить скорость, и машина станет неуправляемой. Значит, не все потеряно!

Дементо словно приклеился к Гризуолду, игнорируя протесты других водителей. Пит в это время питался перерезать путь «Корвету», перестраиваясь из ряда в ряд. Гризуолд пытался оторваться, но тряска сводила все его попытки на нет. Пару раз Дементо Поддал ему в задний бампер, тряхнув «Корвет» дополнительно.

И все-таки не получалось заставить Акселя остановиться. Гризуолд юлил из стороны в сторону, пресекая все попытки обогнать его. Дементо уже обходил «Корвет» слева, но Гризуолд крутанул руль и помял фургону крыло. Водители сзади сигналили изо всех сил, поражаясь происходящему.

— Знаешь, Юп,— сказал Боб, — этот «Корвет» неплохо бы смотрелся у вас на свалке.

И правда, еще недавно дивная машина Гризуолда была вся побита, задний бампер с одного края оторвался и чиркал о дорогу, высекая искры. По-прежнему верезжала шина, и наконец резина не выдержала. Покрышка лопнула, и «Корвет» занесло на встречную полосу. Завизжали тормоза, заорали сирены, но Гризуолду удалось-таки справиться с управлением.

Зеленый фургон Дена Дементо справа прегради ему путь. «Антилопа» сыщиков прижала слева. Гризуолду терять было нечего. Его машину сильно тряхнуло, когда он протискивался между преследователями, намереваясь свернуть вправо. Дементо еще дожал, и «Корвет», потыкавшись, остался позади фургона. Тут распахнулась его задняя дверца, и в проеме появилась Рейни Филдз. Вид у нее был испуганный, но решительный. Словно тореадор, она держала в руках развевающийся плащ. И когда Гризуолд снова пошел на обгон, она бросила плащ — прямо на лобовое стекло. Аксель пропустил поворот и наехал прямехонько на светофор.

Прибывшая полиция застала такую картину: преследователи держали обессилевшего, но целого Гризуолда, не выпускавшего из рук сумку с награбленным.

18

Жизнь продолжается


Гризуолд сидел в тюрьме за кражу, но выставка продолжалась — наступил заключительный день. Народу в воскресенье набралось тьма тьмущая. Пустовали только столы «Камикадзе Комикс», зато у остальных дела шли как нельзя лучше.

К прилавку Маньяка Дена было не протиснуться — кого могла оставить равнодушным его героическая погоня за преступником? Дементо взял себе еще помощников и даже дал парочку автографов.

Сейчас он был занят очень серьезным делом — перебирал пачку комиксов на предмет покупки.

— Ну, они могли бы быть и в лучшем состоянии, — говорил он. — Некоторые страницы помялись, обложка вот-вот отлетит, если, конечно, приглядеться. Нужно было аккуратнее бросать их мне в лицо. — Он улыбнулся Юпу.

— В тот момент не было выбора, — сказал Юп, улыбаясь в ответ. — Девушка была в беде.

Дементо принялся отсчитывать двадцатидолларовые купюры.

— Мы уже обговорили цену в случае поимки вора. — Он подровнял пачку банкнот и добавил еще. — Назовем это премиальными.

Юп, Боб и Пит не верили своим глазам. Их вложение вернулось с лихвой — почти восемьсот баксов!

Юп положил деньги в карман:

—Это очень щедро с вашей стороны, Ден.

— Щедро? Пустяки! Да я эту «потерю» восполню минут за пятнадцать, — сказал Маньяк Ден. — Или приплюсую ее к цене «Фэн Фана» — когда он отработает свое в качестве вещественного доказательства. Теперь эта книжонка — настоящая находка коллекционера: знаменитая украденная фальшивка с поддельной подписью знаменитого художника. Мне, может, даже удастся заставить Стива поставить настоящий автограф.

— Не испытывай судьбу, приятель. Скажи спасибо, что я подписываю остальную макулатуру, — сказал Стив Треш из-за груды комиксов. — Ну, а если хочешь, чтобы я подписал ту книжку, то тебе придется гарантировать мне определенный процент с прибыли.

— Ох уж эти мне люди искусства, — вздохнул Дементо. — Они все превратились в бизнесменов.

— Кроме Фрэнка Карна, — сказал Юп. — Где он, кстати?

Треш рассмеялся:

— Где же еще? В Золотом зале, балдеет от «Рока Астероида». Они все-таки нашли подставку для проектора.

— Да уж, Гризуолд знал, где прятать, — усмехнулся Боб. — Что-то теперь будет, когда о его делах узнали все?

— Коммерсанты и коллекционеры от Сан-Диего до Фриско рвут на себе волосы. — Дементо тряхнул головой. — Их не особенно обрадовало, что черно-белые книжки, которые они приобрели по дешевке у Гризуолда как подлинники, оказались подделками.

Треш сказал мрачно:

— Самое ужасное, что он мог так запросто надувать всех до конца своих дней, если бы не переборщил с тем автографом. Жадность заставила его перерисовать подписи на фальшивые комиксы.

— Я слышал, как люди попадались к нему на удочку, — сказал Пит. — Он показывал им книжку, говорил, что сам только что достал, спрашивал, они думают о его новом приобретении. Ничего подозревавшие покупатели обнаруживали автограф, поскольку Гризуолд о нем не упоминал, то они считали, что он просто его не заметил, и тут же покупали комикс.

— Их жадность приносила Гризуолду неплохую прибыль, — продолжил Юн. — Он околпачил уйму народу, даже Лео Ротвейлера. Но один промах Аксель допустил — пригласил на выставку Стива, не зная что Ротвейлер продал свой «Фэн Фан».

Треш кивнул:

— Он понимал, что если я увижу журнал, то все сразу откроется.

— Бедняга Лео чуть не плакал, пытаясь выкупить «Фэн Фан», — ухмыльнулся Дементо.

— Но разжалобить вас ему не удалось, и Гризуолду пришлось нарядиться Кровавым Призраком и выкрасть номер, — продолжал Юп. — А потом он постарался выжить Треша с выставки. Ведь Стив мог узнать о том, что на украденном комиксе был «его» автограф. Гризуолд боялся, что это потянет за собой дальнейшее разоблачение.

— Аксель не знал, что у меня здесь были дела поважнее, — добавил Треш.

— И он всячески «поддерживал» Юпа, Пита и меня, чтобы выглядеть чистеньким, — сказал Боб. — Думал, что сможет обвести нас вокруг пальца.

— Ну, поначалу это ему удалось, — признался Юп. — А чтобы нас окончательно запутать, Гризуолд подложил часть комиксов Рейни в сумку.

Пит рассмеялся:

— Зато в конце концов мы таки приперли его к стенке, а?

— Точно, но нас были отличные помощники, — сказал Юп. — Спасибо вам огромное, ребята.

— Без проблем. Ну, если решите продать еще что-нибудь из своего грузовика с комиксами, обращайтесь ко мне. Может, и договоримся.— Дементо помахал им рукой на прощанье.

— Только не просите автографов,— улыбнулся Треш.

Сыщики направились к выходу и, подходя к вестибюлю, увидели вспышки фотоаппаратов. Центром шоу была Рейни Филдз, ставшая необычно популярной. Журналисты следовали за ней по пятам — еще бы, национальная героиня, поймавшая преступника экстра-класса.

— Юп! — Улыбка осветила лицо Рейни.

— Э-э... э-э-э... привет, — сказал он.

— Он опять разливается соловьем, — проронил сзади Боб.

А Рейни не слушала. «Она смотрит на меня, — понял Юп. — На меня!»

— Все тут носятся со мной, ахают и охают, но кто действительно этого заслуживает — так это ты, — сказала ему Рейни. — Именно ты вычислил, кто стоял за всем этим, ты выбрался из передряги в магазине! Ты расставил Гризуолду ловушку. Знаешь что, Юп? Ты — парень что надо!

— Да? То есть спасибо, Рейни. — Юп оглянулся на друзей и понизил голос: — Может, когда все это закончится, повидаемся? Ты где живешь?

— В... Портленде.

Юп моргнул:

— Ты имеешь в виду Портленд в Орегоне?

— Ага, — кивнула Рейни.

— Ну, путь туда неблизкий, но...

— Сумасшедший! — рассмеялась Рейни. — Нов я надеюсь, мы обязательно будем видеться. Например; если я получу работу модели в Лос-Анджелесе.

— Или я выберусь в Портленд, — вздохнул Юп.

— Ну, не расстраивайся ты так, — сказала Рейни, улыбнувшись. — Выставка-то еще не закончилась! У нас с тобой целый день...

Юп не смог сдержать улыбку:

— Ладно, ребята, увидимся позже.

— А как наши деньги? — воскликнули Пит, и Юп отдал им их долю.

— Своим я уже нашел применение, — сказал он, лучезарно улыбаясь. — Целый день с Рейни...

1

Исследователь «Дикого Запада», герой американского фольклора.

2

Сливки (фр.).

3

Намек на деменцию (лат.) — приобретенное слабоумие.


home | my bookshelf | | Тайна кровавого призрака |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения



Оцените эту книгу