Book: Мантикора и Дракон (СИ)



Мантикора и Дракон (СИ)

Мантикора и Дракон

Аннотация:


Когда твоя жизнь сломана, ты потеряла всех, кто был дорог, то, что выберешь? Путь возмездия или медленную смерть от собственной боли? Порой нет даже второго варианта и, сцепив зубы, начинаешь идти вперёд, выкладывая дорогу к победе трупами. Однако, такой путь в конечном итоге заведёт вас в тупик: свершив истинно свою справедливость, останешься с пустотой внутри и отсутствием смысла жизни. Мне повезло. Пройдя дорогой мести, я не лишилась света в своей судьбе. В череде ошибок, центром моей жизни стал маленький ребёнок, моё дитя. Только в своих планах на дальнейшее существование в мире, я как-то не учла, что придётся снова встретиться с отцом этого чуда. И что этот самый отец не захочет оставаться в стороне от собственного отпрыска.


Соавторская работа меня любимой (почти) и моего обожаемоего дракона! По миру Хелли с участием уже знакомых всем персонажей, тесно переплетена с Магией безмолвия. Прошу любить и жаловать!graph-definition>


Кувайкова. А  Созонова Ю.В. (Hikikomori-Sama)

Мантикора и Дракон.

   Жанр: фэнтези, любовный роман, юмор, фанфик.

   Форма: роман.

   Аннотация:

   Когда твоя жизнь сломана, ты потеряла всех, кто был дорог, то, что выберешь? Путь возмездия или медленную смерть от собственной боли?

   Порой нет даже второго варианта и, стиснув зубы, начинаешь идти вперёд, выкладывая дорогу к победе трупами.

   Однако, такой путь в конечном итоге заведёт вас в тупик: свершив истинно свою справедливость, останешься с пустотой внутри и отсутствием смысла жизни.

   Мне повезло. Пройдя дорогой мести, я не лишилась света в своей судьбе. В череде ошибок, центром моей жизни стал маленький ребёнок, моё дитя.

   Только в своих планах на дальнейшее существование в мире, я как-то не учла, что придётся снова встретиться с отцом этого чуда. И что этот самый отец не захочет оставаться в стороне от собственного отпрыска.

   Дата начала: 14.10.2012г.

   Дата окончания: 26.03.2013г.

Глава 1.

   Серьяк, город недалеко от Академии Некромантии.

   Небольшая гостиница, больше похожая на наспех сколоченный сарай, находилась в одном из опасных районов небольшого городка Серьяк. Учитывая, что находилось это поселение не так уж далеко от Академии, где обучали некромантов, назвать всю прилегающую территорию безопасной язык не повернётся даже у самих студентов славного учебного заведения.

   Но всё же, города продолжали делить на условно безопасные и на условно грозившие лишением жизни районы. Таким и был Пипорт: три улицы, пять кабаков, шесть таверн и десяток приземистых каменных домов, где окна не открывались даже ясным днём. Расставаться со своей добычей никто не желал, как и показывать награбленное добро возможным конкурентам в борьбе за место под солнцем. Главный закон - выжить. А в такой борьбе любая монетка может оказаться решающей, как и наличие тупых, пусть и верных, соратников за спиной. Главный критерий тут сила, тяжесть кошелька и отсутствие хоть каких-то мало-мальски благородных принципов. Тогда ещё можно попробовать побарахтаться в столь приятных кругах.

   Крутанула между пальцев орлиное перо, с заострённым металлическим кончиком, рассматривая открывающийся из окна захудалой комнатушки пейзаж. Мрачноватый, я бы даже сказала чересчур. Правда, чего-то иного сложно было ожидать.

   За спиной раздался сдавленный стон, полный невысказанной мольбы и боли. Сдвинув маску вбок, так, что бы открылось лицо, бросила взгляд через плечо, на связанного довольно молодого мужчину, лежащего в ворохе простыней, на разворошенной кровати. Мимоходом отметила, как спадает тщательно нанесённый морок, центры силы которого находились как раз таки в керамической маске, изображающей чистое, светлое лицо, с ярко-красными губами и пустыми, чёрными глазами.

   - Не нужно утомлять себя, - тихо, спокойно промурлыкала, всё же отвернувшись от окна. Поставив правую ногу на стул, стоящий рядом, вытащила из-за голенища высокого кожаного сапога небольшой шприц, с иглой, спрятанной в полой тростинке. Сила силой, но стать жертвой собственной неосторожности при обращении с редкими зельями как-то не хотелось.

   Выпрямившись, убрала защиту с острия иглы, пару раз щёлкнула пальцами, убирая лишний воздух. Надавила на штырь, проверив, правильно ли и без помех циркулирует жидкость внутри. Убедившись, что всё в порядке, слегка улыбнулась, одними уголками губ, чуть поморщившись от уже привычной ноющей боли, от шрама через левую щёку. Тряхнув волосами, собранными в тугую косу, подошла к слабо трепыхающейся, полностью обнажённой жертве, и сделала один точный укол на шее, в области сонной артерии.

   - Видишь ли, Сор, так получилось, что несколько, я бы даже сказала, слишком много лет назад, ты перешёл дорогу мне и моей семье. Так как родственники, увы, не могут ответить теперь на твоё оскорбление в мире живых, придётся действовать мне, что бы ускорить вашу встречу на Грани, - чуть наклонилась вперёд, проведя кончиком пера, ранее убранного за ухо, по груди мужчины, от ключиц, вверх, до основания шеи, затем до подбородка.

   Нарисовала несколько замысловатых узоров, наблюдая, как глаза жертвы стекленеют. Он даже не успел ничего ответить, впрочем, даже не смог бы, если и возникло бы желание.

   Отойдя к стулу, уселась на него и согнулась, опираясь на колени локтями и подперев кулаками подбородок. Половина дела сделана, осталось только правильно расставить декорации и подобрать необходимый реквизит.

   Вздохнула. Когда ты заложник собственной памяти - трудно выбирать иной путь, кроме как путь возмездия. Особенно, коли начинаешь упиваться собственной болью и раз за разом вызываешь неприятные и мучительные воспоминания, что бы поддержать горящий внутри огонь.

   Можно было бы отомстить. Но месть - это слишком мелко. Она предполагает всего лишь причинение ответной боли тому, кто когда-то тебя предал. К тому же, месть, как ни крути, это блюдо, что подают холодным, если верить правилам игры под названием "жизнь". Только вот в основном, как показывает практика, ответные удары наносят строго под влиянием чувств, что не даёт никакого эффекта.

   А вот возмездие...

   Улыбнулась, облизнув губы и прищурившись. Возмездие это уже куда более тонкая и сложная интрига, многоходовка, требующая открыть все самые тёмные и грязные стороны своей натуры. Поэтому она не для всех, далеко не для всех.

   Подойдя к зеркалу, придирчиво осмотрела свою внешность. Гладкая серебристая поверхность отразила высокую, довольно крепкого телосложения женщину, лет двадцати семи-тридцати на вид. Мягкие линии лица, симпатичная фигура, округлая в нужных местах. Нос с горбинкой, след от перелома в старые добрые времена весёлого детства. В карих глазах едва заметные чёрные и золотисто-зелёные искры, тёмные волосы собраны в толстую косу, сейчас перекинутую через плечо. Брови изогнуты так, словно их обладательница относится презрительно ко всему окружающему.

   Фыркнув, провела пальцем по выступающему шраму от виска до подбородка, наискосок. Умение притворятся не совсем тем, кто ты есть - очень полезная штука. Что не говори.

   Поправив кожаный пояс с несколькими креплениями и небольшой поясной сумкой, удерживающий многослойную длинную, цветастую юбку с разрезами до бедра огладила воротник белой блузки, поверх которой одевался чёрный, потёртый корсет с металлическими вставками. Убедившись, что ничего лишнего не бренчит и не мешает двигаться, схватила плащ, валяющийся в кресле, и накинула его на плечи, застегнув заколку на шее. Надвинув капюшон на глаза, прихватила ключи от номера и вышла, на прощание, послав воздушный поцелуй уже мёртвому, только благодаря специальным печатям, подпитываемым моей магией, всё ещё сохраняющему нужную температуру.

   Спустившись по старой, чудом не рассыпающейся лестнице, кивнула головой местному владельцу, слегка отсалютовав рукой в знак признательности за оказанную честь - снять номер в этой гостинице.

   Вечер, хотя, скорее уже ночь, выдалась достаточно прохладной. Натянув красные бархатные перчатки до локтя, размяла пальцы и скользнула в темноту улиц, старательно избегая светлых пятен фонарей. Где свет - там люди. Где люди - там лишние глаза и уши. И хотя на творящееся безобразие в Пипорт смотрели сквозь пальцы (мало ли кто и сколько задолжал Хранителям), светиться лишний раз верх непрофессионализма. Прошли те времена, когда я могла себе позволить подобное.

   Двигаясь по выщербленной мостовой, мимоходом обдумывала план действий. Картина возмездия, настигнувшего последнего из виновных, выстроена уже много лет назад. Мелкие детали подправляю по обстановке. Вот и сейчас, совсем кстати вспомнилось, что проституция имеется не только женская, а лишний раз окунуть столь честолюбивого Сора в самое дерьмо - заманчивая перспектива.

   Неспешно шагая в поисках нужного мне существа, не важно - человека или нелюдя, занимающегося древним ремеслом, натянула повязку, закрывающую половину лица. Утяжелённый снизу плащ позволял не беспокоиться о том, что ветер распахнёт полы, вымораживая те скудные останки тепла, что ещё сохранились. Пальцы рук, опущенных вдоль тела, едва заметно подрагивали, в нескольких сантиметрах от двух средней длины изогнутых клинков с широким лезвием, спрятанных под многочисленными слоями ткани на юбке. Выработанная привычка оглядываться назад и ждать удара отовсюду, появившаяся за годы путешествий и жизни в Мёртвых Землях и Ближних, а то и Дальних, пределах Грани, впервые оказалась бесполезна. Среди обычных обитателей мира она наоборот, слишком много внимания привлекает. Приходилось держать инстинкты в себе, строго контролируя бурлящие внутри эмоции.

   Неожиданно тропинка привела меня к старому, явно давно заброшенному храму, посреди города. Подняв голову, прищурилась, рассматривая потускневшие от времени витражи. Храм Матери Земли, одной из Древних, давшей начало жизни всех живых существ и растений мира. Сердце неприятно кольнуло. Там, где остались мои родители, тоже поклонялись Древней. Спрашивали её совета. А потом предали того, кто впервые на памяти нескольких поколений крепостных дал им попробовать на вкус жизнь без страха.

   Из горла вырвался надменный смешок. Присев, подняла валяющийся под ногами камень и со всего маху запустила им в ближайший витраж. Уже на обратном пути в тень переулков, за спиной послышался звук разбитого стекла и осыпающихся на землю осколков. Во мне нет, и не будет уважения к той, что позволила убить невиновных.

   Хорошо, что больше здесь нет никаких дел, и сегодня же можно будет покинуть Серьяк. Пусть даже город мне понравился. Милое местечко, очень милое... Местами.

   Квартал "красных фонарей", коль будет угодно так называть место, где обитали продажные всех видов и мастей, нашлось без особого труда. Как и подходящая жертва в виде совсем ещё молодого мужчины, почти мальчишки, сейчас висящего на моей руке и пытающегося томным голосом разговорить странного клиента. Хотя я сомневаюсь, что он на моё поведение вообще обрати внимание. Его больше заинтересовал звон монет в кошельке, что лично мне было только на руку.

   Двигаясь обратно, лениво отвечала, если было желание, на абсолютно бессмысленные вопросы парнишки, с распутным взглядом и великолепным телом, даже на мой весьма изысканный вкус. Коли поверить подтексту, звучащему в словах, малыш явно намеревается переспать со мной едва ли не посреди улицы. Останавливает только подсознательное ощущение, что клиент намного сильнее, чем кажется.

   - Солнышко, не будь такой букой, покажи своё личико, - не унимался парень, обнимая за талию и уткнувшись носом в область моей шеи. - Можно я тебя поцелую?

   - Малыш, - едва заметно улыбнулась в ответ на сладкую лесть, скользившую в словах мальчишки, - давай дойдём до отеля. Мне тоже не терпится, но посреди улицы будет уж очень экзотично, не находишь?

   - Ты такая скромница, - рассмеялся паренёк и тут же замолчал, простонав мне в губы и углубляя жёсткий, властный поцелуй. Как показала практика, такой способ действует на подобных ему безотказно, вынуждая замолчать.

   Резко отстранившись, вернула повязку на место, взяв проститута за руку и двинувшись дальше. Далеко не сразу удалось понять, что нервирующее щекотание на периферии разума означает именно то, что я думаю. Невольно сбившись с шага, едва слышно чертыхнулась, опуская некоторые ментальные блоки, ставившиеся уже на автоматизме. Единственным, кто мог достучаться до меня, во время "работы", был маленький, темноволосый шалопай, оставленный в относительной безопасности за пределами города.

   И которому строго настрого запрещалось пытаться связаться со мной любыми доступными ему средствами. Вернусь, получит нагоняй.

   "Ма-а-а-ам, а ты скоро?" - прохныкало это чудо, посылая мне волны грусти, одиночества и скуки. А ещё голода. Так не смогла понять, каким образом в пятилетнем пацанёнке умещается такое количество еды. Только факт остаётся фактом, ест он разве что не за троих взрослых мужчин разом.

   "Мелкий, сколько раз я тебя просила не беспокоить меня в таких ситуациях?" - интонацией выделила слово "таких", добавив ментальному голосу окраску холодности и недовольство, тем временем, как ни в чём не бывало, продолжая идти дальше и ведя спутника на верную смерть. Судя по его внешности и одежде, клиентов у него хватало и даже немного жаль, что придётся пустить его в расход.

   С другой стороны, в их профессии текучка кадров - постоянное и непрекращающееся явление. И для моих планов даже лучше, что он достаточно известен в определённых кругах. Будет, кого выдать за исполнителя убийства.

   "Ну, ма-а-ам!" - не унималось любимое чадо, продолжая жалобно хныкать.

   "Солнце не мешая" - строго одёрнула его и уже куда более мягче и нежнее добавила. "Я скоро приду, и тогда сможешь рассказать мне, всё, что захочешь. Договорились?"

   "Я люблю тебя, мамочка," - уже куда веселее откликнулся сын и тут же его присутствие исчезло, позволяя поставить на место щиты. В который раз поражаюсь тому, как Рагдэн на меня влияет. Ему я не могу отказать, не могу поднять на него руку и порву любого, посмевшего что-то сказать или сделать в его адрес. Наверное, я слишком фанатичная мать...

   Вот только жизнь вынудила ценить то, что имеешь превыше всего остального.

   - Вот мы и на месте, - ласково улыбнулась, пропуская Уриэля, так звали парня, внутрь гостиницы. Если бы кто-нибудь спросил меня, я могла бы подтвердить, что дверь за нами закрылась со звуком, напоминающим захлопывающуюся крышку гроба.

   Лучи восходящего солнца, проникшие сквозь грязную тонкую занавеску на окне, осветили интересную картину. На кровати разметался Уриэль, остекленевшим взором уставившись в потолок. Вспоротое тело от паха до шеи представляло собой жуткое зрелище вывернутых наружу внутренностей. На лице застыла маска наслаждения и боли.

   Сор же, моя главная цель сегодняшнего представления, валялся возле двери, словно пытался сбежать, но не успел. Из-за специфического свойства яда, определить точное время смерти не сможет ни один некромант, как и призвать то, что осталось от души сего мерзкого существа. Сильно избитый, с отрезанными некоторыми частями тела, он выглядел настолько жалко и мелко, что даже невольно появлялись сомнения, действительно ли это тот человек, которого боялся весь город.

   И которого я искала столько времени, чтобы закончить череду своих кровавых ритуалов.

   Убедившись, что никакой двусмысленности при виде этого зрелище не возникнет, вытащила чистый носовой платок и хорошенько протёрла все предметы, к которым прикасалась без перчаток. Затем вложила орудие убийства в руки Сора, оставляя его отпечатки. Сделав это, отбросила нож в сторону, так, словно его пнул вошедший.

   Ещё раз всё проверила. Ничего лишнего, то, что нужно. Вынув перо из волос, вырезала лёгким прикосновением острия на дверном косяке несколько печатей, тем самым законсервировав комнату до первого вошедшего сюда. После чего прихватила сумку и вышла, аккуратно закрыв дверь на замок, а ключи, бросив в самый тёмный угол коридора. Помнится, тут довольно много крыс водиться, думаю, они будут не прочь полакомиться небольшим куском металла, спрятанным в настоящей почке.

   Моему оскалу могла позавидовать любая нечисть, столько в нём было жажды крови и безумия.

   На улицу выбиралась через чёрный вход, ведущий из здания гостиницы на задний двор. Там, около давно покосившейся калитки, меня ждал, перетаптываясь на месте, шаури, то и дело втягивающий воздух крупными ноздрями и припадая к земле.

   Тихо свистнула, привлекая его внимания. Шаури - это один из подвидов нежити, обитающей в глубинах земель пределов Грани. Один весьма неординарный нелюдь подарил мне маленького детёныша, помог его вырастить и воспитать. И теперь это был прекрасный спутник, не знающий усталости и смертельно опасный для большинства угроз.



   Зверь внешне походил на волка. Только тело более мощное и покрыто прочной чешуёй, способной выдержать прямой удар магией Тьмы. Длинный хвост украшен острым, ядовитым жалом, большие треугольные уши, длинная морда с большим количеством острых треугольных зубов, горящие чёрно-красные глаза и трёхпалые лапы, с когтями на манер орлиных. Встречаться с ним не рекомендуют просто потому, что потерять можно не только какую-то конечность. Яд шаури лишает жертву возможности использовать магию. На довольно длительный срок.

   Взобравшись на Урга, ухватилась за толстую чёрную цепь двумя руками и едва заметно сжала бока, давая безмолвное разрешение на движение.

   Повторять дважды не пришлось, зверь сразу же перешёл на стремительный бег, как и я поглощённый жаждой получения пусть и мнимой, но всё-таки свободы за пределами города.

   За пределами поселения, шаури перешёл на прыжки, за раз преодолевая довольно огромное расстояние. Путь, занимающий пешим ходом часов десять, мы с ним преодолели за пятнадцать минут, приземлившись у края сравнительно молодой рощицы.

   Спешившись, хлопнула Урга по шее, тем самым предоставив разрешение на свободную охоту. Не смотря на то, что сам питомец не нуждался в большом количестве пище и частом её употреблении, старалась отпускать его на волю при первом же удобном случае. Так он сбрасывал лишнюю энергию и не терял форму.

   Проследив взглядом за скрывшимся в чаще представителем редкого вида нежити, двинулась к небольшой полянке, обустроенной нами под лагерь. Предварительно проверила себя на наличие следящих заклинаний. Понятно, что версия о залётном гастролёре вряд ли всплывёт, но всё же...

   Усмехнулась. Паранойя весьма презабавная штука. Периодически она очень сильно мешает жить, а в остальное время исправно эту самую жизнь спасает, заставляя не поворачиваться спиной к врагам и не заводить ненужных знакомств.

   Полноценным лагерем наше стойбище назвать трудно. Одна палатка, почти посередине полянки. Прогоревший костёр, поваленное дерево и большое количество шишек и веток вокруг. Безопасность обеспечивали расставленные по периметру валуны, покрытые печатями, создающими барьер. Пропустить, как и выпустить он мог только того, кто его ставил. Остальные испытывали массу "приятных" ощущений от знакомства с моей магией целителя. Кто бы мог подумать, что светлые заклинания в деле пыток и причинения вреда куда более полезны, чем сама Тьма.

   Остановившись перед преградой, стянула с головы капюшон и сняла повязку, подставляя лицо прохладному утреннему ветру. Взмахнув рукой, стёрла с ближайшего камня рисунок печати, тем самым нарушив целостность защиты и отменив барьер.

   В палатке кто-то зашевелился и, спустя минуты две, из неё показалась взъерошенная голова, с заспанным лицом и сонными глазами, смотрящими вокруг с долей испуга в тёмной глубине.

   Поблуждав вокруг рассеянным взглядом малыш, наконец, заметил мою скромную персону и стартовал из палатки с такой скоростью, что едва не повалил меня на землю, врезавшись головой в живот и обхватив меня за колени.

   Несколько секунд потратив на восстановление равновесия, подхватила сына на руки и прижала к себе, уткнувшись носом в лохматую макушку, вдыхая такой родной и любимый запах, всегда ассоциирующийся у меня с домом. Так и стояла, наслаждаясь чужой любовью и нежностью, доверием, горячими каплями, падающими на то, что когда-то было душой.

   Однако, Рагдэн по своей природе не мог долго сидеть на одном месте и молчать. Поэтому спустя минуты три он отодвинулся, обхватив меня маленькими ручками за шею, и поинтересовался, нагло улыбаясь во весь рот:

   - Мам, а когда мы будем кушать? Я есть хочу, знаешь как? - увидев мой вопросительный взгляд, ребёнок развёл руки в сторону. - Вот та-а-акого бы медведя скушал!

   - И не подавился бы? - деланно удивилась и покачала головой, спуская сорванца на землю.

   - Ма-аам, а давай ты меня до палатки понесёшь? - тут же наморщил носик сын, явно пытаясь давить на материнскую жалость и любовь.

   И вполне успешно, потому, что в который раз покаявшись в собственной мягкотелости, подхватила его на руки и быстро пошла к палатке.

   - Ма-ам, а сладкое на завтрак будет? - доверительным шёпотом осведомился мелкий, снова обхватив меня за шею, свято веря в то, что таким образом блудная родительница никуда не исчезнет.

   - Чудо ты моё, наглое, - рассмеялась, потрепала его по волосам. - В попе не слипнется?

   - Не-а, - уверенно откликнулся Рагдэн.

   - И в кого ты такой? - притворно удивилась и покачала головой. Пять лет прошло с момента его рождения, а я до сих пор не могу поверить, что жизнь, потерявшая всякий вкус после свершения возмездия, сделала настолько шикарный для меня подарок.

   - В тебя, - строго и уверенно ответил сынок.

   Снова рассмеявшись, поставила его на землю рядом с палаткой. Вручив ему котелок, велела сходить до ручья и принести воды. Не смотря на то, что карапуз ещё довольно мал, наследственность давала о себе знать. Рагдэн не по годам развит и силёнок дотащить котелок с водой у него вполне достаточно.

   Проследив, что бы он ушёл в нужном направлении, зашла внутрь палатки, с наслаждением сбросив надоевший тяжёлый плащ. Следом отправились перчатки и маска с повязкой. Расплетя косу, прочесала гриву гребнем и так и оставила распущенными, повязав сверху тёмный платок. Из седельной сумки вытряхнула оставшиеся продукты: греча, немного вяленого мяса, сладкие засахаренные орехи и фрукты. Не густо, придётся заходить в какую-нибудь деревеньку за провиантом. Мяса, конечно, можно им свежего добыть, но ребёнку требуется нормальное питание, а не обычный перекус, ведущий разве что к гастриту или язве желудка.

   Пообещав себе подумать об этом позже, вернулась к кострищу. С помощью огнива снова раздула пламя и, к моменту возвращения Рагдэна, приготовила всё что нужно. Повесив котелок на специальное крепление, засыпала туда крупу, добавила приправ и стала помешивать, внимательно следя за количеством сладкого, оставленного вроде как без присмотра. Мелкий вокруг него аки коршун над добычей вился, пока не получил от меня полотенцем по рукам и не был отправлен умываться, а так же со вторым, более маленьким котелком, за новой шпорцей воды. Для чая.

   Не слушая его бурчание на тему несправедливости этого мира, продолжала внимательно следить за кашей. Ещё не хватало испортить последние продукты и зря потратить время.

   Когда он вернулся, у меня всё уже было готово. Усадив его есть, в пол уха слушала рассказы о том, что творилось в лагере, пока меня не было рядом. Мальчишка с видимым удовольствием уплетал завтрак, попутно делясь самым сокровенным: чем он занимался, когда мама оставила его за старшего.

   В сплошном потоке самой разнообразной информации, удалось выяснить, что сынок успел-таки отличиться. Каким-то разбойникам приспичило пройти именно по этой поляне. Наткнувшись на барьер, они решили осмотреться и проверить, что к чему. Вот за этим процессом их и застал мой юный защитник. По мере повествование, пришла к выводу, что бедные люди наверняка подумали о том, что в этом году у белок эпидемия бешенства. Заметить мелочь, висящую на деревьях, они не могли, Рагдэн бегал очень быстро для человеческого восприятия. Зато в полной мере ощутили все прелести тех моментов, когда в тебя летят шишки, грибы и всякий прочий мусор.

   - Рагдэн, кажется, мы с тобой договаривались, что когда меня рядом нет, ты сидишь на попе ровно. Если, конечно, не хочешь по ней отовариться, - с долей дружелюбной насмешки протянула, прищурившись и склонив голову набок.

   - Ну ма-а-ам...

   - Ешь! - со смехом ответила на его недовольный взгляд и уставилась в костёр, наклонившись вперёд и подперев кулаком подбородок. Со смерти родителей такая поза оказалась самой любимой и волей неволей я повторяла её чаще, чем хотелось бы.

   В таком состоянии, похожим на один из видов медитации, перед моим мысленным взором чаще всего и появлялись картинки прошлого. Слишком странного, а порой и страшного прошлого.

   И это вовсе не красивый речевой оборот, добавленный для усиления эффекта.

   Больше ста лет назад моя жизнь была другой. Более спокойной и нормальной что ли? Семья, дом, любовь и ожидание рождения младшего братика. До сих пор помню, как прижималась к округлившемуся животу матери, прислушиваясь к едва слышной бьющейся жизни внутри. Прикосновение отца к волосам, его хриплый смех.

   Я помню всё это так чётко, что, кажется, закрой глаза и вокруг меня восстанут призраки прошлого, моих самых сокровенных, светлых воспоминаний.

   Сейчас, спустя столько времени, уже почти не больно. Не хочется вспоминать - это да, но боли уже нет. Только глухая тоска и сожаление, что невозможно вернуть всё это назад, вернуть свою прежнюю жизнь.

   Вздохнув, потёрла переносицу, в том самом месте, где мне её сломали. Как показало время, так же легко ломается всё в этом мире.

   Когда в устоявшуюся жизнь врываются необратимые перемены, сложно сразу же подстроиться под них. Сложно, даже просто понять, что происходит, тем боле, когда тебе всего лишь шестнадцать и ты ещё веришь в то, что твои родители всесильны и могут защитить от любой напасти. Могут справиться со всем, что происходит, как бы ни было сложно и плохо.

   Тогда многое оставалось непонятным, слишком юна и неопытна, что бы разобраться. К тому же, верила в справедливость и в то, что Хранители не обидят и защитят. Разберутся, в том, что происходит. Разве не для этого они существуют? Разве не это - их обязанность?

   Едва заметно фыркнула. Идеализм лечится только горьким опытом, построенным на собственных ошибках. Мой случай не стал исключением.

   Что было дальше?

   А что может быть, когда твою семью ставят под удар те, кому доверяли? Отца обвинили в попытке убить правительницу эрханов. В те времена Шайтанар, правитель демонов, уже не был так безапелляционно жесток в отношении тех, кого обвиняли в подобном. Поэтому я осталась жить.

   Отца казнили. Мать...

   Мать какие-то поборники кровавой мести догнали и насадили на меч, пробив заметный уже живот. Убив двух зайцев одним ударом - моего брата приговорили к смерти до рождения. Из всего и без того не большого семейства, в живых осталась полумёртвая от страха и боли девчонка. Почти ослепшая, с повреждёнными руками, изуродованным лицом и едва живая от истощения, я лежала на сыром каменном полу тюрьмы и ждала, когда придут за мной.

   Но не дождалась. Злая шутка судьбы. Дочь правителя пожалела сломанную игрушку и попросила отца отпустить меня. В восемнадцать лет я осталась на улице, на границе владений демонов, без денег, семьи, души и хоть каких-то шансов выжить.

   - Мам, с тобой всё нормально? - маленькая рука дёрнула за рукав. Перевела взгляд на встревоженную мордашку мелкого, смотревшего на меня слишком серьёзным взглядом.

   - Да, мелкий. Просто задумалась, - голос едва слышно дрогнул, но малыш не заметил, скрывать свои чувства научилась так хорошо, что порой самой страшно. - Ещё хочешь?

   - Ага, - кивнув головой, Рагдэн протянул мне чашку. Положив ему ещё одну порцию каши, вытащила из поясной сумки небольшой холщёвый мешочек с травами. Успокоительный и профилактический сбор, то, что нам обоим сейчас нужно

   Высыпав необходимое количество трав во второй котелок, где вода уже начала закипать, снова уставилась на языки пламени.

   Если есть цель - внутри появляется стержень, не позволяющей тому, что от тебя осталось, сломаться снова. Собирая себя по кускам, день за днём лелеяла мечту найти тех, кто уничтожил меня и мою семью. Найти и...

   Совершить возмездие. Месть - это слишком легко, просто, без изыска и доли трагедии. Я же решила сделать так, что бы их жизни, их судьбы превратились в пыль под моими ногами. Тюрьма, бродяжничество, обучение. Моими наставниками стали нелюди, убийцы, маньяки и прочие отбросы, давая мне возможность осваивать такое интересное искусство, искусство убивать и подставлять других тем самым. Они из меня выбили всё, что ещё оставалось от прежней Кораны, так меня звали по-настоящему.

   И именно тогда появилась Мантикора. Бесславная, бесчувственная и циничная убийца. Неплохая карьера, учитывая, что я была дочерью не самого последнего человека, коли так можно назвать моего отца.

   Впрочем, стоит радоваться хотя бы тому, что я просто выжила во время той бойни. Хоть и не понимаю, зачем и для чего.

   Встряхнувшись, отправила Рагдэна мыть за собой посуду. Когда он вернулся, остатки каши были выложены на большой лист лопуха, для Урга. А в деревянные походные кружки мною был разлит отвар. Рядом лежали на салфетке фрукты и орехи.

   Приступ ностальгии прошёл так же стремительно, как и начался. Раньше, когда моё возмездие было лишь в начале своего пути, такие сеансы позволяли сохраняться жаркому, ядовитому огню ненависти, кипевшему в душе. Теперь же это скорее дань памяти и привычка, так и не прошедшая с годами.

   - Мам, а у нас будет дом? - немного помолчав, поинтересовался сын, успешно поглощая все подготовленные вкусности.

   Вздохнув, пододвинула к нему свою порцию сладкого, в который раз удивляясь, как в него столько всего влезает. Подумала над его вопросом, хмурясь и потирая подбородок. Честно говоря, мысли о том, что пора бы уже и осесть, далеко не новы. В конце концов, мне нужно привыкать к нормальной, обычной жизни, а Рагдэну - общаться со сверстниками, ходить в школу, учиться и расти. Только прошлое довольно упрямая штука, так просто не отпустит.

   - Не знаю, малыш, - покачала головой, взъерошив его волосы. За что получила недовольный взгляд и ворчание. Не любил мелкий, когда я его длиннющую шевелюру лохматила, хотя иногда сам просил, что бы я его волосы теребила. - А ты хочешь, что бы у нас был дом?

   - Ага, - с совершенно серьёзным лицом откликнулся Рагдэн. - А ещё я хочу папу!

   На этой фразе подавилась отваром и закашлялась. Даже слёзы на глазах выступили.

   - Сынок, с папой несколько проблематично будет, - прочистив горло, хрипло ответила, краем глаза заметив какое-то движение на краю поляны. Неужели Ург уже насытился и решил вернуться?

   - Мам, я хочу папу! - надулся мелкий, показательно отвернувшись от меня.

   Покачав головой, сгребла его в охапку, усадив к себе на колени. Носом уткнулась в чёрные волосы, вдыхая любимый и родной запах. Чуть покачиваясь, стала мурлыкать любимую колыбельную этого монстрика, чувствуя, как постепенно он расслабляется и доверчиво прижимается ко мне, спрятав нос на моей груди.

   - Мам...

   - Ш-ш-ш-ш, малыш, - вздохнула, чмокнув его в макушку, и погладила по голове. - У нас с тобой всё будет хорошо, слышишь? Всё будет хорошо. И дом будет, и папа... Если кто-нибудь смелый сможет справиться с твоей мамой. Ладно?

   - Я тебя люблю, мам, - шепнул Рагдэн, прижимаясь ещё сильнее. Его тепло, его чувства - это то единственное, что удерживает меня в мире. Ради него убью, уничтожу и сожгу дотла любого. Покажу ему истинный оскал Мантикоры.

   Движение на поляне снова привлекло к себе внимание. Резко вскинув голову, успела зацепить излишне неуклюжую птичку, сороку, пытавшуюся скрыться среди листвы на нижних ветках.

   Прищурилась, неосознанно крепче прижимая замершего сына. Едва слышно свистнула. Ург обучен слышать мой зов в любой точке, его владелец, хотя скорее заводчик, долго возился с магической и кровной привязкой, но всё же смог добиться такого эффекта, что мой зверь даже находясь на другой стороне континента, примчится к нам.

   Заставив себя расслабить руки, пересадила Рагдэна на корягу, на чистом автомате выжигая рядом чистой магией охранные печати. Сделав малышу знак не двигаться, медленно поднялась, не сводя взгляда с подозрительной птицы. Незваные гости никогда не входили в число любимых посетителей, а гости, которые ещё и пытаются прятаться, относятся к категории тех, кого нужно сразу убивать. Без раздумий.

   - Рагдэн, сиди смирно, пожалуйста, - тихо, но спокойно, чтобы не волновать ребёнка, попросила мелкого, двигаясь в сторону засевшей в кустах сороки. Если это чей-то посланец, то он очень скоро и очень сильно об этом пожалеет. Гильдии предупреждались и не раз, о том каким именно способом стоит со мной связываться.

   И го том, что игнорировать мои пожелание нельзя, они так же осведомлены.

   Двигалась медленно, неспешно, позволяя особой ауре силы рассеиваться вокруг меня. Такое своеобразное внушение, один из отработанных приёмов у мастеров ментальных взломов разума, позволяло деморализовать возможного противника... Или показать ему, с чем на самом деле придётся иметь дело, тут всё зависит от того, кто именно будет на той стороне баррикад.

   Птица, словно поняв, что сопротивляться бесполезно, обессилено повисла на нижней ветке, смотря на меня обречённым взглядом. Ласково улыбнувшись, подошла ближе и резко выбросила руку вперёд, схватив сороку прямо за горло. Несильно сжала, показывая серьёзность своих намерений. Птичка едва заметно дёрнулась и двинулась дальше, стараясь, как можно быстрее отойти от поляны. Всякое может быть, вплоть до того, что вместе с этим "гонцом" пришли ещё несколько не самых дружелюбных личностей.



   Рисковать собой могу. А вот ребёнка тронуть не позволю.

   Найдя небольшое, вытоптанное местными зверьми, место, окружённое высокими елями, остановилась. Улыбнувшись, многообещающе, вытащила перо из-за пояса, сделала специальные отметки на каждом, попутно запитывая их силой, почерпнутой из леса. Природная магия всегда давалась мне легче, чем любой другой раздел. Исключение целительство и некромантия, но тут, увы, тоже есть свои расхождения с привычными миру понятиями.

   Отойдя к центру пятачка, активировала барьер и выпустила птичку, сразу же решившую пробиться на волю. Однако, купол её не пустил, для пущей убедительности угостив молнией, лишившей несчастную половины хвоста. Пришлось сороке приземляться на землю, как можно дальше от меня.

   - Поговорим? - нежно протянула, вопросительно вскинув брови. Сложила руки на груди, внимательно следя за каждым движением птички. - Или предпочитаешь силой? Я только за. Развлечения всегда были одним из моих любимых занятий. Помогают не забыть, как правильно лишать жизни.

   Сорока испуганно пискнула, после чего вокруг неё завертелось чёрное пламя, и через мгновение передо мной стоял довольно молодой парень, растрёпанный и напуганный. На шее едва заметно билась жилка, показывая, что, не смотря на все попытки сохранить спокойствие, ему это не удаётся.

   Внимательно осмотрела его с ног до головы. Отметила наличие трёх, как минимум, кинжалов, тонкого металлического троса на поясе, метательный стилет в рукаве. Неплохо подготовился, хотя можно и лучше. К примеру, не нарываться на того, кто способен заключить тебя в барьер или ещё что. Всё зависит от фантазии.

   - Я слушаю, - заметив, что мальчишка так и не желает говорить, решила помочь, в столь благом деле. Чуть надавила, сместившись поближе к нему и приставив к дёрнувшемуся кадыку его же собственный нож, снятый с пояса. При желании и должном умении, освободиться гонцу не составит труда, только давление силы, в замкнутом пространстве постепенно концентрируется, полностью лишая воли и способности соображать правильно, а самое главное - быстрее, чем я.

   - Я от Риго, - сумел всё же выдавить из себя парень, не сводя с меня дикого взгляда.

   Склонила голову набок, снова оценивая его. Невысокий, около метра семидесяти пяти, худощавый, гибкий. Тёмный волосы коротко острижены, нос сломан, причём несколько раз. На шее имеется несколько следов от прежних попыток удушения. Глаза серые, невыразительные, обычно. Сейчас в них читается паника.

   Хотя ему-то как раз и нечего опасаться. Тот, кто его послал гораздо более неприятная в плане создания проблем личность.

   - Говори, - грубо встряхнула парня, тихо и в тоже время мягко шепча ему на ухо свои вопросы. Такой контраст ещё сильнее разрушал любые, даже природные щиты, ограждающие разум. - Что же от меня нужно одному из Игроков?

   - Ты, - проглотив ком, выдавил из себя гонец. - Ему нужна ты. Какое-то важное задание и только для тебя. Я не знаю подробностей, правда! Только то, что Мантикору велено доставить в целости и сохранности в Город Мертвецов.

   - Это вы так изящно Мельхиор называете? - усмехнулась, слегка прикусив мочку уха своей жертвы. - И что я там должна сделать?

   - Риго не сказал. Велел передать, что тебя найдут, - дрожащим голосом откликнулся парень.

   - Даже так? - задумчиво протянула, потёршись носом о его висок. Запах страха, исходивший от него невероятно будоражил, отвлекая от тревожных размышлений, вызванных названием нового пункта назначения. - Это всё?

   - Да, - гонец быстро закивал головой, словно тем самым мог ещё больше уверить меня в том, что говорит правду.

   - Хорошо. Можешь идти, - разжала руки и резко оттолкнула его от себя, направив прямо в сторону барьера, светившегося зеленовато-жёлтым светом. Гость закричал, невыносимо и пронзительно, изгибаясь под ударами молний и корчась от боли. Спустя пару минут это закончилось, оставив только обожжённый скелет, разносящий по округе "приятный" аромат горелого мяса.

   - Сомневаюсь, что Риго настаивал на ответе, - улыбнулась, снисходительно подкинув ногой пояс, спавший с тела в сторону останков. Подойдя к ближайшему дереву, изменила рисунок печати, что привело к её самоуничтожению. Красивое слово описывало всего лишь лёгкую вспышку, стёршую рисунок со всех точек опоры, использованных мною.

   Что ж, одна часть возникших проблем решена. Осталось всего ничего, понять, что делать дальше. Риго не тот человек, если его можно так назвать, приглашения которого можно проигнорировать. Следовательно, на встречу в Мельхиор идти в любом случае придётся.

   Но прежде чем ввязываться в очередную игру со Смертью, пожалуй, стоит обезопасить сына.

   И исполнить его заветную мечту. Познакомить с отцом. С директором пресловутой Академии Некромантии, первым драконом некромантом из правящей семьи. Сеш'ъяром.

   Опустившись на землю, прислонилась спиной к стволу дерева. Закрыв глаза рукой, сжала попавшийся куст шиповника пальцами, не обращая внимания на то, что колючки причиняют боль.

   Сеш'ъяр... Имя, ставшее для меня проклятием и благословением. Дракон, подаривший мне ребёнка, огонёк надежды, в опустошённой душе. Мужчина, увидевший во мне слабую женщину и давший то, в чём я так нуждалась - опору и защиту. Впервые за много лет я не вела за собой, не надеялась только на себя, а жила, окружённая заботой и лаской.

   Но, как и любая идиллия, такое не могло продолжаться достаточно долго. И однажды ко мне пришёл мужчина, назвавшийся младшим братом Сеш'ъяра. Сои'шен сказал, что моё присутствие в жизни старшего отпрыска их семьи нежелательно, мягко говоря. Бастарда он не признает, и если я не хочу потерять не только свою честь, но и будущего ребёнка, то должна исчезнуть из жизни Сеш'ъяра. Неплохой расклад, верно?

   Не знаю, что именно повлияло на моё решение. И не могу обвинять дракона в том, что он был недостаточно внимателен ко мне, что бы заслужить хотя бы какие-то чувства в ответ. Сеш'ъяр во многом изменил меня, сделал более человечной что ли. Заполнил пустоту внутри, научил улыбаться.

   Только я подсознательно всегда верила в то, что на самом деле не нужна ему и с его стороны это всего лишь временное увлечение. Поэтому выбрала то, что действительно было частью меня - сына, моего Рагдэна.

   Не случайно дала ему именно такое имя, с языка демонов оно переводиться как "Сердце Матери".

   В руку ткнулся влажный нос. Повернув голову, встретилась с тёплым взглядом Урга. Зверь почуяв, что барьер исчез, пришёл проверить хозяйку. Раз отошёл от Рагдэна, значит мелкий в безопасности, что уже лучше.

   - Ты любишь ворошить прошлое, Ург? - зная, что он не сможет ответить, не надеялась на это, просто поглаживая подставленную морду и слушая ровное сердцебиение шаури. - Вот и я не люблю. А придётся. В Мельхиоре только Сеш'ъяр и сможет защитить Рагдэна, от Риго и прочих. Только он...

   Ург глубоко и тяжело вздохнул, после чего медленно поднялся, поднимая меня за собой. Обняв его за шею, приложилась щекой к ней, идя следом за ним, практически повиснув на нём всем телом.

   На поляне всё осталось точно так же, как и до моего ухода отсюда. Рагдэн сидел, что-то старательно рисуя на небольшом клочке бумаги. Опять порылся в моей сумке, неосторожно брошенной рядом с бревном. Прикусив кончик языка, мелкий водил пером по своей добыче, то и дело, убирая падающие на лоб пряди.

   Постояла немного в деревьях, наблюдая за собственным отпрыском. Ведь нутром чую, что бумажка явно нужная и важная для моих последующих дел, только ни накричать, ни отругать толком не могу. Разговариваем разговоры длинные и умные. И что удивительно, это даёт нужный эффект. Не смотря на все послабления, со стороны мамочки, сын растёт воспитанным и спокойным.

   Периодически, правда, включает шило в одном месте, да дети они все такие, тут уж хоть завоспитывайся.

   Ург едва заметно толкнул меня плечом. Почесав умного представителя нежити под подбородком, отцепилась от него и быстрым шагом направилась к сыну. В голове всё ещё царил разгром, вызванный собственным же решением привести сына к Сеш'ъяру. Понятия не имею, как он отреагирует, что и заставляет нервничать куда больше обычного.

   Взмахом руки убрав щит, села прямо примятую траву. Взяв мелкого за руку, перетащила к себе на колени, обняв его за талию и снова спрятав лицо в его волосах.

   - Ма-а-ам, ты мне мешаешь! - возмущённо засопел Рагдэн. - И от тебя пахнет плохо.

   - Ну извини, маме пришлось немного испачкаться, - поцеловав его в щёку, перевела взгляд на бумагу, всё ещё зажатую в руках мальчишки. - Что это?

   - Это папа! - гордо ответил Рагдэн, демонстрируя мне нечто, состоящее из сплошных кривых и изогнутых линий, и только издали, возможно, похожее на человека.

   - Да? Красиво получилось, - улыбнулась, взяв в руки рисунок. Как и предполагалось, кусок оказался частью карты местных краёв. Радует, что у меня есть копия, да не одна. Когда вместе с тобой путешествует маленький ребёнок приходиться бумаги делать в нескольких экземплярах. - Думаю, папе понравится.

   - Ма-а-ам, а он что, всё видит? - несколько испуганно спросил пострелёнок, неосознанно вжав голову в плече.

   - Нет, - рассмеялась, покачав головой. Повалив мальца на траву, стала его щекотать, уворачиваясь от маленьких кулачков, пытавшихся меня оттолкнуть. - Ах, ты ещё и дерёшься?!

   - Ну ма-а-а-м! - возмущённо засопел Рагдэн, пытаясь вырваться и сдерживая рвущийся наружу смех. - Мама! Ма-а-а-ам!

   Всё-таки не выдержал, расхохотался, перестав сопротивляться и только извиваясь, как маленький уж. Сумев-таки вырваться, откатился подальше и тут же стал нападать на меня, теперь пытаясь защекотать собственную родительницу.

   Поборовшись для вида, устало прислонились к бревну, обнимаясь.

   - Рагдэн, послушай меня, пожалуйста, - тихо позвала, зная, что малыш тут же перестанет хулиганить и будет внимательным и собранным. - Завтра мы приедем в один город, в Мельхиор. Там находиться Академия Некромантии. Я отведу тебя туда, что бы ты оставался в безопасности, ясно? За тобой присмотрит твой родной отец.

   - Мам, а папа знает обо мне? - тихо переспросил сын, прижавшись ко мне.

   - Нет, - чуть помолчав, ответила. - Всё хорошо будет, Рагдэн. Ты мне веришь?

   - Ага, - широко зевнув, малец начал пристраиваться спать. - Я люблю тебя мам...

   - Я тебя тоже, солнышко, - осторожно встав, удерживая его на руках, подошла к разлёгшемуся Ургу и устроила сына в кольце лап нежити. Погладив шаури по морде, стала собирать вещи. Пора сниматься.

   На то, что бы убрать палатку, посуду, сложить сумки и зачистить место лагеря, ушло где-то часа два-три. Точно сказать сложно, но к тому моменту, когда я закинула сумки на спину Урга, солнце уже перевалило за полдень и плавно катилось к закату. Ночные передвижения не самый безопасный способ путешествия, хоть и самый лучший.

   Усмехнулась, затягивая седло на звере. Маловероятно, что кто-то рискнёт напасть на такую компанию, как мы.

   Ург поднялся на лапы, потягиваясь и старясь не разбудить спящего мальчишку. Закончив обряжать его вещами, взяла Рагдэна на руки и забралась на спину своего ездового животного.

   - Ну что ж, - тихо шепнула, тронув бока Урга коленями, вынуждая двигаться вперёд. - Сеш'ъяр, надеюсь, что ты не обзавёлся семьёй и дел срочных у тебя нет. Не знаю, обрадуешься ты такому знакомству или расстроишься, но пришла пора платить за ошибки молодости. Хоть и не совсем в том смысле, который понимают под этой фразой.

   Постепенно шаури всё убыстрялся, двигаясь по лесу так же свободно, как и по равнинной местности, Пригнувшись к его шее, прижимала к себе доверчиво прильнувшее тело сына. Что будет дальше - неизвестно, но дракону стоит сразу понять только одно - если он посмеет тронуть моего ребёнка, его семья лишиться наследника.


   Сеш'ъяр

   Директор Академии Некромантии сидел в своём кабинете, внимательно рассматривая стоящего напротив него полуэльфа. Рик пришёл сам, проситься в свиту защиты девчонки, оставленной им под опекой юного демона.

   Нет, Сеш'ъяр прекрасно понимал, что сам же выдал Ари козырь для войны со своим теперь уже самым главным противником, но других вариантов решения проблемы он не видел. Золотой дракон, единственный в своём роде некромант, прекрасно понимал - эрхан от своей мести не откажется.

   Так или иначе, но посмевшему нанести ему такую обиду не выжить в этом мире, и уж точно в пределах вверенной ему Академии Некромантии. А так есть минимальный, но всё-таки шанс, что Ариатар, готовя своё орудие мести, привяжется к девушке гораздо больше, чем он может подумать.

   - Рик, что ты от меня хочешь? - несколько устало поинтересовался мужчина, потерев переносицу. В последнее время ему не давали покоя некие предчувствия. Он всегда остро чувствовал возможные серьёзные перемены в собственной жизни и интуиция его ни разу не подводила.

   - Саминэ опасно оставаться рядом с ним, - прямо ответил полуэльф, периодически скалясь по старой привычке. - Ариатар слишком зациклился на своей мести. Я не против того, что бы он учил девочку, но всё же его методы...

   - Рик, всё, что бы ты мне не рассказал, я знаю и без тебя, - хмыкнул дракон, откинувшись на спинку кресла. - Успокойся. Он не навредит ей. Кстати... Она что, вспомнила своё имя?

   - Нет, - чуть помявшись ответил Рик, смутившись. - Я придумал. Ари вспомнил, как звали её мать. И я производную взял. Саминэ - дочь Самины.

   - Или "Котёнок"... - многозначительно протянул Сеш'ъяр. - Думаю, Ари обрадовался такому подарку с твоей стороны.

   - Его это не касается, - фыркнул Рик, раздражённо поведя плечами. - Сеш'ъяр я хотел попросить только об одном.

   - О чём?

   - Пожалуйста, вмешайся в случае, если ситуация выйдет из-под контроля. Это моя личная просьба, - полуэльф поднял на директора серьёзный взгляд. Только по нему одному можно было с уверенностью сказать, в случае чего Рик даже против собственного друга пойдёт, что бы защитить Саминэ.

   Дракон покачал головой. Возможно, он действительно ошибся, когда поручил заботу о ребёнке поглощённому собственными переживаниями эрхану.

   Но что-то подсказывало - всё будет даже лучше, чем кажется. Поэтому Сеш'ъяр примирительно улыбнулся:

   - Я обещаю, Рик. Надеюсь, ты не сомневаешься, что мне удастся остановиться разбушевавшегося демона?

   - Спасибо, директор, - полуэльф учтиво поклонился и вышел, прикрыв за собой дверь кабинета.


Глава 2.

   Мельхиор.

   Жизнь наёмника, коли меня можно причислить к подобной профессии, вносит свои коррективы во всё. В выбор места для ожидания встречи со связным тоже. Вполне возможно, что лучше всего было бы сначала озаботиться безопасностью сына, устроив любимое чадо под крылом у новоявленного папаши. Конечно, при условии, что после пяти лет молчания, Сеш'ъяр хотя бы вспомнит, кто я такая.

   Спустившись по лестнице, проскользнула мимо обслуги, спешившей на кухню, и вошла в большой, достаточно просторный зал. Мельком оглядевшись по сторонам, поправила плащ и неспешно направилась в сторону выбранного свободного столика. Было немного неприятно от возникшего откуда-то изучающего взгляда, царапавшего рефлексы. Тряхнула головой, отгоняя непрошеные мысли, и сосредоточившись на том, что важно здесь и сейчас.

   Утроившись на стуле, щёлкнула пальцами подзывая обслугу. Заказав бокал лучшего вина, вытащила из набедренной перевязи кинжал и убрала его в рукав куртки. Капюшон не снимала, стараясь сидеть так, что б было видно всё, что происходит в зале. Дождавшись пока расторопный мальчишка принесёт требуемое, посмотрела на свет сквозь напиток. Средней степени качества, но сгодиться.

   Для этого вечера.

   Таверна "Посох некроманта" представляла собой своеобразное зрелище. Помниться, когда я была здесь в последний раз, название было боле мелодичным и не таким провокационным, учитывая, что некроманты не особо-то пользуются посохом во время своих ритуалов.

   Но, видимо, прошло вполне себе достаточно времени, что бы последние капли разума отказали владельцу питейного заведения. Впрочем, не стоит откидывать в сторону тот вариант, что это просто дань славному учебному заведению, расположенному в Мельхиоре.

   Отпив немного вина, откинулась на спинку стула. Редко удаётся получить выгодную позицию, для проведения переговоров. Сегодня мне повезло. Столик в углу, недалеко от чёрного хода, вполне подходящее место, для встречи с таким... человеком, коли его можно так назвать, как Риго. Ничего личного, один голый расчёт. И если ты не входишь в него, то удар в спину самое малое, чего приходиться опасаться.

   Уголки губ дрогнули в намёке на улыбку. Да, такова реальность моей жизни. И всё же, я надеюсь, что сыну уготовлен иной путь и он никогда не окажется в том омуте, куда угораздило попасть меня. Хотя, учитывая его наследственность...

   Подавив неуместный смех, обвела взглядом зал, изредка останавливая своё внимания на некоторых посетителях. Как это ни странно, найти того, кто столь пристально изучал мою спину, не получилось. Правда, стоит признать, что я и не старалась его найти.

   Машинально подмечала каждую деталь. Например, то, что кроме адептов Академии, представителей некоторых гильдий, свободных наёмников и парочки приезжих, включая меня, сюда никто не зашёл. Или то, что не смотря на вежливость, за каждым движением слуг чувствуется практически животный страх.

   Качнула головой. Некроманты они и на Грани некроманты, как говорит Сэмира, правда, употребляет она подобное выражение в отношении некоторых других существ. Что сути, в общем-то, не меняет. Мельхиор сам по себе вряд ли можно назвать запоминающимся. Серый, скучный, в чём-то даже пустынный город, окружённый дурной славой и аурой страха и ужаса, действующей весьма подавляюще на неокрепшие умы и психику. Юные маги хорошо постарались, доведя население города до определённого условного рефлекса - любой чужак равнозначен врагу. И не важно, с какими намерениями он прибыл. Убивать не станут... Сразу. А вот спрятаться в домах, только что окна и двери не заколотив, могут.

   Едва заметно повела плечами. Неправильное отношение к простым смертным может привести к, мягко говоря, неприятным последствиям, как общественного значения, так и политического. Несмотря на всю свою слабость, люди, как стадные животные, на основе своих инстинктов способны натворить много чего. Нельзя недооценивать своих противников.

   Снова улыбнулась, едва заметно, опустив взгляд, дабы не выдать себя. "Нельзя недооценивать противника". Логика истинного эрхана, впитанная с молоком матери. Отношение к остальным расам так же впиталось в кровь, наложив своеобразный отпечаток на характер. Что, если честно, только к лучшему. Когда ничего хорошего от окружающих не ждёшь по определению, предательство становится нормой жизни, а привычка защищать спину и тщательно оберегать свои немногочисленные сокровища, вкупе с долей паранойи, прекрасно помогает сохранить жизнь.

   Пригубив ещё вина, едва слышно хмыкнула, пряча появившуюся во взгляде нежность, любовь и теплоту. Рагдэн действительно сокровище. Он - моя жизнь, всё, что у меня есть и за него я даже этому чёртовому дракону внутренности выну. Чего бы мне это не стоило.

   На какое-то время в груди появилось тянущее чувство тоски. Остро хотелось послать всё ко всем чертям и Хранителям, после чего подняться на второй этаж, пройти в снятый номер и свернуться клубком рядом с моим маленьким котёнком, чей сон сейчас оберегает преданный шаури.

   Подавила раздражённый вздох. Нельзя. Сейчас - нельзя. У Риго есть один пунктик: его связные приходят в определённый период времени. Это не значит, что наблюдатели не присматривают за присутствующими в остальное время, но после того, как ожидание закончится, можно будет пойти к сыну и спрятаться в той ауре мира и покоя, что всегда окружает мелкого.

   И, пожалуй, это единственное, что примеряет меня с нынешним положением вещей.

   Моё уединение прервали деликатным покашливанием. Отставив в сторону бокал, слегка изменила посадку и вопросительно посмотрела на незваного гостя.

   Около стола стояла высокая эльфийка. Тёмная или, как говорят в народе, дроу. На вид хрупкая, изящная, с тонкими длинными пальцами, кончики которых слегка подрагивают, выдавая напряжение. И это всё не смотря на свободную, расслабленную позу. Светлые волосы собранны в тугую длинную косу. По бокам более тонкие косички, с тяжёлыми, каменными бусинками на конце. Если не ошибаюсь, это имеет какое-то особое значение для них. Хотя могу ошибаться, учитывая, что уже очень давно не общалась с представителями этой расы лично.

   С другой стороны, это может быть маскировка. Искусная, тонкой и затратной работы, но именно иллюзия. Только вот всё вышесказанное совершенно не означает, что стоит расслабиться и засунуть свою паранойю куда подальше.

   Те, кто поверит в свою безопасность, в данном случае, живут очень недолго. Я бы сказала, секунд тридцать, для начала.

   - Прошу прощения? - любезно осведомилась, улыбнувшись как можно более приветливее. Капюшон не убрала, чем меньше видят моё лицо, тем лучше и спокойнее.

   Взгляд машинально скользил по телу эльфийки. Несколько клинков, в том числе выкидных. Амулеты, вплоть до тех, что имеют целительское назначение. Свёрнутые заклинания, готовые раскрыться по первому движению пальцев, начиная от простого парализующего и заканчивая ловчей сетью.

   - Могу я присесть? - эльфийка едва заметно вскинула брови, кивком головы указав на свободный стул. Получив ответный, села за стол и устроила локти на столешнице, сцепив пальцы в замок. Тёмные глаза смотрели в упор, не мигая. И невозможно было прочесть, что внутри.

   - Я могу ошибиться, но мы, кажется, не знакомы, - уголки губ едва заметно приподнялись, обозначив лёгкую улыбку.

   - Лично нет, что меня, несомненно, радует, - усмехнулась эльфийка, машинально заправив за ухо прядь волос.

   - Польщена. Так всё же? - склонила голову набок, поглаживая лезвие клинка, машинально оказавшееся в руке, спрятанной под столом.

   - Мантикора, не так ли? - собеседница откинулась на спинку стула, сложив руки на груди. Она пыталась сделать ударение на второй слог, тем самым задев моё самолюбие. Удар пришёлся в "молоко", подобных попыток было так много, что они привычно игнорируются.

   Только где-то внутри появилась лёгкая заинтересованность, вместе с предвкушением. Сильный соперник, пусть даже в острословии, вызывал какой-то воистину охотничий интерес. Такое случается далеко не так часто, как хотелось бы.

   - Предположим, - показательно вздохнула и, опёршись локтём на стол, подпёрла кулаком подбородок. Проведя указательным пальцем по кромке бокала, после чего отпила ещё чуть-чуть, прикрыв глаза и рассматривая эльфийку из-под полуопущенных ресниц. Тёмная никак не показала, что её бесит моё поведение, хотя так и было.

   Забавные они эти дроу. В определённой степени. Любят поиграть чужими жизнями, но не в восторге, когда кто-то пытается играть судьбами их самих.

   - Тебе просили передать привет. Риго благодарен за то, что ты откликнулась на его просьбу о помощи, - эльфийка протянула руку вперёд, раскрытой ладонью вверх. Высшая степень доверия, в данной ситуации.

   Интересно.

   - Просьба о помощи смахивала на приказ, - скучающе зевнула, пожав плечами. Протянутую руку проигнорировала, лишь едва заметно кивнув головой, обозначив, что поняла её намерения. - Это всё, что он просил передать?

   - Нет, ещё вот это, - дроу положила перед собой кусок меча. Проржавевший, старый, неровно обломанный с едва заметной гравировкой. Но не узнать его не получилось бы даже при всём моём желании.

   Меч отца я видела в своих кошмарах столько раз, что смогла бы воплотить его наяву, если бы владела профессией кузнеца. И только Игрок мог использовать его часть в качестве опознавательного знака. Знает, по чему бить.

   - Приятно знать, что он обо мне помнит, - пальцы едва ощутимо покалывало от желания коснуться осколка своего прошлого. Приходилось напоминать себе, что лишние движения не принесут пользы, а этот трофей я ещё получу... И вполне может быть, что в целом состоянии.

   При мысли об этом у меня непроизвольно появилась злая улыбка, однако справиться с собой получилось гораздо быстрее, чем эльфийка заметила перемены в моём настроении.

   - Моё имя Тиана, - сухо представилась тёмная, гордо вскинув подбородок. - Я буду твоим проводником и связным в Мельхиоре, пока ты не выполнишь приказ.

   - Как обычно... - сдержанно откликнулась, чувствуя некоторую усталость от затянувшегося разговора.

   - А ещё нам стало известно, что ты прибыла сюда не одна, - хмыкнула Тиана, вскинув брови.

   - Даже так? И с кем, если не секрет? - улыбаясь, вопросительно посмотрела на неё. - Просто любопытно.

   - С неким Рагдэном. Новый любовник? - имя сына в её устах прозвучало издевательски пошло, вызвав целый шквал негативных эмоций в душе.

   Прищурившись, смерила её презрительным взглядом. Если бы она имела, хоть какое-то представление о том, чьё имя произносит с такой интонацией, то предпочла бы замолчать. Или я бы её заткнула, навсегда, будь мы в другой ситуации.

   Увы, приходиться пока что играть по заданным правилам.

   - Всего лишь случайный знакомый, - мягко мурлыкнула, снова пожав плечами. - Ничего серьёзного. Можете не волноваться, он ничего не знает ни о нас, ни обо мне. А если и узнает...

   - Радикально, - улыбнулась Тиана. - Думаю, наше знакомство можно считать законченным. Основную часть дела обговорим через два дня. Цель как раз прибудет к месту назначения.

   - Встреча здесь? - взгляд то и дело возвращался к осколку меча.

   Смотреть на эльфийку смысла не было. Даже если это и иллюзия, какой толк её развеивать? Пусть всё будет так, как есть. Демонстрировать, что намного умнее остальных не имеет смысла.

   - Как обычно, - Тиана скользнула в сторону и растворилась среди посетителей, не прощаясь и ничего больше не сказав.

   Залпом допила вино, откинувшись на спинку стула и размяв пальцем напряжённые мышцы плеч и шеи. Не смотря на всю малоинформативность встречи, было над чем подумать. Только не сейчас, потому что усталость брала своё, как и желание оказаться рядом с сыном. Рагдэн то, что удерживает меня в этом мире и он - мой островок стабильности среди всеобщего Хаоса.

   Усмехнулась. Сэмира и Аста наверняка оценили бы небольшой юмор этой мысли.

   Бросив на стол несколько монет, поднялась и неспешно направилась к лестнице. Риго, сам того не подозревая, сделал мне шикарный подарок. Два дня. Целых два дня в обществе сына и много свободного времени для того, что бы обеспечить Рагдэну безопасность на то время, пока мы будем в Мельхиоре.

   Поднявшись на второй этаж, скользнула к самой последней двери в коридоре, рядом с окном, ведущим во внутренний двор. Настороженно прислушавшись к окружающей тишине и убедившись, что охранные печати не тронуты, вытащила из-за пояса перо и добавила пару витков к привычной вязи. Оповещение, предупреждение, дымовая завеса. Всё, что бы успеть покинуть помещение до того, как кто-то попадёт внутрь.

   Открыв дверь ключом, вошла, привычно махнув рукой встрепенувшемуся Ургу, нервно дёргающему хвостом из-за ошейника на мощной шее. Почесав зверя за ухом, стянула плащ, бросив его на шаткий стул и, сняв сапоги и часть амуниции, шагнула к узкой, одноместной кровати, на которой, укрытый походным тёплым одеялом, спал мелкий, свернувшись в клубок и сжимая в руках подушку.

   На губах появилась мягкая улыбка. Усталость, накатившая после ухода эльфийки, сменилась ощущением эйфории от обладания вот таким вот личным чудом, сопящим сейчас в обе дырки. Собрав волосы в косу, но не став её ничем закреплять, осторожно вытянулась рядом, притянув своё персональное солнце к себе и уткнувшись носом во взъерошенные чёрные волосы.

   Рагдэн едва заметно вздрогнул, заворочался, но вскоре развернулся, по-хозяйски уцепившись за меня всеми конечностями и спрятав лицо на груди. Счастливо вздохнув, мелкий снова провалился в сон, а я ещё какое-то время лежала и просто смотрела в никуда, обдумывая, что будет дальше.

   В душе почему-то засело тревожное предчувствие беды.


   Солнечный зайчик упорно лез в глаза, не давая возможность не то что уснуть, хотя бы просто подремать немного. Новый день всегда несёт новые проблемы, поэтому покидать уютную постель, размыкать объятия с сыном не очень-то хотелось. Особенно учитывая, что мне предстоит разговор с его отцом.

   Сеш'ъяр...

   Воспоминания непрошенной стайкой ввинтились в сознание, заставляя беззвучно застонать и повернуться на спину, прикрыв глаза ладонью. В обычное время удавалось прятать их, скрывая эмоции под привычной маской. Однако, держать всё в себе постоянно невозможно. Рано или поздно наступает срыв, что в моей "работе" просто опасно для жизни.

   Вздохнув, пару минут позволила себя расслабленно полежать, после чего медленно села, аккуратно сняв с себя распластавшегося на мне Рагдэна. Тот обиженно сморщил нос, но продолжил спать. Устал мелкий, за время нашего вынужденного путешествия по миру выспаться в нормальной кровати получалось далеко не всегда. При условии, конечно, что эта кровать вообще имелась.

   Осторожно коснулась кончиками пальцев его лица. Обвела линию скул, подбородок невесомо поцеловала в висок. Поправив съезжающий плед, поплотнее подоткнула его и встала, решительно направившись к своей походной сумке, стоящей в углу.

   Вытащив оттуда повседневную одежду, прихватила банные принадлежности. Если я хочу поговорить с Сеш'ъяром, стоит привести себя в порядок и несколько сменить имидж. Думаю, что приход Мантикоры в Академию Некромантии вряд ли останется незамеченным, так что придётся в кои-то веки вспомнить, что могу быть не только наёмным убийцей и существом, погрязшим в своём желании отомстить.

   Спустя двадцать минут, вернулась в комнату, на ходу высушивая волосы полотенцем. Машинально отметив, что большинство постояльцев уже спустились в общий зал, для того, что бы позавтракать, аккуратно сложила грязную одежду в стопку, уложив на дно отдельной сумки. Вместо привычного костюма из штанов, рубашки и корсета, натянула длинное тёмно-зелёное платье, с завышенной талией и шнуровкой спереди. Осторожно затянув её так, чтобы она не стесняла движений, по привычке попыталась скользнуть пальцами в разрез на бедре, туда, где обычно находились ножны.

   Чертыхнувшись, раздражённо дёрнула плечами. Нужно сдерживать себя, нельзя показывать истинные привычки, ни в коем случае.

   Глубоко вздохнув, прикрыла глаза, успокаиваясь. После чего вытащила гребень и занялась волосами. Тщательно расчесав их, заплела толстую косу и уложила венцом вокруг головы, закрепив специальными заколками. Тонкие чулки, прохладным шёлком скользнувшие по коже. Высокие сапоги так же на шнуровке, с тонким, острым каблуком.

   Крутанувшись вокруг себя пару раз перед Ургом, вопросительно вскинула брови. Зверь лениво дёрнул ухом, обиженно отвернувшись в сторону. Шаури терпеть не мог, когда его загоняли в рамки, хотя и вынужден был терпеть ошейник, сохраняющий его тайну. Его сконструировал тот самый нелюдь, который и подарил мне этого зверя. Одетый на шаури, он подчинял его сущность, трансформируя довольно огромного представителя нежити в волка средних размеров.

   Нельзя не отдать должное специфическому юмору дарителя. Но только благодаря этому удавалось скрываться в городах.

   Присев перед ним на корточки, успокаивающе подула на морду и погладила по тёплому, влажному носу. Тёмные глаза печально на меня посмотрели, но шершавый язык всё же коснулся моих пальцев.

   - Умница, - нежно протянула, почёсывая Урга за ухом. Искоса посмотрела на всё ещё спавшего сына. - Присмотри за ним. И не покидайте пределы комнаты. Хорошо?

   Ург кивнул, снова лизнув мои пальцы. Удовлетворённо отметив, что под присмотром шаури Рагдэн будет в безопасности, выпрямилась. Пройдясь немного по комнате, вспоминая каково это, чувствовать себя на каблуках, подняла простой, чёрный плащ, оставленный сверху на вещах, и накинула его, скрепив на шее заколкой в форме дракона. Провокационно, согласна, только это, вместе с неплохими внешними данными, поможет отвлечь от лица, голоса и всего, что, так или иначе, сможет связать меня с Мантикорой.

   Натянув длинные, по локоть перчатки из тонкого бархата, накинула капюшон на голову, но не глубоко, лицо всё же должно оставаться открытым. Можно сказать, что я готова. Пусть не ко встречи с бывшим любовником, зато к относительно официальному визиту в логово директора Академии Некромантии.

   Из таверны вышла через чёрный ход, решив не трепать нервы постояльцам и хозяину. Высоко подняв голову, прошла мимо обслуги, одарив мягкой, обольстительной улыбкой местного вышибалу и только после этого, полюбовавшись произведённым эффектом, вышла в небольшой проулок.

   Время ещё не перевалило за полдень, и в противовес вечернему времени по городу бродило много местных жителей, которые всё равно расступались передо мной. Решив, что времени у меня достаточно, свернула к рынку. Рагдэн любит фрукты и сладости, Ургу нужно немного мяса и сахарная кость, ну и продуктов в дорогу нужно взять. К тому же, сына развёл меня на собственноручно испечённое печенье.

   Улыбнулась, вспомнив, как он это делал. Отказать такой бездне обаяния в огромных невинных глазах на милом личике просто невозможно. Так что придётся купить муку, яйца, сахар, молоко и несколько особых ингредиентов.

   Уйдя в свои мысли, отвлекаясь на общение с продавцами, не заметила, как собираясь свернуть в сторону бакалейной лавки, столкнулась с кем-то. Чертыхнувшись про себя, извиняющее улыбнулась и подняла глаза.

   Пожалуй, всё моё самообладание ушло только на то, чтобы не отшатнуться и не вскрикнуть от шока. Прямо передо мной, широко улыбаясь и поддерживая меня за локоть, стоял тот, к кому я намеревалась наведаться сегодня.

   Сеш'ъяр, ты хотя бы понял, с кем умудрился столкнуться посреди относительно многолюдного рынка?

   - Простите, я вас не заметил, - галантно склонил голову в покаянном поклоне дракон. Чёрные волосы, как всегда в небрежном беспорядке. Пара длинных прядей упала на лоб, закрыв один глаз. Пальцы едва заметно дёрнулись от желания убрать их или просто зарыться в эту шелковистую массу.

   - Ничего страшного, - после секундного замешательства, за которое удалось взять себя в руки, спрятав неуместные порывы куда подальше, едва заметно кивнула головой. - Вы даже не представляете, господин директор, как же я рада встретить вас в этот солнечный день.

   - Мы знакомы? - заинтересованно посмотрел на меня Сеш'ъяр, явно не узнавая. Усмехнулась про себя. Другого я и не ожидала.

   - Вы даже не представляете, насколько, директор, - сделав небольшой шаг вперёд, прижалась к нему всем телом, заглядывая прямо в глаза и улыбаясь, как можно более ласково и нежно. - Сеш'ъяр, как бы сказать помягче... Сегодня твоя жизнь сделает крутой поворот.

   И пока дракон раздумывал над тем, что ответить на такое заявление, оттолкнула его и неспешно направилась дальше, по своим делам. Насколько я его знаю, любопытство переселит инстинкт самосохранения. Какой мужчина устоит перед обаятельной женщиной?

   Выйдя из лавки, проверяя содержимое своей корзины, снова упёрлась носом в широкую мужскую грудь, обтянутую шёлком чёрной рубашки. Едва слышно хмыкнула и в который раз подняла голову, поправляя выбившуюся прядь волос за ухо. Было немного непривычно, за эти годы успела позабыть, насколько он высокий и ту бездну обаяния, что окружает стоящего передо мной мужчину. Теперь во взгляде дракона читается искренняя заинтересованность.

   И искорки веселья.

   - Что-то мне подсказывает, что теперь вы от меня не отстанете, так? - будничным тоном осведомилась, скользнув мимо него и направляясь в сторону Академии. Путь туда мне был прекрасно известен.

   - Милая леди, вы так хорошо предугадываете мои желания, что мне становится страшно, - едва заметно усмехнулся Сеш'ъяр, идя рядом, чуть позади. Кожей ощущала его взгляд, скользивший по моей фигуре.

   Едва слышно вздохнула, оставив его слова без ответа. Мысли то и дело возвращались к нему. Высокий, гибкий, но назвать его хлюпиком язык не повернётся. Тёмные волосы, неровной волной падающие на плечи и лоб. Широкие плечи, рельефный торс, длинные стройные ноги. Тонкие линии лица, изящный изгиб бровей и чёрные глаза, в обрамление густых ресниц.

   Грустно улыбнулась. Для меня его внешность оказалась губительной. Ни один мужчина, с коими я знакомилась на протяжении этого времени, так и не смог сравниться с моим драконом. Не смотря на всё, что произошло, всё ещё продолжаю считать его только своим...

   Хорошо, что у меня есть Рагдэн. Иначе, давно бы уже свихнулась, насколько это возможно при моём-то жизненном пути.

   Иронично усмехнулась, искоса посмотрев на улыбающегося мужчину, идущего рядом. Иллюзиями я перестала страдать ещё в детстве, всё же, эрханы - это эрханы. С небес на землю демоны опускают гораздо быстрее, чем это может сделать сама жизнь. Так что, собственные чувства стоит отодвинуть на задний план, потому что всё, что нас связывало, осталось в прошлом. Единственная ниточка - общий сын, который проведёт с отцом как можно меньше времени.

   И только ради его безопасности, а не в попытке вернуть прежние отношения.

   Возле ворот Академии остановилась, дожидаясь спутника. Сеш'ъяр подошёл ко мне, взял за руку и провёл внутрь, стараясь приноровиться к моему шагу и не тащить на себе. В мелькнувшем на стене зеркале, увидела собственное отражение, вызвавшее некоторую долю удивления. На меня смотрела женщина. Возбуждённая, с растрепавшимися волосами, лёгким румянцем на щеках и белой полоской шрама на лице.

   Даже не верится, что это я. Как будто кто-то наложил на меня великолепно выполненный морок.

   В некоторой прострации от увиденного, даже не обратила внимания на царившую в коридорах атмосферу. Мельком обратив внимание на излишне мрачно настроенных адептов, прошла в открытую дверь кабинета директора, сразу же устроившись в мягком, глубоком кресле для гостей.

   Сеш'ъяр еда слышно хмыкнул, но промолчал, устроившись за своим письменным столом. Устроив локти на нём, сцепил пальцы в замок и улыбнулся, вопросительно изогнув брови.

   - Что же измениться в моей судьбе, милая леди? - мягко протянул мужчина, снова окинув меня оценивающим взглядом.

   - Семейное положение, Сеш'ъяр, - вернула ему улыбку, после чего поинтересовалась. - Неужели ты меня не узнал, мой золотой дракончик?


   Сеш'ъяр

   Она была интересной. Как сложная головоломка, занявшая все его мысли, но так и не подпустившая к разгадке. К тому же, женщина казалась до невозможного знакомой. Что-то было такое, что будило самые сокровенные воспоминания в его душе.

   Те, что когда-то оказались похороненными раз и навсегда. Корана... На мгновение прикрыв глаза, Сеш'ъяр позволил грусти заполнить его мысли.

   И в следующий миг едва не вздрогнул, услышав немного язвительный вопрос:

   - Неужели ты меня не узнал, мой золотой дракончик?

   - Простите? - нахмурившись, мужчина склонил голову набок. - Леди, возможно, вы с кем-то меня перепутали?

   - Боюсь, если я с кем-то тебя и спутала, то это было пять лет назад, - усмехнулась гостья, откинувшись назад и расстегнув заколку, удерживающую плащ на плечах.

   - Я... - он запнулся, но потом прищурился, снова внимательно посмотрев на лицо женщины. Спустя минуту, поражённо выдохнул. - Кора?!

   - Браво, - кивнула головой Кора, похлопав в ладоши. - Знаешь, раньше ты быстрее соображал, Сеш'ъяр. Неужели на нервной почве стал отказывать ум?

   - Мне стоит поверить тебе на слово? - в тон ей откликнулся Сеш'ъяр, сумев справиться с удивлением и сложив руки на груди. - Почему я должен быть уверен в том, что ты это действительно моя Кора?

   Гостья дёрнулась от прозвучавшего местоимения, но всё же сумела снисходительно улыбнуться:

   - Сеш'ъяр, согласись, мало кто знал о наших отношениях. Или ты рассказывал об этом на каждом углу? Если тебе нужны какие-то доказательства... Что ж, я знаю, что ты легко можешь читать мысли, не так ли? Я опущу щиты. Воспоминания нельзя подделать, так ты, кажется, говорил?

   Кивнув в знак согласия, дракон сосредоточился, глядя прямо в глаза женщины. Он практически кожей ощутил, как опустились мощные ментальные щиты, но не полностью. Ему позволили увидеть только то, что хотели показать, не больше и не меньше. Фыркнул про себя. Разве стоило ожидать другого?

   Спустя минуту, Сеш'ъяр тряхнул головой, потерев переносицу. Кора, а это была именно она, теперь не осталось никаких сомнений, едва заметно расслабилась, снова вернув щиты на прежнее место.

   - Кора... - тихо протянул дракон, заново пробуя это имя на вкус.

   В душе царил настоящий хаос. Забытые чувства не прошли, они разом всколыхнулись, заполняя собой всё пространство. От горечи за то, что она бросила его до радости и лёгкой эйфории от того, что вернулась. Всё это время, все эти пять лет Сеш'ъяр старался вычеркнуть прошлое, беззащитные карие глаза и смущённые скованные прикосновения.

   Резко поднявшись, поддавшись порыву, дракон подошёл к ней и коснулся пальцами виска, ведя вниз по щеке, очерчивая едва заметные морщинки, спускаясь к шее. Он внимательно следил за выражением глаз Коры, но увидел лишь лёгкую заинтересованность и ничего больше.

   Перехватив его запястье своей рукой, она улыбнулась, отрицательно мотнув головой:

   - Не стоит.

   - Ты не рада нашей встрече? - не сделав и шагу назад, шёпотом поинтересовался Сеш'ъяр. Тело, словно почувствовавшее что-то, весьма недвусмысленно реагировало на присутствие рядом именно этой женщины.

   - Я? - фыркнула Кора, оттолкнув его и скрестив руки на груди. - Мне всё равно, Сеш'ъяр. То, что было между нами в прошлом, поэтому не стоит выдумывать себе того, чего давно уже нет.

   - Тогда что же должно поменяться в моём семейном положении, Кора? - скрыв недовольство под напускным удивлением, дракон вернулся к столу. Присев на его край, он максимально точно скопировал позу гостьи, выразительно изогнув брови.

   - У меня есть дела в этом городе, - помолчав немного, сухо откликнулась Кора, прикрыв глаза и сжав пальцы так, что побелели костяшки. - Дела, которые могут стать угрозой для жизни важного для меня человека. Единственного важного для меня. И я хочу, что бы ты взял его под свою защиту.

   Наступившее молчание можно было потрогать руками и попробовать на вкус. Сеш'ъяр далеко не сразу понял, что ему больно от одного только понимания, что Кора может дорожить кем-то и этот кто-то - единственно важный для неё человек.

   Подавив ненужные эмоции, он весело хмыкнул:

   - Мне стать его нянькой?

   - И нянькой и опекуном и ещё много кем. Отцом, к примеру, - холодно откликнулась Кора, не разделяя его веселье.

   На такое заявление ответить получилось далеко не сразу, однако, стоило ему открыть рот, как она взмахом руки заставила дракона замолчать, коснувшись пальцами виска и снова закрыв глаза. Спустя несколько минут, Кора раздражённо фыркнула и резко встала, вручив несколько опешившему от такого поворота дракону в руки свою корзину и решительно выйдя за дверь.

   После некоторой заминки, Сеш'ъяр поставил несомненно ценную ношу на стол и выскочил следом, даже не пытаясь анализировать откуда взялся этот необъяснимый страх снова потерять её.

   Кора шла вперёд, игнорируя недоумённые взгляды адептов, весьма удивлённых тем, что следом за незнакомой женщиной спешно идёт сам директор, так же не обращая на них никакого внимания. Без труда найдя выход во двор, гостья направилась в сторону ворот, раздражённо качая головой. Подол платья трепало ветром, периодически обрисовывая стройные ноги, чем только подрывал выдержку мужчины. Трудно держать себя в руках, когда перед тобой то, что считал сокровищем и потерял, обретя вновь так стремительно и неожиданно.

   Даже если ты дракон, тебе чёртова уйма лет и давно уже отучил себя действовать необдуманно. Так как хотелось сейчас: схватить Кору на руки, закинуть на плечо и скрыться в своих апартаментах, заставив её снова смущаться под его прикосновениями.

   От собственных фантазий его отвлёкло глухое рычание. Подняв глаза, Сеш'ъяр с удивлением посмотрел на волка среднего роста, скалившего на него клыки. Кора смотрела на него внимательным взглядом и хмурилась, поглаживая подбородок.

   - Ну и где он? - нетерпеливо поинтересовалась Кора, отмахнувшись от мужчины и сосредоточив своё внимание на звере. - Я просила тебя присмотреть за ним и не покидать пределов комнаты. Куда этот шалопай успел смыться, пока ты грабил кухню несчастной таверны?

   Волк опустил голову, прижав уши к голове, и что-то заворчал. Сеш'ъяр к своему удивлению почувствовал некоторый ментальный импульс, исходящий от животного в направлении женщины.

   - Чудесно, - устало выдохнув, Кора потёрла лоб. - Успокойся, Ург. Я прекрасно понимаю, что уследить за ним можно только постоянно контролируя каждое передвижение. Особенно в городе. Я найду его, возвращайся назад и присмотри за вещами.

   - Что-то случилось? - наконец подал голос Сеш'ъяр, когда зверь скрылся на улицах города, распугивая местных жителей.

   - Да нет, ничего такого, - едва заметно усмехнулась Кора, после чего насмешливо посмотрела на него. - Идём, хочу тебя познакомить кое с кем. Пока этот кое-кто не нашёл себе приключения на пятую точку. По которой этот кое-кто получит, как только я доберусь до него!

   - Кора? - непонимающе переспросил мужчина, но она не ответила, лишь махнула рукой в приглашающем жесте, что бы следовал за ней.

   Так как любопытство сгубило не только кошку, Сеш'ъяр последовал за ней, гадая, что же такого могло произойти. Даже когда они были вместе, она не позволяла себе такого поведения.

   Кора повернула за угол, с лёгкостью лавируя между прохожими. Подойдя к чьему-то частному дому, она вежливо постучала в калитку. Не дождавшись ответа, толкнула деревянную створку и вошла во двор, не заметив заливающейся сердитым лаем собаки.

   Обойдя дом, она направилась к фруктовому саду, расположенному на приусадебном участке. Судя по всему, хозяев не было дома, посему демарш Коры остался без внимания.

   Подойдя к одной из яблонь, она встала под самой нижней веткой, сложив руки на груди и недовольно прищурившись.

   - Молодой человек, позвольте узнать, что вы тут делаете? - она тянула гласные, показывая уровень своего недовольства. Сеш'ъяр невольно улыбнулся, прислонившись плечом к стене дома и наблюдая за Корой. О том, с кем она так разговаривает, он старался не задумываться.

   - Мам? - робкий голос ударил по нервам. Мужчина словно в прострации оттолкнулся от своей опоры и сделал несколько шагов вперёд.

   "Сын?! Какой ещё сын? Чей?!" - билось в голове, вызывая непонятную тянущую боль в области сердца.

   - Рагдэн, сколько раз тебе говорить, что не надо уходить из комнаты без меня, тем более, когда мы в незнакомом городе, - строго отчитывала кого-то Кора, хотя в глазах женщины дракон уловил несвойственную ей до этого мягкость и нежность. Да и тон, которым она разговаривала, звучал скорее как лёгкий упрёк.

   - Мам, я просто хотел поиграть, - робко откликнулся ребёнок и с нижней ветки яблони на землю спрыгнул мальчуган, лет пяти-шести. Взъерошенные чёрные волосы, штаны с дыркой на той самой многострадальной пятой точке, светлая рубашка, измазанная зеленью и соком от дерева. Он понуро опустил голову, стараясь не смотреть на Кору, и выразительно хлюпал носом, ковыряя землю ногой.

   - Мелкий, ты же прекрасно понимаешь, почему я не разрешаю тебе выходить одному, - устало вздохнув, Кора опустилась перед ним на колени, нисколько не заботясь о том, что может испачкать платье. Вытащив откуда-то белый носовой платок, она стала вытирать лицо мальчишки.

   Затем, словно вспомнив о чём-то, посмотрела на замершего дракона и укоризненно покачала головой. Как будто знала, о чём он сейчас думал.

   Сеш'ъяр мог бы поклясться, что до этого момента понятия не имел, что такое ревность. Честно говоря, он считал такие эмоции глупостью и выдумкой. Как можно ревновать того, кто тебя любит?

   Но сейчас, глядя на ребёнка, стоящего рядом с его Корой, он отчётливо понимал, что руки сжимаются в кулаки не потому, что он злиться на неё. А потому, что его одолевает ярость и ненависть к тому, кто стал отцом её сына.

   Сев прямо там, где стоял, пряча взгляд и стараясь держать себя в руках, со всей силы ударил кулаком по земле, ужасно сожалея о том, что это не лицо того урода, что бросил Кору одну с ребёнком.

   Погрузившись в свой внутренний мир и пытаясь понять, что теперь делать, при этом чётко осознавая - отпустить её он не сможет, мужчина не сразу заметил, как к нему кто-то подошёл. И только после деликатного покашливания, в котором чувствовалась нотка ехидства, Сеш'ъяр поднял голову, встретившись взглядом с очень знакомыми чёрными глазами, на лице маленького мальчишки, доверчиво прижимавшегося к ногам Коры.

   - Я смотрю, работа мысли очень напряжённая? На ногах устоять не вышло? - с ноткой агрессии поинтересовалась Кора, машинально поглаживая ребёнка по волосам. - Могу я облегчить твою жизнь?

   - Это чем же? - всё ещё продолжая рассматривать Рагдэна, так Кора обращалась к ребёнку, Сеш'ъяр пришёл к довольно интересным выводам. Усмехнувшись, он убрал прядь волос у мальчишки за ухо, получив странный взгляд в ответ. - Скажешь, что он мой сын? Так я теперь и сам это вижу.

   - И даже не попросишь доказательств? - недоверчиво протянула Кора, склонившись и подхватив ребёнка на руки. Тот обхватил мать руками и ногами, спрятав лицо на её плече. - Вот так запросто поверишь?

   Её недоверие изрядно подпортило настроение. Он понимал, что после пяти лет она наверняка изменилась и сильно, но всё же...

   Глубоко вздохнув, Сеш'ъяр поднялся с земли, отряхнув брюки, и приблизился к Коре настолько, насколько это возможно. Погладив её по щеке, он улыбнулся, потёрся носом о её висок:

   - Уж что-то, а почувствовать родную кровь я смогу в любом случае. Когда отойду от шока, конечно же, - тут он тихо насмешливо фыркнул. - Это именно тот человек, за которым ты просила меня присмотреть?

   Кора молчала, отведя взгляд и слегка покачиваясь с носка на пятку и обратно, крепко прижимая к себе ребёнка.

   - Кора, может, ты представишь меня? - терпеливо поинтересовался Сеш'ъяр, уже начиная понимать, что придётся запастись большим количеством терпения. Похоже, его девочка считает, что между ними всё кончено.

   Какая она забавная, когда вот так вот заблуждается насчёт него. И того, что их связывает.

   - Рагдэн, - тихо позвала Кора, невесомо поцеловав сына в висок. - Это твой отец.

   - Мам? - недоверчиво переспросил мальчуган, всё же посмотрев на стоящего рядом мужчину. Как будто в ответ на невысказанный вопрос, его зрачки на секунду стали вертикальными, с радужкой, цвета расплавленного золота. И точно такие же глаза были у Сеш'ъяра, сейчас вполне справедливо считавшего себя самым счастливым мужчиной на свете.

   - Привет, мелкий, - улыбнувшись сыну, он потрепал его по волосам. - Я согласен на то, что бы ты называл меня папочка. Можно даже с приставкой "любимый".

   - Сеш'ъяр, ещё слово в таком же тоне и я найду способ заставить тебя замолчать, - тихо шикнула на него Кора, недовольно сверкнув глазами. Обойдя мужчину, она направилась к выходу со двора, вскинув голову вверх и что-то ворча себе под нос.

   Догнав её, склонился к уху и нежно мурлыкнул, слегка прикусив мочку:

   - Я могу предложить особо эффективный вариант?

   - Мам, а чего он себя так ведёт? - озадаченно шепнул на ухо Коре Рагдэн, недовольным и ревнивым взглядом смотря на мужчину, обхватив шею матери собственническим жестом. - Ма-а-а-ам?

   - Мелкий, твой папа очень большой оригинал, - спокойно откликнулась Кора и уже несколько тише добавила. - И мозг у него явно находиться не там, где надо!

   - Милая, ты так хорошо меня знаешь, - рассмеялся Сеш'ъяр, чмокнув Кору в щёку. - Рагдэн, ты наверное голодный?

   - Мама обещала испечь печенье, - буркнул парень. - А ещё я хочу фруктовый салат!

   - Сейчас у меня кто-то получит за излишне длинный язык и большую непоседливость, - Кора едва заметно качнула головой, пряча улыбку. - Если я сказала, что будет, значит будет! Но теперь только завтра утром и то, смотря, как себя вести будешь.

   - Ну ма-а-а-ам...

   - Мелкий, у нас с тобой был уговор. И ты сам знаешь, что виноват, - строго одёрнула его женщина, тем не менее, ласково погладив по волосам. - Так что не спорь со мной. Сейчас мы вернёмся в таверну, и ты останешься там, вместе с Ургом. И если по возвращению я обнаружу тебя в комнате, и ты ничего не натворишь, то утром будут печенья с фруктами и орехами.

   - Хорошо, мам, - вздохнул, сдаваясь Рагдэн, уткнувшись носом в шею Коры.

   Сеш'ъяр испытывал настоящую эйфорию, смотря на происходящее. Он жадно впитывал новый, такой незнакомый ему образ Коры: домашняя, мягкая, нежная, любящая...

   Мать. Со своими принципами, особой строгостью и методами контроля. Обаятельная и такая притягательная.

   Дракон тихо хмыкнул, не вмешиваясь в выяснение отношений между матерью и сыном. Его сыном, что стоит отметить отдельным пунктом. Сои'шен наверняка долго будет смеяться над тем, как его брат умудрился обзавестись семьёй, но сейчас ему на это откровенно наплевать.

   Главное, что она у него есть. И такая, о которой остальным можно только мечтать!

   Голос разума вполне здраво предположил, что Кора, скорее всего, с его мнение категорически не согласна. Только вот дракон не собирался отказываться от того, что по праву считал своим. Она ушла тогда, пять лет назад и вернулась, вместе с сыном. Дважды повторять одну и ту же ошибку, Сеш'ъяр не собирался ни при каких обстоятельствах.

   Обогнав Кору, он выхватил у неё сына и усадил его к себе на плечи, крепко держа за ноги. Не обращая внимания на возмущённый вопль женщины, он улыбался, чувствуя, как маленькие пальцы вцепились в его волосы, не сильно, но так, чтобы не забыть о неожиданном пассажире.

   - Пап, а где ты живёшь? - нетерпеливо поинтересовался Рагдэн, не обращая внимания на недовольное пыхтение матери.

   - В огромной пещере в центре высокой горы. А ложем мне служит гора золотых монет и драгоценных камней, - важным тоном ответил дракон, успев увернуться от мстительного тычка в районе лопаток. Насмешливо погрозив пальцем насупленной Коре, он продолжил идти в сторону Академии, намереваясь устроить сына в своей комнате.

   - Правда что ли? - недоверчиво протянул Рагдэн. - Мам, он шутит, да?

   - Конечно, солнышко, - ласково улыбнулась Кора, погладив мальчишку по спине. Для этого ей пришлось встать на цыпочки. - И папочка твой чуть позже тоже получит своё наказание за то, что врёт, как сивый мерин.

   - Дракон тогда уж, - добродушно поправил её Сеш'ъяр, перехватив руку и коснувшись губами тонких пальцев. Отрешённо отметил сбитые костяшки, пообещав себе всё об этом разузнать. - Не думаю, что большая ящерица и конь - это одно и то же.

   - Это, смотря с какой стороны посмотреть, - ехидно протянула Кора, высвободив руку из его хватки, и кивнула головой. - Пошли уже. Новоявленный папочка...


Глава 3.

   У меня не было никакого желания возвращаться в Академию вместе с сыном. А ещё, наверное, впервые в жизни, я ощущала то противное и такое едкое чувство, что называют ревностью.

   Она засела где-то в груди и не желала исчезать, заставляя дёргаться каждый раз, когда Рагдэн слишком сильно прижимался к Сеш'ъяру. И это злило меня гораздо сильнее, чем та бесцеремонность, что проскальзывала в поведении дракона. В какой-то степени, именно этого я и ждала, когда шла к нему, собираясь рассказать о сыне, и попросить присмотреть за ним несколько дней. Но что точно не предполагала, так это то, что буду ревновать его к отцу.

   Я. Ревную. Своего. Сына.

   Глубоко вздохнув, на мгновение прикрыла глаза, призывая чувства к порядку, и продолжила мило улыбаться посетителям таверны, в которой Сеш'ъяр решил угостить нас с Рагдэном завтраком. Не смотря на всё моё сопротивление и то, что я хотела приготовить завтрак сама. Этот невозможный мужчина нагло заявил, что он растущий организм и не желает грузить хрупкую даму приготовлением слишком большого количества блюд. И нет, Сеш'ъяр не преминул отметить, что он нисколько не сомневается в моих кулинарных способностях, но есть хочет здесь и сейчас.

   Сжала пальцы в кулаки, спрятав руки под столом. Не смотря на все мои усилия, эмоции накрывали с головой, вызывая жгучую и совершенно противоречивую бурю внутри. И это нравилось мне всё меньше и меньше.

   - Мам, а ты чего такая хмурая? - дёрнув за подол платья, настороженно поинтересовался Рагдэн. Мелкий всегда был чувствителен к переменам моего настроения, и остро чувствовал все эмоциональные колебания.

   - Всё в порядке, малыш. Я просто задумалась, - мягко улыбнувшись, погладила Рагдэна по щеке. На Сеш'ъяра предпочитала не смотреть, дабы лишний раз не провоцировать саму себя и не доводить всё до скандала.

   Едва слышно хмыкнула. Нет, скандала не будет. Будет просто медленное убийство с особой жестокостью. А труп спрятать Ург поможет, или Хаос.

   - Мам, а печенье? - с надеждой поинтересовался мелкий, невинно хлопая глазами. - С фруктами и орехами! И в глазури!

   - Конечно, сын, - вклинился в разговор Сеш'ъяр, добродушно улыбаясь и дожёвывая свою порцию картошки с мясом. Послав мне воздушный поцелуй, получил в ответ прищуренный взгляд. На лице мужчины появилось благостное выражение. - Я тоже хочу попробовать мамино печенье.

   - Пап, а где ты был? - тут же переключился на новоиспечённого папочку мелкий.

   Ехидно улыбнулась, иронично вскинув брови. Получила ласковый взгляд, ещё один воздушный поцелуй и понимание - его я не переиграю никогда.

   - Рагдэн, просто твоя мама так неожиданно уехала, я даже попрощаться не успел, не то что узнать о том, что скоро у нас появишься ты, - потрепав сына по волосам, Сеш'ъяр махнул рукой, подзывая местного слугу. Шепнув тому что-то на ухо и отпустив его, он усадил Рагдэна к себе на колени, уткнувшись носом в макушку ребёнка.

   - Мам, а почему ты уехала? - заинтересованно спросил мелкий, чувствуя себя вполне комфортно у отца на руках.

   - Солнышко, так сложились обстоятельства, - добавила в голос немного грусти, стараясь игнорировать тот факт, что из-за поведения Сеш'ъяра гложущая меня ревность приобретала просто чудовищные формы. - А кое-кто, по-моему, давно не получал по морде. Я бы сказала, очень давно и очень сильно желает восполнить пробелы в этой области знаний.

   - Милая, ну что ты так сердишься, м? - неспешно протянул дракон, сверкнув довольной улыбкой. Знает, что чувствую, и прекрасно всё понимает.

   Мысленно досчитала до десяти и обратно. Ревность, подпитываемая паранойей никуда не делась, к сожалению, но здравый смысл всё-таки смог совладать с разбушевавшимися чувствами.

   Когда я открыла глаза, на Сеш'ъяра смотрела спокойная женщина, уверенная в себе и собственном сыне, а так же воспринимающая сидящего напротив мужчину разве что, как красивое дополнение к окружающей обстановке.

   Судя по нахмуренным бровям, мои старания достигли цели. Довольная улыбка скользнула по моим губам. Неспешно взяв в руки бокал с лёгким вином, отпила, проведя языком по краю. Сеш'ъяр это тоже заметил, взгляд моментально потемнел.

   - Я не сержусь, - улыбнулась шире, сложив руки домиком и переплетя пальцы. - Я просто не понимаю, зачем ты впутываешь Рагдэна в наше прошлое. Вряд ли ему интересно знать, что тогда произошло. Ему всего пять лет.

   - Ему уже пять лет, и всё это время он не видел собственного отца, - тихо откликнулся дракон, невесомо коснувшись губами виска сына.

   - Мы можем обсудить это в другое время и в более подходящем месте,- поморщилась, качнув головой.

   - Мы непременно это обсудим, Корана, - сделав ударение на моём полном имени, Сеш'ъяр неожиданно ласково улыбнулся. - Ты стала ещё красивее, чем была. Где вы остановились?

   - В "Посохе некроманта", - обслуга принесла витиеватый десерт, даже с виду казавшийся слишком сладким и опасным для детского организма. Нахмурившись, неодобрительно покосилась на строящего невинные глазки мужчину.

   Если я собираюсь оставить Рагдэна в обществе Сеш'ъяра придётся провести с последним воспитательную беседу на тему нормального питания маленьких детей. Особенно, когда это касается непосредственно моего сына.

   - Это мне? - недоверчиво протянул мелкий, тыкая пальцем в горку шариков, политых шоколадной глазурью

   - Да, малыш, - кивнул головой Сеш'ъяр, игнорируя мой недовольный взгляд.

   - Что, правда, мне? - всё ещё не веря, переспросил Рагдэн, виновато поглядывая на меня.

   - Да, солнышко, - подавив тяжёлый вздох, подтвердила, под столом придавив ногу Сеш'ъяра носком сапога. - Только давай не будешь на всё это налегать сразу, ладно? Рагдэн, ты же помнишь, что тебе нельзя много сладкого?

   - Да, мам, - кисло улыбнулся мелкий, опустив голову. - Иначе меня снова всего об... обс... об-сы-плет.

   - Обсыпает, солнышко. И не надо так на меня смотреть, сам же потом будешь ныть и хныкать, что всё чешется, - протянув руку, пригладила взъерошенные волосы и погладила Рагдэна по щеке. - А с твоим папой мы позже поговори не только о прошлом, но и о том, как правильно питаться.

   - Мне стоит бояться? - тихо рассмеялся мужчина, усадив ребёнка обратно на стул.

   - На твоём месте, я бы так и сделала, - хмыкнула, взяв один из фруктово-песочных шариков и отправив его в рот. Пальцы испачкались в глазури, так что осторожно слизнула её с пальцев, намеренно провоцируя дракона.

   - Учту, - сдержанно кивнул головой Сеш'ъяр.

   За столом повисло молчание, нарушаемое лишь довольным хрустом, доносившимся со стороны мелкого. Погрузившись в размышления о предстоящем деле и о том, какие неприятности мне мог обеспечить Риго в ближайшем будущем, не сразу заметила, как кто-то устроился рядом со мной. Чужая ладонь коснулась моей талии и скользнула вниз, к бедру, слегка надавливая, что бы ощущения были острее.

   Вопросительно изогнув брови, скосила глаза на Сеш'ъяра, одной рукой обнимающего меня за плечи, второй изучающий мою ногу, а подбородок пристроив на плече. При этом у него был совершенно невинный и расслабленный вид, как будто ничего и не происходит.

   - Я ошибаюсь или ты действительно меня лапаешь? - шепнула ему на ухо, чуть повернув голову.

   - Милая, я тебя так давно не видел, - так же тихо откликнулся Сеш'ъяр, коснувшись губами моей шеи. - Соскучился. Да и спать в одинокой постели не так уж приятно.

   - По тебе незаметно, что бы ты страдал, - фыркнула и дёрнула плечом, прекращая его попытки задобрить меня. Он отклонился, но руки не убрал. - Сеш'ъяр, всё что было, именно что было. Я не собираюсь возвращаться к прошлому.

   - Я тоже, котёнок мой, - мурлыкнул дракон, потёршись носом о моё ухо. - Но у нас есть настоящее и общее будущее. И я не собираюсь отпускать тебя просто так.

   Подавила страдальческий вздох и желание постучать ему по лбу. Сейчас не время и не место спорить и доказывать, что ничего общего между нами нет, и не будет. Однако, нужно будет не забыть поговорить с ним на эту тему.

   Отвлёкшись от мыслей на тему отношений между мной и Сеш'ъяром, посмотрела на сына. Рагдэн счастливо улыбался, поглощая сладкое. От него распространялась аура удовольствия и любви, заставляя меня плавиться от этих чувств и улыбаться так, как никогда до этого.

   Как только мог заставить меня улыбнуться лишь он.

   Едва заметно качнула головой, раздумывая над тем, что пора бы уже где-нибудь осесть. Ребёнку пять лет, а это не тот возраст, когда стоит мотаться с ним на руках по всему миру, тем более, постоянно рисуя жизнью. Нужно подумать о его обучении, дальнейшем развитии и о том, каким он вырастет и станет в будущем. Кто бы сомневался в том, что для Рагдэна я хочу другого будущего.

   Самым идеальным было бы возвращение на земли эрханов. Как ни крути, но среди демонов ребёнок вырастет сильным, уверенным в себе и способным выбить у этой жизни всё, что пожелает. Однако, сомневаюсь, что меня и моих родителей там забыли, а заставлять своего ребёнка проходить через то, что довелось пережить мне не собираюсь.

   Задумавшись, не сразу заметила, что Сеш'ъяр излишне внимательно изучает мой профиль, не отводя взгляда. Вопросительно вскину брови.

   В ответ получила чуть печальную улыбку и прикосновение тёплых губ к моей щеке. Чтобы не ударить его в ответ понадобилась вся моя выдержка, таявшая на глазах. Бороться со своими чувствами, до этого удерживаемыми твёрдой рукой и силой воли, а теперь вырвавшимися на свободу, с каждым разом становилось всё труднее.

   Этот дракон не даёт мне возможности передохнуть и выстроить все свои защитные щиты заново. Он словно вознамерился сломить всё моё сопротивление, хотя я понятия не имею, зачем ему это!

   - Мам, а может, ты испечёшь печенье? - вдруг тихо поинтересовался Рагдэн, отодвинув в сторону недоеденный десерт и облизав пальцы вымазанные шоколадом.

   - Солнышко, ну когда я тебя обманывала? - возмущенно покачала головой, незаметно отодвинувшись в сторону от Сеш'ъяра. Дракон мой манёвр заметил, но промолчал, явно не желая выяснять отношения в присутствии сына. - Вечером обязательно испеку. Надеюсь, владелец таверны не будет против нового посетителя на кухне.

   - Думаю, что я буду совсем не против, если ты похозяйничаешь у меня на кухне, - весело предложил Сеш'ъяр, завладев моей рукой и сжав ладонь так, что выдернуть её получилось бы только травмировав пальцы. - Мой сын и моя Кора не будут жить в посредственной таверне, да ещё и находящейся не в самом лучшем районе города.

   - То есть ты предлагаешь переехать в Академию Некромантии, где из-под контроля неопытных адептов может вырваться всё, что угодно? - скептически хмыкнула и отрицательно мотнула головой, отметая такой вариант. - Ни за что. Я оставлю ребёнка с тобой на некоторое время только потому, что у меня больше нет выбора. Но пока я рядом с Рагдэном, он не переступит порог Академии, а ты, чешуйчатая морда, дашь мне клятву крови, что будешь беречь его как зеницу ока! Понял?

   Последнее слово я прошипела прямо ему в лицо, так как Сеш'ъяр уцепился пальцами за мой подбородок и повернул голову так, что бы смотреть глаза в глаза. Показательно щёлкнула зубами перед его носом. Дракон лишь едва слышно хмыкнул. Приблизившись ещё немного, он укусил меня за нижнюю губу, после чего гневно поцеловал, преодолевая сопротивление, которое почему-то не желало проявляться тогда, когда этот мужчина касался меня.

   В душе как будто что-то вспыхнуло, обжигая и без того натянутые нервы. Оказалось так привычно и нормально поднять руку и зарыться пальцами в шелковистую массу волос, слегка надавливая на затылок, прижимая его к себе и отвечая на поцелуй так же сильно, как Сеш'ъяр стискивал мою талию. Он только что синяки мне не оставлял, так старался удержать меня рядом с собой.

   Хотелось отключить сознание и позволить чувствам взять верх. Отдаться во власть умелых рук и лишь мягко подстёгивать его на более решительные действия. Только не смотря на собственные желания, я не забывала о том, что рядом Рагдэн, мы в таверне и между мной и Сеш'ъяром не может быть ничего, кроме деловых отношений и общения. И то, только из-за сына.

   Прикрыв глаза, в последний раз коснулась языком нижней губы мужчины и отстранилась, упёршись ладонями ему в грудь. Не удержавшись, убрала с его лица прядь волос, кончиками пальцев разгладив появившиеся морщинки на его лбу. Пять лет назад их не было.

   Интересно, сколько же пришлось ему пережить за это время?

   - Не надо, - беззвучно прошептала, покачав головой. - Не надо.

   - Тебе не удастся просто так от меня отделаться, - прочитала по его губам и страдальчески вздохнула. Упрямый дракон, неужели так и не наигрался мною в прошлый раз?

   - Хм, директор Сеш'ъяр? - насмешливый голос за спиной мужчины заставил меня нахмуриться. Сдвинувшись в сторону, склонила голову набок, смотря на нарушителя нашего небольшого, чисто семейного уединения.

   Итак, это дракон. Некромант, что не удивительно и не меньше уровня магистра. Силён, хотя судя по лицу, амбиций у него больше, чем понимания, куда их лучше всего направить, для достижения наибольшего успеха. Светлые волосы, зачёсаны назад, тёмные брюки заправлены в высокие сапоги, короткая курка застёгнута только на верхнюю пуговицу около ворота. В распахнутые полы можно увидеть тёмно-синюю рубашку, с чёрным жилетом. Красив, прилизан и ужасно заносчив, как подсказывала моя интуиция, а ей за всю свою жизнь я привыкла доверять больше, чем всем словам.

   К тому же излишне цепкий и неприязненный взгляд выдавал его истинное отношение к Сеш'ъяру, что почему-то задело меня куда сильнее, чем то же самое в мой адрес.

   - Рай'шат? - неспешно обернувшись к гостю, Сеш'ъяр продолжил обнимать меня за талию, не смотря на то, что поза оказалась не самой удобной. Рагдэн, уловив серьёзность происходящего, молчал, продолжая потихоньку поедать остатки десерта. Поймав мой неодобрительный взгляд, он виновато потупился, не переставая отщипывать кусочки шарика.

   Возвела глаза к потолку. Яблоко от яблони не далеко падает. Нужно будет всё же сократить время общения отца и сына, иначе после у меня будет слишком много проблем. С другой стороны, без этого было бы куда скучнее.

   - Чему обязан твоему визиту? - Сеш'ъяр вежливо и радушно улыбнулся. Машинально отметила, что мужчина напряжён и бессознательно погладила его по затылку, успокаивая. Делала это совершенно не задумываясь о том, зачем и почему.

   - Увидел вас и решил засвидетельствовать своё почтение, - манерно протянул Рай'шат, коли я правильно расслышала его имя. - Вижу вы не одним. Не представите своих спутников?

   - Ты плохой, - в наступившей тишине раздался серьёзный голос Рагдэна. Сын смотрел на гостя неприязненным взглядом, сложив руки на груди. - Ты плохой!

   - Рагдэн, невежливо так разговаривать с гостем, - мягко пожурила ребёнка, разделяя его мнение по поводу визитёра.

   Высвободившись из объятий Сеш'ъяра, встала. Аккуратно расправив подол юбки, подошла к сыну. Присев перед ним, вытащила из его кармана уже изрядно испачканный платок и начала вытирать измазанное личико, игнорируя насмешливый взгляд Рай'шата.

   - Какой интересный мальчик, - задумчиво протянул блондин, заставив насторожиться. Виду не подала, но взяла на заметку, что ни в коем случае не должна доверять ему. - Готовишь будущего ученика, Сеш'ъяр? У него довольно неплохие задатки, для... Бастарда.

   - Мам, что такое бастард? - заинтересованно спросил Рагдэн, но увидев, как у меня блеснули глаза, испуганно притих, вжав голову в плечи.

   Упрекнув себя за несдержанность, едва заметно улыбнулась ему и поднялась, пока что сохраняя ледяное молчание. Сеш'ъяр бросил мне предупреждающий взгляд, но получив в ответ не менее выразительную улыбку, только тяжело вздохнул, возвращая своё внимание гостю:

   - Я бы посоветовал тебе быть осторожнее в выражениях, Рай'шат, - любезно предложил мужчина, подперев подбородок кулаком и расплывшись в весёлой, с каплей загадочности, улыбкой. - Вот эта дама вполне может сейчас подойти и сломать тебе челюсть.

   - Весьма любезно с твоей стороны так меня представить, - сделала изумлённое лицо и притворно негодуя покачала головой. - Ну что ты, милый, я совсем не сержусь на господина...

   - Рай'шат, - короткий кивок головы, в качестве приветствия. - А...

   - Кора, - обаятельно улыбнулась, взяв с тарелки пару шариков, неспешно обогнула стол, продолжая улыбаться.

   Встав перед мужчиной, пальцами прошлась по застёжкам его куртки, едва заметно потянула за прядь волос, выбившуюся из общей массы, и уцепилась за его подбородок, заставив Рай'шата открыть рот. Не ожидав от меня подобных действий, дракон подчинился, продолжая сверлить меня удивлённым взглядом.

   - Ещё раз позволишь себе грубость в адрес моего ребёнка, - запихнула ему в глотку сладкие шарики и с силой ударила по подбородку снизу, вынудив закрыть рот, - и я медленно убью тебя. Я буду живьём сдирать с тебя кожу, затем займусь мясом, а после выпотрошу все твои внутренности. Из оставшегося скелета сделаю неплохое умертвие и ты будешь бегать у меня вместо слуги. Устраивает такая перспектива, продолжай в том же духе. Нет - держи язык за зубами!

   Рай'шат подавился десертом и закашлялся, смотря на меня оскорблённым и удивлённым взглядом. Сеш'ъяр моих слов не слышал, как и Рагдэн, поэтому ничего удивительного, что дракон оказался рядом со мной, обхватив руками за талию и отодвинув в сторону. Так, что бы я стояла рядом с ним и в тоже время чуть позади.

   - Всё в порядке? - дружелюбно поинтересовался Сеш'ъяр, невесомо коснувшись губами моего виска. При этом он не сводил прищуренных глаз с Рай'шата, всё ещё пытавшегося проглотить так кстати подвернувшийся мне под руку десерт. На все его многообещающие взгляды, я отвечала лёгкой улыбкой.

   Возможно, стоило бы его опасаться, или, по крайне мере, брать в расчёт то, что он тоже дракон, пусть и чёрный, да ещё и явно с подлой натурой. Но в моей жизни существовало одно правило, перечёркивающее любые предостережения: каждый, кто посмеет обидеть моего сына, должен понести наказание. Конечно, я понимала, что возможны любые ситуации и не доводила свою опеку и защиту до абсурда. Только вот сейчас я была в своём праве.

   В праве матери, ребёнка которой во всеуслышание назвали внебрачным ублюдком. Ему повезло, что мне нужно сохранять в тайне свою настоящую личность. Потому что иначе господин Рай'шат познакомился бы с целительскими способностями леди Мантикоры. Помнится, последний раз, когда я решила ими воспользоваться, случайная жертва оказалась лишена некоторых внутренностей. Свойства некоторых особенностей моих способностей, как когда-то выразился тот самый нелюдь.

   - У нас возникло некоторое недопонимание, - прочистив горло, откликнулся Рай'шат, бросив на меня презрительный взгляд и дёрнув плечами. - Твоя спутница была столь добра, что всё мне объяснила. Благодарю, за помощь, Кора.

   - Для тебя она Корана, - поправил его Сеш'ъяр. - Это всё, что ты хотел мне сказать?

   - Думаю, мальчишке понравится Академия, - хмыкнув, блондин развернулся и, махнув рукой на прощание, отошёл в сторону, направившись, по всей видимости, к своим спутникам.

   Проводив его взглядом, высвободилась из хватки золотого дракона и вернулась к сыну. Рагдэн сидел и непонимающе смотрел то на меня, то на отца. На его щеке заметила блеснувшую слезинку и ещё больше возненавидела этого чёртова Рай'шата. Ему повезло, что он ушёл до того, как я увидела плачущего сына. В противном случае, на одного представителя чешуйчатых в этом мире стало бы меньше.

   Подойдя к мелкому, схватила его в охапку, прижав к себе. Он обхватил меня руками и ногами, уткнувшись хлюпающим носом в шею.

   - Что такое, солнышко моё? - тихо шепнула, сжав маленькие пальчики и поцеловав их.- Тебя кто-то обидел?

   - Я слышал его, - тихо шепнул на ухо сын, прижавшись ещё крепче. - Я слышал, что он про меня думал...

   - Чудо моё взъерошенное, - вздохнула и пообещала себе при случае всё-таки отомстить Рай'шату. Ему стоило трижды подумать, прежде, чем подходить к нам. - Чтобы он не думал, всё это не правда, слышишь меня?

   - Но мам... У тебя же действительно нет мужа, - трагическим шёпотом поделился своими мыслями Рагдэн. - Значит я... Я...

   - Ты мой лучик света, самое дорогое сокровище во всём этом мире, - успокаивающе погладила его по спине. - И то, что у меня нет мужа, ещё ничего не значит, мелкий. К тому же, твой папочка жив-здоров и даже стоит у меня за спиной.

   - Могу я? - тихо спросил Сеш'ъяр, подойдя к нам поближе. В его взгляде читалась неприкрытая злость на Рай'шата и слабая надежда на то, что я позволю успокоить сына. - Пожалуйста.

   - Рагдэн, смотри, он тебя любит, - похлопав Рагдэна по плечу, показала ему на протягивающего руки дракона. Мелкий тут же потянулся к нему, точно так же обвив руками за шею и уткнувшись носом в плечо.

   Сеш'ъяр крепко обнял ребёнка, шепча ему на ухо всякие успокаивающие нежности и глупости. На губах невольно появилась немного усталая улыбка. Картинка получалась настолько естественной и нежной, что сердце предательски дрогнуло.

   Жаль, что это всё не надолго...

   - Кора, думаю, ему нужно передохнуть. Мы можем отнести его в ваши комнаты и договорить там? - мужчина говорил, не повышая голоса, продолжая гладить по волосам прижавшегося к нему мелкого.

   - Мы вернёмся в твой кабинет, - отрицательно мотнула головой, отвергая его предложение. "Посох некроманта" не то место, где следует появляться мне вместе с Сеш'ъяром и ребёнком. Кто знает, что взбредёт в голову Риго? Предугадать следующее действо Игрока не могут даже Хранители, что уж говорить про остальных?

   - Почему?

   - Потому что так будет лучше, - вздохнув, потёрла переносицу. - Сеш'ъяр, ты не представляешь, кем я являюсь на самом деле и какая у нас с Рагдэном жизнь. Поэтому просто поверь на слово. Мы закончим разговор в твоём кабинете. После этого я и Рагдэн вернёмся в таверну. Сына ты получишь на своё попечение послезавтра.

   Дракон промолчал, принимая установленные правила. Но в его взгляде читалось полнейшее несогласие с моей точкой зрения. Правда, я так и не поняла, в чём именно мы так серьёзно разошлись во мнениях.

   Спустя ещё час я пожалела о том, что вообще решила оставить сына на попечении Сеш'ъяра. Право слово, лучше бы договорилась с Сэмирой или Астой. На крайний случай Ниилу подключила, та с детьми обожает возиться, к тому же прекрасно знает, что им можно, а что нельзя.

   Только вот как ни крути, а отступать уже поздно. Дракон получил свою добычу, и отпускать не собирается, ни под каким предлогом.

   С горем пополам, но удалось уговорить Сеш'ъяра не идти за мной в таверну. Уложив сына на кровать, поставила ещё некоторое количество печатей, завязав их на себе и вновь спустилась к дракону, ожидавшему меня возле чёрного хода. При этом мужчина выглядел настолько недовольным, даже какие-то бренные остатки совести проснулись.

   Подавив в себе недостойные порывы, молча кивнула и собралась, было, идти в сторону Академии, как меня перехватили за руку и дёрнули на себя, вынудив едва ли не распластаться на груди Сеш'ъяра, которому такое положение вещей понравилось, судя по довольному лицу. Немного болезненный рывок, привкус чужой магии и мы стоим, обнявшись, в личных апартаментах милого директора Академии Некромантии в городе Мельхиор. Вряд ли он додумался бы поставить кровать, пусть и узкую, одноместную, к себе в кабинет.

   Обречённо вздохнула и уткнулась лбом ему в плечо:

   - Сеш'ъяр, это, по-твоему, подходящее место для делового разговора?

   - Для делового нет, но у нас и не он вовсе, - невозмутимо откликнулся мужчина, выпустив меня из своих объятий и предложив устроиться в мягких, глубоких креслах рядом с камином.

   - Вот как? - даже на удивление не осталось никаких сил. Что толку? Он упрямый как...

   Как дракон. И этим, увы, много что сказано!

   Забравшись с ногами на кресло, предварительно стащив надоевшие сапоги, постаралась занять максимально удобную позу, при этом откинувшись головой на широкую спинку и подперев подбородок кулаком.

   На какое-то время воцарилось молчание, которое, как ни странно, не было ни напряжённым, ни тяготившим нас. Пользуясь моментом, более внимательно изучала лицо Сеш'ъяра, подмечая, что последнее время было не самым лёгким для него. Было бы любопытно послушать, что он расскажет об этом, но удержалась от вопросов. Незачем лишний раз давать ложную надежду.

   Вздохнула и устало прикрыла глаза:

   - Сеш'ъяр, давай расставим все точки над "и".

   - Я только за, - незамедлительно откликнулся мужчина. - Хотя, по моему мнению, расставлять нечего. Мы семья.

   - Нет никакого "мы"! - моментально взвилась, подстёгиваемая так и не прошедшей ревностью. То что Рагдэн так легко поверил этому нелюдю больно ударило по самолюбию. Хотя гораздо больнее было понимание: сын, мягко говоря, будет недоволен, когда мы уедем из Мельхиора. - Когда до тебя, упрямая ты сволочь, дойдёт, что нет, и не было никакого мы, а уж семьи - тем более!

   - Рагдэн мой сын, а ты моя женщина, - безапелляционно заявил дракон, одарив твёрдым и уверенным в своей правоте взглядом. - То, что нас не связывают брачные узы, конечно, оплошность с моей стороны, но это не сложно исправить. Я тебя не отпущу!

   - А я не собираюсь спрашивать твоего разрешения, - поднявшись с кресла, подошла к нему и тихо, но твёрдо произнесла. - Я и мой сын - это одно. Ты к нам не имеешь никакого отношения. Всё это время мы прекрасно обходились без тебя!

   - Мотаясь по всему миру? Ночуя в лесу? Или когда ты приходила, вся в крови, с едва начавшими подживать ранами, а он забивался в угол и ревел?

   Слова, сказанные спокойным, даже ленивым тоном, били не хуже пощёчин. Лучше бы он меня ударил на самом деле, чем заставлял вспоминать это.

   Выпрямившись, сложила руки на груди:

   - А ты хоть знаешь, что тогда произошло? - холодно поинтересовалась. - Раз копался в мозгах ребёнка, чего уцепился именно за это воспоминание? Мог бы посмотреть, что было в самом начале!

   - Кора....

   - Кора? - хмыкнула. - Тогда я не ею была, а зверем, чьего детёныша посмели обидеть. Знаешь, почему я завела Урга? Потому что надеяться не на кого было. Потому что однажды оставила сына в доме, а вернувшись, нашла следы борьбы и крови. Его крови.

   - Что произошло? - как-то отстранённо поинтересовался Сеш'ъяр. Пальцы мужчины вцепились в подлокотники кресла так, что побелели костяшки.

   Только я не обратила на это никакого внимания, погрузившись в воспоминания о самом страшном дне для меня.

   - Местный староста сдал одной секте, - хмыкнула. - Это было последнее его дело. Нет там больше ни старосты, ни секты, ни места паломничества этих полоумных. И в крови я пришла как раз с этой кровавой жатвы. Никто и никогда не посмеет причинить моему ребёнку боль. А тому, кто это сделает, придётся дорого заплатить за своё мнение.

   - Если бы я был рядом, ничего бы такого не произошло, - поджав губы, откликнулся Сеш'ъяр, встав и делая шаг ко мне. - Я бы смог вас защитить.

   - Не сомневаюсь, - фыркнула, дёрнув плечом. - Но тебя рядом не было. И я спасала его так, как могла. Он по праву мой сын. Я выносила, родила и растила его, не смотря ни на свой путь, ни на работу, которой занималась, ни на всё остальное.

   - Ты могла меня позвать, - его пальцы коснулись моего подбородка, осторожно поглаживая, словно боялись вспугнуть. - Ты могла остаться со мной, а не исчезать в неизвестном направлении!

   - Не начинай, - отбросила его руку в сторону. - Я не собираюсь выяснять с тобой отношения. Прошу прощения за эту вспышку гнева, непростительно с моей стороны, однако ты сам меня вынудил.

   - Просто хочу, что бы ты показала свои чувства, Кора, - вздохнул Сеш'ъяр, заправив за ухо выбившую прядь волос, едва ощутимо касаясь кожи. - Ты так изменилась... И я не хотел тебя обидеть, поверь. Я вижу, что ты любишь Рагдэна, я верю тебе. Но ты так говоришь, словно нашла меня спустя пять лет только для того, что бы оставить на время сына под моей опекой.

   - А были другие варианты? - вскинула брови, подавляя в себе желание сдаться его напору и снова почувствовать себя желанной, пусть и слабой женщиной. Упёршись руками ему в грудь, попыталась оттолкнуть дракона, но он не пустил, обняв за талию и притянув к себе как можно ближе. Горячее дыхание опалило кожу.

   - Значит я всего лишь средство исполнение плана? - обманчиво нежно переспросил дракон, обхватив моё лицо ладонями. Чёрные глаза мгновенно изменились. Теперь там была золотистая радужка, расчерченная вертикальной полоской зрачка.

   Наверное, стоило остановиться. Замолчать и оборвать разговор. Потому что сейчас Сеш'ъяр был зол. И те чувства, что его одолевали, грозили вырваться из-под контроля в любой момент.

   Только всё моё здравомыслие сделала ручкой ещё в тот момент, когда я решила прийти к нему и попросить присмотреть за сыном.

   - А ты думал иначе? - хмыкнув, успокаивающе похлопала по плечу. - Прости, дружок. Но моей целью была безопасность сына. И как ни прискорбно, но только ты можешь её обеспечить, пусть я и сомневаюсь в этом периодически. Так что, как видишь, никакого "мы" никогда не было и нет. Впрочем, я тебе об этом уже говорила, а ты...

   - Заткнись, - грубо оборвал меня дракон, склонившись ещё ниже, касаясь губами моего рта. От столь грубого окрика удивлённо замолчала, смотря на него непонимающим взглядом. - Заткнись и попробуй понять, Кора. Терпением я не отличаюсь. Особенно в той части, которая касается именно того, что принадлежит мне. По праву. Всё твоё сопротивление лишь оттягивает неизбежное, поддразнивает меня, но не означает, что вернувшись после выполнения своего "дела" или что у тебя там, ты сможешь забрать сына и снова исчезнуть. Я не позволю, пусть даже придётся ломать тебя, Кора. Я просто не дам вам уйти, тем более не позволю исчезнуть тебе так, как тогда!

   - Сеш'ъяр, как ты...

   - Я не желаю понимать! И не собираюсь слушать все те аргументы, что ты напридумывала! - в его голосе слышался настоящий драконий рык. Даже не думала, что он может быть таким... Диким что ли?

   И глупым.

   - Успокойся, - холодно попросила, без страха смотря ему в глаза. - Тебе придётся меня услышать, потому что как бы тебе не хотелось чего-то иного, я и Рагдэн покинем Мельхиор при первой же возможности. У тебя, дракон, своя жизнь и незачем тратить её на бастарда и его мать.

   Повисшее молчание было расценено мной, как согласие с произнесёнными словами. Но стоило мне попытаться выбраться из хватки дракона, как тот лишь крепче сжал, причиняя боль. В янтарных глазах бушевало пламя, и не было ни одной нотки разумности.

   Почему-то стало страшно...


   Сеш'ъяр

   Глупая женщина.

   Глупая маленькая женщина. Как она не понимает, что обратного пути уже нет? Что всё решено и своим сопротивлением, недоверием Кора только дразнит зверя, побуждает его действовать с куда большим нажимом, напором, чем хотелось бы.

   Глупая женщина. Его женщина.

   Мужчина мучительно долго раздумывал над тем, что делать дальше. Ровно полминуты, которых хватило, что бы принять вполне однозначное решение. Если она на словах не понимает, что принадлежит ему и душой и телом, то нужно доказать то же самое на деле. И пусть в каком-то смысле это будет похоже на насилие, отступать дракон не собирался.

   Просто потому что чувствовал, Кора, не смотря на все свои слова, поведение и мысли, всё ещё не забыла ни прикосновений, ни того, что между ними было. Пусть сопротивляется, сколько ей угодно. Всё равно, всё будет так, как он хочет.

   Улыбнувшись собственным мыслям, Сеш'ъяр склонился ещё ниже и едва ощутимо коснулся её губ. Почувствовав, как она чуть дёрнулась, пытаясь высвободиться, усилил нажим, скользнув языком между приоткрывшихся губ.

   Тело реагировало на близость женщины, хотя дракон мог бы поклясться, всё дело в том, что это Кора. Хотелось сжать её в объятиях и не отпускать, пока она не сдастся полностью, на милость победителю, на его милость.

   Пальцы скользнули по плечам, сминая ткань. Кора коротко выдохнула ему в рот и попыталась отстраниться, но он удержал её, не позволил высвободиться из плена.

   - Это... Ничего... Не... Изменит... - прерывисто прошептала Кора, между поцелуями, уже не пытаясь даже вырваться. Резко оттолкнув его, она вытащила заколки из волос, позволив густой, шелковистой массе рассыпаться по плечам.

   Внутри вспыхнули нотки ревности. Кто-то другой мог касаться этой красоты, запускать в неё пальцы, перебирать пряди...

   Отбросив эти мысли подальше, Сеш'ъяр позволил Коре толкнуть его в сторону кресла и устроился в нём, наблюдая за лукавыми искорками, вспыхивающими в карих глазах.

   Убрав упавшие на лицо пряди, Корана плавным движением скользнула к нему. Забравшись на колени мужчины, она принялась неторопливо изучать его лицо, прикасаясь кончиками пальцев и разглаживая морщины лёгкими поцелуями.

   Добравшись до приоткрытых губ, Кора с удовольствием начала целовать их, скользя пальцами по изогнутой шее, ниже, к вороту рубашки. Расправившись с пуговицами, руки двинулись дальше, изучая гладкую кожу на груди, чувствуя, как сокращаются мышцы под её прикосновениями.

   Он наслаждался. Каждым движением, каждый прикосновением, каждым звуком, срывающимся с губ. Пальцы зарылись в густые тёмные волосы, сжимая их в кулаке, оттягивая назад. Другая рука потянулась к шнуровке платья, но Кора недовольная тем, что мужчина перехватил инициативу, укусила его за нижнюю губу. Пришлось подчиниться желанию дамы, отдаваясь на волю её действиям.

   И всё же, не смотря на всю идеалистичность происходящего, Сеш'ъяра не покидало ощущение какой-то угрозы. Словно вот-вот кто-то ворвётся и нарушит такое необходимое сейчас уединение. И тогда, получив свободу, женщина, столько лет остававшаяся для него сладким сном исчезнет. Снова.

   И теперь уже вместе с сыном.

   В попытке отогнать собственные страхи, обхватил её за талию и встал, заставив обвить ногами свою талию и ухватить за шею. Кора вопросительно посмотрела на него, облизнув припухшие от поцелуев губы.

   - Сеш'ъяр? - хриплый голос разрушал остатки самообладания, коего хватило лишь на то, что бы добраться до кровати и уложить её поверх покрывала.

   Заведя её руки вверх, удерживая за запястья, нахально улыбнулся, невесомо поцеловав кончик носа:

   - Я же сказал, ты моя.

   - Ты остановился только для того, что бы это сказать? - недобро прищурилась Кора, поджав губы. Увидев веселье, появившееся в его взгляде, она раздражённо фыркнула и попыталась его оттолкнуть. - Если да, то слезай с меня!

   - Глупая... - выдохнул, придавив её всем телом. Прижавшись к её лбу губами, на мгновение прикрыл глаза, позволяя собственной магии скользнуть вовне, создавая неповторимое, особое плетение, складывающееся в затейливый узор. Спустя пару секунд он невесомой золотистой пылью осел на любимом лица. Можно было выдохнуть, расслабиться и отдаться на волю чувствам, давно уже грозившим вырваться из-под контроля. - Глупая женщина... Моя...

   Всё дальнейшее слилось в одно единственное, непередаваемое, сладкое мгновение, наполненное особой торжественностью и только одному дракону ведомым сакральным смыслом.

   Спустя одно долгое, почти бесконечное и счастливое мгновение, он прижимал к себе спящую женщину, перебирая длинные пряди. На правой руке Сеш'ъяра виднелся пока что совсем тонкий золотой ободок с выгравированным стилизованным изображением дракона. По его задумке, полностью кольца, как им брачная связь, должны были проявиться спустя где-то полгода, максимум год.

   И тогда, если она всё ещё будет упрямиться, у Коры просто не останется выбора. Брак просто так не расторгнуть, а отпускать её он не собирается.

   Улыбнувшись собственным мыслям, мужчина задремал, чувствуя маленький тёплый комочек счастья, зародившийся в душе. Пообещав самому себе беречь и лелеять его, он лишь крепче прижал к себе Кору, зарывшись носом в шелковистую массу волос.


   Ощущение незнакомой маги, нити от которой тянулись к этому невыносимому упрямцу, не давало покоя. Хотелось свернуться клубком рядом с ним и уснуть, отмахнувшись от всех возможных проблем и мира, урвать кусочек своего личного счастья.

   Только всё что тут было - это финальная точка в так и не начавшемся витке новых отношений. Поэтому лучше всего будет исчезнуть. Прямо сейчас.

   Устало вздохнув, повернулась на спину и, взяв себя в руки, осторожно высвободилась из объятий Сеш'ъяра. Сев и спустив ноги на пол, согнулась пополам и спрятала лицо в ладонях.

   В душе царил хаотичный бред, состоящий из влюблённости маленькой дурочки и скепсиса взрослой, повидавшей много чего женщины. И разобраться в нём не представлялось возможным.

   Снова посмотрела на спавшего мужчину. Он улыбался во сне, словно выиграл какой-то приз или вырвал собственную судьбу из лап Хранителей. Пальцы едва заметно дрогнули. Потянувшись к нему, остановила себя на полпути.

   Хватит. Хватит мучить себя и потакать его желаниям. Хватит создавать иллюзию возможного счастья. Хватит.

   Неслышно поднявшись, вытащила платье из-под его одежды и быстро натянула его, недовольно ругаясь про себя. Сеш'ъяр не отличался терпеливостью, и терпеть не мог все эти застёжки, шнуровки и прочие "женские штучки, призванные затмить разум уважающего себя мужчины и отвлечь его от пути истинного", как как-то выразился этот дракон. Именно по этой причине, некогда весьма приличное платье напоминало наряд оборванки, с отсутствием части деталей.

   Покачав головой, осмотрела себя со всех сторон. В таком виде идти - только позориться. Раздражённо цокнув языком, оглядела комнату. Небольшая, чисто мужская, с минимальным количеством мебели. Но шкаф тут всё-таки имелся и, после недолгих раздумий, я направилась к нему. Конечно, рубашки Сеш'ъяра и его штаны будут висеть на мне мешком, но других вариантов просто нет. Не появляться же перед ребёнком в разорванном платье!

   Открыв створки высокого деревянного шкафа, оценивающе осмотрела его содержимое. Выбрав чёрную рубашку, узкие, облегающие штаны и куртку, вернулась к кровати. Скинув то, что когда-то было платьем, переоделась, чувствуя какое-то мазохистское удовольствие от того, что это именно его одежда. Она вся пропиталась запахом мужчины, едва уловимой ноткой горькой рябины и вишни.

   Как ни странно, но вещи оказались практически впору. Заправив штанины в сапоги, собрала волосы в небрежный хвост и только после этого вспомнила, что в кабинете Сеш'ъяра остался плащ с застёжкой. Возвращаться за ним не было смысла. Застегнув куртку, в последний раз посмотрела на дракона и подошла к окну. Открыв створки едва слышно свистнула.

   Устроившись на подоконнике стала ждать, пока прибежит моя любимая нежить.

   Сумбур мыслей постепенно начал утихать, возвращаясь к привычной и спокойной манере размышлений. Что очень даже радовало, потому что так гораздо легче оценить всё, что есть и всё, что будет дальше.

   Итак, в активе у меня безопасное место для сына. Сеш'ъяр, конечно, упрям и упёрт, вот только он принял ребёнка и признал своим, а значит, в случае чего он защитит Рагдэна.

   На языке появился привкус противной горечи. Я, конечно, сильная, да только в этом мире и посильнее найдутся. Ещё неизвестно, с кем придётся иметь дело и чем это для меня обернётся. Риго - сволочь, мягко говоря. Устроить подставу для него, как для меня приготовить завтрак - труда не составляет. Поэтому...

   Поэтому нужно чётко понимать, что в случае чего, у сына останется хоть кто-то в этом мире. И этот кто-то сможет обеспечить ему не только достойную жизнь, но и защиту.

   Так что, Сеш'ъяр, как ни крути, единственный из всех возможных вариантов. Сэмира и Аста не смогут обеспечить мальчишке нужное воспитание. Хаос...

   Подавила неуместный смешок. Хаос - это Хаос. Он может заниматься детьми, бесспорный факт. Только учитывая получившийся после одного такого эксперимента результат, рыжеволосый и совершенно порой неконтролируемый, понимаешь, что не стоит доводить до таких вот крайностей.

   Потёрла лоб. Ладно, с судьбой сына, при крайних обстоятельствах, определились. И это хорошо. Вот только на всём этом положительные моменты заканчиваются и начинаются сугубо отрицательные.

   Вздохнув, посмотрела вниз, на мостовую. Урга не было видно, так что оставалось только продолжать сидеть и ждать.

   И думать, как жить дальше.

   Если дела пройдут удачно и у меня получится поставить крест на своём долге перед Игроками, отпадёт необходимость кочевать с места на места и можно будет задуматься о том, что бы обзавестись нормальной семьёй. Всё же, я ещё достаточно молода и вполне могу родить одного или даже несколько детей. Да, это будет не совсем просто, учитывая, что один дракон уже всё решил за меня, но оставаться с ним и вновь подсознательно ждать, когда же он наиграется, не собираюсь. Лучше уж найду человека, который будет если не любить, то хотя бы уважать меня и мои решения.

   Осталось только понять, кто сможет выдержать меня, и кто сможет понравиться Рагдэну. Тот как и его родной папочка, отличался завидным упрямством. И коли до этого дня его не проявлял, это вовсе не означает, что так будет продолжаться и дальше.

   Внизу послышалось лёгкое царапанье когтей по каменной кладке. Не глядя перемахнула через подоконник, приземлившись точно на спину волка, и почесала его под ошейником, зная, как он это любит. Ург довольно заурчал и, махнув хвостом, мелкой рысью направился в сторону таверны. Мысленный и эмоциональный фон шаури окрашивало спокойствие и умиротворение, весьма редкое для него сочетание, означавшее, что вверенное ему в охрану в безопасности.

   Такая новость была как нельзя кстати и подействовала словно бальзам, на потрёпанную душу. Правда, был один маленький момент, царапавший сознание. Сеш'ъяр явно использовал магию до того, как мы оба полностью отдались во власть чувств. Только определить, что именно он сделал так и не получилось. Всё-таки мои собственные способности в этом плане весьма специфические и односторонние, во всём, что не касалось печатей и некоторой части заклинаний.

   Ург по стене взобрался на второй этаж таверны, остановившись напротив отсутствующего теперь окна в коридоре. Неодобрительно покачав головой, перелезла через остатки рамы и стёкол, слегка зацепив ладонью один из осколков. Из небольшой ранки потекла слабая струйка крови. Зашипев сквозь зубы, порылась по карманам чужой куртки и выловила оттуда очень кстати завалявшийся там носовой платок. Перемотав им руку, кончиком куртки вытерла следы на окне, после чего быстро начертила простенькую печать. Она вспыхнула, напитавшись силой и исчезла, унеся вместе с собой все следы органического и не очень присутствия как моего, так и моего зверя.

   Убедившись, что всё чисто, подошла к двери в комнату. Несколько линий возле печатей, нанесённых днём, и вот я уже спокойно открываю дверь, улыбаясь, мягко и нежно, как бывало всегда, когда я оказывалась в обществе сына.

   - Мама! - громкий вопль и мне на шею прыгнул взъерошенный мелкий, измазанный карандашами и красками. Обняв его, уткнулась носом в вихрастую макушку и покачала из стороны в сторону.

   - Привет, мой сладкий, - чмокнув в щёку, опустила его на пол. Пол комнаты был завален различными рисунками, доказательством того, что малыш с пользой для себя провёл свободное время.

   - Ма-а-а-ам, а где папа? - нетрепливо топнул ногой Рагдэн.

   - У него дела, - потрепав его по волосам, скинула куртку и просмотрела содержимое корзины, оставленной здесь. Мальчишка не лез в неё, помня, что я не люблю, когда он копается в продуктах без моего разрешения. Отобрав всё необходимое, улыбнулась и подмигнула ему. - Ну что? Пойдём печь печенье?

   - Ура! - подпрыгнув на месте и счастливо рассмеявшись, мелкий начал собирать раскиданные листы бумаги и письменные принадлежности. А я...

   А я присела на корточки, бездумно наблюдая за ним и чувствуя, как расползающаяся по телу нежность и любовь заставляет смотреть на окружающий мир куда более радостно, чем до этого.


Глава 4.

   - Как...

   В стену полетела чернильница.

   - Ты...

   Следом вписалась небольшая вазочка, стоящая на краю стола.

   - Посмела...

   А тут уже пострадал какой-то явно дорогой и редкий фолиант, так некстати попавший под руки разгневанному мужчине.

   - Снова...

   Шаг в мою сторону, но насмешливо изогнув бровь, ускользаю, отступая к двери и готовясь в любой момент скрыться за нею.

   - Исчезнуть?!

   Недалеко от моей головы, в деревянный шкаф с книгами, врезалась резная шкатулка из кости какого-то животного. Проводив взглядом осколки от несомненно дорогой вещицы, снова посмотрела на Сеш'ъяра, пребывавшего в приступе праведного, с его точки зрения, гнева.

   Вздохнув, потёрла виски. Собственно, на то, что всё будет просто и легко никто и не надеялся. Именно по этой причине Рагдэн сейчас вместе с Ургом на территории Академии Некромантии. Нежить зорко следит, что бы ни адепты, ни результаты их трудов, не навредили мелкому, ну а сам мелкий читает одну из потрёпанных детских книг, найденных мною у старьёвщика, во время одного "дела".

   Возможно, стоило взять его с собой. Но подсознательно понимая, что при моём появлении пойдёт виток никому не нужного выяснения отношений, которого не удастся избежать, оставила сына за дверью кабинета. И нисколько об этом ни жалею. Рано ему ещё знать о том, что происходит между двумя взрослыми людьми, когда один из них проснувшись по утру не обнаружил рядом другого.

   Сеш'ъяр медленно приближался, нависая надо мной. Упёршись рукой в стену рядом с моей головой, приблизил своё лицо и зло прошипел:

   - Так и будешь молчать?!

   - А что ты предлагаешь мне сказать? - выразительно изогнула бровь.

   Честно говоря, дракон выглядел несколько комично, пока разносил свой кабинет, демонстрируя ту бездну неудовольствия, что ему пришлось испытать. Согласна, когда постельная игрушка сбегает, это очень обидно. Но мне интересно, он, правда, верил в то, что я останусь до утра?

   - Хотя бы объясни, куда же ты так срочно удалилась, даже платье и плащ позабыв, - съязвил Сеш'ъяр, второй рукой отрезав мне пути к отступлению.

   - Мне напомнить, как кое-кто относиться к шнуровкам, застёжкам и прочему? - с удовольствием отметила лёгкий оттенок смущения, появившийся в его глазах. Хмыкнув, пожала плечами. - Куда я ушла? Ну что ж, я отвечу. У меня есть один знакомый, невероятной красоты и обаяния, которому моё внимание нужно гораздо больше, чем тебе.

   - И кто он? - в голосе мужчины зазвучали ревнивые нотки.

   Хлопнула себя по лбу и возвела глаза к потолку. После чего ткнула пальцем в лоб дракона и серьёзным тоном поинтересовалась:

   - Там кто-нибудь есть? Ну хоть кто-нибудь? Не понимаю, почему ты предъявляешь мне какие-то претензии, а я их выслушиваю, но всё же отвечу. Я никогда не оставлю надолго своего ребёнка. И именно к нему ушла. И именно он занимал всё моё время, вплоть до этого момента! Теперь мы можем поговорить нормально, не разнося в пух и прах окружающую обстановку?!

   Какое-то время слышалось только его обиженное сопение, но спустя пару минут, Сеш'ъяр отошёл от меня, возвращаясь к своему столу. Утроившись, он сделал приглашающий жест рукой, указав на точно такое же кресло, напротив него.

   Судя по его лицу, разговор предстоял долгий, малоинформативный, чересчур эмоциональный и совершенно бесполезный. И деваться от него некуда, как ни крути.

   Заложив ногу на ногу, сцепила руки в замок на колене и поинтересовалась:

   - Ты можешь объяснить, с чего вдруг меня при входе в твой кабинет встречает такая экспрессия? Кажется, драконы всё-таки не настолько эмоциональны, что бы швыряться предметами обстановки.

   - Давай предположим на минутку, что у тебя появился любимый человек, - Сеш'ъяр произнёс последнее слово с издёвкой. Едва заметно улыбнулась, склонив голову набок. Вот коли бы всё было настолько просто, и я была бы обычным человеком...

   Увы. Я человек. Но эрхан. К тому же, с неправильным направлением магической энергии в теле. Из-за этого определённый набор заклинаний у меня получается с прямо противоположным эффектом. Так что вся издёвка прошла мимо меня, вызвав лишь лёгкое недоумение.

   Качнула головой. Зачем начинать выяснение отношений по неизвестно уже какому кругу? Ну переспали. Дальше что? Ничего не изменилось, мы всё ещё сами по себе.

   При этой мысли, правую руку кольнуло. Переведя на неё удивлённый взгляд, гневно посмотрела на Сеш'ъяра. Тонкая, пока что едва заметная полоска золотистого металла мало походила на обычное украшение. А если вспомнить, что кто-то вчера баловался магией...

   - Ты труп, - мягко мурлыкнула, демонстрируя свою руку с кольцом. - Ты - большой, тухлый, воняющий труп, дракон. И никакие разглагольствования тебя не спасут, как бы ты не старался.

   - Кора, я всё могу объяснить, - неожиданно примирительно протянул мужчина, довольно улыбаясь.

   - И ты объяснишь. Когда я вернусь. Потому что в тот день я не только заберу сына, но и потребую убрать вот это украшение, - мило улыбнулась, склонив голову набок. - Ты не сможешь мне отказать. Не в этом случае.

   - Дорогая, это магическое обручение. Причём построено оно на древней магии крови драконов, - хмыкнул Сеш'ъяр, явно довольный делом рук своих. - Ни один человек не способен разорвать эту связь.

   - А я и не человек, - пожала плечами, хотя прекрасно понимала, что он прав. Кольцо не воспринималось отдельно от пальца и, скорее всего, снять его получится, только отрубив оный.

   - Что ничего, собственно, не меняет, - фыркнул Сеш'ъяр. - Снять или разрушить могу только я. А делать это у меня нет никакого желания. Так что...

   Машинально потёрла переносицу, покачав головой:

   - Хорошо. Оставим эту тему до моего возвращения. Обсудим более насущные дела. Рагдэн останется у тебя. Здесь, в Академии. Сомневаюсь, что кто-то рискнёт сунуться сюда, учитывая репутацию данного заведения и то, какие у вас изобретательные адепты. Урга придётся взять с собой, к сожалению, он нужен мне для предстоящего дела.

   - Хорошо, - Сеш'ъяр внимательно слушал меня, делая какие-то пометки на лежащих перед ним бумагах.

   - Отлично. Я оставлю несколько эскизов печатей. Их установишь на дверях комнат, в которых будет жить Рагдэн. С ним постоянно должен будет находиться вот этот медальон, - вытащила из кармана куртки, позаимствованной вчера у дракона, тонкую цепочку с довольно массивным кулоном: серебряный дракон, обвивающий невзрачный серый камушек, меняющий свой цвет и структуру в зависимости от степени опасности для того, кто его носит.

   Поднявшись с кресла, подошла к столу дракона и положила украшение перед ним. Он накрыл кулон ладонью, прикрыв глаза. После минутного молчания, вновь посмотрел на меня и спросил:

   - Откуда у тебя эта вещица?

   - Один знакомый нелюдь подарил, - хмыкнула и положила свою руку поверх его, прижав к кулону. - Сс-с-саяс-с-сс.

   - Что?

   Но отвечать на вопрос Сеш'ъяра не стала. По его руке скользнул холодной змейкой серебристый дракончик, укусил за большой палец меня и более крупного собрата за запястье, слизал несколько капель крови и вновь скрылся под ладонью, что бы обнять лапками своё сокровище - камень.

   - Теперь в случае чего, и ты, и я узнаем о возможных неприятностях. Во всяком случае, так мне обещали, - в кресло возвращаться не стала, пристроившись на углу письменного стола. Внимательно посмотрела на мужчину и нахмурилась. - Мне плевать, что ты себе надумал, но если с моего сына спадёт хоть один волосок... Поверь, у меня хватит сил, связей и возможностей, что бы сравнять здесь всё с землёй. Понятно?

   Показательно тяжело вздохнув, Сеш'ъяр поднялся на ноги и нежно обхватил пальцами мой подбородок:

   - Я никому не позволю его обидеть. Веришь мне?

   - Нет, - мотнула головой, разрывая зрительный контакт и отступая в сторону. - Но у меня нет выбора. Увидимся.

   - Уже уходишь? - несколько разочарованно протянул Сеш'ъяр, едва заметно дёрнувшись вперёд, словно собираясь последовать за мной.

   - К сожалению, у меня осталось время только на то, что бы попрощаться с сыном, - пожала плечами, подойдя к двери и взявшись за ручку. - Попробуй не поседеть, пока меня не будет, ладно?

   Послав ему воздушный поцелуй, вышла из кабинета, снова подавив в себе желание подойти к нему и поцеловать. Сильно, страстно, так что бы он моего возвращения ждал, как чуда какого-то. Но это лишнее, сейчас мне нужно попрощаться с Рагдэном, забрать кое-какие свои вещи и встретиться с Тианой.

   Время поиграть на чужих нервах.

   Я шла по коридорам, не особо обращая внимание на то, что меня окружает. За то время, пока я играла в гонки со Смертью на Грани, отучилась пугаться вообще и в принципе, не считая тех моментов, когда была угроза жизни для дорогих мне людей. Результаты творчества адептов только забавляли. Увы, вызвать что-то действительно серьёзное, у них не хватит ни ума, ни терпения, ни силы. Когда изо дня в день видишь то, что довелось увидеть мне...

   Хмыкнула. Впечатлить не получится. Напугать тоже. Сделать подлянку... Зря я что ли рисовала печати на плечах, тыльной стороне ладони и бёдрах? Это сложное искусство и оно обладает большим количеством областей применения.

   Выйдя из здания, быстро окинула взглядом двор. Найдя Рагдэна, устроившегося на волке и увлечённо рассматривающего картинки в книге, облегчённо перевела дух. Не смотря на то, что Ург вряд ли подпустит кого-то ближе, чем на щелчок зубов, волноваться от этого меньше не получается.

   На сердце было непривычно тяжело. Нет, раньше так же приходилось порой оставлять сына. Но в основном, он остался с теми, кто неоднократно проверялся мною как в бою, так и в повседневной жизни. А тут...

   Тряхнув головой, подошла к сыну и присела перед ним на корточки, улыбаясь как можно нежнее. Хотя рядом с ним я могла улыбаться только так и никак иначе.

   - Мелкий, - позвала, отвлекая его от книги. Рагдэн вопросительно на меня посмотрел, отложив книгу в сторону и сев прямо. Как обычно лохматый, с вымазанным в шоколаде носом и затуманенными взглядом, от того, что мысли витают довольно далеко от этого места.

   Подавила подкативший к горлу комок. Ненавижу с ним расставаться. Становиться пусто, холодно и чуждо, словно я и весь остальной мир существуем отдельно друг от друга.

   - Мам? - настороженно позвал Рагдэн, сползая со спины Урга и подходя ко мне. Взяв моё лицо в свои маленькие ладони, сын серьёзно и совершенно по-взрослому спросил. - Он тебя обидел, да? Папа тебя обидел?

   - Мелкий, ну что ты всякие глупости говоришь, - тихо фыркнула и притянула его к себе, обнимая как можно крепче. Вот за что мне это пятилетнее чудо досталось? Надеюсь, не за все мои прегрешения, потому что в противном случае повторить весь тот путь не получится даже при всём моём желании. - Я просто должна уйти. По делам.

   - Надолго? - расстроено протянул Рагдэн, зарывшись носом в мои волосы, пока что ещё распущенные и волной опадающие на спину.

   - Боюсь, что да, - вздохнув, отстранилась и внимательно посмотрела на сына. - Ты останешься здесь. С отцом. И пообещаешь мне хорошо себя вести, ничего не разрушать и не влезать ни в какие приключения или сомнительные авантюры.

   - Ну ма-а-а-ам, - протянул мальчишка, насупившись. - Я хорошо себя веду!

   - Не сомневаюсь, - поднявшись, потрепала его по волосам и повернулась к Сеш'ъяру, подошедшему к нам. Не знаю, как я определила, что это именно он, просто поняла, что дракон стоит за моей спиной, напряжённый и какой-то...Чересчур серьёзный что ли. - Сеш'ъяр...

   - Не надо, - вздохнув, мужчина осторожно взял мою правую руку своей и переплёл пальцы так, что кольца оказались рядом друг с другом. - Вернись. Пожалуйста. И живой. К нам.

   - Папа не говори глупостей, - пыхтя и пытаясь оттолкнуть от меня дракона, проворчал мелкий, строя мне умоляющие глазки. Хихикнув, подхватила его на руки. - Мам, ты привезёшь что-нибудь?

   - Конечно, солнце, - чмокнула его в нос, изредка бросая насмешливые взгляды на несколько озадаченного поведением ребёнка дракона. Чувствую, скучно им тут точно не будет. И ведь мелкий-то, поганец этакий, при мне ведёт себя как обычно. Но что-то мне подсказывает, что как только грозной мамочки не окажется в поле его видимости, Рагдэн устроит новоявленному папе всё, что придёт на ум. А фантазия у него богатая, при таких-то родителях!

   - Вот! Раз мама обещала мне что-то привезти, значит - вернётся, - безапелляционно заявила эта пакость, повернувшись к отцу. - Ма-а-ам, поставь меня на землю. Я книжку не дочитал!

   - Ох ты, какие мы грозные, - пообнимав его ещё немного, выпустила из объятий, со смехом наблюдая, как малыш недовольно ворчит по поводу излишних нежностей. Какой же он всё-таки ещё ребёнок...

   - Кора, и всё же... Пожалуйста, вернись, - тихо шепнул Сеш'ъяр, подойдя ко мне и обняв за талию. Носом он тукнулся в мой лоб, прикрыв глаза.

   Довольно непривычно видеть, как мужчина проявляет слабость, только в случае с этим представителем мужского роду и племени, обольщаться не стоило. Тут скорее подойдёт определение позволяет себе проявлять слабость. Или даже позволяет показать её. Даже не скажу сейчас, что будет точнее.

   - Мой милый золотой дракончик, - хмыкнула, несильно ткнув его кулаком под рёбра. - Ты не учёл нескольких весьма существенных деталей. Первая, и самая главная, оставлять тебя надолго с ребёнком нельзя просто по определению. Боюсь, окружающие не перенесут подобного сочетания. К тому же, Рагдэн частично характером в меня, а значит, в пакостях будет использовать даже запрещённые приёмы.

   - А вторая? - заинтересованно спросил Сеш'ъяр, стараясь спрятать улыбку на притворно хмуром лице.

   - Вторая? - фыркнув, показала ему правую руку. - Вот она, вторая причина. Ты же должен будешь его снять.

   - Не дождёшься, - рыкнул мужчина, чуть отодвинувшись и придирчиво осмотрев меня с ног до головы и обратно. Вздохнув, он вытащил из кармана какую-то полоску ткани. Подойдя ко мне снова, обернул его вокруг шеи и щёлкнул застёжкой.

   Ткань плотно прилегала к коже, лишь каким-то чудом не мешая дышать. Видимо, на лице было написано настолько яркое удивление, что мужчина весело фыркнул:

   - Не бойся. Это просто несколько заклинаний, которые будут тебя оберегать, - коснувшись кончиком пальца моего носа, покачал головой. - Только не лезь на рожон, а то мне потом доставать некого будет...

   Возвела глаза к потолку и показала ему кулак. Подхватив лежащие на земле сумки, едва слышно свистнула Ургу, направляясь в сторону ворот. Не оглядываясь и не раздумывая.

   И оставляя кусочек своего сердца в этих мрачных стенах. Сеш'ъяр, тебе действительно стоит хорошо присматривать за нашим сыном. Потому что в противном случае, ты пожалеешь о том, что не попал к Гекате раньше, чем я добралась до тебя.


   Сеш'ъяр

   Он смотрел ей в спину и думал о том, почему не остановит её, не запрёт где-нибудь и не заставит забыть обо всех возможных делах. Какие у неё могут быть дела, кроме тех, что связаны с ним и с их сыном?

   Прикрыв глаза, машинально повторил жест Коры - потёр переносицу, прикрыв глаза. На душе, мягко говоря, кошки скребли. Нет, отказываться от собственного плана Сеш'ъяр не собирался, и разрывать брак, пусть и заключённый таким путём, не станет даже под страхом смертной казни. Такую женщину он никогда больше не встретит, да если и найдёт, то полюбить так болезненно-сладко и горько не получится.

   Такие чувства вызывает только она и лишь рядом с ней хочется всегда оставаться самим собой и сбросить все маски.

   Рядом послышался тихий всхлип и громкое шмыганье носом. Отвесив себе мысленный подзатыльник за невнимательность и забывчивость, а так же обозвав себя идиотом, Сеш'ъяр повернулся к сыну и присел перед ним на корточки, нежно убрав со лба прядь непослушных волос. На него посмотрели чёрные, наполненные грустью и тоской глаза. В душе едва заметно всколыхнулась ревность, заставив сильнее сжать кулаки.

   Неуместно ревновать собственного ребёнка к его матери и своей жене, но... Чёрт, они пять лет принадлежали только друг другу! Пять лет!

   А ведь они могли бы быть вместе, и у Рагдэна был бы маленький братик. Или сестрёнка. Да, второй вариант лучше, потому что тогда она бы походила на Кору и тогда, всем представителям мужского пола, находящимся в непосредственной близости от неё, пришлось бы быть настороже. Если бы он заподозрил у них хоть какие-то мысли в отношении неё...

   Сеш'ъяр снова чертыхнулся, подавив в себе ненужные эмоции. Посмотрев на ребёнка, поздравил себя с тем, что умудрился довести его до слёз. Если Кора узнает об этом ему несдобровать. А если она ещё и узнает, по какой причине он не уделял Рагдэну время, когда таковое требовалось, то он точно станет тем самым "большим, тухлым, воняющим трупом". И ничто не остановит эту женщину от вполне законной мести.

   - Что случилось, малыш? - тихо позвал, сумев вправить себе мозги без посторонней помощи.

   - Она закрылась, - прошептал мальчишка, вытирая нос рукавом. Хлюпнув ещё раз, опустил взгляд. - Она наглухо от меня закрылась... Раньше хоть чуть-чуть, но я её слышал, а сейчас нет ничего. Её тут нету! - повысив голос, Рагдэн постучал сначала по виску, потом по той стороне груди, где находилось сердце.

   - Ты можешь читать чужие мысли? - несколько удивлённо протянул Сеш'ъяр. Конечно, с такой наследственностью ничего сверхъестественного в подобном явлении не было. Странно только, что мальчишка так хорошо понимает, что с ним происходит. Впрочем...

   Тут дракон был вынужден признать, что с такой матерью и той жизнью, что у них была, мелкому просто пришлось повзрослеть на порядок раньше, чем его сверстникам.

   - Я слышу, что думают другие. Но мама научила меня от... от... - малыш глубоко вздохнул и проговорил неподдающееся слово по слогам. - От-го-ра-жи-вать-ся! Вот. Она научила меня отгораживаться от этих странных, чужих голосов. А когда я первый раз их услышал, очень испугался! Мама меня укачивала и гладила по волосам. Она сказала, что... - Рагдэн нахмурился, приложив палец ко лбу, и некоторое время беззвучно шевелил губами. Потом посмотрел на с трудом сдерживающего своё любопытство дракона и солнечно улыбнулся. - Она сказала, что "этот чешуйчатых хам, с замашками тирана и деспота не мог придумать что-то лучшее, чем передать ребёнку свои чокнутые способности!" - после чего, полюбовавшись пару минут шоковым выражением лица дракона, поинтересовался. - Па-а-ап, а что такое "чокнутые"?

   - Не знаю, мелкий, - машинально откликнулся в манере Коры, взлохматив свои волосы рукой, и едва заметно перевёл дух. Пока что всё шло относительно нормально, но, если честно, Сэш'ъяр понятия не имел, как вести себя с Рагдэном в отсутствии его матери. - Точнее знаю, но понятия не имею, что твоя мама имела в виду.

   - Поняа-а-атно, - протянул Рагдэн, прикусив нижнюю губу. Теребя конец своей кофты, мальчик внимательно оглядывался по сторонам. - Па-а-ап?

   - Что, Рагдэн?

   - А я есть хочу! - снова сдвинув брови, ребёнок сурово посмотрел на родителя.

   - Ты же вроде недавно должен был есть, я не прав? - осторожно уточнил Сеш'ъяр, уже предчувствуя возможные неприятности. - Разве мама тебя не покормила?

   - Она не дала мне печенье, - обиженно протянул мелкий, взъерошив волосы точно таким же жестом, как до этого сделал сам дракон. - Она сказала, что сначала я должен позавтракать! Вот поэтому сейчас я хочу большой, вкусный и сытный завтрак!

   - Рагдэн, не капризничай, - попытался задавить сына авторитетом Сеш'ъяр, но, по всей видимости, его чудесного появления в жизни ребёнка оказалось недостаточно, что бы он начал либо уважать отца, либо испытывать хотя бы трепетное восхищение.

   - Я! Хочу! Обед! - выговаривая каждое слово, пропыхтел мелкий, надувшись как мышь на крупу. Даже руки сложил на груди для пущей убедительности. - А потом печенье! Мамино!

   До мужчины вдруг со всей своей чёткостью и силой дошла вся подоплёка сложившейся ситуации. Дракон не был новичком в деле общения с маленькими детьми. Упрямые, своевольные, дерзкие, неуклюжие... Повидать довелось всех мастей, рас, полов и возрастов. Однако, Сеш'ъяр вдруг понял, что совершенно не представляет, каково это быть отцом. Нет, пока рядом была Кора, общение с сыном не представляло никакого труда. Но стоило этой плотине, прекрасно знавшей все тонкости характера Рагдэна и умело сдерживающей все его порывы, исчезнуть, как мужчина оказался один на один с упрямым, своевольным, шебутным и непоседливым дитём.

   В общем, с самим собой, только на несколько сотен лет, по меньшей мере, моложе. И ему стало несколько жутковато. Судя по рассказам родителей и собственным воспоминаниям, мечты о мирной и спокойной жизни, можно отправить к ближайшему упырю на встречу.

   Требовательное дёрганье за руку, заставило вынырнуть из собственных мыслей и снова посмотреть на сына. Рагдэн оценивающе рассматривал отца. Фыркнув, мелкий непринуждённо поинтересовался:

   - Так что у нас на завтрак?

   "Мои нервы" - обречённо подумал Сеш'ъяр, но вслух ответил по-другому:

   - Сейчас только до кабинета моего дойдём и твои вещи в комнате расположим. Мама ничего не велела мне передать?

   - Не-а, - посмотрев на отца кристально честным и чистым взглядом, малыш незаметно спрятал руку за спину, скрестив пальцы. Дракон только понимающе усмехнулся. Сам делал точно так же, чтобы не отбирали понравившиеся игрушки.

   - А если подумать? - прищурившись, подхватил его на руки, не забыв закинуть на плечо ремень довольно объёмной дорожной сумки.

   - Па-апа, ну правда, - сморщив нос, Рагдэн отрицательно помотал головой. - Мама ничего не оставляла, честно-честно.

   - Врёшь ведь, - прищурился Сеш'ъяр, точно помнивший, что Кора обещала оставить эскизы печатей. Сам с подобными технологиями использования магии не сталкивался, предпочитая более стандартные и удобные. Всё же, если у тебя нет таланта художника, возиться с печатями - только портить нервы и тратить время. Один неверный штрих и всё, можно получить абсолютно непредсказуемый результат.

   Не обращая внимания на удивлённые взгляды адептов, Сеш'ъяр прошёл с сыном на руках до своего кабинета, привычно отмахнувшись от нескольких особо активных монстров, вырвавшихся из ближайших аудиторий. Извинения преподавателей, директор Академии Некромантии принял лёгким кивком головы, отметив, что сын не вздрогнул, не испугался, а лишь маленький интерес разгорелся где-то на общем фоне эмоций.

   Усадив Рагдэна на кресло, где до этого сидела его мать, Сеш'ъяр прошёл к столу. Поставив сумку на него, открыл её, намереваясь проверить содержимое самостоятельно. Чутьё подсказывало, что мальчишка с какого-то перепугу решил его обмануть.

   Кроме детских вещей, внутри оказались несколько книг, мешочки с засахаренными фруктами и орехами, коробка с домашним печенье, пять свёрнутых в трубочку бумажных листков и записка. Вытащив её, развернул и приступил к чтению:

   "Вещей должно хватить на короткий срок. Прикупи ещё, не думаю, что у тебя с этим возникнут проблемы. Лакомства сразу не отдавай. Ему вредно много сладкого, Рагдэн об этом прекрасно знает, но будет использовать весь свой не маленький арсенал, что бы добиться своего. Эскизы печатей ты уже увидел. Спрячь их. Мелкий имеет нехорошую привычку рисовать именно на том, что может оказаться нужным для тебя. И ещё. Ребёнок эмпант. Учти это. Удачи и будь осторожен. Береги его, пожалуйста, иначе когда я вернусь..."

   Многозначительные многоточия были красноречивее, чем всё, что могла бы сказать Кора, но это вызвало только довольную улыбку. Мужчина машинально потянулся к широкому браслету из плотной, чёрной ткани, с особой вышивкой и вставкой из нескольких невзрачных камней. Однако, вовремя себя остановил. Ещё не время, не стоит Кору раньше времени нервировать.

   - Рагдэн, не надо меня обманывать больше, хорошо? - ласково улыбнувшись сыну, дракон убрал оставленные женщиной бумаги в особый ящик своего стола, куда никто кроме него не мог попасть.

   - А я и не обманывал, - состроил невинную мордашку мелкий, ёрзая в кресле и рассматривая окружающую обстановку. - Мама ничего мне не говорила и не показывала, что в сумку складывает Я не обманывал, честно-честно.

   - Хорошо, - подавив некоторое раздражение из-за чистого драконьего упрямства сына и даже не подумав о том, в кого он такой, Сеш'ъяр потёр виски и качнул головой. - Что будем делать сегодня?

   - Хочу есть! - нахохлился мелкий, упрямо вздёрнув подбородок. - Ты обещал мне завтрак!

   - Раз обещал, значит, будет, - поднявшись с кресла, мужчина подошёл к одному из стеллажей, стоявших в кабинете, и вытащил оттуда кулон, оставленный там, когда дракон бросился за уходящей Корой. Ещё раз осмотрев необычную вещичку и отметив, что камешек сменил цвет с серого на насыщенный синий, он поманил к себе сына.

   Рагдэн послушно слез с кресла и встал перед отцом, вопросительно заглядывая ему в лицо. Он выглядел независимым и смотрел на отца скорее с лёгкой хитринкой, чем с долей трепета.

   - Мама просила, что бы я одел на тебя это, - присев на корточки, Сеш'ъяр застегнул цепочку с кулоном на шее сына, заметив, как довольно блеснули глаза у того, при упоминании матери. - Она велела так же не спускать с тебя глаз и предупредила, что ты эмпант. Поэтому попробуем найти с тобой общий язык, ладно, мелкий?

   - Хорошо, пап, - потупив глаза, Рагдэн потеребил пальцами край рубашки и вздохнул. - Я постараюсь... Пойдём кушать?

   - Идём уже, мелкий, - страдальчески вздохнув, Сеш'ъяр взял его за руку, проходя из кабинета в свои личные апартаменты и уже из них отправляясь на улицу. Для обеда дракон решил выбрать одно из маленьких кафе, находившихся недалеко от Академии и пользующейся определённой популярностью именно среди преподавательского состава. Можно было бы сходить до одной и таверн, но мужчина не был уверен в том, что не столкнётся с кем-нибудь из учеников. Самой большой проблемой было бы встретиться с Ариатаром, любителем разрушить заведение по каком-нибудь мало-мальски значимому поводу. Хотя, скорее всего, этот упрямый демон сейчас занят тем делом, что он собственноручно поручил ему.

   На губах дракона появилась довольная улыбка. Дракон не сомневался в выборе этого эрхана, пусть даже предсказать действия своего сына не могли даже многоуважаемые родители, хорошие друзья Сеш'ъяра.

   Идя вперёд, в нужном направлении, Сеш'ъяр мало обращал внимание на окружающую обстановку и остановился только когда почувствовал, что сын замер на месте. Вопросительно посмотрев на Рагдэна, заметил сосредоточенное выражение лица и слишком внимательный, взрослый взгляд, направленный куда-то в сторону площади. Тут ещё чувствовались отголоски устроенной кровавой бойни, но не настолько, что бы это мог почувствовать необученный маг.

   Тем более маленький ребёнок.

   - Па-а-ап, - позвал Рагдэн, продолжая изучать кого-то в толпе.

   - Что, сынок? - терпеливо поинтересовался дракон, подойдя ближе и внимательно посмотрев на ребёнка.

   - Почему ей страшно? И почему она ничего не помнит? Почему ей больно, пап? Он её пугает, но их уже что-то связывает, - мелкий как будто размышлял вслух, не обращая внимания на удивление, появившееся на лице мужчины.

   - Ты про кого, мелкий? - недоумённо посмотрев вокруг, Сеш'ъяр увидел посреди площади Ариатара, Рика и ту девчонку, что притащил с собой демон. И взгляд мальчишки был прикован именно к этой троице.

   - Пап, ей больно. Очень. Внутри, - Рагдэн прижал руку к середине груди. - Там как будто какой-то зверь живёт. Голодный.

   - Она просто хочет есть, малыш, - улыбнувшись, взъерошил волосы сыну и потянул его за собой, намереваясь продолжить свой путь. Но Рагдэн быстро бросив на него взгляд пожелтевших глаз с вертикальными зрачками и, вырвав свою руку, поспешил в сторону застывшей троицы.

   Чертыхнувшись, Сеш'ъяр бросился следом за ним, проклиная всех и вся, а особенно мать этого чуда. Потому что вместо того, что бы вместе его воспитывать и растить, она пришла спустя пять лет. Будь всё иначе, сын так бы не сбегал от собственного отца!

   Отловить ребёнка удалось только на самом подходе к троице собственных подопечных. Перехватит сопротивляющегося, пусть и молча, мальчишку поперёк талии, развернулся спиной так, что бы адепты его не увидели, и направился к тому месту, откуда они так поспешно сорвались.

   - Па-ап, ей нужно помочь! - настойчиво шептал Рагдэн, впрочем, не повышая голоса и не устраивая ор. - Ну па-а-ап!

   - Тихо, сын, - спокойно и холодно шепнул ему на ухо, краем глаза заметив, как Ариатар склонился к девушке, с очень определёнными намерениями. Во всяком случае, Сеш'ъяр с его-то опытом в личной жизни, без труда определил, зачем он это сделал. Как и причину такого поведения. - С ней всё будет в порядке.

   - Нет! - упрямо выкрикнув это, Рагдэн укусил отца за руку. Сеш'ъяр пытавшийся таким образом закрыть рот ребёнку, от неожиданности вскрикнул и выпустил ребёнка из объятий. От неожиданности, мелкий не сумел правильно приземлиться и упал прямо на попу, сильно ударившись ладонями.

   На глазах мальчишки появились слёзы, но он молчал, лишь нечитаемым взглядом смотрел на отца, потирающего пострадавшую конечность.

   Спустя минуты три Сеш'ъяр сумел перестать ругаться мысленно на всех языках и обратил внимание на сына, всё ещё сидящего на земле. Обвиняющий взгляд и слёзы Рагдэна привели его в чувство. Где-то внутри появился страх. Своим поступком он мог не только отдалить сына в первые же дни общения один на один, но и настроить против себя Кору. Если она узнает, а он в этом не сомневался, вряд ли мелкий станет скрывать что-то от своей матери, то их отношения станут ещё более напряжёнными.

   Как будто до этого всё было легко и непринуждённо...

   - Прости меня, малыш, - тихо протянул, поднимая сына на руки и прижимая к себе. - Просто нам действительно не стоит туда вмешиваться.

   - Я думал, мой папа самый лучший, - обиженно прошептал ребёнок, отвернувшись в другую сторону и поджав губы. - Я думал, ты всё понимаешь и видишь!

   - Я знаю, кого ты увидел, сын, - строже, чем надо было, откликнулся Сеш'ъяр направляясь в сторону кафе, но его дёрнули за волосы, заставив обратить на себя внимание. - Что опять не так?

   - Я хочу туда! - резко и несколько зло бросил ребёнок, указав куда-то в сторону. - Я хочу туда и хочу есть! И ты ничего не увидел, папа! Иначе бы всё понял!

   - Наказание моё, - прошептал в ответ Сеш'ъяр, обречённо направляясь в указанную сыном сторону. Понимая, что спорить с расстроенным, находящимся в слезах ребёнком себе дороже, он решил подчиниться, что бы позже поговорить с ним наедине.

   - Ты ничего не понял, - продолжал бурчать Рагдэн, всё же обняв отца за шею и уткнувшись носом в плечо. - Если бы понял, то всё бы видел и не оставил бы её один на один с ним!

   - Мелкий, мои решения не обсуждаются, особенно тобой, - фыркнув дракон.

   - А мамой?

   - Провокационный вопрос, Рагдэн.

   - Мама тоже бы не оставила её один на один с ним! - \решительно завил ребёнок, потерев нос. - У меня попа болит.

   - Меньше будешь падать и кусаться, - возразил Сеш'ъяр.

   - У меня руки болят!

   - У меня тоже, от того, что кто-то очень много сладкого ест! - спорить с ребёнком глупо, но Сеш'ъяр ничего не мог с этим поделать.

   - Сам такой!

   - Безоговорочный аргумент в споре, - хмыкнул мужчина, спуская ребёнка с рук и снов, в который раз за сегодня, уже присаживаясь перед ним на корточки.

   Вытерев выступившие слёзы со щеки сына, он поцеловал его в лоб и посмотрел на его ладони. Там виднелось несколько царапин, с уже подсохшими кровавыми корочками. Аккуратно прикоснувшись к ним губами, лизнул языком, приправив свои действия магией.

   Небольшие ранки исчезли, не оставив и следа. Ребёнок и виду не подал, что удивлён таким поступком мужчины, хотя в эмоциональном плане это чувствовалось очень остро. Всё же, Кора, не смотря на то, что кое-чему научила своего сына, не смогла обучить его полностью закрываться от внешнего мира.

   В первую очередь от его же отца.

   - Рагдэн, пожалуйста, давай не будем ругаться, хорошо? - вопросительно посмотрел на сына, увидев нахмуренные брови и явно серьёзные размышления над этим вопросом.

   Помолчав пару минут, ребёнок всё-таки согласно кивнул головой, продолжая хмуриться. Высвободив ладошку из пальцев мужчины, он прикоснулся пальцами к кулону и глубоко вздохнул.

   - Скучаю, - тихо шепнул Рагдэн, прикрыв глаза. Сеш'ъяр с некоторым опозданием отметил, что от кулона к ребёнку тянется едва заметная нитка связи, теряющаяся потом где-то в небе. - Я люблю тебя, мам...

   - Рагдэн? - неуверенно позвал дракон, чуть нервничая. Если сын действительно связан с Корой, то та уже в курсе произошедшего, так что по возвращение она не только успеет накрутить себя, но и придумать, как именно ему отомстить за всё и сразу.

   - А? - несколько испуганно откликнулся ребёнок, выныривая из своих мыслей и распахнув чёрные глаза, удивлённо смотря на отца. - Я хочу есть!

   - Ты с мамой говорил? - тихо поинтересовался Сеш'ъяр, крепко удерживая непоседливого малыша на месте.

   - Нет, - расстроено протянул Рагдэн и опустил глаза. - Она закрылась от меня. Но я отправил ей чувства! - гордо вскинул голову мальчишка. - Она должна получить их и почувствовать!

   - Ты так её любишь? - горький осадок на языке Сеш'ъяр проигнорировал.

   - Она самая лучшая мама в мире! - ребёнок улыбнулся и нетерпеливо топнул ногой. - Так мы идём есть или нет?

   - Идём, идее, наказание ты моё, - устало вздохнув, мужчина взял его за руку и они пошли по улице, лавируя между прохожими. Дракон внимательно следил за окружающей толпой, помня о том, насколько любят местные жители Академию вообще и её жителей в частности. Меньше всего ему хотелось на глазах у сына устраивать разборки или подвергать его опасности.

   К тому же, это могло только осложнить и без того не простые отношения. Не смотря на наличие приличного опыта общения с детьми, Сеш'ъяр уже понял, что сын его так просто не примет. Если вообще захочет допускать блудного отца в своё личное пространство.

   Как и его мать.

   Мысленно ругнулся. Мысли волей неволей, но снова и снова возвращались к Коре, сейчас, наверняка занято своими делами и отдыхающей от постоянной опеки над ребёнком. Если честно, то дракон не мог понять и вспомнить, что послужило причиной их расставания. Он тогда в первый и единственный раз влюбился, показал себя таким, какой он есть на самом деле и кому? Простому человеку. Ну ладно, не совсем человеку, но всё же.

   А она растворилась. Исчезла, спустя какое-то время, оставив после себя воспоминания и чёткое понимание: Сеш'ъяр оказался истинным однолюбом. Сколько после этого не встречал женщин, все казались лишь бледным подобием Кораны и копиями, не способными заменить оригинал. Своей Равной он видел только её и в тайне надеялся когда-нибудь отыскать девушку на просторах мира.

   "Что ж, можно сказать, что моё желание сбылось" - невесело усмехнулся дракон. - "Найти-то нашёл, привязать к себе тоже привязал, осталось только понять, как убедить остаться и ответить на чувства, а не просто исполнить долг матери, познакомив сына с отцом и позволив последнему принимать участие в его воспитании."

   Углубившись в собственные мысли, далеко не сразу заметил, что его снова дёргают за рукав, очень настойчиво стоит признать. Пожелав себе терпения, посмотрел на сына.

   Рагдэн снова хмурился и казался чем-то недовольным. Что на этот раз?

   - Что-то случилось? - поинтересовался, мельком осмотревшись вокруг.

   - Да, - сын прямо посмотрел на отца, серьёзным и очень тревожным взглядом.

   - Что такое, мелкий? - улыбнувшись, потрепал его по волосам. - Ты чего такой серьёзный, а?

   - Не надо на маму давить, - тихо ответил Рагдэн, качнув головой, и в который раз показав себя намного более серьёзным и взрослым, чем положено ребёнку в пять лет. - Она не поддастся на это.

   - Ты о чём, малыш? - несколько озадаченно переспросил Сеш'ъяр, склонив голову набок и поглаживая кольцо на пальце правой руки.

   - На маму нельзя давить. Когда на неё давят, она только сильнее сопротивляется, - высказал своё мнение ребёнок, качая головой, словно осуждая действия своего отца. - У тебя ничего не получится!

   - Поживём-увидим, мелкий, - усмехнулся Сеш'ъяр и осмотрелся по сторонам. - Мы вроде не так далеко от рынка... Хочешь фруктов?

   - А завтрак? - подозрительно прищурился мальчишка, сложив руки на груди. - Мама велела хорошо питаться!

   - Фрукты вкусная и здоровая пища. Даже твоя мама вряд ли нашла бы что возразить на это. Завтрак будет чуть позже, потому что теперь, из-за кое-кого, мне придётся придумать, куда нам пойти, понятно, мелкий? - Сеш'ъяр иронично изогнул бровь, повторив жест ребёнка - скрестив руки на груди.

   - Понятно, - недовольно буркнул мелкий, опустив взгляд и тихо буркнув. - Деспот.

   - Я всё слышал, - несколько повысил голос дракон, раздражённо фыркнув. - Какой же ты упрямый...

   - Весь в тебя, - откликнулся ребёнок, так и не подняв глаза. - И болтливый тоже в тебя! Мама всегда так говорит: "Ты весь в отца!", когда злиться!

   - Я бы сказал, что ты весь в неё, - прошептал себе под нос Сеш'ъяр и протянул руку сыну. - Пошли уже, а то не успеем пообедать.

   - Угу, - взяв его за руку, Рагдэн потащил его в сторону лотков торговцев, сразу же прекратив дуться на отца. Только что-то подсказывало мужчине, что это далеко не все сюрпризы со стороны ребёнка, который вознамерился проверить родителя на прочность, во что бы то ни стало!

   Покупки превратились в пытку минут через пять, после их начала. Мелкий носился по рынку как небольшой, локального действия ураганчик, снося всё на своём пути, что бы это ни было. Он периодически порывался получить сладости до того, как поест нормально, но Сеш'ъяру удавалось его перехватывать до того, как становилось поздно, что несомненно радовало мужчину. Ему не улыбалось потом получать подзатыльники от матери этого стихийного бедствия, сейчас вовсю уничтожавшего виноград и заглядывающегося на сладости и всякие вкусности, проносившееся мимо.

   Посетив ещё несколько лавок, они всё-таки вышли к одной из таверн, куда ненавязчиво, но вполне настойчиво привёл их Рагдэн. Недалеко от входа, мальчишка не заметил камень и, споткнувшись, упал, выронив яблоко. Пока Сеш'ъяр поднимал его и отряхивал, кто-то подошёл к ним и протянул поднятый с земли фрукт. Однако, мелкий зло зыркнул на прохожего и отступил за спину отца, спрятавшись и выглядывая из-за него.

   Дракон удивлённо посмотрел на ребёнка и только после этого перевёл взгляд на гостя. Что бы удивлённо осмотреть его с ног до головы и выдать не самый умный вопрос:

   - Ариатар?

   - Давно не виделись, господин директор, - ухмыльнулся демон, иронично вскинув бровь и кивнув головой на выглядывающегося из-за Сеш'ъяра ребёнка. - Вижу, вы решили сменить поле деятельности? Работаете нянькой? Вам хоть платят за это?

   - Даже если и так, тебя это не сильно-то должно заботить, Ариатар, - холодно откликнулся дракон, развернувшись и подхватив Рагдэна на руки и крепко обняв его. - Сомневаюсь, что ты подошёл к нам только затем, что бы прояснить этот момент.

   - Вы правы, господин директор, - склонил голову эрхан, скрывая усмешку. Дракон поморщился, но поделать ничего не мог. Воспитывать Ариатара уже поздно, да и вряд ли удалось бы, учитывая, какие у него родители. - Конечно же, это не моё дело, с каким таким полукровкой вы якшаетесь. Особенно учитывая, насколько он похож на стоящего рядом взрослого дядю Сеш'ъяра. Вот не думал, что вы соблазнитесь представителем моей расы, директор.

   - Ари, не испытывая моё терпение не прочность, пожалуйста, - попросил мужчина, машинально снова коснувшись кольца на правой руке. - Я многое могу позволить себе стерпеть, но уж точно не разглагольствование на тему матери моего сына и его самого. Надеюсь, тебе это понятно?

   - Разумеется, господин директор, - спокойно откликнулся эрхан. - Тогда я бы хотел поговорить на более животрепещущую тему. Хочу задать вам несколько вопросов, по поводу моего небольшого наказания.

   - Я так понимаю, особого выбора у меня нет, так? - вздохнул Сеш'ъяр, невесомо коснувшись губами виска ребёнка. - Хорошо. Я отвечу на те вопросы, на какие буду способен дать ответ. Только давай в этот раз без лишней грубости, всё же я не настолько перешёл тебе дорогу, что бы получить такое обращение.

   - То есть, ваш ультиматум это небольшая шуточка? - заинтересованно склонил голову набок демон, улыбнувшись. - Вы знали, какой ставить выбор. Знали, не так ли?

   - Ари, ты мог отказаться, - пожал плечами дракон, машинально взлохматив волосы ребёнка.

   - Па! - капризно скривился Рагдэн, оттолкнув руку отца. - Я не люблю этого!

   - Терпи, мелкий, будешь армии возглавлять! - пошутил мужчина, поймав несколько озадаченный взгляд демона.

   - Я вам не мешаю? - поинтересовался Ариатар, сдерживая смех. Поведение ребёнка явно его позабавило, особенно учитывая, какое страдальческое выражение лица появилось в дракона.

   Хмуро посмотрев на своего ученика, Сеш'ъяр в который раз помянул всех Хранителей за то, что у этой упрямой женщины образовались срочные дела!

   - Нисколько, - вежливо улыбнувшись, он поудобнее устроил на руках сына и направил разговор в нужное ему русло. Не хватало ещё с собственным учеником обсуждать способы воспитания своего ребёнка! - Так что же ты хотел узнать, м? Не хочется задерживать тебя, да и нам спешить надо, так что давай побыстрее закончим наши дела.

   - Как пожелаете. Господин директор, вы действительно всё рассказали мне о Саминэ или у вас остался какой-то козырь в рукаве? - спокойно и несколько холодно поинтересовался Ариатар, всё так же внимательно осматривая Рагдэна.

   - Что ты имеешь в виду? - нахмурился дракон, сунув мальчишке виноградину.

   - Она давно не видела солнечного света. Сильно истощена и явно на протяжении долгого времени не питалась нормально, - начал перечислять демон, всё ещё заинтересованно глядя на мальчишку. Рагдэн ответил ему недовольным взглядом, жуя фрукты и как будто к чему-то прислушиваясь?

   - Что ты хочешь этим сказать, Ариатар? - что бы было легче общаться с демоном, Сеш'ъяр поставил мелкого на землю, вовремя перехватив его за руку, так как тот тут же попытался куда-то слинять. - Рагдэн! Никуда не уходи!

   - Ладно, - недовольно буркнул мальчишка, хмуро разглядывая стену таверны, возле которой они и остановились.

   - Вот и славно, - облегчённо переведя дух, дракон вернул своё внимание собеседнику. - Ари, я действительно не понимаю, о чём ты говоришь.

   - Её преследовали. Судя по всему, кому-то она нужна живой, но девчонку прятали, долго и тщательно, передвигаясь только ночью или же где-то глубоко под землёй, - эрхан задумчиво прикусил нижнюю губу, едва заметно дёрнув хищно изогнутой бровью. - Проблема в том, что она ничего не помнит, выяснить или проверить не получится, могу судить только по внешним признакам, а они говорят вполне определённые вещи.

   - Интересно, - задумчиво протянул Сеш'ъяр, качая головой. - Сомневаюсь, что стоит подозревать тебя в отсутствии логики и умении делать верные выводы. Тогда вопрос, что же делала вся эта делегация здесь, в Мельхиоре?

   - Я думаю, её везли к кому-то, кто был гораздо сильнее её сопровождающих, - пожал плечами демон. - И я предположил, что вы, господин директор, могли бы подсказать мне, кто это мог быть.

   - Ну явно не я, - хмыкнул дракон, показательно возведя газа к небу. - Мне льстит, что ты выбрал мою кандидатуру, как один из возможных вариантов, но вынужден тебя расстроить. Единственным гостем у моей скромной персоны оказалась мать этого чертёнка, а теперь и он сам, с удовольствием выжимая из меня все нервные клетки.

   Рагдэн хмуро посмотрел на отца, оторвавшись от созерцания стены, и вдруг громко крикнул:

   - Ей страшно!

   - Что такое, мелкий? - удивлённо посмотрел на него дракон.

   - Ей страшно! Она в опасности! - вырвавшись из хватки отца, мальчишка бросился к входу в таверну, не обращая внимания на окрики и то, что он сбивает с ног прохожих.

   - Твою... - попробовал ругнуться Сеш'ъяр, но вовремя вспомнил, кто является матерью Рагдэна и просто страдальчески простонал, следуя за сыном. - Извини, Ари. Потом договорим. Это стихийное бедствие нашло свою новую цель и явно не собирается отступать от намеченного плана!

   Последние слова он кричал уже влетая в таверну и взглядом разыскивая мелкого среди посетителей.


Глава 5.

   Найти сына не составило труда, он находился как раз в самом центре происходящих событий. Рядом с испуганно вжавшейся в стену Саминэ.

   Теперь стало ясно, про кого именно говорил Рагдэн и кто эта загадочная "Она", увиденная ими на площади.

   Какой-то мужик поднял ребёнка за воротник рубашки и насмешливо осведомился у девушки:

   - Это твой защитничек? Что-то мелковат, не находишь? Или это твой братик? Тогда так и быть, не буду его сильно бить?

   - Отпусти меня, урод! - зло рыкнул на него Рагдэн, заехав маленьким кулачком по лицу своего противника, не обращая внимания на то, что они в разных весовых категориях. - И не трогай её! Не трогай, а то пожалеешь!

   - Чёрт! - ругнулся Ариатар, влетевший внутрь вместе с драконом и стал пробираться к месту событий, знаками показывая появившемуся в зале Рику, что бы обходил решившего заполучить Саминэ мужчину с другой стороны.

   Дракон же, поразмыслив немного, стал идти напрямик, собираясь лично пообщаться с человеком, решившим, что имеет право распускать руки в отношении его ребёнка.

   Между тем, Рагдэн, сообразивший, что ему просто так не справиться с этим мужиком, решил использовать кое-что, скорее всего, подсмотренное у матери. Вытащив из кармана штанишек маленькое перо, со стальным наконечником, он ткнул им руку напавшего. Тот вскрикнул и отпустил мальчишку, рухнувшим во второй раз за день попой на пол.

   Вот только именно это и нужно было ребёнку. На кончике пёрышка виднелись капли крови, из небольшой ранки. Не обращая внимания на ругающегося мужчину, Рагдэн склонился над полом и быстро стал что-то рисовать. Сеш'ъяру не было видно, что именно, но почему-то в голову пришла мысль, что это печать.

   Саминэ всё ещё находилось около стены, хотя теперь она выглядела более недоумённой, чем испуганной, переводя взгляд от нападавшего к ребёнку и обратно. Рик и Ариатар практически взяли его в клешни, а сам дракон был практически у него за спиной.

   В этот самый момент, мужчина решил продолжить свои поползновения, не воспринимая ребёнка в качестве возможного препятствия.

   Следующее событие заставило удивлённо замереть всех, кроме самого дракона, уже подозревавшего что-то подобное. Мужчина шагнул к Саминэ, намереваясь пройти мимо мальчишки и не заметить его, но сделав шаг, замер на месте, после чего согнулся, крича от боли и держась за ногу. От рисунка Рагдэна на деревянных досках в сторону мужика тянулись красные нити, вцепившиеся в его ногу и ползшие по телу противника.

   Сеш'ъяр усмехнулся и одобрительно кивнул головой сыну. Тот лишь фыркнул и убрал перо обратно в карман, поднявшись с места. Отряхнув штаны, мелкий приблизился к девчонке и осторожно взял её за подрагивающие от пережитого страха пальцы, заглядывай в глаза.

   - Ах ты сукин сын, - выдохнул мужик, пытаясь двинуться с места, но у него ничего не вышло. Дракон сделал себе заметку поинтересоваться у сына, где он увидел такую печать, положив руку на плечо посмевшего обидеть его ребёнка.

   - Не думаю, что его мать заслужила такое обращение, - мягко улыбнулся мужчина, кивнув головой демону и полуэльфу, с некоторой долей опаски посматривающим на печать. Та была одноразовой, с определённой целью, поэтому после того, как в неё попал нападавший, она сразу же перестала работать. - К тому же, если бы она была здесь... Сомневаюсь, что ты протянул бы больше, чем пять минут.

   - Эй, я всего лишь хотел приятно провести время, - раздражённо фыркнул мужчина, попытавшись вырваться из хватки Сеш'ъяра. Тот позволил ему это сделать, решив, что сейчас важнее пообщаться с Саминэ, сейчас вопросительно смотревшей на его сына, чем разбираться с этим уродом.

   В конце концов, демон тоже жаждет пообщаться с этим внезапным возмутителем спокойствия.

   Оставив его на попечение своих студентов, дракон подошёл к замершей девушке, руку которой поглаживал Рагдэн, что-то едва слышно шепча себе под нос.

   - Не надо бояться, - тихо шептал мелкий, продолжая внимательно смотреть в глаза Саминэ.

   Девушка бросила быстрый взгляд на своих спутников и снова посмотрела на мальчишку.

   - Ага, всё будет в порядке, точно тебе говорю, - утвердительно кивнул головой Рагдэн и нахально улыбнулся. - Моя мама всегда говорит, что, так или иначе: всё будет хорошо, даже если будет плохо.

   Саминэ робко улыбнулась, присев на корточки, что бы удобней было смотреть в глаза мелкому. Сеш'ъяр предпочёл пока не вмешиваться в их общение, видя, что сын весьма успешно переключил внимание несостоявшейся жертвы насилия на более приятную тему общения.

   - Правда-правда! Знаешь, какая она у меня? - гордо заявил мелкий, а потом вдруг нахмурился. -Прости. Я не знал. А ты её помнишь?

   Саминэ растерянно качнула головой и вопросительно посмотрела на ребёнка.

   - Ну да, могу. И эмоции, и чувства тоже. Но я не делаю этого всегда... Мама сказала, что может быть перегруз. Ну или как-то так...

   Девушка погладила его по волосам и смущённо улыбнулась, беззвучно шевеля губами.

   - Не-а, её тут нет. Она уехала, - в словах Рагдэна проскользнула грусть. - Она меня очень любит. Думаю, что ты бы ей понравилась. Знаешь, как моё имя переводится? "Сердце Матери"! Вот!

   Улыбнувшись шире, Саминэ пальцем указала на рисунок на полу и вопросительно посмотрела на мальчика, смутившись от внимательного и чуть насмешливого взгляда стоящего рядом дракона.

   - А, это? - Рагдэн пожал плечами, состроив умную и серьёзную мордашку. - Мама научила. Она у меня мастер по таким вот штукам. Кажется, она называет это печати. Она специально подарила мне это, - мелкий вытащил из кармана то самое маленькое пёрышко и показал его Саминэ. - Сказала, что мне надо тренироваться. Ну вот и... Ну вот как-то так получилось. Правда, - тут он перешёл на страшный шёпот, смущённо пряча взгляд, - это в первый раз, когда у меня получилось. До этого как мама выразилась "прилетало" всем, кто был рядом. Вот.

   Беззвучно рассмеявшись, Саминэ схватила Рагдэна в охапку и прижала к себе, уткнувшись носом ему в волосы. На её щеках дракон заметил несколько слезинок, но взгляд говорил о том, что она счастлива. Причём искренне и сильно, сжимая дрожащими руками тело его сына.

   Тот обхватил её за шею, гладя по волосам и тихо, уверено шепча:

   - Мы рядом, Саминэ. И теперь всё будет хорошо. Хочешь, я буду твоим защитником? Я сильный, правда-правда! Ну и что, что мне всего пять лет? Зато у меня такая мама, ух! Она многому меня научила, веришь?

   Сеш'ъяр подавил гордую улыбку и решил, что всё-таки нужно покормить ребёнка. Детей, если быть точным.

   - Давайте всё-таки поедим, ладно? - он похлопал сына по плечу, кивнув головой в сторону свободного стола, откуда, по всей видимости, Саминэ и оказалась у стены. - Кто-то требовал с меня завтрак, не так ли?

   - Да! Мы хотим есть! - решительно завил Рагдэн и потянул девушку за собой, решив поиграть в рыцаря.

   "Белого коня только не хватает," - покачал головой дракон, следуя за ними.

   Устроившись рядом с сыном и девчонкой, дракон махнул рукой, подзывая обслугу и сделала заказ, учтя все вставляемые комментарии Рагдэна, требовавшего то мясо, то кашу, то ещё что-нибудь, а после заявившего, что будет овсянку на молоке с вареньем и засахаренными фруктами, предъявив самый твёрдый и убедительный из всех аргументов: "Так мама готовила!".

   - Невыносимый ребёнок, - страдальчески вздохнул дракон, игнорируя насмешливый взгляд эрхана и лёгкую, смущённую улыбку Саминэ. Рик лишь фыркнул, продолжая жевать свой завтрак.

   - Возможно, всё дело в его отце? - поинтересовался Ариатар, мило улыбаясь Сеш'ъяру и нахмурившегося Рагдэну, смотревшему на демона колючим взглядом.

   - И что же ты пытаешься этим сказать? - вежливо задал уточняющий вопрос Сеш'ъяр, заинтересованно изогнув бровь.

   - Что дракон от дракона недалеко упал, - пожал плечами Ариатар и едва заметно поморщился. При этом Рагдэн издал сдавленный смешок, закрыв рот ладонью и стрельнув взглядом в Саминэ. У той щёки покрылись лёгким румянцем, но она не подняла голову от тарелки, продолжая спокойно есть.

   - Да, он на меня очень похож, - улыбнулся Сеш'ъяр, утвердительно качнув головой. - Жаль, что твой комплимент не может по достоинству оценить его мать.

   - Мама надела бы ему тарелку на уши и отшлёпала! - выдал мальчишка, получивший свою порцию еды и теперь возившей ложкой по тарелке. Попробовав кашу, скривился и протянул. - Не вкусно!

   - Ты заказал, тебе и есть, - отрезал Сеш'ъяр, строго посмотрев на сына. - К тому же, тебе всё равно нужно поесть, иначе не получишь ничего!

   - Противный, - буркнул Рагдэн, продолжая расстроено мешать кашу.

   - Сомневаюсь, малыш, что твоя мама смогла бы мне что-нибудь сделать, - фыркнул Ариатар, рассматривая кусок мяса на своей вилке. - В конце концов, вряд ли её можно назвать хорошей матерью... Твоим воспитанием она совсем не занималась.

   Саминэ склонилась ещё ниже к тарелке. Демон бросил на неё недовольный взгляд, поморщившись. Рик заинтересованно посмотрел на друга, на девушку и вопросительно изогнул бровь, переведя взгляд на директора. Тот лишь пожал плечами, отрицательно мотнув головой.

   - Моя мама самая лучшая мама на свете! - ощетинился Рагдэн и, набрав полную ложку каши, запустил ею в Ариатара, умудрившись попасть точно в нос. - Вот так тебе!

   - Ах ты, мелкая поганка! - вспыхнул демон и попытался вскочить, намереваясь надавать по ушам наглецу. Рик ухватил его за руку и заставил сесть на месте. Эрхан послушался, продолжая кидать на дракона недовольные взгляды.

   Сеш'ъяр лишь развёл руками, состроив самое невинное лицо, на какое только был способен.

   - Мама говорит, что обзываться не хорошо! - поучительно заметил Рагдэн, уже с большим энтузиазмом поедая свой завтрак. - А ещё она сказала, что бы я был послушным... Но ты сам виноват!

   - И чем это я виноват, мелочь? - язвительно поинтересовался Ариатар, вытерев лицо и игнорируя повисшую в таверне тишину. Её можно было потрогать руками. Ещё бы, такое зрелище, в Мельхиоре... Мало того, что не каждый день, так ещё и не каждый год увидишь, особенно с адептами Академии в главной роли.

   Дракон довольно щурился, рассматривая их компанию. Он понимал, что несколько позже придётся ответить на вопросы относительно появления у него сына, пусть он и мог их проигнорировать с чистой совестью. Только сейчас он не думал об этом, предпочитая наслаждаться небольшой забавной потасовкой, между мелким и Ариатаром.

   - Ты пугаешь Саминэ! - безапелляционно заявил Рагдэн, доедая овсянку и облизнув ложку. - Я не позволю её пугать!

   - Интересно, каким образом ты сможешь мне помешать, мелкота? - вопросительно вскинул брови эрхан, склонив голову набок. - Ты же ничего не умеешь, разве что закидаешь меня овсян... Хрдыр! Саминэ!

   Девушка бросила на него красноречивый взгляд и повернулась к довольно улыбающемуся мелкому, сейчас очень сильно напоминавшего собственного отца, сидящего рядом с ним.

   - Не-а, я его не боюсь, - помотал головой Рагдэн и дёрнул Саминэ за прядь волос. - И ты не бойся. Он специально тебя пугает, я вижу.

   - И в кого ты такой умный? - раздражённо прищурился Ариатар.

   - В маму! - твёрдо откликнулся мальчишка, гордо вскинув нос. - Она у меня никого не боится!

   - Даже твоего папу? - поинтересовался демон, иронично вскинув брови.

   - Папа сам её боится! - сдал дракона со всеми потрохами сын, ловко увернувшись от воспитательного подзатыльника Сеш'ъяра.

   За столом раздался дружный смех. Даже Саминэ спрятав лицо в ладонях, явно смеялась, смущённо покраснев.

   - И за что мне это наказание? - в который раз поинтересовался непонятно у кого Сеш'ъяр, прикрыв глаза рукой и качая головой.

   - За всё хорошее, как говорит мама, - довольно протянул Рагдэн, блаженно щурясь.

   - Знаешь, я поостерегусь соперничать с твоей мамой в умении ставить на место одного дракона, мелкий, - улыбаясь, протянул Рик, дотянувшись через стол до тёмной макушки и взлохматив её.

   - Я не мелкий! - надулся Рагдэн и прижался к Саминэ. - И моя мама только моя мама! И она не будет ни с кем соперничать! Вот! И папу она любит!

   - Мелкий, а как зовут твою маму? - Ариатар уловивший, что мальчишка не потерпит такого обращения от кого-то другого, кроме своих родителей, начал специально злить мальчишку.

   - Мантикора, - ответил малыш, показав демону язык. - И она - самая лучшая!

   - Как?! - подавился куском пирожного Рик и широко открытыми глазами посмотрел на Рагдэна.

   - Корана, - с нажимом повторил Сеш'ъяр, бросив на сына предупреждающий взгляд. - Её зовут Корана. Рагдэн, ты уже позавтракал?

   - Да, - чувствуя, что отец недоволен, мальчишка приуныл, опустив глаза и сильнее вцепившись в руку Саминэ.

   - Тогда пойдём. Нужно ещё купить тебе кое-какие вещи. Твоя мама очень чётко указала на то, что одежды она оставила всего лишь на пару дней. А судя по твоему поведению, закончится она очень быстро, - Сеш'ъяр поднялся из-за стола, властно кивнув головой своему сыну. Мелкий огорчённо посмотрел на Саминэ, но увидев её смущённую улыбку, просветлел лицом и широко улыбнулся. Чмокнув девушку в щёку, мелкий вытерпел, пока она немного потискала его, потрепала по волосам, и так же выбрался из-за стола, нехотя направившись к отцу.

   - Выживите, господин директор, - ехидно пожелал ему Ариатар, и тихо зашипел. - Саминэ! Больно же!

   - А не надо ко мне приставать! - Рагдэн показал язык демону и потащил отца к выходу. - Ты обещал мне сладкое!

   Сеш'ъяру не оставалось ничего другого, кроме как последовать за ним, про себя покатываясь со смеху и чувствуя себя довольным и сытым драконом. Теперь он прекрасно знал самое лучшее лекарство от страха девчонки. Интересно, Кора могла подумать о том, что их сын окажется прекрасным способом избавить испуганного ребёнка от его страха?

   С другой стороны, возможно Саминэ станет тем самым мостиком, что поможет наладить отношение с сыном?

   - Па-ап! Ты обещал мне сладкое! - настойчивый голос сына заставил вынырнуть из собственных рассуждений.

   Директор Академии Некромантии, старший сын правящей пары золотых драконов и проживший далеко не первое столетие на этом свете мужчина, подавил усталый вздох, улыбнувшись обиженному ребёнку, требовательно смотревшему на него.

   - Сынок, мама там тебе печенье передала, - решив немного схитрить, Сеш'ъяр указал в сторону лавок с одеждами. - Пойдём, купим тебе одежду, а дома я дам тебе мамино печенье и ещё кое-что. Как тебе такая сделка?

   - Ладно, - подумав минут пять, нехотя протянул мелкий, сморщив нос. - Так и быть.

   - Ну спасибо за доверие, сын, - хмыкнул дракон, взяв его за руку и двигаясь в нужную сторону. Он очень надеялся на то, что у него получится всё, что задумал.


   Корана

   Уходить от сына не хотелось, но я смогла сделать это и даже отгородиться от него самыми сильными ментальными и эмоциональными щитами, разорвав, едва ли не скуля от боли, нашу связь. Никаких компромиссов, никаких поблажек. Увы, это единственное условие, которое может обеспечить моему ребёнку безопасность.

   И я не отступлюсь от этого, никогда.

   Вытерев рукой выступившие слёзы, на мгновение прикрыв глаза и позволив возникнуть перед мысленным взором образу улыбающегося сына. Это наполнило душу теплом и уверенностью, что всё будет хорошо. А когда я снова посмотрела в зеркало напротив себя.

   Усмехнулась. Отражение повторила мой жест, продемонстрировав именно то, что нужно: хищницу, готовую выполнить поставленную задачу. Мантикору.

   Абсолютно белая маска легла на лицо, скрыв всё, в том числе и белёсый шрам. Вытащив алую краску, прорисовала пухлые губы и небольшой цветок на правой щеке. Затем взяла стеклянную колбочку с чёрной тушью. Макнув внутрь тонкую, мягкую кисть, подвела глаза и обвела рисунок по краю красных мазков. Завершающим штрихом стала витиеватая печать на тыльной стороне запястья левой руки и точно такая же, но с внутренней стороны на правой.

   Высушив их заклинаниями и проверив, что бы узор впечатался в кожу, убрала рисовальные принадлежности обратно в сумку. Расчеса волосы гребнем, разделила их на две равные половины и из каждой заплела косу, затем соединив их в одну. Закрепив чёрной шёлковой лентой, внимательно посмотрела в зеркало.

   Идеально. Мантикора во всей своей красе и загадочности. Осталось только правильно одеться и встретиться с Риго, своим основным заказчиком. Тиана - посредник. Время, данное мне на отдых уже истекло, значит, пора узнать, что же от меня понадобилось Игроку и получать такую информацию лучше всего во всеоружии.

   Усмехнувшись своим мыслям, коснулась кончиками пальцев гладкой поверхности маски. Носить её во время "работы" вошло в стойкую привычку, однако, сейчас я уже начинала задумываться о том, что стоило бы избавиться от неё. Отдам долг Риго и перестану существовать в этом качестве. Сын важнее, чем то мимолётное удовольствие, что получаю от выполнения "дела". Так что мой уход с этой стези всего лишь вопрос времени, не более того.

   Вздохнув, погладила кулон, висевший на шее. Серебристый дракон, свернувшийся в клубок и прижимавший к себе передними лапами невзрачный камень, сейчас глубокого чёрного цвета. В случае, если с моим ребёнком что-то случиться, он станет тёмно-красным.

   Словно в ответ меня через это украшение окатило волной любви, нежности и грусти. Вздрогнув, едва не выронила тонкую спицу, которую намеревалась спрятать, прикрепив к запястью. Покачала головой, прикрыв глаза и едва заметно улыбнувшись, невольно радуясь, что маска скрывает мои эмоции лучше, чем любая выдержка. Рагдэн...

   Мой сын и только мой! Чтобы не говорил этот дракон!

   Размяв пальцами шею, продолжила собираться. Несколько спиц заняли своё место в специальных креплениях на запястьях, ближе к локтю. Следом пара стилетов на бёдрах и несколько склянок с ядами, в том числе и шприц, убранный за голенище высокого сапога из замши. Два пера ушли в другой, обмотанные мягкой тканью, чтобы не повредить кожу. Моя кровь может плохо сказаться на работе печатей, непредвиденные ситуации мне не нужны, совершенно.

   Поднявшись со стула, потянулась, нагибаясь в разные стороны, заставляя проработать практически все мышцы, желая почувствовать их все. Подойдя к кровати, провела рукой по мягкой ткани брюк и белоснежной рубашки, с чёрными манжетами. Рядом находился плотный чёрный корсет с металлическими вставками, с шнуровкой спереди. Боевое облачение, как говорится.

   Хмыкнула. Доспехи, которые предстоит проверить на деле. Надеюсь, что они выдержат то, что мне предстоит.

   Осторожно натянула штаны, старательно разглаживая складки и расправляя ткань. Застегнув тяжёлую, металлическую пряжку кожаного ремня, заправила узкие штанины в сапоги, тщательно следя за тем, что бы оружие не цеплялось за ткань и не мешало при ходьбе. Затем настала очередь блузки. Аккуратно застегнула пуговицы, поправила манжеты и воротник. Ткань была прочной, пропитанной особыми растворами и лёгкой, не мешающей движениям. Удовлетворённо кивнув головой сама себе, одела последнюю деталь туалета - корсет.

   Зашнуровав его, ещё раз проверила все свои инструменты и, оставшись довольной полученным результатом, накинула тяжёлый тёмно-синий плащ, с утяжелённым низом. Вытащив несколько прядей из общей массы волос, чуть накрутила их на пальцы и оставила по бокам, скрывая края маски.

   Завершающий штрих. Надвинуть капюшон на лоб. Без тени на лицо, его должно быть хорошо видно, но и не оставить возможности для определения хоть каких-то моих настоящих черт. Повернулась вокруг своей оси, позволив плащу чуть взметнуться вверх. Проследила за своим отражением.

   Всё так, как нужно и ничего лишнего.

   Натянув перчатки, прихватила сумку и выскользнула из комнаты, направляясь вниз. Тиана должна ждать меня там, она проводит на место встречи с Риго и на этом её миссия закончится. Надеюсь, что этот Игрок поменял свои привычки и больше не убивает посредников сразу же, как только те закончат своё дело. Всё же эльфийка оказалась весьма интересной, как ни крути. Попытку поиграть со мной можно было назвать даже почти удачной.

   Почти, но не совсем.

   Спустившись по лестнице, направилась в сторону уже облюбованного мной столика в углу, откуда открывался великолепный вид на чёрный ход. Стена отлично прикрывала спину, а со всем остальным справлюсь, хотя бы ради того, что бы скрутить в бараний рог одного несносного мужлана.

   Сама себя остановила. Нет, такие мысли делу не способствуют, ни в коей мере, посему лучше оставить их до поры до времени. Сеш'ъяр всё равно теперь никуда от меня не денется, так что можно оставить построение планов мести на более поздний срок.

   Устроившись на стуле, откинулась на спинку, прикрыв глаза и наблюдая за окружающими из-под полуопущенных ресниц. Ещё только утро, но зал уже заполнен и посетители всё продолжают пребывать.

   Вздохнув, едва заметно качнула головой, ждать придётся долго. Время для встречи не имело чётких границ, посему Тиана может прийти хоть прямо сейчас, хоть поздно вечером или вообще на следующий день. Осталось лишь набраться терпения и подождать. Это у меня в общем-то получается даже лучше всего.

   Эльфийка скользнула в зал "Посоха некроманта" спустя часа три, пропустив смену блюд и не успев к тому моменту, когда я заказала вино. Маска, специально сконструированная одним моим знакомым экспериментатором, при соприкосновении с кожей становилась пластичной и мягкой, позволяя без труда пить, есть и говорить. При этом единственным отличием от настоящего лица являлось полное отсутствие определяемых черт, неестественная белизна и повышенная прочность, в том числе и при применении каких-либо опознавательных заклинаний. Не смотря на некую долю безумности, этот эльфийский полукровка знает своё дело и воистину гениален, что бы там не говорили.

   Отпив ещё немного вина, вопросительно изогнула бровь, ожидая пока Тиана устроиться за столом напротив меня. За то время, что мы не виделись, дроу едва заметно изменилась. Взгляд потерял былую уверенность, движение несколько нервными.

   Весело хмыкнула. Скорее всего, ей дали задание выяснить всё обо мне, загадочном Рагдэне и что всё это время делала небезызвестная миру Мантикора в Мельхиоре. Ну что ж, весьма интересно было бы узнать, что ей удалось собрать и, чем же оказался так недоволен Риго, что его посредник потерял товарный вид, и сейчас больше всего напоминал половую тряпку, выброшенную за ненадобностью. Всё же, этого Игрока рано или поздно погубит подобное отношение к людям.

   - Спокойного времени, уважаемая Тиана, - мягко промурлыкала, сделав приглашающий жест рукой. - Могу ли я предложить вам что-нибудь из местного меню? Вина, к примеру? Или вы предпочтёте позавтракать в моём обществе?

   - Мантикора, прошу меня простить, но у нас нет времени на обмен любезностями, - эльфийка бросила на меня колючий взгляд. Улыбнулась чуть шире, едва заметно качнув головой в знак согласия, но, тем не менее, продолжая неспешно тянуть вино. - Условия заказа поменялись. Риго хотел лично сообщить об этом, но вынужден срочно отбыть в земли аронтов.

   - Карты спутались, пасьянс в кои-то веки сошёлся не так, как нужно было ему? - понимающе хмыкнула. - И каковы же теперь условия моей работы?

   - Ты отправляешься в Сайтаншесс, - пожала плечами дроу, не обратив внимания на то, как крепко сжали ножку бокала мои пальцы.

   Медленно досчитала до пяти и обратно, заставив себя отпустить ни в чём не повинную посуду и в который раз порадовавшись, что эмоции маска так же не отражается.

   - И что же я могу сделать для уважаемого Риго и его пресловутой Гильдии на землях эрханов, м? Купить ему парочку сувениров? - насмешливо поинтересовалась, скрывая за привычной язвительностью всю ту бурю, что зародилась в душе при упоминании моей так сказать родины. - Или он желает встретиться с многоуважаемым Шайтанаром? Мне передать ему приглашение, м?

   - Ваше ехидство, Мантикора, неуместно, - одарив меня злым взглядом, Тиана опустила глаза на сложенные на столе руки и продолжила излагать суть предстоящего дела. - По нашим сведениям туда явился старший сын правителя эрханов Танорион. Он наполовину дроу, наполовину аронт и является в данном случае самой желанной целью для Гильдии Игроков. Риго просил передать, что за доставленную голову этого полукровки он простит вам все долги и освободит от обязательств, наложенных тем самым договором. Цена "дела" три миллиона золотых и ваша свобода.

   - Интересно... - задумчиво протянула, водя пальцем по столешнице. - Я не хочу ставить под сомнение осведомлённость нашего многоуважаемого Риго, но хотелось бы прояснить один очень важный для меня момент. Кто определил, что именно я должна выполнить это задание?

   - От человека они не будут ждать такого удара, - Тиана окинула меня оценивающим взглядом, склонив голову набок. - Самоуверенность сгубило не одно поколение сильных людей. И нелюдей. Разве это не так?

   - Не говорите гоп, пока не прыгните, - допила вино залпом, отставив бокал в сторону. Опёршись локтями на стол, сложила пальцы домиком, поглаживая тяжёлый мужской серебряный перстень на указательном пальце, с изображением мифического зверя - мантикоры. - Повелитель эрханов никогда бы не принял в свою семью слабого. И даже если бы принял, то воспитал бы его в традициях своего народа. С чего Риго так уверен в том, что человеку удастся добраться до Танориона?

   - Хотите сказать, что вас зря называют Мантикорой и вся ваша репутация всего лишь... Ложь и не более того? - Тиана вопросительно вскинула бровь, явно стараясь задеть меня побольнее.

   - Мне продемонстрировать, откуда у меня такое прозвище и чем именно я заработала себе определённую славу? - лениво промурлыкала, протянув руку и убрав тонкую косичку за ухо эльфийки. Тиана, не ожидавшая такой реакции на свой вопрос, резко дёрнулась в сторону, едва не упав со стула. Округлившиеся от страха глаза стали лучшим ответом из всех возможных.

   - Не надо, - выдохнула Тиана, машинально отодвинувшись назад. - Я... Приношу свои извинения за сомнения, госпожа Мантикора...

   - Я не сержусь. Все мы должны хоть иногда позволять себе сомневаться, в противном случае жизненный путь может оказаться куда более короче, чем тот, что отмерили Хранители, - вздохнув, медленно поднялась. - Идём, думаю, тебе поручили сопровождать меня до Сайтаншесса. Или?...

   - Риго велел проводить вас до границы с землями демонов, - тихо откликнулась дроу, следуя за мной, в авангарде. Она словно съёжилась, боясь лишний раз слово сказать или сделать вдох. - Так же он передал вам, что смерть Танориона должна быть списана на несчастный случай. Лучше всего это сделать с помощью яда, который быстро покинет организм, не оставив никаких следов.

   - Возможно, ему самому стоит тогда заняться этим делом, а не раздавать советы налево и направо? - иронично вскинула брови, проскользнув мимо владельца заведения к двери чёрного хода.

   Оказавшись на улице, щёлкнула пальцами подозвав Урга. Шаури тенью скользнул ко мне, всё ещё пребывая в образе волка, правда, сейчас достигавшего в холке почти два метра. Тёплый язык коснулся моей руки, хотя от зверя шли волны недовольства. Он не любил этот мой образ, хоть и приходилось с ним мириться.

   Похлопав его по морде, с лёгкостью взобралась на спину, устроившись на небольшом седле, сделанном из выделанной кожи и ткани. По бокам крепилось несколько седельных сумок с необходимыми пожитками.

   Тиана стояла на земле, рассматривая моего зверя. Ургу её внимание даже не льстило, потому что он недовольно водил ушами.

   - У тебя нет лошади? Или ты пешком будешь следовать за мной? - полюбопытствовала, поправив перчатки и положив руки на ошейник.

   - Она ждёт меня за воротами города, - промямлила эльфийка, переминаясь с ноги на ногу.

   - Тогда увидимся там, - кивнула головой, сжав коленями бока волка. Ург пригнулся и прыгнул вперёд, предпочтя двинуться к воротам по крышам домов и не обращая внимания на визг и крики прохожих.

   Тихо хихикнула, спрятав смешок за маской. Этот город вряд ли когда-нибудь сможет забыть такое зрелище. Впрочем, Мантикора на то и Мантикора, что бы её помнили.

   Стоило перемахнуть последний дом, как в сердце появилось какое-то тревожное предчувствие. Не сказать бы, что оно имело отношение к Рагдэну, оставленному на попечении Сеш'ъяра. Скорее это было связанно с предстоящим "делом".

   Нахмурилась, остановив Урга недалеко от города. О Тиане я не волновалась. Если она достаточно умелый маг или хотя бы просто кое-что знает о магии, найти меня не составит труда. А вот подумать над тем, что шептала мне интуиция, приправленная лёгким привкусом паранойи, стоит. Пока есть время.

   Конечно, смешно надеяться на то, что мне удастся добраться до Танориона. Даже если все будут принимать меня за человека, эрханы далеко не идиоты, а уж тот, кто учился у самой Хеллианы Валанди...

   Смешно - это я ещё мягко выразилась. Согласна, Мантикора получила свою репутацию не за то, что убирала тех, с кем может справиться самый рядовой член Гильдии Наёмников, чьи услуги стоят гораздо дешевле моих. Убивать приходилось много и тех, кого охраняли настоящие профессионалы своего дела. Иногда выигрыш был чистым, иногда на месте преступления оставалась и моя кровь. Как говорят Игроки: как фишка ляжет. Но раз за разом мне удавалось доводить дело до логического конца, получая заслуженное вознаграждение.

   И моя интуиция молчала, никогда не вызывая подобные сомнения в предстоящей работе. Никогда, до этого дня.

   Вздохнув, потёрла переносицу. Если я действительно хочу закрыть страницу своей жизни, связанную с "Мантикорой", убийствами и местью - заказ на Танориона не то, что мне нужно. Убийство члена семьи правителя эрханов лишь разворошит то осиное гнездо, что называется моим прошлым.

   Но отказаться от поручения Риго нет никакой возможности. Разве что...

   Ехидная улыбка скользнула на моё лицо. Возможно, Игрок предусмотрел то, что мне нет никакой возможности отказаться от "дела". Только он не учёл, что вместо одного противника в этой партии может получить двух, а то и более. Осталось только выбрать того, кто станет моим партнёром в этой игре.

   - Вы готовы? - голос Тианы вырвал меня из раздумий, заставив поднять голову и обратить внимание на то, что происходит во внешнем мире.

   Дроу восседала на тонконогой коняге, серого цвета, нервничающей из-за присутствия в непосредственной близости огромного волка. Лошади сами по себе довольно чувствительны в отношении нежити, даже под такой искусной маскировкой. Эту животинку на месте удерживало только то, что эльфийка управляла ею твёрдой рукой, без тени сомнения.

   - Вопрос в другом, - едва заметно усмехнулась. - Готовы ли вы, моя дорогая Тиана?

   - Я провожу вас до Тайрока, деревни на границе с землями эрханов, - дроу пришпорила свою лошадь, вынуждая двигаться вперёд неспешной рысцой. Ург нехотя последовал следом за ней. Я внимательно слушала её слова, параллельно намечая для себя план действий. - Там будет ждать наш человек. Он поможет проникнуть на территорию дворца правителя, но там вам придётся действовать самостоятельно.

   - Тем лучше, - кивнула головой, обдумывая, что сделать в первую очередь.

   Итак, для начала стоит согласиться с тем, что до самого Сайтаншесса незачем дёргаться и пытаться что-то делать. Просто потому, что чересчур сложная конструкция рухнет на меня, погребя под собой. Самый действенный способ решений проблемы зачастую и самый простой. К примеру, я могу связаться с нужным мне человеком именно в этом Тайроке. Дело нескольких часов работы с нужными печатями и пером. И там же я расстанусь с Тианой, скорее всего навсегда.

   Бросила оценивающий взгляд на свою спутницу. Придётся потрудиться, "Ловчую сеть" и "Капкан боли" никто не отменял. Мне слишком сложные, но действенные заклинания могут изрядно навредить. Только это не означает, что я буду менять свои планы. Пусть мне будет трудно, только дроу не вернётся из Тайрока. Во всяком случае, целой и невредимой, а в идеале - не живой.

   Почесала Урга за ухом. Человека Гильдии тоже нужно будет зачистить, после того, как он поможет проникнуть на территорию дворца. Коли я хочу переиграть Риго, лишние свидетели будут только мешать. Однако, что делать после?

   Прикусила нижнюю губу, потирая подбородок. Убивать Танориона нет смысла. Как вариант, его можно подключить к разыгрываемой партии. Если он согласиться, это будет просто идеальным решением большинства проблем, осталось лишь понять, что ему предложить в ответ на помощь.

   Мужчины, мужчины, мужчины... С вами сложно, без вас, увы, невозможно.

   Наш путь длился всего часа три. Неспешно и не суетясь, небольшой группой отдалились от Мельхиора, добравшись до небольшой рощицы. Тиана слезла со своей кобылы и подошла к одной из чахлых осинок. Сунув руку в маленькое дупло, эльфийка вытащила на свет продолговатый свёрток средних размеров, обёрнутый в серую мешковину. На мой вопросительный взгляд, она лишь сосредоточенно осмотрела металлическую пластину, с вырезанными на ней знаками. Определить все не получилось, однако пару из них я узнала. Использовала как-то в своих печатях для перемещения на расстояния. Получается, что это портал? Интересный способ доставки до места назначения.

   С другой стороны, это так же способ сократить время на дорогу, оставив гораздо больше на подготовку к выполнению задания.

   - Мне нужна капля вашей крови, - подойдя ко мне, попросила Тиана, пряча взгляд и стараясь успокоить нервную дрожь. - Пластина настроена на поляну, в лесу недалеко от Тайрока. Но для активации нужна...

   - Кровь, - спокойно закончила за неё, подавив неуместный саркастический смешок. Странно, что она надеялась на моё согласие в этом. Кровь-то я дам, но вот не стоит надеяться, что свою собственную. Не тогда, когда я не знаю, с чем точно имею дело. - Извини, малышка, но я не настолько глупа. Для начала хочу посмотреть, что это за пластина.

   - Но, время...

   - Время в таком деле как убийство порой совершенно не имеет никакого значения, - качнула головой и протянула руку, повторив уже гораздо более требовательным голосом. - Пластину.

   Эльфийка колебалось несколько мгновений, после чего протянула мне требуемый предмет. Она отдёрнула пальцы почти мгновенно, стоило взять прямоугольник в руку. На мою усмешку Тиана лишь снова отвела взгляд. Её отношение ко мне понемногу начинает напрягать, хорошо, что скорее этому придёт конец.

   Поднесла пластину к глазам. Моя догадка оказалась верной. Здесь использовалась техника печатей, хотя и несколько видоизменённая. К привычным мне виткам и изгибам добавлены элементы ритуалистики, что оправдывает применение магии крови. Это не хорошо и не плохо, хотя нравится мне всё меньше и меньше.

   Провела пальцами по рисунку, применяя лёгкое диагностирующее заклинание. Пластина вспыхнула тёмно-синим цветом и слабо засветилась, выдав несколько искр. Ничего лишнего, именно перемещение и если верить полученным результатам диагностики, то ведёт к землям эрхана. Никакого подвоха. Что ж, это более или менее успокаивает, на данный момент.

   Хмыкнула. Только кровь мою они всё равно не получат. Бережёного и Хранители берегут. Слишком часто приходилось самой выискивать своих жертв при помощи оставленных капель крови, рисковать самой собой не намерена.

   Положив пластину на колени, открыла одну из сумок, где, как я хорошо помнила, находились сосуды со специально заготовленными зельями для работы. Вытащив один из них, открыла и осторожно понюхала. Это оказалась кровь эльфа.

   Скромный гений создателя моей маски предусмотрел некоторые тонкости жизни Мантикоры. Капля крови, попав на гладкую белую поверхность, превращала моё лицо в отражение лица того, кому принадлежала драгоценная жидкость. В силу определённых причин, такое свойство оказалось просто подарком судьбы. Поэтому наличие подобного ингредиента в моих вещах вовсе не удивительно.

   Вытащив пробку, пролила несколько капель на рисунок, зорко следя за тем, чтобы не потратить кровь попусту. Она мне ещё пригодится, а бегать по городам и выискивать подходящего по конституции тела и внешности эльфа не собираюсь ни при каких обстоятельствах.

   Кровь впиталась почти мгновенно, тут же изменив сияние вокруг пластины с синего на ярко-алое. То есть, портал активен и готов к переносу двух полноценных существ, двух лошадей или других ездовых животных и поклажи.

   - Не хорошо врать, Тиана, - нежно мурлыкнула, возвращая ей пластину. - Особенно мне и особенно в том, что может касаться моей жизни. Надеюсь, что это в первый и в последний раз, иначе наша совместная прогулка окажется очень короткой. Ты меня поняла?

   - Да, госпожа Мантикора, - сглотнув, эльфийка взяла пластину обратно и подвела лошадь поближе ко мне, всё ещё восседающей на волке. Забравшись в седло, она ухватилась за мою руку и чиркнула ногтём по пластине, перечёркивая несколько печатей.

   Прикрыла глаза, ожидая перемещения. Насколько я помню, ничего хорошего в этом не было ни в прошлом, ни в настоящем.

   Потому что ничего приятного в том, что тебя сначала скручивает, а потом выворачивает наизнанку, нет по определению.

   Тошнота отступила так же стремительно, как и пришла. Мир перестал кружиться вокруг меня и, открыв глаза, я убедилась в том, что мы на месте.

   Потрепала Урга по холке, успокаивая. Одновременно с этим осматривалась вокруг, мимоходом оценивая что, как и к чему. Лес, небольшая закрытая поляна, тишина. Время где-то около полудня, может меньше, солнце скрылось за облаками.

   От тёмных теней, окружающих деревья, тянуло каким-то замогильным голосом, вызывая у меня справедливые опасения: место не такое уж безопасное, каким мне хочет показать его Тиана, нетвёрдой походкой идущей прямо и ведя за собой лошадь.

   - Тиана, - позвала, даже не двинувшись с места.

   - Что-то не так? - дроу остановилась, сжав пальцами поводья так, что побелели костяшки, но ко мне лицом так и не повернулась.

   - Тебе перечислить всё, что я думаю или ты предпочтёшь сама ответить, почему у меня такое ощущение, что мы на древнем захоронении не самых спокойных умертвий? - вытащив перо из сапога, кольнула указательный палец левой руки и спрыгнула со спины волка. Опустившись перед его передними лапами, прямо на траве вывела рисунок одной из разработанных мною печатей. Вспыхнув белым светом, он впитался в почву. От точки, где я начала, в разные стороны поползли светлые нити, останавливая уже начавшую подниматься нежить, чьи далеко немирные останки пробудились, стоило появиться на их территории кому-то обладающему достаточным количеством магии.

   Убедившись, что теперь здесь более или менее безопасно, убрала орудие труда на место и выпрямилась, отряхнув пальцы рук. С них незаметно для Тианы слетела парочка заклинаний из разряда магии целительства. Не самое уместное применение, однако, с учётом моих особенностей вместо того, что бы оживить ткани, они убили их окончательно, убрав последние препятствия для меня.

   Мой проводник стоял на месте, сжавшись и ожидая вспышки недовольства со стороны своей спутницы. И лишь долю секунды я раздумывала над тем, как с ней поступить. Убивать её, к сожалению, пока что рано, поэтому придётся просто сделать предупреждение о том, что старое кладбище не совсем то место, которое подходит для разборок со мной.

   Вздохнув, потёрла переносицу. Похоже, всё будет гораздо сложнее, чем я думала. Хотя надо признать, что тем интереснее. Кивнув Ургу, направилась к эльфийке, периодически бросая цепкие взгляды на окружающую обстановку. Расслабляться пока ещё рано.

   Остановившись рядом с Тианой, едва касаясь её плеча своим, бросила на неё косой взгляд, мягко улыбнувшись:

   - Я предпочту думать, что ты не знала о том, куда меня приведёшь, - голоса не повышала, не считая нужным кричать в этой ситуации. - Не обольщайся, потому что если что-то подобное повторится, то умирать ты будешь недолго. Но красочно. Я надеюсь, ты дорожишь своей драгоценной шкуркой, не так ли?

   - Я... Я не знала, - прошептала Тиана, опустив голову. Она сжала руки в кулаки, привалившись плечом к шее своей лошади. - Я правда не знала... Я не сильна в некромантии... Я бы не смогла выбраться отсюда. Спасибо, госпожа Мантикора.

   - Хорошо, - кивнула головой. - Где Тайрок?

   - В той стороне, - эльфийка махнула рукой вперёд, пряча от меня лицо. Либо ей стыдно, либо она скрывает от меня что-то гораздо серьёзнее, чем подарок вроде этого кладбища.

   - Идём. Ты идёшь первой, - сделала приглашающий жест рукой, скрывая улыбку.

   Девочка, может ты и меня, но это вовсе не означает, что у тебя получится переиграть меня. Особенно на моём же поле.


Глава 6.

   - Здесь красиво, - отметила скучающим тоном, устроившись на скамье возле стены дешёвой гостиницы на окраине городка Тайрок. Не смотря на все надежды Тианы, мы всё же сумели добраться до сего, воистину потрясающего места и даже почти без приключений.

   Не считая каких-то залётных разбойников, решивших поживиться за счёт одиноких путешественников, но довольно быстро разочаровавшихся в своём решении, особых неприятностей не было.

   - Что? - несколько ошарашено переспросила эльфийка, вздрогнув от моего тихого смешка и осмотрев окружающую нас обстановку ещё раз.

   - Я говорю - здесь красиво, - улыбнулась, склонив голову набок. За её реакцией на мои слова или действия очень забавно наблюдать.

   Вообще-то я ни капли не кривила душой. Город мне понравился. Этакая смесь самого захудалого портового городка с Мельхиором. Жители пусть и не запуганные, но вздрагивают при виде чужаков исправно, а уж когда видят рядом с тобой тёмную эльфийку и волка, с впечатляющим оскалом, так и вовсе - спасаются, кто как может. Что с точки зрения приезжего очень даже не плохо. В конце концов, в таком случае меньше всего вероятность возможных неприятностей, коли ты не из породы тех, кто специально ищет как можно больше приключений на свою задницу.

   Вот только с точки зрения наёмника...

   Поморщилась, отпив то, что тут с гордостью называли вином. На самом деле едва ли хорошо перебродивший виноградный сок мало подходил под описание благородного напитка, достойного стола самого Шайтанара, повелителя эрханов. Но выбирать не приходиться, так что довольствуемся тем что есть. К тому же, за время своих путешествий приходилось пить вещи и похуже. Кровь нежити, к примеру.

   Хмыкнула. Да, биография у меня довольно интересная. Надеюсь, правда, что не настолько, что бы заняться её изучением.

   Окинула зал прищуренным взглядом. Грязь, вонь, хамоватая обслуга и соответствующая антуражу начинка, в виде не внушающих доверия личностей - вот что представляла собой выбранная мной гостиница. Нет, тут были заведения и получше, причём намного, где и поесть не страшно и спать можно не пряча под подушкой зажатый в кулаке нож. Да только какой в этом интерес?

   Тряхнув головой, бросила взгляд на эльфийку. Ей, судя по сжатым в кулак пальцам, сложившаяся ситуация не нравится просто по определению. И если у неё был какой-то определённый план, то полетел он ко всем чертям с того самого момента, как я взяла в руки пластину. Бедное наивное дитя. Неужели она всерьёз верила, что удастся поймать меня на таком?

   Если это действительно так, то я, стоит признать, даже несколько разочарована. Обидно, когда тебя настолько недооценивают.

   Поставив кружку на стол, щёлкнула пальцами, привлекая к себе внимание. Убедившись, что Тиана смотрит на меня, мягко спросила:

   - Как скоро ваш человек выйдет на связь?

   - В течение недели, - последовал спокойный и даже чуть раздражённый ответ. Эльфийка дёрнула плечом, отвернувшись от пьяной компании и каких-то мужиков, зазывно ей улыбающихся.

   Вопросительно вскинула бровь, требуя объяснений. Неделя на ожидание связного, это много. Даже учитывая всю сложность работы. Не стоит забывать и тот факт, что чем дольше тут отсвечивает женщина в белой маске, тем больше шансов быть пойманной. Возможно, именно этого они и добиваются, но я играть по их правилам не намерена.

   - Наш человек работает в самом дворце правителя Сайтаншесса, - пожала плечами дроу, считая, что этого объяснения с меня будет достаточно. Заметив мой прищуренный взгляд, всё же продолжила говорить, сделав правильный выбор. Не стоит злить зверя. - Она не может резко исчезнуть, ей нужно время.

   - А заранее обговорить все эти тонкости нельзя было? - иронично усмехнулась. - Если вы заранее предполагали, что придётся ждать как минимум семь дней для того, что бы встретиться со связным, можно было отправиться в этот воистину замечательный город гораздо позже.

   - Ваше ожидание будет компенсировано, - поджав губы, процедила Тиана, резко поднявшись и направившись к стойке бара. Тем самым она любезно продемонстрировала, что разговор закончен.

   Проводив её насмешливым взглядом, импровизированным бокалом отсалютовала понимающе улыбавшемуся старику, со знаками отличия Гильдии Наёмников на рукавах рубашки и вернулась к своим размышлениям.

   В принципе, ничего такого фатального в недельном ожидании нет. Наоборот, эта небольшая задержка позволит мне сделать всё необходимое. Всё же связаться с одной знакомой мне блондинкой будет не так-то просто и, не смотря на то, что она никогда не против поиграть в перетягивание каната с сильными мира сего, её нужно для начала заинтересовать в этом деле. Пусть нас связывают вполне дружеские отношения, помогать мне просто так она не станет.

   И я не буду упрекать её в подобном поведении. Увы, для выживания лучше всего годится девиз "каждый сам за себя", когда приходит время выбирать сторону.

   Вздохнув, потёрла виски. Достав из кошеля пару мелких монет, бросила их в кружку и встала, поправляя перчатки и капюшон. Мельком осмотревшись, решила отправиться прогуляться. Не смотря на то, что вид земель эрханов вызывал не самые радужные воспоминания, похороненные в глубине сознания, мне нужно было развеяться и оценить обстановку. В конце концов, в скором времени это местечко всколыхнёт несколько свежих трупов. Думаю, не будет лишним оценить возможные пути отхода и легенды, которые лягут в основу истории смерти несчастной тёмной эльфийки Тианы.

   Выскользнув из обеденного зала постоялого двора, прошла мимо группы приезжих, что-то активно обсуждавших, и позволила себе чуть расслабиться, только оказавшись на улице, уже наполненной прохладой наступавшего вечера. Едва заметный щелчок пальцев, различимый лишь на гране способностей слуха живого существа. Рядом со мной тут же оказывается огромный волк, прижавший уши к крупной голове и внимательно осматривающийся по сторонам. Ург очень тонко улавливал моё настроение. Ну а так как граница с землями эрханов навевала не самые приятные воспоминания...

   Впрочем, эта часть моего прошлого осталась позади. Если мне удастся провернуть всё задуманное, то можно будет навсегда похоронить воспоминания о том, что случилось с моей семьёй. Они могут спать спокойно, кровавую дань их смерти я уже отдала.

   Тайрок оказался скорее деревней, чем городом. Несколько относительно каменных строений в центре и сплошь низенькие, местами прогнившие и заброшенные деревянные дома. Мы с шаури подбирались к самой окраине, когда из задумчивости меня вывел слабый отголосок магии земли, заставивший деревянный настил под ногами вздрогнуть и пойти большими трещинами.

   Не замедляя шагу, развернулась и направилась в ту сторону, откуда был сей посыл. Ург неслышно семенил рядом, принюхиваясь к окружающим запахам. Шерсть на его загривке встала дыбом. Он, как и я, явственно чувствовал привкус слабой, не развитой, необученной магии, разлитой в воздухе.

   И судя по остаточным явлениям и тому количеству сил, что было вбухано в слабое заклинание, творить его мог лишь ребёнок или подросток, но никак не взрослый, обученный стихийный маг.

   Дорога вывела меня на небольшой утоптанный пятачок, по всей видимости, служивший чем-то вроде ринга, для местных, желающих получить "хлеба и зрелищ". Вот только увиденное привело меня в состояние тихой, холодной, абсолютно контролируемой ярости, расплавленным металлом скользнувшей по венам.

   Не останавливаясь, вытащила спрятанную на запястье спицу. Сжав её почти у самого основания, поднырнула под руку одного из нападавших, после чего, без лишних разговоров, пробила острием ярёмную вену, с лёгкостью уйдя от захвата уже мёртвого мужика, довольно приличных размеров.

   Второй, зажимавший в угол подростка, сжавшегося в комок от страха, чей привкус явственно чувствовался на языке, резко повернулся ко мне. Его рот уже открылся для крика или что он там хотел сделать. Только вот ни звука не вырвалось из его глотки. Разворот, подсечка, выполненная без каких-либо раздумий на тему тактики ведения ближнего боя и снова удар спицей. В ту же самую часть шеи, что и у первого.

   Выпрямившись, отряхнула руки, убрала оружие и только после этого посмотрела на тех, кому не посчастливилось встретиться сегодня со мной.

   Даже на первый взгляд становилось понятно, что передо мной два типичных представителя торговцев живым товаром. Возможно, рабство не приветствуется, наказывается и преследуется всевозможными законами, предусматривающими наказание вплоть до смертной казни, но желающих поживиться за счёт беспризорников или просто попавших под руку детей никогда не станет меньше. Пока есть спрос и товар, будут продавцы и предложение.

   Один из них - высокий брюнет, тренированный, скорее всего личная охрана местами обрюзгшего мужика, мага, если верить остаточным кускам ауры. Стеклянный взгляд серых глаз, смотрел на тёмное небо над головой с изрядной долей удивления. Рот открыт в беззвучном крике.

   Второй, и главный в этом дуэте, скрючившись на земле старался закрыть рану, пока не потерял слишком много крови. Тех крох, которые остались в его теле, не хватило ни на целительские заклинания, ни на ещё что-то.

   - Собаке, собачья смерть, - сплюнула на землю, не чувствуя ни сожаления ни чего-то ещё. Пожалуй, лишь ощущение, что вымазался в каких-то нечистотах, да и то, на периферии сознания. Всё же выбранная стезя предусматривала и не такие случаи.

   Убедившись, что нет никаких сторонних наблюдателей, вытащила перо и, склонившись над своими жертвами, обмакнула его острие в кровь, после чего вывела рисунок печатей. Как только завершила последний виток, тела вспыхнули, спустя мгновение осыпавшись серым пеплом.

   Выпрямившись, пошевелила носком образовавшиеся кучи мусора. Хмыкнув, едва заметно шевельнула пальцами. Порыв ветра унёс последние следы произошедшего, оставив только потемневшую местами от крови землю.

   Усмехнувшись, убрала пёрышко обратно в сапог и отряхнула руки. И только после этого услышала жалобное, едва различимое:

   - Не надо... Пожалуйста...

   Голос. Робкий. Наполненный болью и животным страхом, а ещё в нём слышалось эхо обречённости. И он всколыхнул совсем не нужные воспоминания. Когда-то так звучал и мой собственный, в самом начале пути...

   Медленно повернулась, к сжавшемуся в комок подростку. Досчитала до десяти и обратно, заново выстраивая самообладание и силой воли гася ненужные рефлексы собственного сознания. Только после этого пристально посмотрела на только что спасённого человека.

   На краю вытоптанного пяточка, обхватив свои колени и вжав голову в плечи сидела девушка. Даже скорее девочка, на вид вряд ли старше двадцати лет. Длинные волосы собраны в неряшливую растрепанную косу, вымазанную в грязи. Щека опухла. Бровь, нос и губы разбиты в кровь. Тёмно-зелённые, насыщенного цвета сочной травы глаза уставились в одну точку. На хрупком, худом теле нет ничего кроме рваной тонкой ночной рубашки. Босые ноги так же покрыты синяками и ссадинами.

   Чертыхнулась про себя. Совсем ещё ребёнок ведь, а уже так поковеркало жизнью. И такие раны никогда не исчезнут из её души.

   Осторожно приблизилась к ней, стараясь не делать резких движений, дабы не вспугнуть и без того напряжённого ребёнка, от которого по всей округе расходились волны дикого ужаса. Тихо шептала, вспоминая моменты, когда приходилось успокаивать Рагдэна и стараясь добавить в свой голос такие же успокаивающие, нежные нотки:

   - Тихо, малышка. Успокойся, тебя больше никто не тронет. Тихо, я рядом, солнышко. Никто не обидит, никто не ударит. Больше не будет ни страха, ни боли. Солнышко моё...

   Не знаю, что подействовало: слова или интонации, но девочка позволила подойти к ней. Опустившись рядом на колени, аккуратно обняла за плечи, притягивая к себе и гладя по спутанным волосам. Напряжённое тело замерло в моих объятиях, но постепенно, под напором нашёптываемых глупых и совершенно бессмысленных слов, невесомых прикосновений и того моря любви и нежности к собственному ребёнку, отчасти пробившееся через выставленные мной щиты, она расслабилась и обмякла, заливая молчаливыми слезами мой плащ. Малышка дрожала от холода, всхлипывала и что-то бессвязно бормотала, а я...

   Я понимала, что хочу того или нет, но уже взяла на себя ответственность за неё. Когда свернула в проулок, почувствовав отголоски магии земли. Когда увидела этих двоих и убила, без сожаления или раздумий.

   Когда просто осознала, что, не смотря на возраст, передо мной маленький ребёнок, видевший слишком много аспектов неприглядной стороны взрослой жизни.

   - Успокойся, - тихо шепнула, коснувшись губами её макушки, и осторожно поднялась, утягивая её за собой. Девочка с трудом поднялась, продолжая цепляться за меня тонкими пальцами, стёртыми в кровь.

   Отстранившись, стараясь не обращать внимания на тонкое, жалобное всхлипывание, расстегнула застёжку плаща и укутала девчонку в тяжёлую ткань, заставив поднять голову. Хрупкие, тонкие черты лица просматривались, не смотря на ссадины и гематомы. Совсем ещё юная и это я мягко выразилась.

   - Идём, - осторожно погладила по щеке, стараясь не касаться ран. - Всё будет хорошо.

   - Я... - её голос прозвучал хрипло, надтреснуто и глухо. Приложила палец к её губам и покачала головой. Вот как раз сейчас совершенно не время для каких-либо разговоров. Нужно вернуться в гостиницу и уложить её отдыхать. Можно будет тогда заняться своими делами...

   Вздохнула и покачала головой. Ещё бы понять, что мне теперь с ней делать. Одно знаю точно, здесь не оставлю.

   Свистнула. Ург появился из-за домов, довольно скалясь. На клыках можно было заметить следы крови и остатки каких-то тканей. Вопросительно вскинула брови, склонив голову набок. От зверя пришло чувство морального удовлетворения и сытости.

   Видимо, эта парочка, что попала на мою спицу, всего лишь прелюдия. Основной массой занимался шаури, сгорая от радости, что можно безнаказанно сожрать живых людей и при этом ещё и благодарность от меня получить. На это оставалось только покачать головой, пальцем поманив к себе Урга. Подведя девочку к его боку, положила руку на морду волка, вынуждая пригнуться, после чего помогла своему новому приобретению забраться на его спину, стараясь не потревожить её травмы. Доберёмся до гостиницы, осмотрю и обработаю.

   - Держись, - коротко приказала, кожей чувствуя приближение нескольких лиц, обладающих магией. - Ни слова.

   Девчонка кивнула головой, испуганно сжавшись и распластавшись на спине Урга. Ещё раз оглянувшись по сторонам, направилась в сторону гостиницы, на всякий случай заготовив несколько быстрых заклинаний, что сработают при первом же движении пальцев.

   Шли осторожно, но быстро, в мои намерения не входила чистка пограничного поселения от представителей опустившихся на дно людишек. По сути, если бы на помощь звала женщина или мужчина, или любой другой взрослый человек - прошла бы мимо, даже не оглянувшись. Однако, материнство сдвинуло мои приоритеты в этой жизни. И собственный ребёнок, ставший воистину моим сердцем, изменил что-то внутри меня.

   Я могу убить не глядя, могу пройти по чужим головам и выстелить дорогу трупами. Я пройду мимо не подав руки помощи или же сама добью из жалости. Только если опасность грозит ребёнку...

   Что ж, тогда стоит только посочувствовать тому, кто посмел поднять на него руку.

   Улыбнувшись собственным мыслям, осторожно коснулась висящего на шее кулона. Рагдэн, моё маленькое сокровище. Как же я по тебе скучаю, солнышко моё...

   Остановившись у ворот, сняла девчонку со спины Урга, хлопнув того по боку. Шаури понятливо рыкнул и скрылся, намереваясь поохотиться. Не смотря на то, что он только что слегка перекусил энным количеством живых людей, зверь всё ещё был голоден.

   Проследив за ним взглядом, осторожно обняла девочку за плечи и, спрятав её голову под капюшоном, спокойным шагом вошла внутрь, игнорируя вопросительные взгляды постояльцев. Радует, что на пути мне не попалась Тиана, в противном случае количество отмеренных ей дней сократилось бы неприлично быстро.

   Заведя свою новую подопечную в снятую комнату, знаками попросила остаться на месте и никуда не ходить. Снова выйдя в коридор, двинулась в сторону ванных комнат, проверить их на присутствие других жителей гостиницы.

   Здесь она представляла собой небольшое квадратное помещение, где стояло две огромные деревянные бадьи, частично заполненные водой. По бокам виднелись узкие, грубо сколоченные скамейки, застеленные не выделанной мешковиной. На криво вбитых гвоздях можно было опознать то, что возможно когда-то было полотенцем. Правда, скорее всего не в этой жизни, так что можно лишь посочувствовать тому, кто не озаботился собственным банным имуществом.

   Оценив возможные перспективы, только цокнула языком. Если я хочу привести своего найдёныша в порядок, придётся изрядно потрудиться. И для начала найти тех, кто притащит мне одну из этих ванн в комнату.

   Кивнув в знак согласия с собственными мыслями, решительным шагом направилась к ближайшей комнате. Отрывисто постучав и не став дожидаться ответа, распахнула её, вежливо, насколько могла себе позволить, здороваясь с её обитателями:

   - Доброго вечера. Не соблаговолите ли вы, благородные господа, помочь хрупкой девушке перетащить кое-какие довольно весомые предметы мебели?

   Пока говорила, намеренно растягивая гласные и прекрасно понимая, какое произвожу впечатление в так и оставшейся на лице маске, осмотрела помещение. Стандартный набор мебели разбавляли девушка, в объятиях мужчины, по косвенным признакам имевшего к людям очень далёкое отношение. Если не сказать проще - это был тёмный эльф. Везёт же мне на подобные встречи, причём именно сегодня.

   С другой стороны, а не всё ли равно, кого использовать в качестве марионетки?

   - Хм, мне кажется или вы ошиблись дверью, леди? - манерно протянул мужчина, неспешно ссадив девушку на кровать и вопросительно изогнув брови. Стоит отметить, что растрёпанный, со следами ногтей на плечах, на половину обнажённый и с таким вот ленивым взглядом, эльф напоминал готовую к броску змею, уже выбравшую, кто станет её жертвой.

   Мило улыбнулась, скромно потупив глазки и спрятав руки за спину:

   - Увы, я бы очень хотела, что бы это было так, господин, - бросила мимолётный взгляд из-под полуопущенных ресниц. - Но к сожалению, дверью я не ошибаюсь. Никогда.

   - Хм, - задумчиво протянул тёмный, поднимаясь с кровати и мягкой, пружинистой походкой приближаясь ко мне. Встав так, что с высоты моего скромного роста можно было рассмотреть лишь широкую, гладкую грудь, он склонился к моему уху, опаляя кожу дыханием. - А может ты решила присоединиться? Я буду только рад...

   Чуть отодвинувшись, бросила на него оценивающий взгляд. Невольно сравнила его с, не к ночи будет помянут, драконом. Конечно, не в пользу стоящего сейчас рядом мужчины. И взгляд не тот, и нос не тот и в целом...

   Просто не тот.

   Чуть нахмурилась, покачав головой. Подобные мысли вряд ли поспособствуют решению и без того многочисленных проблем. Посему просто широко улыбнулась и погладила дроу по щеке, пальцами пробежалась по шее и зарылась ими в шелковистую массу довольно длинных волос. Приподнявшись на носочки, тихо, с придыханием шепнула, уже вытаскивая из повязки на запястье тонкую иглу:

   - Извини. Но эту лошадь не тебе объезжать. И место всадника, во всех смыслах, давно уже не свободно.

   Быстрое движение руки и дроу замер на месте. Как-то на моём жизненном пути довелось познакомиться с мастером акупунктуры, способным нажатием пары точек создать себе армию, что на следующее утро не вспомнит даже, где была. Пожалуй, его взгляды на этот мир были излишне радикальными, но кое-чему он меня научил.

   К примеру, он обучил меня искусству марионеточника. Или кукловода. Кому как больше нравится.

   Кольцо на правой руке обожгло палец. Чертыхнувшись, выпутала пальцы из волос временной игрушки, бросив холодный взгляд на кричавшую девушку. Если она надеется, что кто-то прибежит её спасать, то только зря теряет время. В заведениях такого уровня и цены мало кого интересуют подробности жизни клиентов. Эльфу может быть захотелось разнообразить свою жизнь, вот и убивает сейчас маленькую игрушку, прихваченную им по случаю.

   Вмешиваться в развлечение тёмных вряд ли кто-то рискнёт.

   - Пасть закрой, - спокойно посоветовала, недовольно поморщившись от её визга. Акустика комнаты оставляла желать лучшего. Раздражённо нахмурившись, подошла к кровати и наотмашь ударила девицу, оборвав очередной виток крика.

   Била в полсилы, но этого хватило, что бы хрупкую малышку отнесло к стене и, ударившись затылком об спинку кровати, она потеряла сознание, сломанной куклой осев на смятые простыни. Нагнувшись, проверила пульс на сонной артерии и убедившись, что она всего лишь без сознания, вернулась к стоявшему на прежнем месте мужчине.

   Взгляд светло-серых глаз застыл, казалось, что радужку теперь покрывает тонкая мутноватая корочка. Щёлкнув пальцами перед его носом, бросила через плечо, выходя из комнаты:

   - Принеси в мой номер деревянную ванную из комнаты в конце коридора.

   Дроу не ответил, но раздавшиеся чуть позже тяжёлые шаги показали: всё сделано правильно, не смотря на то, что довольно длительный срок у меня не было практики в этой технике. По сути, я никогда не пользовалась конкретно таким методом, предпочитая либо зелье, подавляющее волю и сопротивляемость, либо внушение, либо работа с сознанием или подсознанием клиента.

   Дверь своих комнат открывала осторожно, стараясь делать плавные и аккуратные движения. Девочка по-прежнему сидела на кровати, плотно завернувшись в мой плащ и не поднимая взгляда от собственных босых ступней. Она не повернула голову на звук шагов, но отчётливо вздрогнула, когда я положила руку ей на плечо.

   Стянув с вжавшейся в плечи головы капюшон, взяла найдёныша за подбородок и с силой потянула вверх. Она подчинилась, хотя по телу пробегала предательская дрожь.

   При свете магических светильников, рассмотреть новое приобретение получилось гораздо лучше. Как и то количество травм, что она получила. Устало вздохнув, тихо проговорила, погладив её по щеке:

   - Меня не надо бояться. Сейчас я тебя вымою, накормлю и дам чистую одежду. Она тебе несколько велика будет, но это не страшно. Затем ты ляжешь на кровать и попытаешься поспать. Ну а я пока попробую найти тебе хотя бы временный приют.

   - Кто ты? - хриплый голос напоминал карканье воронья. И то и дело прерывался сухим, надрывным кашлем. Видимо, повреждены связки.

   - На данный момент единственный, кому хоть как-то дорога твоя жизнь, - пожала плечами, снова спрятав её лицо под капюшоном. В коридоре слышались шаги и сбивчивое дыхание. - Не дёргайся, это твою ванную тащат. Здесь тебя некому обидеть.

   Тёмный эльф оказался на диво сообразительным. Не только принёс нужное, но ещё и пару тазиков захватил, и ковш на длинной ручке. Указав ему на центр второй, практически пустой комнаты, дождалась, пока он сгрузит свою ношу, после чего поманила к себе пальцем.

   Мужчина подошёл, смотря на меня совершенно лишённым разума взглядом. Усмехнувшись, погладила его по щеке, после чего мимолётно поцеловала в подбородок, терпя боль от нагревающегося кольца, и вывела из комнаты. Проводив до занимаемых им апартаментов, с лёгкостью выдернула иглу.

   Моргнув пару раз, пошатнувшись от неожиданности, эльф взмахнул руками в поисках опоры и уставился на меня непонимающим взглядом:

   - Ты кто такая?!

   - Мужчина, это я не понимаю, кто вы такой, раз позволяете себе лапать в коридоре незнакомых женщин, - надменно вскинула брови, окинув его холодным взглядом. Надо признать, выглядел эльф довольно смешно, с открытым ртом и явно не зная, что ответить на такое заявление. Успокаивающе похлопала его по плечу, спокойно возвращаясь обратно. Заторможенность восприятия реальности оказалась приятным дополнением к давно не практикуемой технике.

   Дополнительные ветки печатей легли на внутреннюю сторону двери, позволив ощутить себя если не в абсолютной, то хотя бы в относительной безопасности. Устало вздохнув, коснулась края маски, снимая её с лица. Поведя носом, несколько скривилась. Кожу стягивало, порождая массу не самых приятных ощущений. Даже старый шрам заныл, показывая, что я слишком долго носила этот атрибут своей маскировки.

   Бросив ненужное пока что произведение мастера на туалетный столик, расплела волосы, позволив свободной волной опасть на спину. Спрятав их под привычный чёрный платок, подошла к деревянной бадье, прихватив кое-какие свёртки из седельной сумки.

   Опустившись перед ёмкостью на колени, закатала рукава блузки. Работать со стихиями напрямую довольно сложно. А без должной практики впоследствии становится и весьма болезненно.

   Но когда рядом с тобой мелкая пакость, способная найти грязь даже в самую засушливую погоду, эти самые практически занятия становятся единственным способом содержать в чистоте себя и одежду.

   Улыбнувшись собственным мыслям, прикусила палец и, добавив в вырисовываемые символы несколько своих штрихов, выела на краю бортика формулу заклинания, приправляя её желаниями и намерениями.

   Вода наполнила бадью почти до краёв. Горячая, но не обжигающая, она ластилась к руке, как кошка, давно не видевшая своего хозяина. Улыбка стала шире. Стихии чувствительны к тем, кого назвать обычным язык не повернётся. А ещё они восприимчивы к тому, что у тебя на душе. И если не умеешь контролировать свои чувства, то вместо хорошей ванны можно получить потоп, сметающий всё на своём пути.

   Не оглядываясь, позвала, тихо, но твёрдо:

   - Иди сюда.

   Робкие шаги, раздавшиеся спустя пару секунд, показали, что меня поняли правильно. Одним движением поднявшись с пола, повернулась к своему найдёнышу. Вытащив из-за пояса короткий стилет, сняла с девочки плащ, после чего одним движением, едва ощутимо касаясь металлом её кожи, разрезала бретели ночнушки. Изодранная ткань грязным пятном осела на пол. Отпихнув её ногой в сторону, развернула подопечную лицом к бадье и легонько подтолкнула в спину.

   Девчонка с трудом смогла перелезть через бортик. Цепляясь дрожащими пальцами за мою руку, она опустилась в воду, подтянув колени к лицу и обхватив их.

   Удовлетворёно кивнув головой, взяла несколько холщёвых мешочков и принялась за помывочные процедуры, используя зелье на основе мыльного корня и невесомую пыль, при намокании превращающуюся в мягкий ил, хорошо очищающий кожу и оставляющий на ней слабый запах лаванды.

   Для начала тщательно отскребла тело ребёнка, игнорируя смущение, страх и попытку избежать этого. За одним оценила степень повреждений и пришла к выводу, что она легко отделалась. Всё могло быть гораздо хуже.

   Когда вода стала почти чёрной от грязи, добавила ещё один символ к слабо светившемуся на дереве заклинанию. Грязная вода тут же исчезла, сменившись свежей, отливающей лёгкой голубизной. Теперь можно было заняться волосами.

   Осторожно пересадила девочку подальше от края, тем самым освободив себе место для работы с длинной косой. Опустив давно нечесаные пряди в воду, осторожно распутала их, невольно радуясь тому, что в хозяйстве всегда держала одной из косметических зелий, для непослушных и жёстких волос. Полив оным голову найдёныша, взбила пену, стараясь избегать попадания в глаза.

   Промыть волосы оказалось куда сложнее, чем отдраить тело. Однако, кто хочет, тот добьётся, так что где-то часа через два-три я уже помогала выбраться из бадьи хрупкой девочке, завернув её в большое мягкое полотенце и аккуратно вытирая тёмный, тяжёлый шёлк влажных волос.

   - Как тебя зовут? - поинтересовалась, усадив её на кровать и вытаскивая домашние штаны с рубашкой. Не знаю, зачем захватила их с собой, но так почему-то казалось, что спокойная жизнь с сыном не такая уж призрачная надежда.

   - А... Аэрис, - тихо проговорила девушка, не поднимая на меня взгляд. С этим тоже придётся работать и очень долго.

   - Можешь звать меня Кора, - протянув её вещи и бельё. Аэрис несмело взяла их, смотря на меня широко открытыми глазами. В тёмной зелени сквозил страх и робкая надежда на то, что всё плохое уже позади. Я не могу ей пообещать этого...

   Зато могу кое-что другое.

   Сев перед ней на корточки, взяла хрупкие ладошки в свои руки и спокойно, уверенно сказала, твёрдо смотря в глаза Аэрис:

   - Запомни. Я не буду обещать тебе, что дальше всё будет хорошо и гладко. Но я могу дать слово. Пока я рядом, с тобой ничего не случится. А если всё же кто-то обидит, то он дорого заплатит за свой поступок. И скорее всего - жизнью. Ты мне веришь?

   В воздухе повисло напряжённое молчание. Взгляд не отводила, стараясь как можно сильнее приоткрыть щиты и позволить почувствовать напуганному ребёнку свою уверенность, теплоту и нежность.

   Постепенно Аэрис расслабилась и закрыла глаза, попытавшись улыбнуться:

   - Хо... Хорошо. Я... Я... Я верю...

   - Умница, - ласково сжав дрожащие пальцы, выпрямилась. Охнула, от небольшой тянущей боли, нахмурилась, потирая поясницу. Всё же, иногда старые травмы дают о себе знать, да и рождение ребёнка нельзя было назвать... Безболезненным.

   Аэрис вопросительно на меня посмотрела, видимо, почувствовав перемену в моём настроении. Успокаивающе погладила её по голове и кивком головы указала на кровать:

   - Ложись. У меня ещё есть кое-какие дела. А тебе нужно отдыхать и набираться сил.

   Девочка согласно кивнула головой и громким шёпотом спросила:

   - Почему вы меня спасли? Зачем?

   - Потому что ты ребёнок, - задумчиво поглаживая подбородок, смотрела в окно, пытаясь для самой себя определить, зачем это сделала.

   - И что?

   - Дети не должны страдать, они невинны... Они не отвечают за грехи своих родителей, - печально улыбнулась. - Хотя именно их и винят во всём...

   Аэрис забралась с ногами на постель, быстро оделась и юркнула под одеяла, сжимая в руках мой плащ. Уткнувшись в него носом, она несколько секунд лежала молча, после чего прошептала:

   - Спасибо...

   Промолчала, качая головой. Странный ребёнок. Но, если уж думать с этой точки зрения, кто в этом мире вообще может считаться нормальным?

   Фыркнув в ответ на собственные мысли, вытащила из кармана сумки чернильницу и чёрное воронье перо, заготовленное для особых случаев и определённого подвида печатей. Бросив последний внимательный взгляд на уже засыпающую девочку, вернулась в комнату с бадьёй, с лёгкостью отодвинув её в сторону, к окну, чтобы не мешала работать.

   Расчистив небольшой кусок пола перед стеной, села, скрестив ноги, и размяла мышцы шеи. Встряхнув кисти рук, открыла склянку с чернилами. Для рисования печатей подходит в общем-то любая жидкость либо даже отсутствие таковой, основную работу проделывает магическая сила исполнителя и мысленный посыл. Однако, в определённых ритуалах нужны особые чернила, состав которых так же варьируется в зависимости от цели.

   В те, что сейчас стояли передо мной, в самом конце процесса приготовления добавили несколько капель крови: моей и ещё трёх лиц. Так легче было открывать мгновенные порталы или совершать призыв.

   Прикусив кончик языка, закрыла глаза, восстанавливая перед мысленным взором порядок печатей и их узор, после чего обмакнула металлический кончик пера в чернильницу и принялась выводить линии на досках, складывая их в повторяющийся, но всё же неуловимо отличающийся узор.

   Закончив с полом, одним движением поднялась, шагнув к стене. Здесь печатей было значительно больше. Костяк основывался на количестве от трёх до семи, а вот арка состояла из тридцати трёх и ни одна из них не должна была быть прорисована с отрывом руки от поверхности или соприкасаясь с соседней. Расстояние же, для правильного функционирования, между рисунками должно быть менее нескольких миллиметров.

   Закончив, придирчиво осмотрела результат своего труда. За окном порядком стемнело, но в определённой ситуации свет мне только мешал и сейчас был именно такой момент. Хмыкнув, осторожно сделала шаг назад, поставив перо и склянку обратно на пол, закрыв последнюю пробкой.

   - Ну что ж... Доска расчерчена, расставим фигуры, Риго? - ни к кому конкретно не обращаясь, прошептала себе под нос и коснулась пальцами крайнего символа на полу, предварительно присев на корточки.

   Печати вспыхнули ярко-алым символом, наливаясь силой. Тонкие нити вились по ограниченному рисунком пространству, постепенно соткавшись в чёрную гладь, покрывшуюся рябью. Раздался щелчок, затем чей-то вопль и на пол, в центр рисунка упало взъерошенное нечто, сверкая серыми глазами. Медленно поднявшись, гость отряхнул помявшиеся свободные брюки и короткий тон, после чего осведомился недовольным тоном:

   - Ну и какого хрена, Кора?!


   Сеш'ъяр.

   Устроившись в кресле возле камина, где ещё вчера сидела Кора, мужчина задумчиво смотрел на огонь, лишь иногда бросая взгляды в сторону кровати. Там свернувшись в клубок и зажав в кулачке подаренный мамой кулон, сладко спал его личный кошмар с красивым именем Рагдэн.

   Нахмурившись, Сеш'ъяр потёр лоб и устало вздохнул. День выдался трудным, но приятным, наполненным такими непривычными и греющими душу делами. Сначала завтрак, в компании его учеников и необычное открытие - сын смог подружиться с Саминэ, заслужив её доверие и вызвав желание защищать. Хотя стоит признать, что Кора потрудилась на славу, научив их сына защищать себя и встречать угрозы без страха. Что, несомненно, хорошо, с одной стороны.

   С другой, стоило бы привить и определенную осторожность. Нужно знать, где страх не нужен и будет мешать, а где наоборот, только поможет делу.

   Прикрыв глаза, дракон грустно улыбнулся. Проведя день в обществе собственного сына, он, как никогда остро, осознал, какая пропасть лежит между ним, Корой и Рагдэном. И что бы стереть её, придётся постараться, возможно, как никогда до этого.

   Сжав пальцы в кулаки, нехорошо улыбнулся. Если Корана надеется, что сможет исчезнуть снова из его жизни, то ошибается как никогда в жизни. Он выдержит всё. И её ненависть, и злость, и презрение и даже гнев. Он выдержит негодование окружающих и друзей, когда они узнают, кто же стал его избранницей. Если таковое, конечно будет, мало, кто решится осудить его выбор.

   Но не отпустит, ни сына, ни свою женщину. Годы без них сейчас казались совершенно бесполезно прожитыми. Осталось всего ничего, донести до упрямой девчонки эту мысль.

   Поднявшись, подошёл к спящему сыну и устроился рядом, заложив руки за голову. Уставившись в потолок, принялся вспоминать, как же так вышло, что он, старший отпрыск правящего рода, глава Гильдии Некромантии и директор Академии, познакомился с простой девушкой. Да, сломанная жизнью, нелюдимая во многом, хладнокровно убивающая тех, кто вставал на пути. И более известная как Мантикора, высококлассная убийца, гордость своей гильдии.

   Только даже при всём при этом - она слабая, беззащитная и ранимая девушка, даже девочка. И было интересно помогать ей учиться смотреть на мир не так цинично и жёстко в отношении остальных. Он учил её улыбаться, радоваться маленьким подаркам и вместе с ней купаться в лучах того счастья, что расцветало в душе Коры. Чем больше он узнавал девушку, тем больше привязывался, чувствуя, что между ними разрастается и крепнет особая связь.

   Правда, Сеш'ъяр так и не смог признаться даже самому себе, что это за чувство. О чём после её исчезновения сильно жалел, как и о том, что не удосужился познакомить с семьёй, друзьями. Так, возможно, Кора смогла бы обрести то, что потеряла - семью. Она не вдавалась в подробности, говорила об их гибели весьма неохотно, предпочитая отмалчиваться. Но по редким оговоркам и определённым чувствам, скользившим в её эмоциональном фоне, удалось понять: смерть родителей наложила тяжёлый отпечаток на характер девушки, по сути, обусловив её дальнейшую жизнь.

   - Кора. Корана... Моя Кора, - улыбнувшись, Сеш'ъяр прикрыл глаза, посмотрев на браслет, закреплённый на запястье. Прикоснувшись к нему губами, повернулся на бок, обняв сына и уткнувшись носом в лохматую макушку.

   Сон, приправленный действием артефакта, пришёл как никогда быстро, окунув мужчину в пелену фантазий, рисовавших другую, более приятную жизнь.

   ...Он шёл по аккуратной дорожке, ведущей через пышный, немного диковатый по своему виду сад к небольшому, по меркам самого дракона, дому. Двухэтажное, аккуратное строение, с белыми стенами, яркой тёмно-красной черепицей и большими окнами, казалось уютным и наполненным счастьем даже издалека.

   Сеш'ъяр улыбнулся, чувствуя, что именно таким и хотел бы видеть их дом. Неспешно подойдя к крытой террасе, пристроенной сбоку от основного строения, остановился на пороге, вдыхая чуть сладковатый запах мёда и свежей выпечки. Погладив пальцами светлую древесину, он вошёл внутрь, чутко прислушиваясь к звукам, доносившимся изнутри. Кто-то явно оказался удивлён своим слишком реальным сном.

   Коварная улыбка появилась на лице дракона, которого прямо-таки распирало от гордости за собственную, едва ли не гениальную идею с таким полезным подарком. Потому что расставаться с только что обретённой любимой женщиной не собирался. Во всяком случае, надолго.

   Войдя в прихожую, принюхался к вкусным запахам, идущим с кухни. Туда-то Сеш'ъяр и прошёл, следуя интуиция. Она подсказывала, что нужный ему житель этого придуманного дома находиться именно там. Вскоре эту догадку подтвердил слух, уловивший возмущённый голос Коры.

   Остановившись в дверях, прислонился плечом к косяку, сложив руки на груди и склонив голову набок. С улыбкой смотрел на возившуюся на кухне женщину, ворчавшую себе под нос проклятия в адрес одного конкретного дракона.

   - Твою мать, что ж он всегда сначала делает, а потом думает? Мозги у него явно ушли не в то место, куда надо! - Корана дёрнула плечом, с раздражением поправив сползшую тонкую бретель жёлтого, летнего сарафана, с завышенной талией, чётко подчёркивающей все достоинства её фигуры.

   - Хм... И почему у тебя сложилось такое пространное мнение о моих умственных способностях? Неужели я не заслужил хотя бы каплю благодарности за такую возможность узнать о делах собственного ребёнка? - на этот раз Сеш'ъяр решил выбрать точкой соприкосновения ребёнка, справедливо рассудив, что его рассуждения о любви Корана высмеет или, что ещё хуже, завтра же снимет подарок.

   Корана замерла на месте, схватившись побелевшими пальцами за край стола. Напряжённая спина и линия плеч выдавали её настроение. Он явственно видел, как боролись в ней противоречивые чувства. Желание послать его куда подальше и всё же спросить, как там ребёнок.

   И второе стремление побеждало, судя по тому, что женщина стремительно успокоилась, выпрямившись и вытерев вспотевшие ладони о белый фартук, повязанный поверх сарафана. Медленно повернувшись, она мило улыбнулась мужчине, сложив руки на груди. Только взгляд выражал крайнюю степень недовольства сложившейся ситуации.

   Дракон украдкой вздохнул, понимая, что скандал ему всё-таки устроят. Без масштабных разрушений, зато основательно проедутся по личности, мозгам и способностям принимать здравые решения. Хотя он сейчас даже на это согласен... Если удастся подойти ближе и поцеловать.

   В конце концов, какая женщина устоит перед такой бездной обаяния, очарования и красоты?

   Воодушевлённый собственными мыслями, он подошёл к Коре, опёршись ладонями на стол позади неё, тем самым не давая своей добычи возможности ускользнуть. Склонившись, коснулся губами виска женщины, затем сместился чуть ниже, к аккуратному ушку, прикусив мочку зубами. На мгновение сердце Коры пропустило удар, но снова вернулось к мерному, спокойному ритму.

   С сожалением вздохнув, Сеш'ъяр отстранился, ласково улыбаясь и заглядывая в сверкающие карие глаза.

   - Закончил? - тихо поинтересовалась Кора, склонив голову набок и чуть подрагивающими пальцами заправив выбившуюся прядь волос. Это оказался единственный признак, что его прикосновения хоть как-то на неё действуют.

   - Просто не хочу на тебя давить. Рагдэн посоветовал, - мурлыкнул Сеш'ъяр и уткнулся носом в волосы Коры. - Он скучает...

   - Я тоже, - усмехнулась Корана и чуть дёрнула головой, пытаясь уйти от прикосновений, но места для манёвра не хватало, так что пришлось смириться. - Как он?

   - Всё идёт к тому, что бы твои слова стали своеобразным пророчеством. Вернёшься, а я буду седым-седым драконом, - рассмеялся мужчина, медленно продвигаясь пальцами от её запястий к плечам.

   - А ещё старым, больным и облезлым. Он тебе чешую на амулеты растащит, - съязвила Корана, раздражённо фыркнув. Впрочем, не смотря на внешнее раздражение, чувствовалось, что она заметно смягчилась, услышав про сына.

   - И ты будешь ухаживать за мной, заботиться и любить? - умилился Сеш'ъяр, расплывшись в широкой, довольной улыбке. - Учти, я когда болею, становлюсь совершенно невыносимым.

   - Знаешь такую древнюю поговорку у людей? - вскинула брови Кора, едва заметно усмехнувшись. - Нет невыносимых людей, есть узкие двери. Думаю, она применима и к твоей персоне.

   - Я знал, что ты меня любишь, дорогая.

   - В твоих мечтах, солнышко.

   - Так это она и есть, милая, - одной рукой дракон обвёл окружающую обстановку. - Вот это, как и твоя одежда, - пальцы второй скользнули по талии женщины, - всего лишь моя самая сокровенная фантазия.

   - Всего лишь? А что же так скромно? - притворно удивилась Кора. - Всего лишь я в роли прислуги, небольшой такой домик, который убрать в одиночку в принципе невозможно и одна наглая рожа, считающая себя умнее всех!

   - Кора...

   - Что Кора? Ты своими мозгами подумал, что сотворил или они перекочевали в другой, не менее важный орган? - зло поинтересовалась женщина, сложив руки на груди. - Я что, по-твоему, просто так отгородилась даже от сына? Блажь в голову пришла, да?

   - Корана, - Сеш'ъяр взял её лицо за подбородок и легонько коснулся губ, заглушая её слова и дальнейшие рассуждения. Поцелуй почти мгновенно перерос из невинного в соблазнительный, пропитанный страстью и желанием.

   Оторвавшись от неё, погладил большим пальцем припухшие губы, коснулся опущенных век, разгладил складку между бровями. Прижал к себе крепче и тихо зашептал, уткнувшись носом в её волосы:

   - Это дом, который я построю для нас. Для тебя, меня и Рагдэна, хотя последний мне сегодня все нервы истрепал.

   - Мало трепал, значит, - буркнула Кора куда-то в район его груди. - И я же сказала. Когда закончится это чёртово "дело", мы разойдёмся в разные стороны. Ты в одну, я и Рагдэн в другую. Чего непонятно?

   - Кора, ну вот в кого ты такая упрямая? - страдальчески вздохнул Сеш'ъяр и отодвинулся, удерживая Кору на месте за плечи. Увидев поджатые губы и твёрдый взгляд, устало вздохнул. - Я не хочу сейчас об этом спорить. Лучше расскажи, как ты?

   - Нормально, - Корана высвободилась из его хватки и отошла к окну, сцепив пальцы в замок. Повела плечами, о чём-то задумавшись. Спустя минуту фыркнула и спросила. - Ты как к прибавлению семейства относишься?

   - Ты беременна? - стараясь скрыть ликующую радость в голосе, осведомился Сеш'ъяр.

   - Мне одного ребёнка за глаза хватило. Если так хочется, можешь сам попробовать родить. Может, понравится? - раздражённо откликнулась Кора. - Не собираюсь, не собиралась и не хочу пока что.

   - Тогда о чём речь? - он уселся на стул, подперев подбородок кулаком. - К чему тогда разговор о пополнении семейства?

   - У меня появилась... Воспитанница. В скором времени я отправлю её к тебе, - Корана к чему-то прислушалась и весело хмыкнула. - Пока что - это всё, что я могу тебе сказать. Увы, но кое-кто терпеть не может, когда мешают ему спать.

   - Ты о чём? - нахмурился дракон, ничего не понимая.

   - Увидимся, Сеш'ъяр. Надеюсь, в следующий раз всё будет так, как я хочу, - послав ему воздушный поцелуй, Корана исчезла. Мужчина недоумённо смотрел на то место, где секунду назад стояла любимая женщина...

   Рывком сев, мужчина потёр глаза, отрешённо оглядываясь по сторонам. Была ещё где-то середина ночи, рядом спокойно спал Рагдэн, распространяя вокруг себя ауру тепла и умиротворения. Только в голове засели слова Коры, никак не желавшие оставлять в покое.

   И что это, в конце концов, за воспитанница такая?!


Глава 7.

   Не считая странного поведения Коры, можно считать, что ночь прошла вполне спокойно. Рагдэн спал, даже доверительно прижался к отцовскому боку, что вызвало крайнюю степень радости у дракона. Значит, сын ему доверяет, не смотря ни на что. Маленькая личная победа.

   Правда, Сеш'ъяр сильно себя не обнадёживал. Учитывая какой характер у Коры, маловероятно, что удастся быстро убедить Рагдэна в том, что показывать свои настоящие чувства не просто надо, а необходимо. По крайне мере в отношении родного отца.

   Вздохнув, мужчина задумчиво провёл пальцем по тонкому ободку кольца. Сомнений в правильности своих поступков он не испытывал, в мрачный цвет мысли окрашивало совсем другое. То, что Кора могла и не вернуться со своего так называемого "дела".

   Сначала он не задумывался над этим вопросом, а вот услышав вчерашнее заявление о том, что кто-то не любит разговоров по ночам, да ещё и претензии по поводу щитов и прочего... В общем, мысли плавно свернули в совсем уже не нужное направление. И теперь дракона съедало чувство, до этого момента никак не проявлявшее себя и незнакомое, но от этого не менее противное.

   Сеш'ъяр сжал пальцы в кулаки и прикрыл глаза. Это был страх. Банальный, ничем не обоснованный и неприкрытый страх потерять только что обретённое счастье. Маловероятно, что кто-то рискнёт хотя бы подумать, о причинении вредя женщине дракона. Только есть маленькая такая загвоздка. Кора не станет распространяться о том, чьей же женой, пусть она и не приняла это, является. Тем более выполняя какое-то там задание.

   Чертыхнувшись, потёр глаза. И на кой он её отпустил? Мог ведь удержать, мог закрыть или ещё что-то сделать. Да только толку-то от этого?

   - Па-а-ап? А я хочу молоко с печеньем! - раздалось сонное требование с кровати, вызвав едва заметную усмешку. По всей видимости, подумать как следует над проблемами не получится...

   В который раз.

   - Мелкий, а давай ты для начала умоешься, почистишь зубы и приведёшь себя в порядок? - насмешливо предложил Сеш'ъяр, мысленно сделав пометку подумать над тем, как выяснить с чем связалась Корана, позже.

   - А... А надо? - помолчав минутку, слабым голосом поинтересовался Рагдэн, ещё глубже зарывшись в одеяла.

   Дракон рассмеялся. Поднявшись с кресла, подошёл к постели и быстро выпутал своего личного бесёнка из белья, после чего, схватив его за одну ногу, вниз головой понёс в направлении ванной комнаты.

   В неё вела небольшая дверь, в другом конце спальни. Сама по себе ванная представляла собой небольшой утопленный в полу бассейн, с постоянно сменявшейся водой, подогревающейся специальным, само обновляемым заклинанием. Небольшой полумрак и пара магических светильников дополняли обстановку, создавая некий ...

   Полумрак. Интимный. Мда... До звания "Отец" ему ещё расти и расти, а планка, судя по всему, с каждым годом будет подниматься всё выше и выше.

   - Эй, отпусти меня! - требовательно крикнул Рагдэн, размахивая руками в разные стороны. Даже попробовал пнуть свободной ногой, но дракон предусмотрительно вытянул руку со своей добычей вперёд. - Отпусти! Я не хочу купаться!

   - А тебя, мелкий, никто и не спрашивает, - фыркнул Сеш'ъяр и отпустил ногу сына. Раздался пронзительный визг и громкий плеск, после чего над поверхностью воды появилась обиженное лицо ребёнка, хлопающего ладошками по воде. - Ну? Сам искупаешься или помочь?

   - Сам, - обиженно буркнул мальчишка и уверенно поплыл в сторону примостившихся около бортика склянок и баночек. Опёршись ладонями о выступ, подтянулся и, усевшись на край бортика, стал стаскивать с себя намокшую одежду, состроив такое скорбное выражение лица, словно перед ним весь мир провинился.

   Сеш'ъяр улыбнулся, наблюдая за собственным сыном, и едва заметно качнул головой. Вот уж точно, что чудо неугомонное. Сидит сейчас, дуется как мышь на крупу, хотя скорее дракон. А через минут пять-десять придётся вытаскивать из воды за уши, причём ещё не факт, что удастся.

   Убедившись, что с ребёнком всё нормально, вернулся к себе в спальню. Как ни крути, работу никто не отменял. Студенты народ такой, оставь их без внимания хоть на пару дней и то, что ему Рагдэн устроил, покажется лёгкой сказкой на ночь. Особенно отличится, как и всегда, один небезызвестный эрхан.

   Тяжело вздохнув, коснулся браслета. Встреча с Корой лишь раздразнила воображение и собственнические инстинкты. Жажда обладать ею и необходимость, что бы она всегда была рядом, стали неотъемлемой частью его мыслей.

   Если бы он мог всё бросить, то сейчас уже искал бы свою пропажу. Только обязательства никто не отменял. Да и сейчас важнее заполучить внимание сына, его уважение, чем гоняться за строптивой женщиной по всему миру. Рано или поздно, она сама вернётся.

   Улыбнувшись своим мыслям, Сеш'ъяр настороженно прислушался к царившей в комнатах тишине. Это настораживало, ведь Рагдэн по идее должен был вовсю плескаться в бассейне, но ни шума воды, ни детского смеха, ни что там ещё бывает в таких случаях... В общем, ничего.

   Поправив манжеты рубашки, тёмно-зелёного цвета, провёл пальцами по волосам, приведя их в ещё больший беспорядок, и направился обратно, к ванной. Всё же, за сына он волновался, хотя и подозревал, что тот творит безобразия только из вредности, а не в попытке довести отца до седин.

   Заглянув в помещение, дракон нахмурился. Мальчишки негде не было видно, вихрастую чёрную макушку сложно было бы не заметить. Ну и куда унесло это мелкое недоразумение на этот раз?

   - Рагдэн, - позвал Сеш'ъяр, недовольно хмурясь. Меньше всего мужчине хотелось сейчас гоняться за этим сущим наказанием. Нет, сына он любил... Точнее полюбил, хоть не до конца и освоился с самим понимаем того факта, что стал отцом.

   Только конкретно сейчас его мысли занимали другие представители так называемых "детишек", правда, с куда более опасными играми, чем безобидные прятки.

   Подождав пару минут и так и не получив отклика, уже куда более строгим и раздосадованным голосом снова окликнул ребёнка:

   - Рагдэн! Мне некогда играть с тобой в прядки! Тем более, кое-кто хотел позавтракать!

   Едва слышный писк вызвал бездну удивления, а когда дракон догадался посмотреть на потолок, то вспомнил все ругательства, какие только слышал за свою не самую короткую жизнь.

   Прямо над ним, уцепившись крохотными коготками за расщелины в досках, висел небольшой, метр в длину дракончик, весело скалясь и довольно щуря янтарные глаза. Цвет чешуи варьировался от тёмно-алого, едва ли не шоколадного цвета, до золотистого, играя таинственными отблесками в свете магических светильников.

   Показав мужчине длинный раздвоенный язык, драконёнок пополз, цепляясь за трещины в досках, в сторону выхода, старательно обходя по кругу застывшего на месте отца, который всё ещё пытался осмыслить, что тут происходит.

   Среагировать Сеш'ъяр смог только тогда, когда мелкая живность смылась из ванной комнаты, оставив его в гордом одиночестве. Именно в этот момент до дракона дошло, что на его глазах из комнаты слинял собственный отпрыск, легко и без каких-либо проблем обратившийся во вторую ипостась, при этом он явно проделывал такой трюк не в первый раз! А Кора ни словом не обмолвилась об этом!

   Выскочив в коридор из дверей собственных апартаментов, Сеш'ъяр вынужден был признать, что Рагдэн благополучно смылся. Выругавшись так, что проходившие мимо адепты испуганно отпрыгнули в сторону от неожиданности, впервые видя своего привычно невозмутимого, спокойного и даже насмешливого директора в состоянии близком к ярости.

   - Рагдэн! - рявкнул на всю Академию, чувствуя, как внутри просыпается зверь, поднимая голову и разрывая выработанный годами контроль.

   Естественно, никто на этот вопль не отреагировал. Мужчина раздражённо повёл плечами и резко махнул рукой в сторону, не глядя умертвив на месте некстати попавшую под горячую руку нежить. То ли упырь, кем-то призванный, то ли зомби, то ли ещё кто...

   Сеш'ъяр особо не разбирался. Сейчас его больше всего волновало то, что по коридорам Академии шастает один мелкий непослушный дракон, напрашивающийся на применение порки в качестве воспитательного средства. Нет, не зря говорят, что детей, особенно мальчишек, должен воспитывать отец!

   "Ну, Кора... Вернись только," - тихо мысленно рыкнул дракон, неспешно направляясь в ту сторону, куда, судя по удивлённым возгласам, убежал сынок. - "Я тебе устрою... Всё, что подскажет моя фантазия!"

***

   Тем временем маленький дракончик успешно преодолел несколько секций коридора и только после этого спустился на пол. Неловко расправив крылья, он спланировал, сделав несколько неуклюжих махов. К сожалению, мама запрещала превращаться без её ведома и присутствия рядом. Так что полёты приходилось осваивать в тихушку, как и умение пользоваться телом второй ипостаси.

   Дракончик весело фыркнул. Вот во что, во что, но в то, что мать не знала о его проделках, он верил очень слабо. Любимая родительница отличалась изрядной проницательностью в отношении непутёвого отпрыска и на одни поступки откровенно закрывала глаза, вторые лишь спокойно обсуждала и только за некоторые полноценно ругалась с сыном. Нет, она не кричала. Но умела говорить так, что лучше бы наорала или руку подняла, на худой конец.

   Поёжившись, дракончик скорбно вздохнул. Он очень скучал по маме и не понимал, почему отец, пусть и появившийся столь внезапно, никак не поймёт, что от него требуется. А как именно объяснить это, малыш не знал.

   Встряхнувшись, мелкая рептилия неспешно направилась в ту сторону, откуда доносился едва уловимый аромат той самой девушки, Саминэ. Ему очень хотелось увидеть того, кто хоть как-то понимал тоску по самому близкому и родному существу в этом мире.

   Дракончик привлекал к себе внимание. Как проходящих мимо адептов, прибывших в Академию раньше начало учебного года, так и преподавателей, занимавшихся подготовкой к занятиям. Некоторые даже пытались поймать это дивное чудо, вплоть до применения ловчих заклинаний. Однако все они отскакивали от переливающихся чешуек, либо от вспыхивающих щитов, если магия была слишком серьёзной и могла навредить ребёнку. Прекрасно понимая, что небольшая чешуйчатая непоседа может влезть куда угодно и наткнуться на всякие возможные заклинания, мамочка заранее наложила на кулон, с которым Рагдэн не собирался теперь расставаться ни за что и никогда, весьма заковыристые и интересные, с точки зрения изучения плетения магии, защитные чары.

   Успешно лавируя между встречающимися по пути людьми и нелюдями, перескакивая, а то и оббегая по стене непонятных существ, появляющихся вдруг, откуда ни возьмись, мелкий упорно следовал к своей цели, ориентируясь на отголоски ауры девушки и, что уж греха таить, её спутников. Не смотря на свой малый возраст, дракончик прекрасно понимал - другого эрхана и того странного полукровки, в окружающей силе которого читалась принадлежность, в прошлом, к упырям (Рагдэн сильно в этот вопрос не вникал, обрабатывая информацию больше на интуитивном уровне, чем осмысливая происходящее), в этой странно Академии не найти.

   И он полностью игнорировал крики отца, слышимые за спиной. А что? Он же игнорирует его желания и просьбы! Чем Рагдэн хуже?

   Будь сейчас здесь Кора, она бы всыпала обоим по первое число. Одному, за то, что бегает по не самым тёплым коридорам сразу после ванной, а второму за то, что позволяет делать это первому. Только вот вездесущей мамочки не было в непосредственной близости, от чего мелкий отпрыск наглел с каждой минутой всё больше и больше, позволяя себе плюнуть маленькой струйкой пламени в особо не понравившуюся ему нечисть или кого-то, кто мешал достигнуть поставленной цели.

   Остановился ящер только возле небольшой, скромной двери, из-за которой доносились знакомые голоса и такой приятный аромат, сейчас воодушевлённо щекотавший его ноздри. Поведя крыльями, Рагдэн жалобно пискнул, скребя коготками по деревянной поверхности. О том, что бы превратиться в человека он даже не подумал. Зачем? Так ведь гораздо удобнее удирать от противного родителя!

   На его импровизированный стук никто не откликнулся. Обидевшись на такое пренебрежение к его скромной персоне, дракончик стал ковырять дерево когтем на указательном пальце, ворча что-то себе под нос. Он заканчивал выводить одному ему понятные закорючки, когда дверь резко распахнулась, больно ударив мелкого по носу.

   На пороге стоял тот самый эрхан. Растрёпанный, с непередаваемым выражением лица и явным желанием прибить нарушителя покоя. Правда, увидев причёску и несколько заспанное выражение лица, Рагдэн перестал обиженно тереть лапкой пострадавший нос и весело фыркнул.

   Пока Ариатар, коли он правильно запомнил имя, осматривал коридор на предмет поиска смертника, решившего побеспокоить его с утра, мелкий примерился и прошмыгнут между его ног.

   Что бы тут же угодить в цепкую хватку пальцев полукровки и обиженно захныкать. Прямо картинка к поговорке "что такое не везёт".

   - Ну и кто тут у нас? - улыбаясь, поинтересовался Рик, внимательно рассматривая удерживаемого за крылья дракончика. Тот лишь показательно чихнул, выдав сноп искр. - Фу, Рагдэн, ну что так грубо-то? Ничего я тебе не сделаю, сейчас осмотрю и поставлю обратно на пол.

   Мелкий недоверчиво покосился на бывшего упыря, но решив, что он гораздо более приятное общество, чем недовольно щурящийся демон, покорно замер, позволяя рассматривать себя со всех сторон.

   Получив добровольное согласие невольного пациента, Рик радостно оскалился, подойдя к каминной полке и скинув с неё всё на пол. На протестующий вопль Ариатара и негодующий взгляд Саминэ (хоть и не понятно, к чему конкретно он относился, взгляд то есть), полуэльф растянул дракончика на очищенной поверхности во весь рост, точнее длину, щупая, поглаживая, пощипывая переливающую шкурку. Он внимательно пересчитал все выступающие гребни на спине, потрогал шипы на хвосте, попробовал остроту когтей и проверил наличие всех зубов. Когда дракошик в ответ на такое обращение, недовольно зашипел, Рик лишь отмахнулся, продолжая изучать нового подопытного кролика.

   Только "кролик" изучаться больше не хотел. Вывернувшись из хватки мужчины, он щёлкнул зубами, выдал струю пламени и уселся на задние лапки, передними прижав к груди самое драгоценное - хвост.

   - Ты чего? - несколько удивлённо поинтересовался Рик, совершенно не понимая причины недовольства дракончика. Тот одарил исследователя многозначительным взглядом, но тут же утратил к нему всякий интерес. К камину подошла Саминэ, сегодня выглядевшая необычно довольной собой и мирной, даже в чём-то домашней.

   Нервно дёрнув крылом и задней лапой на полуэльфа, Рагдэн счастливо попискивая пополз в сторону девушки, уверено уходя от попыток Рика вернуть жертву его научного познания на место.

   Девушка робко улыбнулась и, протянув руку, погладила пока ещё мягкий костяной нарост на носу. От лёгкой ласки дракончик доверчиво прикрыл глаза, прильнув к ласкающей его ладони. Такая реакция на подобное прикосновение появилась у него после первых неудачных попыток превратиться. Мама помогала завершать переход в новую форму и держала на коленях, мягко поглаживая дрожащего ребёнка по тёплому, влажному носу и только-только намечающемуся наросту.

   В сознание ненавязчиво пришёл чужой вопрос, оформленный чувствами и мысле-образами. Приоткрыв один глаз, дракончик лизнул ладошку Саминэ и продемонстрировал картинки из собственной памяти, добавляя по чуть-чуть окрас испытываемых им эмоций в тот или иной момент.

   Беззвучно хихикнув, девушка неодобрительно качнула головой и взяла его на руки, едва не упав под тяжестью пусть и маленького, но довольно весомого тельца. Сзади её подхватили уверенные сильные руки эрхана, нацепившее самое скорбное из всех возможных выражение лица. Он усадил девушку в глубокое мягкое кресло и поинтересовался:

   - Ну и что ты тут делаешь, мелкий?

   Рагдэн скорбно вздохнул, потупив взгляд и опустив морду. Ну да, он тут можно сказать прятался от гнева отца, хотя скорее просто очень хотел увидеть Саминэ. Ну и пробежаться немного, папу позлить и вообще....

   Что там вообще додумать дракончик не успел, дверь распахнулась, явив присутствующим запыхавшегося, встрёпанного и совершенно злого директора Академии, сейчас выглядевшего пожалуй хищником, загнавшим свою жертву в угол.

   Дракончик испуганно пискнул и юркнул с колен девушки на пол и спрятавшись за её ноги, прекрасно ощущая эмоции своего отца и чётко представляя, что его может ждать.

***

   Сеш'ъяр глубоко вздохнул, стараясь успокоиться. Получилось так себе. Единственным изменением стала мягкая улыбка, вместо того оскала, что бы на лице несколько секунд назад. Всё же не стоит пугать ребёнка, пусть и заставившего его побегать по всей Академии, да ещё и перепугаться за него до чёрных точках в глазах!

   - Спасибо, что сообщил, Ариатар, - сухо кивнув насмешливо улыбающемуся эрхану, дракон медленно подошёл к креслу, где испуганно сжалась в комок Саминэ, тем не менее, пытаясь спрятать за своими ногами сверкающего янтарными глазами дракончика. - Рагдэн, вылезай. Думаю, нам есть о чём поговорить.

   Мальчишка только сильнее вжался в тот небольшой закуток, что находился за ногами девушки, пытаясь стать совсем крошечным и остаться незамеченным.

   - Сын, выходи, - чуть повысив голос, потребовал Сеш'ъяр, снова чувствуя, как внутри начинает подниматься злость. И не сказать, что его так уж взбесило поведение сына или то, каким его увидели преподаватели или адепты. Нет. Он злился на себя, за то, что не был рядом с ребёнком, в течение этих долгих пяти лет, на мать сына, за то, что ушла и ничего не сказала. За то, что не позвала.

   И на себе. Больше всего Сеш'ъяр сейчас злился на себя самого. Потому что как ни крути, а в его силах было всё изменить. Но не стал, не захотел.

   Теперь приходиться огребать по полной программе.

   Словно понимая, ничем хорошим разговор с отцом, когда он в таком состоянии, не сможет закончиться просто по определению, Рагдэн едва слышно пискнул, бросив умоляющий взгляд на застывшего в дверях эрхана. Ариатар то ли не поняв о чём его просят, то ли просто не захотев, лишь пожал плечами, продолжая ехидно улыбаться.

   Тем временем дракон подошёл к креслу, в котором сидела Саминэ и, нагнувшись, ловок и без какого-либо труда вытащил из укрытия Рагдэна, прижимающего к груди маленькими лапками свой хвост. Мимолётным взглядом оценив состояние сына, Сеш'ъяр холодно улыбнулся:

   - Ещё раз благодарю за помощь. Не возражаете, если я переговорю со своим сыном в вашей спальне?

   - Нет, конечно, господин директор, - демон согласно кивнул, сделав приглашающий жест рукой. Тревожный взгляд Саминэ и обеспокоенное выражение лица Рика, переводившегося взгляд с дракона на его сына и обратно, он предпочёл проигнорировать.

   Сеш'ъяр благодарно кивнул головой, продолжая внимательно рассматривать висящего в его хватке дракончика. Он прошёл в указанном направлении, легко преодолев защитные заклинания и даже не заметив, как резко изменился цвет шкуры ребёнка. Заклинания, запитанные Тьмой, оказались слишком мощными для защитных чар и они дали слабину, вынудив ощутить мелкого всю гамму тех приятных последствий, которые были заготовлены для чужака. Напуганный реакцией отца на собственный поступок, отчаянно тоскующий по матери и ем не менее осознающий собственную вину, мальчишка отчаянно пытался понять, что ему делать.

   Только как назло в голову ничего толкового не приходило.

   Мужчина поставил маленького дракончика на середину комнаты и отошёл к окну. Сжав пальцами подоконник так, что дерево хрустнуло под ними, Сеш'ъяр ещё немного помолчал, стараясь успокоиться, после чего бросил через плечо:

   - Сам превратишься или помочь?

   Дракончик тихо хныкнул, потёр лапой нос и тяжело вздохнул. Если сначала его идея подразнить отца вполне устраивала, то сейчас как-то боязно было. Ещё раз вздохнув, он настроил себя на то, чему учила его мать: всегда отвечать за свои поступки, чтобы не случилось.

   Прикрыв глаза, на несколько мгновений, словно растянувшихся на невообразимо длинный срок, дракончик замер на месте. Вокруг него ничего не происходило, однако, Сеш'ъяр кожей почувствовал всплеск трансформации и высвобождении некоторой доли магической энергии, как его следствия. Потерев переносицу, он медленно повернулся, прищурившись и недовольно взирая на растрёпанного, темноволосого мальчишку, стоявшего босыми ногами на ковре и хлюпающего носом.

   Едва заметно хмыкнул. И ведь боится, паршивец, на самом деле боится. Да только губы упрямо поджал, пальцы стиснул в кулаки и стоит, не двигается. Ждёт, когда приговор вынесут.

   Медленно повернувшись, опёрся на изрядно пострадавший подоконник и сложил руки на груди. Иронично изогнул бровь, склонив голову набок:

   - И что это было?

   - Я хотел поиграть, - помявшись, всё-таки выдавил Рагдэн, шмыгнув носом и вытерев его рукавом чистой, вчера ещё купленной рубашки. - Я не виноват, что ты такой...

   - Какой? - вопросительно вскинул брови Сеш'ъяр.

   - Не правильный, - бросив на него обиженный и в тоже время виноватый взгляд, пробурчал Рагдэн. - Я думал, мой отец другой. Был бы ты другим, мама не ушла бы от тебя...

   - Так может, поищешь нового кандидата себе в отцы? - в голосе засквозил яд и как ни старался дракон его убрать, не получалось. В груди засела занозой обида, пополам с горечью. - Или дождёшься пока мама подберёт подходящего кандидата, м? А, может, кто на примете уже есть?!

   - Мама хорошая! - звонко крикнул мальчишка, сжимая кулаки ещё крепче и смотря на него злым взглядом. - Она меня любит! И тебя! Только не знаю за что!

   Что послужило причиной дальнейших поступков, Сеш'ъяр позже даже вспомнить не сможет, не то, что объяснить, почему и зачем.

   Просто неожиданно совсем рядом оказалось перепуганное лицо мальчишки.

   Просто рука сама оказалась в замахе.

   Просто удар обжёг детскую щёку, заставив ребёнка сломанной куклой отлететь в сторону.

   Просто в ушах раздался невыносимый крик, обжигающий нервы.

   Просто... В таких ситуациях всё бывает слишком просто.

   И почему-то в душе не появилось ни удивление, ни злости, ничего, когда рядом мелькнула яркая вспышка. Рыжеволосый смерч отработанным ударом ноги в солнечное сплетение отбросил не сопротивляющегося дракона к стене.

   Сеш'ъяр воспринимал всё это как во сне. Он всё ещё никак не мог понять, как у него вышло поднять руку на обретённое сокровище. Казалось, всё это произошло с кем-то другим, но ладонь всё ещё горела от удара, а чёрные глаза, полные слёз смотрели с болью, упрёком... С рушащимся доверием, только-только начавшим выстраиваться между ними.

   "Сердце Матери"...

   Громовым эхом в ушах прозвучало значение имени Рагдэн, на языке эрханов. Поднявшись с пола, сел, опираясь спиной на стену, и закрыл глаза рукой. В душе оказалось неожиданно пусто. И больно. Как будто не он ударил ребёнка, а его избили до полусмерти.

   - Что же я сделал-то... - сдавленно шепнул. Такое не забудешь и не сотрёшь из памяти. Особенно, из памяти маленького, пятилетнего ребёнка. Как и его матери, которая обязательно обо всё узнает. Насколько он её знал, Корана ему такое не простит. Она убьёт его.

   Вопрос в том, не сделает ли кто-то другой это раньше.

   Стоило этой мысли оформиться в его голове, как мозг вновь начал работать, словно в попытке заглушить поднимающуюся из глубины души вину.

   Рыжеволосый смерч. Ни у кого из присутствующих в этих апартаментах не было рыжих волос. Даже не так, тёмно-красные, с медным отливом и длиной до плеч, с неровно остриженными прядями. И ни у кого из них не было светло-зелёных, с золотистым оттенком глаз.

   Приоткрыв глаза, посмотрел на стоявшую на коленях перед сжавшимся в комок ребёнком девушку. Даже в такой позе было ясно, что она высокого роста, даже слишком высокого для женщины. Где-то около метра восьмидесяти. Пряди волос, яркого цвета, рассыпались по плечам, окутав не только её, но и Рагдэна, доверчиво прижимающегося к ней. Телосложения среднего, одета просто, в длинную домашнюю юбку, блузку из плотной ткани и фартук. На ногах туфли на плоской подошве.

   - Тихо, малыш, - шептала гостья, поглаживая мальчишку по голове и спине. Рагдэн плакал, уткнувшись носом ей в плечо и смотря на отца больным взглядом. - Ну всё-всё, успокойся. Я рядом, я помогу. Посмотри на меня, Дани. Дани?

   Мелкий перевёл затравленный взгляд на гостью. Та вытерла слёзы и поднялась, легко подхватив ребёнка на руки. И только после того, как он обнял её руками за шею, она повернулась к всё ещё сидевшему на полу Сеш'ъяру.

   Прокашлявшись, он попробовал заговорить:

   - Я...

   - Закрой рот, дракон. Честно говоря, от того, что бы убить тебя здесь и сейчас, меня останавливают разные весовые категории в плане магии и то, что он всё-таки твой сын, - голос у девушки оказался глубоким, низким, с хриплыми нотками.

   Овальное лицо. Плавные, чёткие линии, прямой нос, с лёгкой горбинкой, чуть раскосые большие глаза, тонкие губы. Назвать красивой нельзя, но что-то в ней было. Как и в Коре. Какой-то стержень что ли или просто, что-то такое внутри, вызывающее уважение, пусть и незаслуженное пока что.

   - Тётя Сэми, а... А почему ты тут? - дёрнув девушку за прядь волос, Рагдэн снова завладел её вниманием, стараясь не смотреть на отца.

   Мужчин горько хмыкнул. Вот до чего его довели собственнический инстинкт, ревность и желание затмить мать перед сыном. Оставалось верить в то, что ему удастся всё исправить. В противном случае, сам придёт к Коране с повинной. Даже нож вручит, что бы удобнее убивать было.

   - Дани, ты же знаешь, мы никогда не бросим тебя в беде, - добродушно фыркнула девушка, потёршись носом о нос ребёнка и коротко поцеловав его в лоб. - Мама просила присмотреть за тобой. Хотя точнее будет сказать, просто поставила перед фактом.

   - Тётя Сэми, - Рагдэн обнял её за шею и уткнулся в плечо. - Не хочу тут быть.

   - Как скажешь, малыш, - солнечно улыбнулась рыжая и, смерив Сеш'ъяра презрительным взглядом, вышла из комнаты, оставив дракона один на один с собственными мыслями, носившими далеко не самый радужный окрас.


   Корана

   Утро выдалось... Странным. И слишком хлопотным, как по мне. Ночной разговор с Сеш'ъяром, а затем и молчаливый диалог с Астой, где мы просто сидели на подоконнике, спина к спине и смотрели на усыпанный звёздами небосвод, повлекли за собой вполне ожидаемые последствия. Именно поэтому сейчас, сидя за уже закрепившимся за мной и Тианой столиком в углу, меланхолично вертела в руках ложку, старательно сцеживая зевоту в кулак.

   Рядом, нагло вытянувшись на стуле, закинув ногу на ногу, сидела блондинка, среднего роста, с точёной и хрупкой на вид фигуркой. Она задумчиво подкидывала в воздух большое красное яблоко, периодически кидая на меня не самые дружелюбные взгляды.

   - Ну давай, выдай, - криво улыбнулась, устроив голову на сложенных руках и надвинув капюшон на лоб. С Тианой встречать не было никакого желание, поэтому сегодня я ограничилась одним лишь плащом. К тому же меня не оставляла непонятная тревога. По опыту знаю, что такое неясное, едва ощутимое чувство означает, что что-то не так с Рагдэном.

   Надеюсь, что Сеш'ъяр сможет с ним справиться и уберечь от опасности.

   - Ты идиотка, - чуть подумав, припечатала меня подруга, наконец-то откусив от несчастного плода кусочек. Искоса на неё посмотрела, насмешливо выгнув бровь. Аста раздражённо фыркнула. - Ну а что ты от меня хочешь?! Мало того, что снова ввязалась в дела Гильдии Игроков, так ещё и замахнулась не на кого-нибудь, а на Танориона сейт Хаэл!

   - Не рефлексируй, - тяжело вздохнув, снова села прямо и потёрла переносицу. - И без тебя понимаю, что в полной заднице. Вот только, выход есть даже из такой ситуации!

   - О да. Пойти и сдаться на милость правителя эрханов, - саркастически хмыкнула Аста. - Долго протянешь при таком раскладе?

   Так, хватит, - подняла руки вверх и тряхнула головой. - Прекрати уже истерить. Я извинилась за столь... Неожиданное приглашение помочь. В следующий раз предварительно извещу тебя письмом!

   На пару минут за столом повисло молчание, оседающее на коже напряжённой злостью, сквозившей между нами. Затем Аста весело фыркнула и тихо рассмеялась, а следом за ней и я.

   Наши отношения сложно назвать таковыми, но и меня и её это вполне устраивает.

   Успокоившись, мы переглянулись и едва заметно склонили головы в поклоне. Все приличия оказались соблюдены, и теперь можно было начать разговор о деле по-настоящему, не скатываясь на взаимные подколки и упрёки.

   - Как я понимаю, этот заказ плата за все его одолжения? - осведомилась Аста, вкинув руку и подзывая служанку.

   - Что-то вроде этого, - поморщившись, откинулась на спинку стула, прикрыв глаза. - Видишь ли... Меня оставлять в живых после этого заказа никто не собирается. Точнее даже не так, никто не сомневается, что я выполню задание и убью Танориона, но так же никто не показывает и тени сомнения в том, что за своего сына правитель эрханов сделает из меня коврик для ног, образно выражаясь.

   - Неплохая участь, быть постеленным у кровати, - философски заметила подруга, скрывая улыбку. Несчастная обслуга почему-то тряслась от страха при виде неё и обслуживала со всей доступной им скоростью.

   Нет, об утреннем инциденте я была наслышана, точнее мне его пересказали в лицах, да ещё и по ролям. Неужели их настолько впечатлила разгневанная, растрёпанная и слегка нетрезвая блондинка?

   - Бери выше. Меня наверняка используют в качестве коврика у двери, - хихикнула, качая головой. - И будут об меня ноги вытирать такие важные люди и нелюди...

   - Фу, - передёрнула плечами Аста, снова становясь серьёзной. - Кора, я одного не пойму. Если ты заранее предполагала такой исход, почему согласилась? Ни за что не поверю, что услышав имя цели, твоя хорошенькая головка не начала просчитывать возможные последствия.

   - Вот именно по этой причине я и взялась за него, хотя как ни крути, особого выбора не было. Сама понимаешь, Гильдия Игроков это не те, с кем стоит тягаться в одиночку, меряясь у кого достоинство больше и толще, - пожала плечами, взяв принесённый бокал с вином. Отпив, поморщилась, но комментировать не стала. Сойдёт, для разговора.

   - Ясно, - вздохнула Аста. Помолчав немного, спросила. - А от меня ты что хочешь? Что бы я тебе удачи на пути к собственной смерти пожелала? Или проводила в последний путь?

   - Я ещё побарахтаюсь, - хмыкнула. - Аста, всё гениальное всегда было просто. Риго хочет моей смерти и смерти Танориона? Он получит и то и другое. Но это будет последнее из его желаний, что исполнится в этой жизни.

   - И каким же образом, позволь узнать?

   - Насколько мне известно, Танорион далеко не идиот и отличается несколько более спокойным нравом, всё же он не эрхан по происхождению, - поставив бокал обратно на стол, стала водить пальцем по его краю, задумчиво изучая посетителей. - Та эльфочка, что меня сопровождает, не вернётся из Тайрока. Их человек в стране демонов тоже останется только мимолётным воспоминанием. Так я частично лишу Риго возможности влиять на меня и видеть все мои действия. А затем мы встретимся с Танорионом и предложим ему выгодную, в общем-то сделку. Его жизнь в обмен на помощь мне.

   Аста некоторое время озадаченно на меня смотрела, после чего громко расхохоталась, откину голову назад.

   Невольно залюбовалась ею. Красивая. Какой-то хрупкой, тонкой красотой. Она всегда ассоциировалась у меня с искусно выполненной статуэткой из хрупкого фарфора. Кажется, нажми сильнее и сломается.

   Но в случае с ней все стереотипы и ассоциации летят в адское пекло. Она жестокая, в чём-то частично безумная и в тоже время мягкая, добрая, немного взбалмошная и истеричная. Она как маленький ребёнок, всё время ищет что-то новое и интересное, в тоже время в чём-то оставаясь ярым приверженцем традиций и прошлого.

   Кукольное личико, со светлой кожей и большими серыми глазами, в обрамлении длинных чёрных ресниц. Изящный разлёт бровей, тонкий нос и пухлые, чувственно очерченные губы. На левом виске едва заметная сетка шрамов. На подбородке сделан прокол и сейчас там сияет чистый и дорогой сапфир, переливаясь в отблесках света всеми цветами радуги.

   И смотрит эта девушка на мир невинным, полным искреннего счастья взглядом.

   Усмехнулась. Если у меня внешность просто чуть-чуть не соответствует начинке, то тут она диаметрально ей противоположна. И лучше не становиться на пути у этого милого создания. Жизнь она всё-таки одна, как ни крути.

   Успокоившись и взяв себя в руки, Аста вытерла выступившие в уголках глаз слёзы и улыбнулась:

   - Умеешь ты насмешить. С чего ему верить тебе, м?

   - А с чего ему мне не верить? - иронично изогнула бровь, криво улыбнувшись. - Аста, солнышко моё, я же не голословные заявления делать буду. Тиана умрёт, это да, - тут на моём лице появился хищный оскал, заставивший мелкого воришку, решившего поживиться моим кошельком, - но предварительно поделиться всеми своими воспоминаниями и знаниями, касающимися конкретно этого дела.

   - Садистка. Не даёшь человеку уйти на покой без особых страданий, - насмешливо протянула блондинка, отпив наконец-то своего вина и скривившись. Не стесняясь окружающих она выплюнула напиток на пол и шумно выдохнула, сверля меня недовольным взглядом.

   Невинно улыбнувшись, едва заметно пожала плечами:

   - Не решилась тебя отвлекать, ты так вдохновенно втирала им, какое конкретно блюдо и как должны приготовить на кухне... А что касается спокойной смерти, я тебе так скажу. С такими, как она, подобное не возможно просто по определению. Крыса всё равно остаётся крысой, и смерть у таких тварей соответствующе их статусу!

   - Жестокая, - вздохнула Аста, качнув головой. - Иногда я удивляюсь тому, что у тебя есть ребёнок.

   - Иногда, я удивляюсь тому, что за твой длинный язык тебя ещё никто не повесил на нём. Всё же порой ты не знаешь, где остановиться, - вернула комплимент, устало вздохнув. - Ладно, давай без взаимных подколов. Танорион вряд ли не сможет понять, что к чему, коли мы предоставим ему весомые доказательства нашей версии. Головы предателей и их воспоминания, как мне кажется, очень даже подойдут. Ну а после, нас ожидает долгий разговор на тему, как выбраться из этой задницы.

   - И у тебя есть варианты? - заинтересованно склонила голову набок Аста.

   На мгновение она от чего-то нахмурилась, машинально погладив ободок широкого кольца на большом пальце. Однако, рассмотреть или предположить, что послужило причиной такой реакции не вышло, блондинка быстро справилась со своими чувствами, вновь сверля меня любопытным взглядом.

   Сделав себе пометку выяснить позже причину её беспокойства, поделилась планом действий, давно уже оформившимся в моей голове. Всё же определённый жизненный опыт у меня есть.

   - В общем так. Риго так или иначе убьёт Танориона. Не я, так какой-нибудь дурак, желающий перед ним выслужиться. Конечно, что бы убить ученика самой Розы, надо обладать воистину суицидальными наклонностями и находиться в толпе себе подобных, но это не суть важно. Сама знаешь, фанатики были, есть и будут в этом мире.

   Аста кивнула головой, соглашаясь с моими словами. Отпив ещё немного того пойла, что тут называлось вином и даже не скривившись, то ли привыкая, то ли просто не чувствуя вкуса, продолжила:

   - Мой план состоит в том, что бы убить Танориона. Не в прямом смысле этого слова, а устроить настоящие показательные выступления, где я буду в роли себя самой, а ты изобразишь полукровку.

   - Так, подожди. Показательные выступления? - переспросила подруга, нахмурившись. - То есть у всех на глазах?! Но тебя же схватят! Как я понимаю, посвящать кого-то кроме него и меня в свои действия ты не собираешься! Кора, я ценю твой ум и опыт, но тут ты явно не понимаешь что творишь!

   - Деточка, покажи мне в этом мире нормальное живое существо, а? - хмыкнула, пожав плечами. Такая реакция меня не удивила. И определённая капля безумия в моём плане действительно присутствовала, как и изрядная доля риска.

   Только если бы всё было абсолютно безопасно, какой тогда в этом интерес?

   - Уела, - вздохнула Аста. Подперев кулаком подбородок, уставилась на меня, вынуждая продолжать разговор.

   - Как ты понимаешь, я тоже должна сдохнуть. А чем не самый лучший вариант: убить принца и быть схваченной опечаленными горем родителями? - развела руками. - Вот и весь расклад.

   - Ну что ж, подведём итог, - помолчав немного, отрешённо заговорила подруга. - Ты идёшь к Танориону, выдаёшь ему весь расклад, после чего прилюдно убиваешь меня, замаскированную под его драгоценную тушку и попадаешь в темницу, откуда живой не вернёшься. Всё верно?

   - Угу, - счастливо улыбнулась. Приятно, когда твой план понимают с полуслова.

   - Ты сошла с ума? - с надеждой в голосе поинтересовалась Аста.

   - Не-а, - хихикнула и потрепала её по голове. - Из темницы Сайтаншесса больше не вернётся Мантикора, в качестве приятного приза для Риго и иже с ним. А для остальных в мир вернётся Корана аль Эйран. Родовое имя никто не отменял, как говориться.

   - И вот так просто позволишь себя поймать и убить? - вопросительно вкинула брови подруга. В фиалковых глазах отражалось недоверие. - Ради успокоения душеньки одного Игрока?

   - Нет, конечно, - усмехнулась, поднимаясь из-за стола. Пора было проведать Аэрис, и принести ей чего-нибудь поесть. Девчонка наверняка проснулась и сейчас пытается понять и осмыслить всё, что произошло. По опыту знаю, нелегко ей сейчас. - После нашего скромного спектакля, я закрою эту страницу своей жизни раз и навсегда, закрепив получившийся результат кровью. Его кровью.

   Не знаю, что отразилось на моём лице, но Аста слегка отшатнулась, смотря так, словно у меня выросла вторая голова или ещё что-то подобное. Не став заострять на этом внимание, направилась в сторону кухни. Если я хочу покормить своего найдёныша, придётся утроить небольшую войну, местного масштаба. Думаю угроза лишиться кое-каких определённых выступов на своём теле может помочь повару обрести талант в кулинарии.

   С другой стороны, коли даже такое воздействие окажется бесполезным, можно будет и самой приготовить завтрак. Из тех самых ненужных частей тела повара.

   Рассмеявшись собственным кровожадным мыслям, скрылась в коридоре, ведущем в помещения кухни. И не заметила, как внимательно следили за мной фиалковые глаза, наполненные лёгкой грустью.

   Всё что меня волновало в тот момент, это Аэрис и непонятная тревога, терзавшая меня всякий раз, стоило подумать о сыне. Хочется верить, что удастся разобраться с возникшими проблемами достаточно быстро и вернуться к нему.

   Сжав пальцами кулон, прикрыла глаза, остановившись перед одной из дверей, ведущей в подсобные помещения. Вызвав образ своего лучика света, послала по тончайшей нити связи любовь, грусть и нежность, переполнявшие моё сердце. Всё это оформилось в одну, но самую важную мысль:

   "Я люблю тебя, моё сердце..."

***

   За столом осталась сидеть миловидная блондинка. На красивом лице застыло хмурое выражение: сведённые к переносице брови, поджатые губы. Пальцы выстукивали раздражённую дробь по деревянной столешнице. Она то и дело потирала полоску металла на большом пальце левой руки, словно пытаясь чего-то добиться от этого куска металла.

   Наконец ей надоело это бесполезное занятие и она поднялась, оставив на столе пригоршню мелких монет - достоянная плата за паршивую выпивку и еду, что тут подают. Заправив за ухо выбившуюся прядь светлых волос и прихватив небольшую сумку, Аста направилась в сторону выхода, продолжая о чём-то напряжённо думать.

   Девушка настолько ушла в себя, что далеко не сразу заметила пристальное внимание изящной чёрной кошки, тенью следовавшей за ней. Бросив на животное мимолётный взгляд, Аста кивнула ему и свернула в ближайший переулок, закончившийся тупиком в окружении глухих стен домов.

   Кошка скользнула следом, смазанным пятном проскочив мимо каких-то бродяг, мимоходом ударив мо морде приготовившегося залаять пса. Остановился ухоженный домашний питомец только когда оказался лицом к лицу с девушкой. Усевшись на задние лапы, кошка, при ближайшем осмотре, оказавшаяся обладательницей явно бурного бойцового прошлого, требовательно мяукнула.

   - Да, не самое подходящее время для встречи, - согласно кивнула головой Аста, скривившись как от зубной боли. - И место, мягко говоря, не то. Но ты сама настояла на срочном разговоре. Причём специально просила не афишировать это перед Корой. Так что без обид.

   Кошка пару минут внимательно и несколько раздражённо рассматривала блондинку, после чего повела ушами и издала тяжёлый вздох. Лизнув лапку и проведя ею по мордочке, она посмотрела в лицо Асте и снова мяукнула.

   - Что значит, проблемы с её сыном? - ещё сильнее нахмурилась блондинка, нервно теребя кончик выбившейся из причёски пряди. - Разве она его не с тобой оставила?

   Животное страдальчески возвело глаза к небу, после чего укоризненно посмотрела на неё, отрицательно мотнув головой.

   - Она оставила его с отцом? С этим... Как его... С драконом, что ли?! - удивлённо воззрилась на кошку Аста, даже отшатнувшись от неожиданности. Получив утвердительный кивок, сопровождаемый злым мявком, она процедила сквозь зубы. - Что он натворил?! Если он хоть пальцем тронул Дани, я его...

   Чёрная кошка скользнула ближе, потёршись аккуратной головой об сапог девушки, громко мурлыча.

   - Да не надо меня успокаивать! Я его лично на ленточки порежу! - рыкнула та, отпихивая собеседницу от себя. - Дай только найти способ переместиться к нему как можно быстрее и можно смело заказывать похороны для одного кретина в чешуе! Я даже Коре ничего говорить не стану, просто убью его и всё!

   Кошка зашипела и ударила лапой с выпушенными когтями по ноге, защищённой только тонкой тканью штанов. Вскрикнув, блондинка обиженно посмотрела на невозмутимое животное и тяжело вздохнула, признавая молчаливую правоту оного.

   - Как он сейчас? - тихо спросила, усаживаясь прямо на землю и почёсывая маленькую кошечку за ухом. Та мурлыкнула, довольно зажмурившись и выгнула спину. - Хорошо, что он смог докричаться до тебя. Или это Кора перекинула завязки? - кошка мурлыкнула громче, после чего нагло забралась на колени Асты и стала там топтаться, периодически выпуская когти, пока не улеглась, прижав уши к голове. - Всё же она в чём-то параноик. Ладно, Коре-то сказать о случившемся? - тихий протестующий мявк. - А нам не прилетит потом за укрывательство? - ещё одно "мяу", но уже менее уверенное. - Ну, коли ты считаешь, что так будет лучше... Присмотри за Дани, ладно? Всё же она любит этого козла недобитого, только что не признается в этом. Пусть он всё-таки поладит с отцом, а? - кошка замурлыкала громче. - Коли ты уверена в этом, я тоже буду уверена.

   Аста поднялась с земли, предварительно сняв кошку с колен. Чёрная красавица зыркнула на неё тёмно-зелёными глазами и скрылась на ближайшей крыши, с которой тоже исчезла, растворившись тонкой завесой чёрного дыма.

   Блондинка же глубоко вздохнув, отправилась на рынок, находившийся поблизости. Нужно было отвлечь себя, а самый лучший способ в борьбе с нервами - это сладкое.

   А в это время...

   Далеко от Тайрока, в небезызвестном городе Мельхиор, в одной из лучших гостиниц города, в однокомнатном номере, на кровати сидела рыжеволосая девушка, задумчиво поглаживающая спящего на кровати мальчишку по волосам. Она как будто о чём-то замечталась, настолько расфокусированным и пустым был её взгляд.

   На подоконник открытого окна приземлилась, словно соткавшись из воздуха, хрупкая, маленькая чёрная коша с зелёными глазами. Коротко мяукнув, она приблизилась к девушке, что бы превратиться с облачко чёрного дыма, проникшего тонкой струйкой под простой домашнее платье и осевшего на левой лопатке в виде рисунка кошки, свернувшейся в клубок.

   Вздрогнув, Сэмира потёрла лоб и покачала головой. На едва слышный стук в дверь, она не обратила внимание уже в который раз за сегодняшний день. Дракон оказался очень настойчивым. И совершенно не умел смиряться с отказом, совсем как один...

   Сэмира тяжело вздохнула и сама себя одёрнула. Незачем спутывать дела с личной жизнью, к тому же, думать о том, чего нет и жалеть об этом как-то не правильно, что ли. Проверив ребёнка, она поднялась с кровати, отряхнула несуществующую пыль с платья и подошла к двери. Отперев засов, чуть приоткрыла. Ровно настолько, что бы хватило для короткого разговора с нежеланным гостем.

   - Что нужно? - холодно поинтересовалась, но шёпотом. Будить Рагдэна в её планы не входило совершенно. - Если ты не заметил, общаться с тобой у меня нет никакого желания.

   - Я хочу забрать сына, - Сеш'ъяр сложил руки на груди, нахмурившись. Только вот Сэмира без труда определила за всей его показной уверенностью в себе, что дракон чувствует себя не в своей тарелке.

   Довольная улыбка появилась на лице девушки против её воли. Она испытывала настоящее удовольствие от того, что могла потрепать нервы и вполне заслуженно такому противнику. К тому же, так она поможет Коране и Рагдэну.

   - Хочешь? - выразительно изогнув бровь, Сэмира повторила его жест, так же скрестив руки на груди. - Можешь хотеть дальше! Я не собираюсь подвергать ребёнка моральной, физической или психологической травме. А с тобой он так или иначе что-нибудь получит! Прости, но Дани мне как родной, и делать ему больно я не позволю.

   Дракон дёрнулся, как от удара и помрачнел:

   - Я не причиню ему вреда, никогда больше, - он сделал ударение на конце предложения, сжав пальцы в кулаки. - Он нужен мне.

   - Для чего? - хмыкнула Сэмира, убрав выбившуюся из причёски прядь волос за ухо. - Кору привязать к себе собираешься? Так зря на это рассчитываешь. Она не позволит сделать мальчишку разменной монетой в вашей игре.

   - Я хочу сделать её счастливой, - чуть помолчав, тихо ответил Сеш'ъяр, опустив взгляд. - Я хочу, что бы у нас была настоящая, любящая семья.

   - Тогда ты начал не оттуда, - пожала плечами девушка, отрицательно мотнув головой. - Уходи. Сначала подумай над своим поведением, а уже потом решай, как и на какой козе будешь подходить к Дани. Они с Корой характером похожи. Та тоже не умеет прощать подобные проступки.

   Не слушая дальнейшие слова мужчина, она закрыла дверь, задвинув засов. Улыбнувшись, она спрятала смешок в кулак и вернулась к малышу. Возможно, стоило бы уйти из этого города...

   Однако, Сэмира слишком хорошо знала Корану и тот, кто смог сделать её счастливой, заслуживает того, что бы получить второй шанс в завоевании доверия сына.


Глава 8.

   Корана

   Шёл дождь. Серая пелена застилала всё вокруг, не давая рассмотреть окружающий пейзаж. Всё, что можно было увидеть, это небольшой кусок дороги впереди, точно такое же количество оной сзади и тёмные силуэты деревьев, окружающих её. Кто бы сомневался, что родные земли встретят меня самым дружественным образом.

   Усмехнувшись, смахнула влажную прядь волос, прилипшую к носу. Плащ давно напоминал собой использованную половую тряпку, которую забыли выжать. Холодные капли беспрепятственно попадали на тело, проникая под одежду. Я чувствовала как парочка таких вот "гостей" скользила по позвоночнику, вызывая неприятную дрожь. Едва заметно передёрнув плечами, склонилась к шее Урга, сильнее сжав коленями его бока.

   Двигались не спеша. Процессия из двух путешественников вряд ли могла бы вызвать подозрения, но лишний раз рисковать не стали, посему проводник вёл нас в обход возможным постам и главным дорогам. По мне, так чушь всё это. Самый лучший подход, идти против стереотипов, а так мы только наломаем дров или же наткнёмся на сугубо приятную компанию желающих поживиться чем-нибудь интересным.

   - Долго ещё? - поинтересовалась у хрупкой девчонки, ехавшей на крупном вороном жеребце слева от меня. Она вздрогнула, бросив на меня равнодушный, в общем-то, взгляд. Пожав плечами, вернулась к рассматриванию собственных пальцев, лишь слегка поджав губы, тем самым показывая своё недовольство моим излишним любопытством.

   "Не нервируй малышку, нам трупы скоро девать будет некуда" - ехидно прокомментировала моё поведение Аста, в данный момент поддерживающая со мной мысленный контакт.

   Возможный риск решили уменьшить до самого минимального уровня, поэтому она, вместе с Аэрис двигались по лесу, чуть сзади, прикрытые самыми лучшими щитами. За неделю удалось привить найдёнышу доверие к блондинке и даже проверить наличие магических способностей. Мы с Астой по праву гордились своими успехами в обучении малышки.

   Неделя...

   Да, ждать пришлось долго, но дело стоило того. За семь дней проживания в Тайроке удалось закупиться всем необходимым, разработать и улучшить план, а так же уточнить кое-какие вводные данные. И позабавиться, наблюдая за тем, как Аста периодически разносит какое-нибудь питейное заведение.

   Усмехнувшись, покачала головой. Однако, всё хорошее имеет свойство заканчиваться и этот раз не стал исключением. Тиана сообщила о прибытии нужного человека, хотя это на проверку оказалась слабенькая полукровка, с, практически, нулевыми магическими способностями. Дроу выглядела довольной собой, уже предчувствуя возвращение домой. Она просто светилась от радости и желала мне удачи.

   Сдула каплю воды с носа. Мою улыбку она расценила как благодарность. И даже не заметила одного движения, позволившего впрыснуть в её бокал с травяным настоем один из экспериментальных ядов, ещё не проходивший проверку. Стоит признать, что состав себя оправдал. Вот эльфийка с нами разговаривает, а вот уже сползает под стол. И вроде бы улыбается, счастливой выглядит, да сердце уже не бьётся. И ни одно диагностическое заклинание не определит, что с тобой случилось. Всё же смерть - это искусство, не каждый может по достоинству оценить его и овладеть им.

   Где-то раздался крик ворона. Ург моментально напрягся, остановившись посреди дороги. У шаури с Предвестниками Смерти не самые лучшие отношения, но в этот раз причиной была вовсе не неприязнь.

   - Стой, - бросила проводнику, предупреждающе вскинув руку. Та послушно остановилась, вопросительно глядя на меня. Вздохнув, пояснила. - Жди здесь.

   Зверь послушно скользнул с середины дороги, больше смахивающей на тропу, в сторону леса, скрывшись среди деревьев. На собственное зрение полагаться смысла не было, пришлось ориентироваться на всплески ауры, слабый след маги и всё тот же, слишком пронзительный и неестественный крик ворона. Такой трюк, обычно, используют группы бандитов, для координации. Или же убийц. Что первый вариант, что второй, меня в качестве сопровождающих не устраивает.

   Найти место дислокации в лесу, во время дождя, полагаясь лишь на чутьё верноё нежити, проблематично. Однако, нам удалось и сейчас, притаившись в тени деревьев, я и Ург наблюдали за небольшим, всего-то три-четыре воина, отрядом. Знаки отличия давали понять, что это наёмники. Не самые худшие, причём.

   Осталось только понять, что они тут делают, ведь среди них нет ни одного эрхана.

   Стянула насквозь промокший плащ, бросив его в сторону. Вода никогда не была для меня основной стихией, хотя из-за определённых особенностей собственных сил, владею ею на уровне мастера. Не люблю, но умею, так, кажется, говорят.

   Сделав знак "Ожидай", стала обходить небольшой лагерь по краю, стараясь не выходить за пределы теней, созданных разлапистыми нижними ветками. Оказавшись за спинами мужчин, прислушалась, мимоходом выводя в воздухе узор простой печати концентрации, позволившей мне почувствовать окружающую нас воду. Весьма неожиданно то, что до этого было препятствием, оказалось подспорьем, способным помочь выиграть если не войну, то битву.

   Наёмники о чём-то переговаривались, сидя вокруг костра. Над ними периодически вспыхивал малый воздушный купол, позволивший им разместиться с относительным комфортом, насколько тот возможен посреди сырой травы и грязи.

   Лёгкое движение указательного пальца и сквозь стену дождя к лагерю направляется тонкая, сливающаяся с окружающим пейзажем, водяная нить. Подняв руку, закрепила её конец заколкой, возле уха. Убить лишних гостей я всегда успею, а вот узнать, кто они и что здесь забыли, будет далеко не лишним.

   Отключившись от внешнего мира, погрузилась в разговор между мужчинами:

   - Что у нас за дело, Крос? Какого грёбанного демона нас сюда занесло?!

   - Вот именно, что демона, - едва слышный смешок. - Дело у нас хорошее, прибыльное. Заплатят за него достойно. Осталось всего ничего, выполнить задание.

   - Ну и какое оно, это таинственное задание?

   - Нужно выкрасть один артефакт.

   - Всего-то? А ты не подумал, что с нами сделают за этот артефакт? Демоны не любят, когда берут без спросу.

   - Эта хрень находиться у них. Там будет гостить какой-то человечек, приближённый к директору Эллидарской Академии магии. Вот у него и надо будет почистить карманы.

   - А потом?

   - А потом мы дружно...

   Дальше слушать не стала, оборвав связь и зло скрипнув зубами. Убрать их сейчас не получится. В конечном счёте, они идут не за мной, просто пути совпали, и такое бывает по воле Хранителей. Но и позволить им украсть этот артефакт тоже не могу. И дело тут не в моих благородных порывах. Что уж греха таить, сама порой крала, да ещё и у намного более серьёзных противников, чем может себе позволить кучка идиотов, сгрудившихся на поляне.

   Просто долги надо возвращать. В конечном итоге, директор Академии помог мне выжить и создал маску.

   Обречённо вздохнула, возвращаясь к преданно ждавшему меня шаури. Забравшись ему на спину, похлопала по мокрой шерсти, кивнув головой в сторону дороги. Ург возражать не стал, послушно двигаясь в указанном направлении.

   Аста молчала, хотя я могла поклясться на чём угодно, что она всё слышала. Более того, скорее всего и видела, потому что всегда предпочитала быть в курсе всех событий.

   Устало хмыкнула. Видимо, блондинка тоже понимает, что так или иначе, но стирать с лица земли группу неудачников именно сейчас не с руки. Вот только придётся и за ними следить, чтобы не привели нас к ещё большим неприятностям.

   "Я присмотрю" - тихо шепнула Аста, на миг коснувшись моего сознания.

   "Будь осторожно" - откликнулась также беззвучно, согласно кивнув головой. - "Береги Аэрис."

   "Всё будет хорошо..."

   Улыбнувшись насмешливой теплоте, прозвучавшей в послании, вернула своё внимание проводнику, жестом показав, что можно двигаться дальше. Насколько я помню карту, то обходными путями к столице мы доберёмся где-то дня через три. И то далеко не факт. Интересно, это чья-то глупая и неуместная шутка или попытка вымотать меня так, что бы выполнив задание, я потеряла всякую бдительность и попала в благородно расставленные ловушки?

   Нет, называйте меня параноиком, но лучше я буду живым, вечно всех подозревающим психом, чем молчаливым трупом.

   Хмыкнув в ответ на собственные размышления, заставила шаури поравняться с жеребцом и холодно поинтересовалась:

   - Так и будем плестись в течение трёх дней?

   - Мне велено доставить вас в целости и сохранности, инкогнито, - сухо откликнулась полукровка, смерив меня презрительным взглядом.

   Мысленно усмехнулась, по себе меряет. Видит человека и считает, что говорит с человеком. Её что, не учили такой прописной истине, как "не всё то золото, что блестит и не всё является тем, чем кажется"? Видимо, нет, раз она так... Прямолинейна в своих высказываниях. Глупая маленькая девочка.

   - Ну кто бы сомневался, - фыркнула, неосознанно коснувшись края маски. Не смотря на то, что она плотно прилегала к коже, во время дождя было как-то некомфортно. - Только вот трястись три дня на спине зверя, а после ещё и заниматься делами, я не собираюсь. Так что выбирай, девочка, - последнее слово выделила хлынувшим в голос презрением, - ты со мной идёшь порталом или я иду одна. Но тогда, твои шансы на выживание в этом мире сокращаются в разы. Можешь мне не верить, однако недалеко отсюда пасётся очень милая банда.

   - Ваши предложения? - чуть подумав, откликнулась девчонка, невольно выдав своё истинное состояние подрагивающими пальцами, сжимающими поводья. Спрятав усмешку рукой, вытащила из-за пояса ту самую пластину, отобранную у бедняжки Тианы. Конечно, настроена она отнюдь не на то место, куда нам нужно, но ведь это дело поправимое, притом довольно быстро, если знать как.

   - Вот это вполне поможет сократить путь до столицы или дворца, как вам больше нравится, моя дорогая, - улыбнувшись, махнула рукой. - Слезайте с вашего жеребца, милашка, будем устанавливать нужные данные.

   Спустя минут пять мне удалось добиться точного описания ближайшей к дворцу точки, пригодной для перемещения. Девчонка обладала информацией на самом минимуме. Как именно она должна была помочь мне проникнуть к Танориону - понятия не имею, у неё не было никакого представления о том, как и чем защищают сам дворец, комнаты, отдельных представителей правящей семьи. С каждым её словом всё больше убеждаясь в том, что меня посылают на верную смерть.

   Радует только то, что я и без них об этом догадалась.

   Закончив поправку печатей, капнула несколько капель крови полукровки и завершила круг рисунка. Вспыхнув чёрным, он утянул нас в переход между двумя точками пространства.

***

   Среди деревьев мелькали тени. Дикие животные с любопытством присматривались к гостям на своей территории и Асту это немного нервировало. Не то, что бы она так уж боялась волков, медведей и иже с ним, но пристальное внимание нервировало.

   Передёрнув плечами, девушка провела рукой по влажным волосам и встряхнулась. Путь предстоял явно не близкий, а команда наёмников намеревалась преодолеть его пешком. И как назло нет никаких способов воздействовать на них, не считая прямого контакта. Только за подобный трюк, Кора с неё шкуру спустит и не посмотрит, что близкая подруга. Потому что из-за этого риску подвергнется новая подопечная Кораны - Аэрис. За своих детей она порвёт глотку голыми руками.

   И это доказано на практике.

   Чертыхнувшись, блондинка задумчиво прикусила губу. Что делать дальше, нет ни малейшего представления. Недавний всплеск магии, вкупе со специфической отдачей магии печатей, показал, что сама Мантикора, вместе с провожатой, двинулись коротким путём. Учитывая возможные планы нанимателей, такие действия изрядно спутают им карты.

   Только, что ей-то теперь делать?

   Остановившись за ближайшим деревом, Аста прислонилась спиной к шершавому стволу и прикрыла глаза, из-под полуопущенных ресниц наблюдая за хрупкой девичьей фигуркой, сгорбившейся под тканью тяжёлого плаща. Нет, Аэрис не промокла от потоков воды, льющихся с этих проклятых Хранителями небес, свой плащ Кора зачаровывала не на страх, но на совесть. Печати покрывали изнанку предмета одежды и его внешние края, давая самую лучшую защиту из всех возможных, в том числе и от непогоды. Только вот малышка, по ходу дела, с непривычки устала. Видимо, ходить по лесу, плутая и перебираясь через поваленные деревья и овраги, для неё в новинку. Сама Аста тоже не была любителем таких забегов, но держалась лучше, хотя тоже была бы не прочь отдохнуть. Желательно в комнате у камина, в компании приятного молодого мужчины.

   Увы, мечты пока что остаются мечтами, а пока надо решать, что делать со всей этой ситуацией, ребёнком и той группой наёмников, вознамерившихся снова отдохнуть!

   - Аэрис, ты устала? - наконец поинтересовалась девушка, решив проверить свои предположения.

   - Нет, - помолчав немного, откликнулась найдёныш, не поднимая головы.

   Блондинка вздохнула, снова. На другой ответ трудно было надеяться. С ней Аэрис не очень-то горела желанием разговаривать, зато с Корой просто таки распускалась и старалась всё время быть рядом, обнимать, касаться. Да она за ней по всей гостинице, как привязанная ходила, и каждое слово впитывала, словно губка.

   - Аэрис, не надо упрямиться. Если ты устала, значит, будем искать другие способы передвижения, - блондинка потёрла виски и задумчиво прикусила нижнюю губу. - Есть у меня один вариант, но если что-то пойдёт не так... Кора меня закопает в ближайшем овраге.

   - Я немного, правда, - промямлила девочка, склонив голову ещё ниже. Пальцами она вцепилась в край плаща, теребя его. - Но я...

   - Так, всё. Устала? Устала. Будем искать альтернативный способ передвижения. И побыстрее. Я этой стеной воды сыта по горло, - оттолкнувшись от дерева, Аста закатала рукава и жестом велела Аэрис отойти в сторону. - Лучше встань у той ели. Это я делала всего раз, под присмотром Коры и с защитой из нескольких слоёв магических щитов.

   Вняв предупреждению, прозвучавшему в словах Асты, девочка нырнула под защиту разлапистых веток, испуганно прижавшись к стволу дерева и казалось бы даже пытаясь как можно больше закутаться в итак не по плечу огромный плащ. Хмыкнув, блондинка стянула свой, промокший насквозь и положила на землю, вместе с дорожной сумкой. Она действительно проводила этот ритуал всего раз. Просто однажды на спор попросила Кору научить её обращению с печатями и с воздействием на силы самой Природы. Та показала. Даже можно сказать доходчиво вбила, заставляя раз за разом складывать печати на пальцах, вырисовывать кровью или силой прямо в воздухе, при этом удерживая несколько за раз.

   Осталось дело за малым, повторить весь процесс и не ошибиться. Особенно с призванным и подчиняемым зверем, иначе сожрут ведь! Не очень-то выгодная перспектива оказаться съеденной посреди непонятного леса каким-нибудь волком, да ещё и под проливным дождём.

   Глубоко вздохнув, Аста медленно выдохнула, сложив руки ладонь к ладони, с вытянутыми пальцами, на уровне груди. Продолжая размеренно дышать, считала до десяти и обратно, вводя себя в состояние транса. Стихия земли для неё была побочной и, мягко говоря, не изученной практически. Поэтому для работы с ней нужно отбросить в сторону все мысли и сосредоточиться на том, что окружает, пронизывает и манит. На тонких голубовато-зелёных нитях, пронизывающих окружающее пространство, коли посмотреть на него особым, магическим зрением.

   Закрыв глаза, воскресила перед мысленным взором рисунки нужных печатей. Кровь использовать опасно, поэтому обошлась почерпнутой силой воды, благо под дождём не трудно найти источник. Линии чертились неожиданно легко, складываясь в витиеватые рисунки, пронизанные силой и желанием, а так же немой просьбой. Требовать от самой Природы или Земли могли только те, кто являлся либо жрецом, либо потомком Древней, остальным дозволено лишь просить. Данную истину Асте так же вбила в хорошенькую головушку Корана, после того, как блондинка попробовала что-то стребовать во время этого ритуала. Только чудом её не лишило всей магической силы, а ауру так вообще потрепало так, что самому Хаосу пришлось вмешаться.

   Больше такую ошибку она не повторит. Никогда.

   Постепенно воздух на небольшом пяточке, где они остановились, начал прямо-таки звенеть от наполнившей его магии. Дикие звери постепенно отступили в сторону, но зато к ним стали приближаться два едва ли не самых легендарных существа, которых можно встретить в лесу.

   Перед Астой, окружённой сияющим кругом печатей, появились два оленя, с серебристой шкурой, переливающейся цветными огоньками. Они настороженно принюхивались, словно проверяя правильность своих предположений, обходя девушку по кругу. Пугливые звери, нервно трясли головами, с огромными, раскидистыми рогами и били копытом. Эмоциональный фон заполнили недоумение, непонимание и подозрение, волнами исходившее от сохатых.

   Теперь главное не сорваться и не вспугнуть их. Второй раз повторить такой трюк вряд ли получится. Если только призвать кого-то, кто обеспечит быстрый переход на Грань.

   Капелька пота стекла по виску. Удерживать круг становилось всё труднее и труднее, к тому же, вслед за двумя оленями, на поляне появился... Снежный барс?!

   От удивления девушка едва не порвала ко всем упырям плетение, но вовремя вспомнила о том, что такой трюк исполняется всего раз, "на бис" его не повторить, и вернула своё внимание оленям. Нараспев начала читать последние, завершающие слова заклинания. От печатей потянулись тонкие ниточки силы, оплетая одного из оленей и... Барса. Второй сохатый встал на дыбы и умчался вглубь леса, избавившись от действия призыва.

   Печати вспыхнули в последний раз и погасли, оседая на землю белой пылью. Аста тяжело дышала, согнувшись пополам, опираясь руками на колени. Если честно, сил разбираться в том, откуда здесь взялся снежный барс, какого драного волкодлака он пришёл в ответ на призыв и почему именно на нём закрепилось заклинание, не было. Единственным желанием, прочно поселившимся в голове, оказалось стремление побыстрее найти сухое, тёплое помещение, с энным количеством съестного.

   - М-можно? - чуть заикнувшись, тихо спросила Аэрис, шагнув к блондинке. Та недоумённо посмотрела на неё. Девушка судорожно вздохнула и пояснила. - Можно их погладить?

   Пару мгновений Аста задумчивым взглядом рассматривала стоящих перед ней животных. Снежный барс, в свою очередь, заинтересованно изучал блондинку слишком умными для зверя глазами. Дёрнув ухом, кошак насмешливо фыркнул и сел на задние лапы, обернув хвост вокруг себя.

   - Садись на оленя, - приняв решение, откликнулась Аста, выпрямившись и сложив руки на груди. Руки чесались от внезапно появившегося желания съездить по одной морде. По одной наглой усатой морде!

   Нет, Кора всё-таки была права, когда сказала, что в плане обращения с силами природы у неё руки из одного места растут. Даже здесь умудрилась получить вместо двух послушных животных одного нормального и одного ехидного! Это только у неё так могло получиться...

   Аэрис тяжело вздохнула, но послушно подошла к замершему сохатому и без труда забралась на широкую спину. Асте же предстояла куда более сложная миссия, учитывая, что барс продолжал сидеть на задних лапах, с интересом взирая на будущую всадницу.

   - Чего уставился, морда усатая? - не выдержала давления на психику блондинка, чувствуя, что слова ей эти потом припомнят. Это было даже не предположение, а полновесное понимание, хотя Аста не могла бы даже под угрозой смерти сказать, откуда оно пришло. - Сейчас маячки навешу на одних подозрительных личностей и ты меня покатаешь немного. Ведь так?

   Кот задумчиво прищурился, склонив голову набок. Девушке на какое-то мгновение показалось, что снежный барс сейчас что-нибудь ответит, причём не факт, что слова окажутся приятными для её слуха. Но призванный зверь лишь усмехнулся, совсем по человечески, себе в усы и встал, повернувшись боком к девушке.

   - Хорошая киса. Будешь вести себя нормально, может, даже молока найду... Прокисшего, - ласково улыбнувшись, она повернулась к тому месту, где остановились наёмники.

   Отчаянно завидуя наличию у оных простеньких артефактов, гарантирующих сухое пространство над тобой, Аста выдохнула заклинание, сделав лёгкий жест рукой. В сторону мужчин полетели маленькие светлячки - огоньки слетевших с пальцев следилок, настроенных на блондинку. Закрепившись на наёмниках, они погасли, что бы снова заработать в случае необходимости.

   Удовлетворённо улыбнувшись, Аста тряхнула мокрыми волосами и смахнула с носа набежавшую каплю. Подойдя к барсу, она немного неуклюже забралась на его спину, с трудом пристроив рядом свою сумку. Ухватившись за шерсть на загривке, потянула на себя, вызвав недовольный мявк кошака, обхватила его за шею, склонившись, как можно ниже и ласково шепнула:

   - Поехали, малыш.

   Снежный барс раздражённо дёрнул хвостом, но огромными прыжками направился вглубь леса. Следом за ним нёсся сохатый, уверенно уклоняясь от слишком низко растущих веток деревьев. На его спине, сжавшись в комок, замерла девочка, уткнувшись носом в отливающую серебром шерсть.


   Сеш'ъяр

   Неделя. Чёртова неделя, наполненная пустыми комнатами, отголосками крика собственного сына и острым пониманием, что ничего не можешь исправить. Дракон внешне никак не показывал своего состояния, пока не оказывался один на один с самим собой. Трудно держать маску, если смотришь в зеркало, а видишь испуганные, полные боли чёрные глаза на другом, более молодом лице.

   Вздохнув, мужчина сполоснул лицо прохладной водой. Проведя рукой по волосам, вернулся в комнату, устроившись в кресле у камина с бокалом вина. За окном шумел дождь, и никого не хотелось видеть.

   Хотя нет. Сеш'ъяр едва заметно улыбнулся, с оттенками грусти. Хотелось увидеть Кору и Рагдэна. Обнять их, усадить мелкого к себе на колени, устроившись с Кораной на диване и смотреть на языки пламени, наслаждаясь царившей между ними атмосферой тепла и семейного уюта. Только вот пока что приходиться лишь мечтать о подобном дне...

   Стук в дверь вырвал дракона из задумчивости. Едва заметно повернув голову в сторону двери, грозно рыкнул:

   - Кто там?!

   - Поумерь свою злость, дракон. Думаю, нам есть о чём поговорить, - насмешливый голос рыжеволосой девушки вызвал дрожь неприятных предчувствий. Тряхнув головой, мужчина встал и открыл дверь, пропуская гостью внутрь. Сэмира не заставила упрашивать себя дважды, с удовольствием скользнув в тёплую комнату, на ходу снимая с себя тяжёлый тёмный плащ. С ткани ручьями стекала вода, но сам он изнутри оставался сухим. По краю можно было увидеть золотые нити, складывающиеся в узоры печатей.

   Горько усмехнулся. Даже тут всё так или иначе напоминает о Коре. Неужели он так мало просит у Хранителей? Всего лишь возможность быть счастливым, вместе с любимой женщиной и сыном. Самым лучшим ребёнком, которого он когда-либо видел.

   Тяжёлый вздох, раздавшийся со стороны камина, был наполнен какой-то обречённо безысходности. Сеш'ъяр удивлённо посмотрел на девушку, залпом осушившую его бокал и снова наполнившим его из стоявшей рядом бутылки. Сев прямо на ковёр, игнорируя кресло, Сэмира перекинула волосы, заплетённые в простую косу, через плечо, накручивая кончики прядей на палец.

   Внутри вспыхнул огонёк страха и опасения. Однако, внешне он так и остался невозмутимым, деланно поинтересовавшись:

   - Что-то случилось?

   - Кхм, ну тебе как ответить? Честно или просто сообщить, что всё отлично? - ехидно поинтересовалась девушка. Дракону почудилось, что в её голосе засквозило чувство безысходности и боли. Только подтвердить свою теорию у него не получилось, рыжая встряхнулась и почти сразу же взяла себя в руки, только улыбка выходила немного натянутой. - Ладно, не будем о грустном, попробуем поговорить об относительно весёлом. Рагдэн сейчас спит, но с ним всё в порядке. Простыл только, паршивец. Говорила ведь, не надо столько холодного молока пить... Только в отсутствии Коры, он мало кого слушает. Разве что тебя, только по понятным причинам, ты в это время зверствовал в своей Академии. Там хоть кто-то живой остался или теперь здесь обучаются сплошные умертвия?

   - Сэмира, как... Как он? - сдавшись, несмело спросил Сеш'ъяр, прислонившись плечом к двери. Что бы унять дрожь в руках, спрятал их в карманы.

   - Дети, что с них взять? - фыркнула рыжая, теперь уже осторожно, медленно пригубив вина. Поставив бокал рядом с собой, согнула ногу в колене, подтянув к себе и положив на неё подбородок. - Знаешь, детская психика удивительна. Вот сейчас ребетёнок на тебя обижается, дуется, капризничает... А спустя пару минут ластится, обнимает. Конечно, Рагдэн это отдельная история. Упрямством и умением помнить плохое, он в мать пошёл, Кора тоже очень хорошо помнит боль, которую ей когда-либо причинили и весьма неохотно прощает. Но мелкий уже спрашивает о тебе и, не смотря на то, что произошло, хочет снова вернуться к отцу. Слишком долго он мечтал о том, что у него будет папа, для того, что бы вот так просто расстаться с этой самой мечтой. К тому же... Ты тоже не безнадёжен.

   - Что ты имеешь в виду? - за короткое знакомство, Сеш'ъяру удалось понять: Сэмира только с виду наивное, юное создание. Где-то там, в глубине пряталось более мудрое и гораздо взрослое существо, иногда поднимая голову в душе девушки. Он невольно задумывался над тем, кому же повезло оказаться её избранником, ведь на правой руке рыжей, на безымянном пальце, блестел ободок перстня, с крупным золотистого цвета топазом.

   Но Сэмира ни разу, ни словом, ни жестом не обмолвилось о своей семье. И пусть их разговоры сводились обычно к спорам по поводу Рагдэна, да и было-то их всего штук пять-шесть, но даже в пылу ссоры, она не забывалась и не проговорилась. Всё же, стоило признать, что дракон был весьма заинтригован. Он ведь ничего не знал о той части жизни Коры, где присутствовала Сэмира и ещё некоторое количество неизвестных ему личностей. Даже во время их романа, Корана предпочитала не касаться данной тему и отчасти Сеш'ъяр прекрасно её понимал.

   Хоть и было несколько обидно из-за её недоверия, пусть даже оно вполне объяснимо. Его девочке пришлось в жизни далеко не сладко, раз сейчас она так тщательно оберегает то единственное светлое, любимое и родное, что у неё есть - сына.

   - Что я имею в виду, - задумчиво повторив его слова, гостья на мгновение прикрыла глаза, словно собираясь с мыслями. - Что же я имею в виду... Сеш'ъяр, а ты в курсе, что Дени способен видеть связь между людьми? И нелюдьми, естественно. Он эмпант, но может не только воспринимать, но и передавать свои эмоции. И ещё твой сын видит гораздо глубже, чем может показаться. Да, ему всего пять лет. Но он знает, что ты испытываешь к его матери и нему самому. Возможно, именно поэтому он попытается наладить с тобой отношения... Хотя не факт.

   - Интересно... - в тон ей протянул Сеш'ъяр, поглаживая подбородок. - То есть, возможность видеть связь между людьми он получил от Коры?

   - А х... хто его знает, - пожала плечами рыжая. - О способностях Кораны точно может знать только один любопытный нелюдь, да и то не скажет. Из чистой вредности. Сама же Кора если и знает, то предпочитает молчать, потому что больно уж они специфические. Всё что я о ней знаю - это то, что у неё значительный перекос сил и применять целительские заклинания она может в качестве пыточных.

   Сэмира тихо рассмеялась от своих слов, а дракон невидящим взором уставился в окно, думая о том, какое сокровище всё-таки ему досталось. Необычное, не похожее на других и определённо самое лучшее.

   - Ладно, пошли, страдающий папаша, - фыркнула Сэмира, поднимаясь с ковра и потягиваясь. Накинув плащ, она поправила платье, мимолётно коснувшись кольца на безымянном пальце. Дракону стало по-настоящему любопытно, что означает этот перстень.

   - Куда? - вопросительно вскинул бровь мужчина.

   - За сыном твоим, - фыркнула рыжая, натянув капюшон на голову. - Правда, придётся тебе потерпеть моё присутствие в своих апартаментах. Пока я не получу убедительных доказательств ваших наладившихся отношений, ребёнка наедине с тобой не оставлю! Понятно?

   - Да понял я, понял, - тяжело вздохнув, Сеш'ъяр оделся и, дождавшись пока Сэмира выйдет из комнаты, отправился следом за ней.

   Прогулка по Академии до ворот в компании рыжеволосой девушки, не страдающей наличием хоть какой-то совести, оказалась весьма познавательна. Особенно, когда Сэмира, засмотревшись на особо интересный экземпляр нежити, врезалась в Рай'шата, прогулочным шагом направляющегося в сторону библиотеки.

   - Смотри куда прёшь, - огрызнулся блондин, недовольно поморщившись и одёрнув рубашку.

   - В следующий раз буду держать в руках кинжал, - мило улыбнувшись, откликнулась Сэмира, без труда обойдя внезапное препятствие. Оценивающе осмотрев представителя славного племени чёрных драконов, она раздражённо фыркнула. - А лучше заготовлю плетение для лечебной печати против импотенции. Кора как-то показала мне такую, заявив, что кастрация по сравнению с данным способом воздействия более гуманна.

   - Сеш'ъяр, тебе не многовато ли чересчур языкастых девчонок? - надменно изогнув бровь, поинтересовался Рай'шат, презрительно посмотрев на девушку. Та ответила насмешливо изогнутой бровью. - Впрочем, это, конечно, не моё дело... Тебя всегда тянуло на каких-то излишне беспокойных человечек.

   - Вот на последний "комплимент" я ведь могу и обидеться, - ехидно протянула Сэмира, одним плавным движением оказавшись за спиной мужчины и отвесив ему подзатыльник, что бы в следующее мгновение, когда тот развернулся, горя жаждой мести, оказаться на приличном расстоянии от него, маша рукой сдерживающему смех Сеш'ъяру. - Идём. Иначе на одного мужлана в этом мире станет меньше. Не люблю, когда проезжаются по моему происхождению.

   - Не знаю, на что ты так усердно нарываешься, Рай'шат, но я бы посоветовал тебе сначала думать, а потом уже давать волю своему языку. В конце концов, ты можешь нарваться на противника, который не будет расшаркиваться с тобой, а просто напросто пересчитает твои зубы, - едва заметно усмехнувшись, Сеш'ъяр склонил голову в издевательском поклоне и последовал за рыжей, уже скрывшейся в воротах Академии. Неугомонное создание явно не привыкло останавливаться или ждать кого-то. Хотя, скорее всего, Сэмира просто пытается спрятаться от мрачных мыслей, не дающих ей покоя.

   Интересно, с чем или, что вероятнее, кем они связанны?

   До гостиницы, где остановилась девушка и куда она забрала Рагдэна, дошли проторенной, изученной до боли дорогой. Дракон тяжело вздохнул. Честно говоря, он понятия не имел, что ему делать и как быть. Ребёнку всего пять лет, стоит ли ожидать поведения взрослого, умудрённого годами существа?

   И насколько он соответствует этим критериям, коли не смог понять, что нужно его собственному сыну?

   Сеш'ъяр усмехнулся, с оттенками лёгкой грусти и печали. За эти чёртовы семь дней он так и не смог избавиться от понимания, что вины ребёнка, как таковой, в произошедшем нет. Да, сбежал, да совершил глупость. Но на то он и ребёнок, что бы не слушаться и шалить. А он - отец, тот, кто должен подсказать мелкому что можно, а что нельзя. Или по крайне мере просто строго с ним поговорить, а не поднимать руку.

   Впрочем, частично его вину смягчало то, что до этого момента близкого общения с детьми (настолько близкого) у него не было. К тому же, порой он совершенно забывает о том, кто его мать. Стоило бы догадаться, что Кора не подвергнет ребёнка такой опасности, как без контрольная трансформация. А значит, Рагдэн делал это раньше.

   Увы, в тот момент почему-то все эти трезвые и вполне логичные умозаключения прошли мимо него, оставив страх, злость и обиду. Страх за сына. Мало ли, вдруг попадётся кому-то из слишком ретивых студентов? Злость на Кору и себя, что не предусмотрел подобный вариант действий собственного отпрыска.

   И обида. Обычная, такая человеческая и от этого вдвойне более горькая. Потому что если бы он был рядом с ними все эти пять лет, то ничего бы этого не было. Во всяком случае, дракон в это верил.

   Поднимаясь следом за Сэмирой, Сеш'ъяр мимоходом отметил, что не лишним было бы научиться готовить. В конце концов, не всегда получится ходить в таверну, а в столовой Академии питаться просто не безопасно для жизни. Нет, на что-то простенькое талантов дракона вполне хватало, но вряд ли ребёнок удовлетвориться стандартным холостяцким питанием, в виде бутерброда с мясом. Опять-таки, вдруг с Корой что-то случится? Вернётся усталая или раненная.

   Всё же мысль о кулинарии не такая уж... Дикая. Если подумать.

   Остановившись перед комнатой, рыжая внимательно осмотрела какой-то узор на косяке и, скорбно вздохнув, посмотрела на мужчину:

   - Подожди здесь, ладно? Там один... Гость. Незваный, я бы сказала. Боюсь, как бы я не хотела обратного, а разговора с ним не избежать.

   - А...

   - Я сейчас выведу его, - Сэмира скользнула в комнату, что бы вернуться спустя минуты три, держа на руках дремавшего мальчишку.

   Осторожно взяв его, Сеш'ъяр вопросительно посмотрел на девушку, заметив покрасневшие следы на шее. Заметив его внимание, рыжая лишь едва заметно качнула головой, снова скрывшись за дверью.

   - Всё будет хорошо, па, - сонно пробормотал Рагдэн, смотря заспанным взором на отца. Дракон непонимающе нахмурился.

   Сын вздохнул, прижался щекой к его плечу и едва слышно пробормотал:

   - С ней всё будет хорошо. Он не причинит ей боли... Если только чуть-чуть. Боится за неё, вот и творит глупости. Па, пойдём, а? Я спать хочу...

   Последнюю фразу мелкий прошептал уже засыпая, обхватив мужчину за шею. В голосе ребёнка не чувствовалось ни обиды, ни злости. Правда, возможно такое поведение объясняется банальной сонливостью.

   Однако, Сеш'ъяр предпочёл верить в то, что Сэмира права. И он ещё не так безнадёжен в плане налаживания отношений с сыном.

   Прижав Рагдэна к себе покрепче, укутал его в плащ и вышел из гостиницы. Словно в насмешку, дождь прекратился, только редкие капли срывались с края крыш и веток деревьев. Хмыкнув, дракон направился в сторону его любимого учебного заведения, прижимая к себе так крепко и осторожно, насколько он мог это сделать, одно из своих самых бесценных сокровищ.

***

   Закрыв за собой дверь, Сэмира сделала то, о чём в последствие могла бы сильно пожалеть - лишила себя возможной защиты.

   С другой стороны, тот, кто оказался тем самым незваным гостем, вряд ли так уж жаждал причинить девушке вред. Попытка придушить, прижав спиной к стене, не считается. У них это что-то вроде традиционного приветствия после долгой разлуки. И отучить мужчину не получалось ни при каких обстоятельствах. Как и понять или выяснить, почему он, собственно, так делает.

   Глубоко вздохнув, рыжая повернулась лицом к гостю, прислонившись к деревянной поверхности в поисках возможного спокойствия и терпения. Они несомненно пригодятся в предстоящем разговоре. Коли таковой всё же состоится.

   - Что ты здесь забыл? - скрестив руки на груди, высокомерно вскинула бровь. Холодность, лёгкий интерес, скука - в точности, как учила Корана. Хочешь доказать, что ты сильная? Держи свои эмоции и чувства под железным контролем! Никаких послаблений.

   Сидящий на подоконнике мужчина едва заметно усмехнулся.

   Снежно-белые волосы, глаза лазурного цвета, изогнутые клыки, показавшиеся из-под верхней губы. Удлинённые и заострённые уши, от середин до кончиков как бы немного опущенные вниз. Высокий лоб, островатый подбородок, нос с еле заметной горбинкой.

   В общем и целом, довольно типичный представитель расы тёмных эльфов больше известной как дроу. Картину дополняла бронзовая кожа, высокий рост и широкие плечи, придававшие его фигуре вид надёжного и готового прийти на помощь че... Эльфа, конечно же.

   Только вот почему-то Сэмира отчаянно хотела, что бы он был не таким красивым, притягательным, пусть на лице и остался шрам, как память о давних сражениях. Хотела до боли, в стиснутых побелевших пальцах, до дрожи в ногах.

   Однако, когда в этом мире делалось хоть что-то в угоду желанием одной его частички?

   - Неужели ты не рада меня видеть? - бархатистый голос невесомой лаской прошёлся по коже, вызвав толпу мурашек. Девушка незаметно сглотнула, подавив желание облизать внезапно пересохшие губы.

   - А по мне не заметно? - сумев справиться с собой, рыжая вернула ему усмешку, выразительно проведя кончиками пальцев по отметинам на шее. - И как бы так деликатнее выразиться... А какого хрена я должна радоваться твоему приходу, чёртов дроу?!

   - Твоя деликатность не знает границ, малышка, - хохотнул упомянутый нелюдь и качнул головой. Короткие пряди у висков успели изрядно отрасти и теперь то и дело падали на глаза, мешая рассмотреть, что за чувства бушуют в них сейчас. Привыкшая читать собеседника именно по этому "зеркалу души", девушка чувствовала себя, мягко говоря, неуютно.

   - У меня были хорошие учителя, - фыркнула Сэмира. - Ты, к примеру.

   - Неужели? - притворно удивился мужчина, встав и приблизившись к ней. Одной рукой он упёрся в стену, не давая возможность сбежать. Склонившись к её виску, эльф прикрыл глаза, потёршись носом о её кожу. - Я сама деликатность, разве нет?

   - Что тебе надо? - немного устало поинтересовалась девушка, стараясь уйти от его прикосновений, но ничего не вышло. Как-то проблематично уклоняться, когда тебя крепко и уверенно обнимают за талию, не давая ни единого шанса на побег.

   - Сэми, хватит уже, - устало вздохнул дроу, притягивая слабо сопротивляющуюся девушку к себе. Обняв её, уткнулся носом в рыжие волосы, поглаживая кончиками пальцев по спине. - Пойдём домой.

   - Я, собственно, можно сказать, что дома, - невесело усмехнулась девушка, невольно прикрыв глаза и потёршись щекой о его рубашку на груди. - Весь мой дом - это я и моя дорожная сумка. Или ты не согласен, а, Хани?

   - Сэм, мы же уже всё выяснили...

   - Всё, да не всё, - оттолкнув его, Сэмира вывернулась из рук мужчины и отскочила к окну. Уставившись невидящим взглядом на открывающийся из этой комнаты вид на город, обхватила себя руками за плечи, опустив голову. - Мы выяснили, что по какой-то причине, я для тебя всего лишь игрушка. И знаешь что? До поры до времени меня это устраивало, но не в последние несколько лет! Кстати, как ты меня нашёл?

   - Мой подарок, - пожал плечами мужчина. Увидев брошенный искоса вопросительный взгляд, пояснил. - Небольшой, нежный цветок лилии. Да-да, малыш, именно то о чём ты подумала и именно там, - в его голосе послышалась насмешка. Сэмира вцепилась руками в подоконник, отчаянно краснея.

   - Сволочь! - голос дрогнул.

   - Знаю, Сэми, знаю. Но вряд ли большая, чем ты. Итак, я всё же могу узнать, чем же тебя не устраивало положение моей... любовницы? - если бы Сэмира посмотрела на своего гостя в этот момент, то увидела бы, как он поморщился от своих же слов.

   Но её больше занимала собственная обида, бушевавшая в душе. Чисто женская, наполненная болью от того, что потеряла. И от того, чего у неё никогда не было.

   - Что меня не устраивало? - задумчиво переспросила Сэмира, выпрямившись и гордо вскинув голову. На мужчину она предпочитала не смотреть. - То, что об меня вытирал ноги каждый, кто считал своим долгом напомнить человечке, - это слово она выделила презрительной интонацией, - где её место. А может быть, меня не устраивало быть твоей игрушкой. А может... Да какая к упырю разница, что меня не устраивало?! Я ушла, ты свободен, жизнь чудесна. Зачем тебе понадобилось меня искать?

   - Возможно затем, что кое-кто оказался очень неустойчив перед твоими чарами, малыш? - в голосе дроу проскользнула грусть. - Или потому, что я скучал по тебе, Сэми? Выбери ту причину, какая тебе больше нравится. И вернёмся домой.

   - Извини, медовый мой, но возвращаться в вашу обитель снобизма и аристократии у меня нет никакого желания, - дёрнув плечом, Сэмира раздражённо фыркнула. - К тому же, из всех возможных причин для моего возвращения, ты так и не назвал самую главную. А ведь за это время, Хани, можно было и понять, что я от тебя хочу. Всё же, почти сто тридцать лет прошло, как не крути, с тех пор, как мы познакомились...

   - Я предлагал тебе выйти за меня замуж, ты отказалась.

   - А мне стоило согласиться, учитывая, что тебя припёр к стенке мой драгоценный папочка? - в голосе Сэмиры сочился ядом. - Извини, но даже в тот момент ты выглядел так, словно делаешь мне великое одолжение, дав своё согласие на свадьбу!

   - Сэм, не начинай снова, ладно? Лучше давай вернёмся домой и там всё обговорим, - дроу подошёл к ней, положив руки на плечи девушки. За то время, что они не виделись, он не просто соскучился по ней, казалось, что рядом отсутствует частичка его души. Вредная, взбалмошная и чересчур темпераментная... Но единственная и неповторимая.

   - А есть что обговаривать? - слегка удивилась Сэмира, прикусив нижнюю губу, чтобы не сдаться под натиском его обаяния.

   - А, по-твоему, я из чисто альтруистических побуждений прыгаю по всему миру, в попытке вдолбить в твою голову простую и понятную вещь: я без тебя не могу?! - не вытерпел мужчина, разворачивая её к себе лицом. Обхватив пальцами за шею, едва заметно надавил, что бы тут же погладить нежную кожу. - Сэмира, хватит дуться. Если хочешь, могу даже устроить тебе аудиенцию с нашим Владыкой, что бы ты сдержала то своё обещание, насчёт веника и передника. Только возвращайся, а?

   - Да иди ты вместе со своим владыкой знаешь куда?! - Сэмира дёрнула головой, пытаясь в который раз за короткий срок выбраться из его хватки.

   Только никто её отпускать и не собирался. Крепко удерживая пойманную добычу за шею, тёмный склонился к сжатым в плотную линию губам. Невесомо коснувшись их, в лёгком поцелуе, прошёлся по ним кончиком языка, вынуждая ответить, раскрыться и отдаться на волю более сильного противника.

   Постепенно поцелуй перерос из осторожного в страстный и терпко-пряный, с привкусом мяты и корицы. Тонкие пальцы зарылись в копну белоснежных волос, легко поглаживая затылок, перебирая шелковистый пряди.

   Сильные мужские руки прошлись по тонкой талии, надавливая и тут же стирая прошлое прикосновение нежной лаской.

   Сэмира уже успела забыть, каково это, быть в его руках, целоваться с ним, откликаясь на каждое прикосновение. Хотелось оставить в прошлом все свои обиды, претензии и желания, вернуться вместе домой и упырь с ними, с этими его земляками. В конце концов, терпела раньше, вытерплю и дальше, разве нет?

   "Нет" - пришла спокойная и полная холодного гнева мысль. - "Нет. В этот раз всё будет по моим правилам! Моим и малыша!"

   Пальцы, сжатые в кулак, немного магии и вот уже мужчина отпрыгнул в сторону, согнувшись пополам. Девушка размяла пальцы, тряхнув пострадавшей рукой (как будто стену попыталась ударить) и поправила растрепавшиеся волосы, стараясь не выдать предательскую дрожь, пробежавшую по телу.

   - Сэми? - отойдя от удара, переспросил эльф, выпрямившись и едва заметно морщась. - В чём дело?!

   - Пошёл вон, медовый мой, - ласково протянула рыжая, зло прищурившись. - Вот когда до тебя дойдёт, что мне нужно, тогда и приходи. А если так и не поймёшь, значит, не судьба!

   - Сэмира...

   - Я всё сказала! Пошёл вон! - зло фыркнув, она отвернулась к окну, решив, что более интересный вид трудно найти.

   Звук закрывшейся двери, пусть ожидаемый, всё равно заставил вздрогнуть и на какое-то время пожалеть о содеянном. Сэмира даже подумала о том, что бы броситься следом, остановить его, сказать всю правду.

   Усилием воли сдержав этот порыв, девушка лишь поморщилась и тихо пробормотала:

   - Надеюсь, Кора, что у меня тоже получится приручить своего зверя и научить его говорить то, что он чувствует, глядя мне в глаза, а не прячась за намёками и чужими выводами. Хаос, да прибудет с нами удача.


   Где-то далеко от Мельхиора, в уютном небольшом особняке, едва заметно улыбнулся высокий, темноволосый мужчина, смотревший на танцующих в огне саламандр. Эти противные ящерицы, после некоторого конфликта, всё же согласились с тем, что он имеет право им приказывать. И теперь даже иногда делают то, что надо.

   Впрочем, по натуре сам хозяин этого дома был сторонником разрушений, как варианта создания среди масс первозданного хаоса и неразберихи, так что, можно было сказать, что они нашли друг друга.

   Мужчина отпил янтарной жидкости из хрустального бокала и страдальчески вздохнул. Нет, в том, что его девочка добьётся успеха, он нисколько не сомневался. Вот только какой ценой?

   - Хм... Может помочь моему лисёнку? - задумчиво протянул, постукивая пальцем по подбородку. - И так уже больше сотни лет маются дурью. Хотя... - тут мужчина хмыкнул и бросил хитрый взгляд на соседнее кресло. - Пожалуй, у меня есть дела поинтереснее...

   - Снова что-то задумал? Очередные планы по уничтожению мира или что попроще? - хриплый ото сна голос вызвал приятную дрожь в теле. Залпом допив вино, отбросил бокал в сторону, плавно поднимаясь с кресла и подойдя к хрупкой женской фигурке, сладко потягивающейся и потирающей глаза.

   Присев перед ней, осторожно убрал прядь волос, накрутив её на палец и легонько потянув вниз:

   - Ну, а что такого? Каждый мечтает в меру своих возможностей. Не хочешь узнать, что именно пришло в мою светлую голову?

   Женщина рассмеялась, склонившись к его лицу и легонько укусив за кончик носа. Поцеловав место укуса, она пальцами зарылась в длинные тёмные волосы, чуть сжав их:

   - Успев неплохо тебя изучить, могу выдать два предположение. Первое - это феерическая гадость миру и всем его обитателям. Второе - это очень пошлые, наполненные эротическими фантазиями мысли. И почему-то я склоняюсь именно ко второму варианту. Угадала?

   - Ммммм, - довольно промычал мужчина, прикрыв глаза и наслаждаясь ласковыми прикосновениями. - Ну почти. Точнее у меня мысли содержали оба варианта. Но сейчас я почему-то тоже склоняюсь именно ко второму... Кстати, а мы комнату отремонтировали?

   - Не помню, - фыркнула его собеседница, высвободив свои пальцы и откинувшись на спинку кресла. Вопросительно вскинула брови. - Ты предлагаешь проверить?...

   - И не только...

   Подхватив её на руки, закинул на плечо и вышел из гостиной, бодро двигаясь в сторону спальни. Подлянку миру и человечеству он ещё успеет сделать, а вот отловить данную представительницу слабого пола удаётся далеко не всегда...

   И вообще. Лисёнок у него уже взрослая, сама справится. А там посмотрим.


Глава 9.

   Сеш'ъяр

   Утро наступило для него довольно рано. Мелкого полночи мучили кошмары, во время которых Рагдэн всё время звал маму, словно она была единственным спасением. К тому же, у него поднялся жар и обнаружился кашель. Так что где-то за два часа до рассвета, Сеш'ъяр уже был на ногах, инспектируя запасы съестного на собственной кухне.

   Выводы получались весьма неутешительные. Но отступать куда-то уже поздно. Ведь обещал себе, что научится готовить? Никто за язык не тянул, придётся выполнять данное слово, следуя старинной человеческой поговорке: "Мужик сказал - мужик сделал".

   И то, что он имеет слабое представление о том, с какой стороны подходить к плите, мало кого волнует, если честно.

   Притворно вздохнув, бросил взгляд на сына, вернувшегося в клубок под двумя тёплыми одеялами. С минуту поразмыслив над сложившейся ситуацией, решил, что вполне можно оставить мелкого одного, минут на тридцать. Только повесить предварительно несколько следящих заклинаний и дверь запереть. И окна.

   И кухню. Маловероятно, что Рагдэн сам решит себе что-то приготовить, но всё-таки. Какое-то шестое чувство настойчиво шептало - расслабляться с этим мелким ураганом не стоит. Дорого может обойтись. А такой вариант, как ещё один, теперь уже третий шанс, ему может и не выпасть.

   Тяжело вздохнув, дракон взъерошил волосы. Собственно, никто ведь и не утверждал, что будет легко.

   Проведя все необходимые процедуры, Сеш'ъяр прихватил с собой корзинку, деньги и лёгкую куртку, после чего вышел из комнат, намереваясь прогуляться по рынку. Да и в библиотеку будет не лишним наведаться. Вполне может так случится, что там имеется нужный трактат о тайне такого искусства, как кулинария.

   Сделать покупки оказалось не сложно, а вот что бы войти в библиотеку собственного учебного заведения и обратиться с весьма необычной просьбой к местному хранителю сосредоточий знаний понадобилась вся его драконья выдержка и умение держать маску на лице.

   Пройдя к низкому простому столику лишь чудом не затерявшемуся среди бесчисленного количества стеллажей, Сеш'ъяр выразительно прокашлялся, привлекая к себе внимание на вид довольно молодого парня, с ярко-рыжими волосами. Ключевым тут, пожалуй, было слово "на вид". На самом деле Сурин мог возрастом померяться и с самим директором, а уж по вредности характера и умению найти изъян во всём и вся, чтобы не попалось ему на глаза, и вовсе давно уже переплюнул всех ныне живущих людей и нелюдей. И если бы не феноменальная память и знание содержания всех книг в его закромах, давно бы уже прощался с работой.

   Хотя бы за одну эту язвительную улыбку в адрес пришедшего директора.

   Сурин Хорус откинулся назад, удобно прислонившись к высокой спинке стула, на котором сидел. Постукивая кончиком пера по деревянной поверхности стола, он склонил голову набок, выразительно вскинув бровь:

   - И что же заставило вас выбраться из своей пещеры, господин директор? Неужели проснулась тяга к знаниям? Не поздновато ли?

   - Сурин, назови мне хотя бы одну причину, по которой я должен оставить тебя на этой должности, а не отправить пинком под зад собирать грибы на ближайшем кладбище? - в тон парню откликнулся Сеш'ъяр, чувствуя, как на губах против его воли появляется ехидная усмешка.

   - Я знаю, где лежит то, что тебе нужно, дракончи-и-и-ик, - пискляво откликнулся Сурин, сдув с носа прядь рыжих волос. И уже более нормальным голосом пояснил. - И это лишь верхушка того списка.

   - Язва.

   - Манипулятор, - флегматично откликнулся библиотекарь и вытащил из ящика стола очки. Нацепив их, строго посмотрел на посетителя. - Чем могу быть полезен?

   - Мне нужна... Кхм, - тут мужчина озадаченно почесал затылок, но всё же произнёс. - Мне нужна кулинарная книга.

   На пару минут в библиотеке повисла просто оглушающая тишина. Сурин снял очки с носа, протёр их, посмотрел на свет, протёр ещё раз и снова надел. Внимательно осмотрев дракона, потёр подбородок и ласково, даже нежно поинтересовался:

   - Здоров?

   - Ну да, - озадаченно откликнулся Сеш'ъяр, не понимая, куда Сурин клонит.

   - Проверял? Головой не ударялся? Нет? Тогда, может, пояснишь, с какого перепугу ты спрашиваешь у меня книгу по кулинарии, да ещё и в библиотеке Академии Некромантии?! Что-то я не слышал, что бы против упырей использовали поварёшку и котелки!

   - Сурин, чего орёшь-то? - миролюбиво поинтересовался дракон, кожей ощущая, как заканчивается действие наложенных защитных заклинаний под напором желающего выбраться на свободу мелкого.

   Вот уж воистину, великая штука наследственность. Упрямство и упорство сын явно унаследовал от обоих родителей.

   - А... - осёкся парень и раздражённо фыркнул. - Тьфу, на тебя. Сбил весь настрой! Ну когда я ещё смогу безнаказанно поорать на собственное начальство?

   - Я тебе по ору! - погрозил ему кулаком Сеш'ъяр и повторил свой вопрос. - Так где ты говоришь у тебя тут раздел кулинарии?

   - Да нету его тут, - упрямо повторил Сурин, правда, уши у него отчего-то покраснели. Сеш'ъяр заинтересованно склонил голову набок. Парень покраснел ещё больше и буркнул. - Я сказал - нет!

   - И почему мне кажется, что ты сейчас брешешь, как сивый мерин? - задумчиво протянул, опёршись ладонями на стол библиотекаря и насмешливо фыркнул. - Сурин, мне для личного пользования.

   Какое-то время рыжий молча сверлил его взглядом, потом вздохнул и поправил приталенную кожаную куртку, одетую поверх чёрной шёлковой рубашки. Поднявшись со своего места, он гордо промаршировал мимо Сеш'ъяра, небрежным жестом показав ему следовать за ним.

   Заинтригованный дракон, послушно пошёл в указанном направлении, стараясь не думать о том, во что одно стихийное бедствие локального масштаба уже начало превращать его небольшой, но уютный дом. Нет, с ним определённо стоит поговорить! И как Коре удавалось справляться с этим неугомонным созданием?!

   Сурин привёл директора Академии Некромантии в небольшой закуток, дверь в который находилась в самом дальнем и тёмном углу библиотеки. Насколько мужчина помнил план учебного корпуса, то данная комната отводилась под работу с особо ценными и опасными экземплярами книг, имевшихся в хранилище, расположенном в полуподвальном помещении. Для лучшей сохранности, конечно же. Тут даже имелась неплохая защита, установленная самими основателями данного учебного заведения, прекрасно представляющими, что такое детская непосредственность при общении с книгами и попытке добыть нужные знания любыми средствами.

   Однако вместо нескольких столов и стеллажей, в комнате оказался небольшой диванчик, пара стульев с высокой мягкой спинкой, плита, притулившаяся в углу, и куча навесных полок, на которых теснились всякие баночки, скляночки, горшочки и другая кухонная утварь, что могла понадобиться во время готовки. Не смотря на некоторую обделённость кулинарными талантами, определить, для чего нужна та или иная часть обстановки, не составило труда.

   С полыхающим от злости (или смущения?) щеками и ушами, Сурин прошёл к небольшому столу и с благоговейным восхищением на лице, взял с него толстый, страниц так на тысячу, если не больше, старинный фолиант. Любовно прошёлся кончиками пальцев по изрядно потрёпанному переплёту, со священным трепетом в глазах протянул его дракону.

   Сеш'ъяр взял тяжеленную книгу в руки, взвесил, внутренне содрогнулся от открывающихся перспектив и удивлённо посмотрел на Сурина. Рыжий же вытащил из кармана куртки пачку сигарет, прикурил от небольшого огонька, вспыхнувшего на кончиках пальцев. Затянувшись, выпустил кольцо дыма в потолок и поинтересовался:

   - Чего стоим? Кого ждём? Учить тебя я не собираюсь, сам осваивай. И только попробуй порвать, поцарапать, помять или испачкать книгу!

   - С твоей стороны нечестно оставлять меня один на один с этим "зверем", - многозначительно протянул дракон, снова взвесив книгу на ладони.

   - Я библиотекарь, - поправив съехавшие на кончик носа очки, педантично уточнил Сурин, насмешливо фыркнув. - Преподавание не моя стихия.

   - Хм, а может, всё-таки попробуешь себя в этом деле? - ласково протянул Сеш'ъяр, невинно улыбаясь, и состроив самое, что ни на есть милое выражение лица.

   Сурин склонил голову набок, стряхнув пепел в специальную вазочку на столе. Дракон улыбнулся как можно более жалостливо, зажав книгу подмышкой и сложив руки в молитвенном жесте.

   - Упырь с тобой, - сдался библиотекарь, затушив сигарету и едва заметно дёрнув плечом. - Но учти. Я сволочь. Жуткая. Я беспощаден, беспринципен и страдаю обострённым чувством справедливости в том, что касается готовки. К тому же, я обожаю власть... И сейчас, когда ты добровольно сдаёшься в моё полное распоряжение, будь готов к самому страшному возмездию за любую, даже малейшую ошибку!

   - Мне начинать бояться? - насмешливо спросил Сеш'ъяр, тем не менее, испытывая лёгкий трепет, потому как глаза Сурина горели ярким фанатичным блеском, грозившим сжечь любого, кто посмеет встать на пути у него.

   - Да! Трепещи, дракончи-и-и-и-ик! - завывая на манер призраков, иногда попадавших в сети адептов Академии, рыжий хихикнул, прикрыв рот ладонью. - Пошли уже, горе-папаша. А то я тут как бы ощущаю, как твой отпрыск громит ту часть здания, где ты изволишь проживать. И знаешь, судя по тому, с какой скоростью оттуда все неупокоенные души линяют, талантливый у тебя сыночка растёт, талантливый!

   - Твою... - сунув фолиант обратно в руки библиотекарю, Сеш'ъяр со всей доступной быстротой рванул из коморки обратно в читальный зал. Поплутав между стеллажей, мужчина вылетел в коридор.

   И вовремя, как оказалось.

   В конце коридора что-то ощутимо рвануло, отблески пламени отразились на стенах, разогнав привычный полумрак. Оттуда выскочило несколько студентов, а следом за ними гнался маленький дракончик, разъярённо топорща гребни и расправив крылья. Он что-то шипел, периодически пытаясь схватить удирающих парней за ноги, что хоть и получалось, но не всегда.

   - Стоять! - грозный рык прокатился по Академии, заставив остановиться всех. Даже Рагдэна, видимо, запомнившего, чем может закончиться плохое настроение родителя. Дракончик скептически осмотрел своих обидчиков, фыркнул, выпустив струйку дыма, и потопал в сторону Сеш'ъяра, смешно морща нос.

   Добравшись до стоящего, скрестив руки на груди, мужчины, дракончик потёрся мордочкой о его ноги и уселся, обернув лапы хвостом. Сложил крылья, выпустив напоследок облачко дыма и что-то пискнул.

   - Ну и что это такое? - грозно сдвинув брови к переносице, Сеш'ъяр неодобрительно качнул головой. Дракончик скорбно вздохнул, водя коготком по полу и опустив голову. - А меня в комнате дождаться не судьба было, да?

   Ещё один скорбный вздох. Крыло едва заметно дёрнулось в сторону стоящих за спиной чешуйчатого чуда молодых людей. Мужчина перевёл взгляд с сына на адептов, вопросительно изогнуло бровь.

   - Господин директор, понимаете, тут такое дело...

   - Ага-а-а-а-а-а.... Мил господин Арейц и не менее мил господин Рут, - ехидный голос библиотекаря, вышедшего чинно и спокойно из дверей своих владений, вызвал у адептов куда больший трепет и величайший ужас, чем встреча с директором Академии Некромантии.

   Впрочем, тут Сеш'ъяр вряд ли смог бы что-то изменить. Злой дракон - это одно, а вот Ужас Книжного Хранилища, отягощенный наличием в руках одним из самых весомых аргументов в руках библиотекаря - это уже другое. Сам он сначала подумает, выбирая вид наказания, а Сурин сразу метнёт снаряд или припашет к уборке в библиотеке. А там пыли столько... Никаких заклинаний не хватит, что бы всё прибрать.

   - Господин библиотекарь, - убитыми голосами откликнулись студенты, понуро опустив головы.

   - Помниться, кто-то обещал ещё в конце прошлого учебного года вернуть в мою святую святых парочку экземпляров, позаимствованных под залог честного слова, - продолжал давить на психику детей Сурин. - Ох, что-то попахивает ваше "слово", как завалявшийся труп не первой свежести.

   - А мы... Да... Ну... Как бы...

   - А мы, да, ну, как бы... - передразнил их рыжий и махнул рукой, с таким видом, словно он тут как минимум директор Академии, а как максимум, так и вовсе едва ли не Хранитель. - Пошли вон. Я сегодня добрый, но если через два дня я не увижу те самые книги...

   Студенты убежали раньше, чем он успел закончить предложение, прекрасно понимая, чем им это грозит в случае чего.

   Сеш'ъяр только головой покачал, чувствуя себя, мягко говоря, странно. Вроде бы, по идее, это он тут самый уважаемый "человек", а не какой-то там ятугар-полукровка, да ещё и с очень слабой примесью нечеловеческой крови.

   Дракончик тем временем успел оценить нового знакомого и насмешливо фыркнул, едва не спалив собственному отцу штаны. Его видимо тоже изрядно позабавил библиотекарь, с непередаваемой манией величия.

   Нагнувшись, мужчина без труда поднял собственного отпрыска на руки. Рагдэн и не подумал превратиться обратно, забравшись к отцу на плечи и обвив его шею своим хвостом, пристроив голову на макушку, а лапами вцепившись отцу в волосы. То, что самому Сеш'ъяру это не особо нравится, мелкого волновало, похоже, в самую последнюю очередь. Что-то пропищав, он сложил крылья за спиной и прикрыл тяжёлыми веками глаза, периодически выстреливая раздвоенным языком, облизывая губы.

   - О, ну почему я не художник? - простонал, всхлипывая от смеха, Сурин, закрыв лицо руками и согнувшись пополам. Недовольный взгляд дракона он успешно проигнорировал, продолжая веселиться.

   - Дети, дети... - как-то отрешённо пробормотал Сеш'ъяр и, подойдя к рыжему, от всей души отвесил ему подзатыльник.

   Весовые категории у мужчин были совершенно разными, поэтому Сурин отлетел в сторону, едва не врезавшись в стену, хотя и мог бы затормозить, если бы предвидел такое развитие ситуации. Обиженно нахмурившись, парень потёр пострадавшую часть тела:

   - Меня-то за что?!

   - За компанию, - безапелляционно заявил Сеш'ъяр, поправив сползающего дракончика. Тот заворочался и впился когтями на задних лапах в плечи своего насеста, недовольный тем, что его потревожили. - Пошли уже. А то меня сейчас на кусочки порежут, за то, что мешаю нормально болеть.

   - А он болеет что ли? - удивлённо переспросил Сурин, двигаясь следом за драконом и продолжая потирать затылок. Рука у Сеш'ъяра тяжёлая.

   - Угу, - откликнулся мужчина, добравшись до своих комнат и с мрачным видом рассматривая то, что осталось от двери. В целом, она осталась не тронутой, только в самом низу отсутствовала значительная часть, которую заменила тщательно вырезанная дырка, по форме очень напоминающая одного небезызвестного мелкого, сейчас притворяющегося невинным младенцем.

   - Хм, интересный способ оформления входа, - глубокомысленно изрёк Сурин, бросая на дракона насмешливые взгляды. Рагдэн, заметив такое отношение к отцу, распутал хвост и дёрнул им, умудрившись попасть точно по уху рыжего. Хорошо ещё, что попал вскользь и самым кончиком, а то появился бы новый вид библиотекарей - с половиной уха. - Ай! Уйми своего отпрыска, иначе я тебя ничему учить не буду! - рявкнул парень, отскакивая в сторону, чтобы не попасть под повторную попытку добраться до претендента на растратчика нервов отца сего чуда.

   - Рагдэн, брось каку, - спокойно попросил Сеш'ъяр, открывая дверь и пропуская Сурина вперёд. Подняв руку, почесал дракончика по надбровной дуге, усмехнулся довольному урчанию и зашёл следом, небрежным взмахом руки восстановив разрушения оставленные сыном.

   Определённо, стоит поинтересоваться у Коры, как она умудрялась с ним справляться. Хотя, возможно у матерей в этом деле особый дар.

   Пройдя к разворошенной кровати, аккуратно снял с плеч сына, устроив его на покрывале. Рагдэн практически мгновенно прекратился обратно в человека. Сев на край, начал болтать ногами в воздухе, поглядывая то на самого Сеш'ъяра, то на их гостя. Однако, не смотря на довольно бодрый вид, дракон без особого труда подметил, что глаза у ребёнка покраснели, он шмыгает носом и ему явно больно глотать. Температуры пока нет, но всё идёт именно к этому.

   - Па-ап, а почему этот дядя такой странный? - выдал вопрос мелкий, с любопытством рассматривая суетившегося на кухне Сурина, одновременно с уборкой посылающего в адрес дракона проклятья, правда, стараясь сдерживаться и не ругаться в обществе ребёнка.

   - Хм... В каком смысле странный, сын? - подойдя к одному из шкафов, в котором хранились зелья, дракон внимательно осмотрел его содержимое. Честно говоря, он немного растерялся. О том, как лечить взрослых людей и нелюдей, он прекрасно знал, а вот что можно дать мелкому мало представлял...

   - Ну он вроде бы человек, - задумчиво протянул мелкий, почесав нос. Чихнул и скуксился. - Но ещё он чем-то на маму похож... Как будто в нём есть кто-то ещё...

   - Угу-м, - Сеш'ъяр не особо вслушивался в то, что говорил ребёнок, пытаясь сообразить, как его вылечить. Вздохнув, поинтересовался. - Рагдэн, ты раньше болел?

   - Ага, - счастливо улыбнулся ребёнок.

   - И как тебя мама лечила?

   - Она сначала очень долго ругала деда Хоса, за то, что он задумался и снег наколдовал, - снова чихнув, мелкий потёр нос. - А потом дала мне горячего молока с мёдом и сливочным маслом, закутала в плед, давала дышать над картошкой и...

   - А магией лечить не пробовала? - насмешливо поинтересовался Сурин, закончивший инспектировать кухню и пришедший к не очень-то утешительным выводом, судя по недовольному лицу. Дракон мысленно пожелал себе терпения, что бы справиться с этими... Детишками.

   - Не-а, - покачал головой мелки, фыркнув. - Мама всегда говорит, что её целительские заклинания больше всего подходят для пыток с особой жестокостью.

   - Добрая она у тебя...

   - Самая лучшая! - ревниво подтвердил Рагдэн, насупившись и сложив руки на груди. - А ещё она всегда говорит, что на деда Хоса злиться долго не возможно, потому что на у... ущи... ущербных не обижаются!

   - Я сочувствую твоему дедушке. Иметь таких родственников... - Сурин покачал головой, меряя комнату шагами и выискивая, куда бы поставить свою драгоценную книгу. Сеш'ъяр же, так и не определивший, что именно дать сыну, решил всё же последовать примеру Коры и использовать безопасные, пусть и совсем уже простые, народные средства.

   - Он не мой дедушка, - ещё больше обиделся Рагдэн, нахмурившись. Поджав губы, малыш опустил взгляд на пол. - Мой дедушка ушёл в гости к Хранителям... Очень давно.

   - Рагдэн, - тихо позвав сына, Сеш'ъяр попробовал отправить в его сторону, по тонкой нити связи, объединяющей их, спокойствие и ты щемящую нежность, что всегда просыпалась в душе при мысли о Коре и сыне.

   Мальчишка вздрогнул, недоверчиво покосился на отца, но промолчал, только стиснул пальцы сильнее, снова шмыгнув носом. Дракон сделал себе мысленную пометку, вечером просто посидеть с ним, обняв и окутывая своими эмоциями. Что бы поверил, открылся ему.

   - Семейную идиллию можно нарушить? - деловито осведомился Сурин, за это время успевший обустроить всё на кухне, остановился посреди комнаты, осматривая окружающую обстановку с видом Властелина Мира.

   - Ну попробуй, странный дядя, - насмешливо откликнулся Сеш'ъяр, закрыв шкаф и подойдя к сыну. Потрепав Рагдэна по волосам, ободряюще улыбнулся ребёнку, заметив, как на его лице мелькнула едва заметная тревога. Но мальчишка лишь едва заметно вздрогнул и нахмурился ещё сильнее. Он бросил тревожный взгляд в сторону окна, словно именно там находиться причина его волнения.

   - Господа, отвлекитесь друг от друга и попробуйте сосредоточиться на моей, воистину скромной персоне, - Сурин потёр переносицу и протяжно вздохнул. - Я так понимаю, что интересоваться твоими знаниями в плане готовки мне не стоит, так? Судя по содержимому твоей кухни, тот максимум, на который ты способен, это сделать бутерброд. И то, не всякий и не всегда.

   - Ты так говоришь, как будто сам являешься ни много ни мало, а богом от кулинарии, - в ответ Сеш'ъяр язвил на одних рефлексах, продолжая с тревогой наблюдать за сыном. Рагдэн то хмурился, то тревожно вскидывал голову, но продолжал молчать, отгородившись ото всех глухой стеной. Даже в плане чувств.

   Этот факт как раз и беспокоил его отца больше всего.

   - Да, - не замечая возникшего между родственниками напряжения, продолжал вещать библиотекарь. Из-за переполняющих его чувств, он начал активно жестикулировать, расхаживая по комнате. - Я для тебя сейчас и бог, и царь и самое главное существо, способное хотя бы попытаться приблизить тебя к тому священному и непередаваемому чувству, что дарит умение готовить. Сейчас ты окунёшься в полный невероятных открытий и великих свершений мир...

   - Так, Сурин, прекрати уже свои лекции и давай приготовим ребёнку завтрак, - оборвал его речь дракон, пытаясь избавиться от неясной тревоги, засевшей где-то в глубине души. И он не мог с точностью сказать, с чем именно это было связанно. С поведением сына или с тем, что от его матери нет никаких известий. Даже через браслет.

   - Тогда марш мыть руки и вперёд! - боевой клич в исполнении странного рыжего парня вызвал кривую улыбку на лице мелкого, но не более того.

   Впрочем, Сеш'ъяр этого не заметил, потому как Сурин, не дождавшись от него ответной реакции, потащил вяло сопротивляющегося дракона в сторону ванной, вполне здраво рассудив, что тот, как и ёж, птица гордая. Пока не пнёшь - не полетит.

***

   Рагдэн редко пребывал в скверном настроении. Видимо, сказывалось влияние матери, при сыне всегда старавшейся держать себя в руках, а может, всё дело в том, что он ещё совсем ребёнок...

   Мальчик не знал, в чём причина его вечного, порой опасного для окружающих оптимизма, настырной любознательности и умения находить приключения на свою пятую точку в самый неподходящий момент. Но честно пытался с этим бороться...

   Минут пять после очередного выговора от старших, после чего оптимизм брал верх над совестью и неугомонный ребёнок снова начинал устраивать эксперименты, шуточки и прочие прелести такой прекрасной в своей неповторимости детской непосредственности.

   Правда, даже тут имелось своё "но". Если уж мелкий впадал в состояние депрессии или чего-то подобного, то становился совершенно невыносимым. Хорошо ещё, что мать, остро чувствовавшая любые его перепады, прекрасно знала, что делать в такой ситуации.

   Рагдэн вздохнул. То мама... А как объяснить обретённому отцу, что на тебя неожиданно свалилась боль, обида и непонимание другого человека? Ну как человека... Саминэ вряд ли можно назвать представителем именно этой расы. Не смотря на свой небольшой возраст, мальчик был не по годам развит. Определить, что девочка старше его в несколько раз, да ещё и не является "человечкой" для не составило труда. Только делиться своими наблюдениями мелкий ни с кем не собирался, а особенно с этим Ариатаром.

   Фыркнув, искоса посмотрел на ругающихся на кухне мужчин. Отец что-то пытался выбить из этого странного рыжего, но в ответ получал воинственный отпор. Сурин размахивал откуда-то вытащенной поварёшкой, умудряясь нависать над драконом и шипеть не хуже змеи.

   Неодобрительно нахмурившись, мальчик собрался, было, что-то сказать, но приступ кашля заставил согнуться пополам. Болеть он не любил, да и случалось это редко и сейчас, когда становилось всё хуже и хуже, ему как никогда хотелось, что бы его обняли и пожалели... А не выясняли отношения по поводу готовки! Мамы на них нет!

   Скорбно вздохнув, мелкий сложил руки на коленях, предварительно вытерев нос рукавом. С каждой минутой этого затяжного скандала ему становилось всё скучнее и скучнее, к тому же, снедало беспокойство за Саминэ, хотя он и чувствовал, что сейчас девушка находиться в безопасности. И даже знал, что этому Ариатару "вправил" мозги другой эрхан, по ощущениям смутно знакомый, но Рагдэн никак не мог понять, откуда он его знает.

   И знает ли вообще. Порой Рагдэн не мог точно понять, где его ощущения, а где знания и понимание матери. Их связь была настолько плотной и острой, что иногда при виде того или иного существа или объекта он узнавал его так, словно видел глазами матери.

   Мелкий не знал, как точно это объяснить, только факт оставался фактом. Именно по этой причине он всегда верил матери на слово.

   Ещё раз вздохнув, мальчишка сморщил нос и требовательно протянул:

   - Па-а-а-ап! Я вообще-то есть хочу!

   - Не мешай мелкий, - отмахнулся от него Сеш'ъяр, умудрившись отобрать у рыжего поварёшку и даже стукнуть того для наглядности в лоб. - Сейчас я одному чересчур наглому подчинённому правила субординации вобью в его пустую голову и будем завтракать. Хорошо?

   - Па-а-ап, а где Саминэ? - всё же решил поинтересоваться Рагдэн. Не то, что бы он так уж переживал о ней, вот только плохое настроение не желало проходить, а значит, мальчишка настроился действовать на нервы любому, кто попадёт под его маленькую руку.

   - С ней всё хорошо, мелкий, - пропыхтел дракон, гоняясь за чересчур вёрткой добычей по небольшому помещению кухни. Сурин ловко уворачивался, попутно успевая следить, чтобы молоко не сбежало, каша не сгорела, а мясо в духовке не стало похожим на угли. - Стоять, наглая рыжая харя! Я тебе ещё не весь устав напомнил!

   - Господин директор, а не соблаговолите ли вы вспомнить, кто подписал меня на эту авантюру?! - возмущённо зашипел рыжий, перемахнув через стол и рванув в сторону Рагдэна. Тот неодобрительно нахмурился, но промолчал. Всё же за метаниями этих двоих было интересно наблюдать.

   Сурин проскочил мимо мелкого, ловко спрятался под кровать и забаррикадировался там чем-то, наставительным голосом, приглушённым защитными ограждениями, продолжая вещать на всю комнату:

   - Как только молоко начнёт подниматься - выключай, иначе потом не отмоешь плиту. Кашу помешай и попробуй на вкус. Если крупа мягкая и хорошо разварилась, выключай. Добавь масло, хорошо перемешай и закрой крышкой. Мясо проверяют при помощи деревянной зубочистки. Если на ней нет следов и кусок начал уже слегка подгорать, то можешь со спокойной совестью вытаскивать его оттуда. Как только всё сделаешь - позовёшь, а сейчас даже и не думай меня беспокоить!

   - Эм... Пап, а дядя не боится бабайку? - с совершенно невинным выражением лица поинтересовался Рагдэн, принюхиваясь к вкусным запахам, витающим в воздухе.

   - Какого бабайку? - не совсем понял о чём идёт речь Сеш'ъяр, в этот момент придумывающий, как бы ему половчее вытащить из нычки Сурина, при этом не вызвав у оного подозрений насчёт своих намерений.

   - Ну под кроватью живёт такой страшный зверь, бабайка. Вот такенный, - мелкий развёл руки так далеко, как только мог и нахально подмигнул отцу. - У него большие зубы в три ряда, острые как самый лучший меч! И питается он рыжими непослушными мальчиками!

   - Да что ты говоришь, - протянул Сеш'ъяр, усевшись рядом с сыном и перетащив его к себе на колени. - И откуда же взялось это страшное существо?

   - Дедушка Хос говорит, что это всё проделки тёти Нилы. Что она так обиделась на тётю Сэми когда-то и придумала вот таких вот чудовищ. А они возьми и появись! - продолжал выдумывать ребёнок, наслаждаясь близостью отца. Конечно, это не мама... Но по крайне мере он его любит, правда любит и желает наладить отношения. - А потом разбрелись из дома деда Хоса по всему миру! И бороться с ними можно только веником! Правда-правда! Берёшь веник, наматываешь на него тряпку, обмакиваешь в дёготь, затем в перья ощипанного чёрного гуся и начинаешь тыкать им под кроватью. Так бабайка и уйдёт.

   - Молодой человек, а обманывать старших нехорошо, - назидательно откликнулся из-под кровати Сурин, вот только голос его всё же дрогнул. - Не существует никаких бабаек!

   - Существуют! - упрямо заявил мелкий, сжав кулаки и стараясь не хихикать. - Я видел его! Сегодня утром! Вот он! Вот! Ползёт прямо под кровать!

   То, что последовала дальше, заставило дракона согнуться пополам от смеха, крепко прижав к себе ребёнка и уткнувшись носом ему в волосы. Странный рыжий парень видимо оказался излишне впечатлительным, потому как выскочил из-под кровати, сломав все свои укрепления, Сурин совершенно по-детски завопил и запрыгнул на ближайший стул, тыкая пальцем в сторону своего бывшего убежища:

   - Уберите его оттуда! Тащите веник, дёготь, да хоть бочку его, только уберите от меня этого бабайку!

   Рагдэн спрятал лицо на груди у отца, тихо хихикая. Всё же мама так права, говоря, что взрослые - это те же дети, только вымахавшие под два метра. Вроде бы этому дяде пора перестать уже верить в сказки, так ведь нет, повёлся.

   - Идём завтракать, чудо ты моё, - шепнул ему на ухо Сеш'ъяр, лучась довольствием и радуясь тому, что между ними всё налаживается. Сам мелкий в этом не совсем был уверен, но надежду не оставлял. Семья это то ценное, что стоит оберегать, во что бы то ни стало.


   Корана

   Перемещение прошло... Удачно. Для меня и Урга, во всяком случае, а на эту девчонку мне было совершенно наплевать. И то, что сейчас она отплёвывается от крови и пытается остановить кровотечение из носа, не имеет никакого значения. В конце концов, это её проблемы, а не мои, что рисунок печатей лёг так, что замкнул круг именно на ней...

   Хищная улыбка скользнула по моим губам. И силу качал тоже из неё. И не какую-нибудь, а жизненную. Давно хотела попробовать эти рисунки, да всё никак случай удобный не подворачивался.

   Тряхнув головой, смахнула с лица мокрые пряди волос и подняла голову, вглядываясь в хмурое серо небо, продолжающее поливать мир холодными каплями дождя. Прикрыв глаза, слизнула воду с губ, наслаждаясь ощущениями, что дарили падающие сверху капли.

   Хмыкнув, снова посмотрела на полукровку, всё ещё пытавшуюся отдышаться и прийти в себя.

   - Полегчало? - в моём голосе сложно было бы найти участие, скорее изрядная доля насмешки. Жалость к тому, кто повёлся на обещания Игроков - это уже слишком.

   - Тварь, - невнятно пробормотала девчонка, поднимаясь с мостовой, на которую свалилась с лошади, не удержавшись в седле. - Какая же ты...

   - Не советую заканчивать это предложение, - нежно мурлыкнула, щелчком пальцев создав над ладонью небольшой шарик сырой магии смерти. Никакой опасности для моей сопровождающей он не представлял, но нервы изрядно пощекотал, к тому же, если я его всё-таки брошу в неё, будет мало приятных ощущений и очень много боли.

   - А то что?! - она всё же сумел встать и пошатываясь подошла к своему скакуну, ухватившись руками за поводья, практически повиснув на животном.

   - Мммм, какая же ты всё-таки непонятливая девочка, - скорбно вздохнула, спрыгнув на землю и перебрасывая с руки на руку зеленоватый шарик.

   Неспешно подойдя к полукровке, коснулась кончиками пальцев свободной руки её щеки, обрисовала линию скул до подбородка, затем спустилась к шее и сжала, не сильно-то обращая внимание на слабые попытки высвободиться из хватки. Нехорошо улыбнувшись, приложила раскрытую ладонь с шариком к её животу. Лёгкий толчок магии и девочка согнулась в моих руках от боли, скрутивший внутренности узлом.

   Если бы она могла, то закричала бы, вот только держала я крепко, не позволяя не то, что рта раскрыть, с места двинуться. Склонившись к её уху, тихо шепнула, усиливая поток своей магии, пробивающий её тело:

   - Нравится? Знаешь, я ведь долго могу играть таким образом, мне никогда не надоедает видеть чужую боль.

   - Отпусти... - прохрипела девчонка, даже не думая сопротивляться. Ну да, на это у неё мозгов хватило. Понимает, что будет только хуже. - Я... Я всё поняла...

   - Умница, - улыбнулась и оттолкнула её от себя, возвращаясь к шаури. Почесав Урга за ухом, бросила через плечо. - Иди в свой дворец. Разузнай, что да как. Встретимся вечером, возле ближайшей таверны. Мой вестник принесёт тебе записку с адресом. И держи язык за зубами, девочка, коли не хочешь сдохнуть в ближайшей подворотне. Или ты предпочитаешь умирать на глазах у всего честного народа?

   Пробормотав что-то себе под нос, девчонка вскочила на коня и унеслась так быстро, как только могла, распугивая немногочисленных жителей. Дело я своё знала, переместились мы на окраину, где мало кто мог нас увидеть. Тем более такие нетривиальные личности, как некто Сайтос Эристай...

   Руки против воли сжались в кулаки, сминая шерсть на загривке Урга. Зверь недовольно заворчал, повернув ко мне голову. Извиняющее улыбнулась и погладила пальцами пострадавшее место, уткнувшись носом в шею шаури. Вот любопытно, почему я вспомнила про этого... молодого человека, м?

   Потёршись лбом, выпрямилась, похлопав волка. Тряхнув головой, хмуро посмотрела по сторонам, обратив внимание на то, что дождь закончился. А вот Асты поблизости и даже в пределах города пока что не наблюдается. Учитывая способность этой блондинистой особы находить себе приключения...

   Есть повод поволноваться за Аэрис, потому что за Асту не волнуюсь уже очень давно. Ещё я переживаю за Рагдэна, но если бы с ним что-то случилось, я бы почувствовала.

   Вздохнув, прикрыла глаза, потянувшись по ментальной связи к неугомонной блондинке:

   "Где вас носит?!" - мысленно рыкнула, послав в адрес подруги нетерпение и злость, сейчас бурлившие в моей душе.

   "Вот... Новый поворот..." - пробурчала Аста и ругнулась. - "Мы уже подбираемся к городу, скинь маячок".

   К её мыслям прибавлялся посторонний привкус, заставивший меня нахмуриться. Больно он знакомый что ли? И вызывал он не самые приятные и умиротворяющие ассоциации.

   "Лови" - бросила, проведя по воздуху раскрытой ладонью и ставя сигналку на то место, где находилась. - "Кто рядом с тобой?"

   "Я и Аэрис" - недоумённо откликнулась девушка. - "Мы уже подбираемся..."

   - Хм, - задумчиво протянула, проведя рукой по волосам. - Что-то мне всё это не нравится, Ург, очень даже не нравится...

   Шаури ласково ткнулся влажным носом в мою ладонь, едва слышно урча. Снова вздохнув, погладила его по морде и прислонилась к его боку спиной, сложив руки на груди. Пока Аста не появиться, смысла нет терзать себя загадками. На месте, как говориться, разберёмся. Коли будет с чем, ведь вполне может быть, что это всего лишь моя паранойя решила дать о себе знать.

   Пока дожидалась прибытия остальной маленькой и скромной компании, мыслями находилась рядом с сыном. Грезила наяву, если верить словам Сэмиры, всегда завидовавшей этой моей способности, находить кусочек умиротворения даже посреди кровавого поля битвы. Знала бы она, что для меня Рагдэн и есть - весь мир...

   Приятные мысли разбились об суровые скалы реальности. Послышался звук когтей по камню и стук копыт, а после раздалось приветственное и в меру ехидное:

   - Эге-ге-гей, залётные!

   Мысленно фыркнула. Аста не меняется и не взрослеет. Надо будет поинтересоваться у её воспитателя, может она остановилась в развитии? А что, помнится такие случаи вроде бы не такая уж редкость.

   - Твой юмор как всегда - великолепен, - фыркнула, открывая глаза. Следующей реакцией на то, что я увидела, был резкий прыжок в сторону и вытащенный нож в руке, готовый в любую секунду полететь в цель. Сплетя пальцами печать, тихо, но твёрдо проговорила, не сводя глаз с импровизированного транспорта Асты. - Аэрис, слезай с Духа и подойди ко мне. Медленно, не делая резких движений. Аста, не дёргайся и так же осторожно спускайся с этого... Кота.

   - Кора, в чём дело?! - удивлённо поинтересовалась Аста, поёрзав немного на широкой спине снежного барса, и почесала его за ухом. Кошак, что б его, довольно мурлыкнул и хитро на меня посмотрел.

   - Аэрис, пожалуйста, подойди ко мне, раз до мозгов этой недалёкой идиотки так и не дошло, в чём дело! - резко бросила, медленно вырисовывая свободной рукой ещё одну печать, специально для того, что бы снежный барс всё видел и понял, к чему я клоню. Сомневаюсь, что он не знает, к чему я веду. Уж что-что, а такой рисунок этот представитель нашего мира точно видел.

   И если не сегодня, то около двадцати лет назад, может чуть меньше или больше. Не важно. Мой путь и путь Танориона пересекались не раз. Правда, сегодня, пожалуй, впервые мы встретились лицом к лицу, так сказать.

   Девочка соскользнула со спины оленя, мгновенно испарившегося в сторону леса, и скользнула ко мне, прижавшись к моей спине и обхватив меня руками за талию. Холодными руками и дрожа всем телом. Похоже, малышка замёрзла, не помог даже мой плащ.

   Покачав головой, погладила другой рукой дрожащие пальцы, стараясь передать ей тепло и спокойствие. Аэрис судорожно втянула воздух и прижалась ещё крепче.

   - Кора? - осторожно переспросила блондинка, смотря на меня ничего не понимающим взглядом.

   Возведя глаза к небу, позволила себе чуток расслабиться и выпрямилась, заведя руку за спину и притянув к себе Аэрис. Печати растаяли в воздухе, потеряв подпитку, но нож я не опустила. Несмотря на свои планы, лишний раз доверять Танориону у меня нет никаких причин.

   - Позвольте засвидетельствовать вам своё почтение, господин Танорион сейт Хаэл, - насмешливо протянула, склонив голову и коснувшись губами волос найдёныша. Как бы она не разболелась, прогулявшись по холодку и дождику. - И как вам в роли ездового кошака? Не сильно напрягает? Спинку не потянули?

   Стоило закрыть рот, как на небольшом, утоптанном пятачке воцарилась полнейшая тишина. Которую нарушила Аста, громко взвизгнув и слетев со спины барса. Одним прыжком, явно непосильным для обычного человека, моя неосторожная напарница оказалась рядом со мной, выхватив два широких веера, скрывающих в себе обоюдоострые лезвия, замаскированные прочной тканью.

   Барс глубоко вздохнул, виновато опустил мордочку и скакнул в сторону, спрятавшись за ближайший дом. Спустя пару минут оттуда вышел приятной наружности молодой человек, хотя скорее нелюдь, и насмешливо поинтересовался:

   - Как поняла?

   - Я девочка далеко не глупая, Танорион, - мягко улыбнулась, качнув головой. - Не делай резких движений, принц, потому что в противном случае вот эта дамочка, - кивок головы в сторону Асты, - не сдержится и выполнит порученное мне задание, не смотря на все мои планы.

   - Я могу поинтересоваться, кто вы? - вежливо спросил Танорион, склонив голову набок.

   Усмехнулась. Красив. Невысокого роста, если сравнивать с тем же Шайтанаром или Сеш'ъяром. Стройный, тренированный, с едва заметными под шёлковой рубашкой мышцами. Скорее всего очень гибок. В деле, увы, видеть не доводилось, но слышала о нём достаточно для определённых выводов. Загорелый, скорее всего много тренируется на свежем воздухе с обнажённым торсом. Так лучше отрабатывать приёмы и развивать мышцы по группам. Сама подобный вариант не практикую, разве что когда повязкой пользуюсь, из эластичной ткани.

   Но это не главное. Главное, что оружия при нём пока что не видно и это меня пока успокаивает. Жаль, что ненамного.

   Пройдясь взглядом по его телу ещё раз, уделила внимание лицу. Симпатичный, с упрямым подбородком и выразительными глазами цвета тёмного металла, с заметным отливом (что-то вроде сине-серых, только намного эффектнее). Сейчас смотрит на нас с едва заметным ехидством.

   Насмешливо фыркнула. Причёска у него забавная, весь строгий и угрожающий вид портит. Спереди, на висках и около ушей, длинные пряди, а в остальном покороче, торчащие в разные стороны, конечно же светлого, почти белого цвета. Смотрелось очень смешно, совсем по-мальчишески.

   Не выдержав, рассмеялась, тихо, почти беззвучно, откинув голову назад. Прижав к себе Аэрис, погладила малышку по спине, сжав её пальцы, дабы приободрить. Аста покосилась на меня, однако, промолчала. За время нашего знакомства привыкла к моим вспышкам, как и к своим собственным.

   Успокоившись, глубоко вздохнула и, широко улыбнувшись, представилась:

   - Я Мантикора. Это блондинистое чудо, подозрительно косящее на меня своим правым глазом, моя подруга и напарница - Аста. А эту девочку я представлять не буду, она к нашим теперь уже общим делам не имеет никакого отношения.

   - Мантикора? - недоверчиво нахмурился Танорион, засунув руки в карманы брюк и покачнувшись с пяток на носки и обратно. - Быть того не может. Мантикора давно мертва, если вообще когда-нибудь существовала.

   - Не пори чушь, - качнула головой. - Убивать меня собираются после того, как я убью тебя. Ну а пока что я перед тобой во плоти, так сказать. И можешь звать меня Корой. Всё же Мантикора излишне официально для того уровня общения, что я собираюсь с тобой наладить.

   - Кора, солнышко моё, это что и есть твоя цель? - вклинилась в нашу милую, почти домашнюю беседу Аста, свернув свои веера и даже убрав их в набедренные ножны. Теперь она стояла широко расставив ноги и скрестив руки на груди. Воинственно вздёрнутый подбородок нравился мне с каждой минутой всё меньше и меньше. Вот же неугомонное создание.

   - Ну как бы да. И сейчас мне было бы очень интересно узнать, как вместо кучки более или менее разумных животных, ты, моё солнышко незаходящее, умудрилась вызвать мало того, что Духа Леса, так ещё и вот этого конкретного аронта-полукровку, - усмехнувшись, посмотрела на прижимающуюся ко мне Аэрис. Малышка выглядела усталой, а ещё наверняка голодная.

   Прикопаю, обоих. За то, что довели ребёнка до такого состояния. Ну ладно, Танорион! Он вообще тут с боку припёка! Но Аста! Я же просила!

   - Ну, понимаешь... - Аста немного замялась, пытаясь подобрать слова, что бы объяснить мне всё правильно и точно, но её опередил мой найдёныш, уткнувшийся носом мне в плечо.

   - Она слишком много силы в призыв влила, - тихо прошептала Аэрис, едва заметно передёрнув плечами и поёжившись. - А ещё она почему-то думала о кошках в этот момент...

   - О кошках? - прищурившись, посмотрела на подругу.

   Та смутилась и пояснила:

   - Я с Сэми общалась.

   - И? - вопросительно изогнула бровь, игнорируя любопытный взгляд Танориона. Сначала разберёмся, что случилось, а уже после будем с ним общаться.

   - В общем... Как бы тебе объяснить-то... - замялась ещё больше блондинка, вызывая у меня не самые лучшие подозрения.

   - Говори как есть, Аста. Не юли! - тихо, с нотками угрозы в голосе, прошипела, отодвинув Аэрис в сторону и сделав шаг к подруге.

   - В общем, она с Рагдэном была, - так же тихо откликнулась Аста, опустив взгляд. - Сеш'ъяр его... Ударил. И ты же всегда была параноиком в этом деле, поэтому перекидываешь мгновенное перемещение к сыну на Сэми или меня, в зависимости от ситуации. Ну вот она там и оказалась... - заметив, что у меня начал дёргаться глаз, блондинка торопливо продолжила. - Но сейчас всё в порядке, правда! Я говорила с Сэмирой, всё хорошо!

   - Он. Посмел. Ударить. Моего. Ребёнка?! - в моём голосе звучал почти животный рык. Ярость, зародившаяся в душе, жадным пламенем лизала душу и сердце, толкая меня на возвращение в Мельхиор, для определённого и очень интересного разговора с одним драконом.

   Прикрыла глаза, стараясь успокоиться. Асту я знаю не первый год. Если бы с мелким случилось что-то действительно серьёзное, она бы не стала молчать. Поэтому стоит успокоиться и обдумать полученную информацию позже, когда буду в одиночестве.

   Сумев взять себя в руки, хотя бы относительно и не без помощи Аэрис, мурлыкающей себе под нос какую-то колыбельную, снова посмотрела на подругу и резко бросила:

   - Молчи. Ни слова. Я с тобой позже поговорю и очень надеюсь, что с Рагдэном ничего не случилось такого, за что я вам всем голову оторву и даже не поморщусь!

   - Кора...

   - Заткнись. Лучше - заткнись, Аста, - тряхнула головой, возвращая своё внимание Танориону, переводившему непонимающий взгляд с меня на блондинку и обратно. Ему явно было интересно, о чём сейчас речь, только посвящать его в тайны собственной личной жизни никто не собирается.

   - Как скажешь, - расстроено откликнулась Аста, опустив голову.

   - Танорион, думаю, нам нужно продолжить разговор в другой, более подходящей обстановке. Неплохая гостиница, с таверной, подойдёт как нельзя лучше, - вопросительно вскинула бровь. - Есть варианты?

   - Да, идёмте, - мужчина улыбнулся и развернувшись, пошёл в сторону одного из проулков. Бросив на подругу убийственный взгляд, двинулась следом, жалея о том, что Сеш'ъяр сейчас находиться вне досягаемости.

   Хотя...

   Увидев мою многообещающую улыбку, Аста содрогнулась и предпочла уйти вперёд. Правильно, девочка. Сейчас ты можешь попасть под раздачу. А дракончик мой получит по заслугам гораздо раньше, чем он думает!


Глава 10.

   И снова всё повторяется. Таверна, обеденный зал, ожидание и хреновая выпивка. Есть вариант, что я начинаю понемногу привыкать к подобному времяпрепровождению, пусть даже такой исход совершенно нежелателен.

   Тряхнув головой, угрюмо посмотрела на молчавшую Асту. Не сказать, что я злилась на неё, скорее на себя, за то, что оставила сына с этим уродом. Только её молчание об этом весьма важном происшествии забывать никто не собирался. Считайте меня мстительной, но такое прощать просто так у меня нет никакого желания.

   Словно догадываясь о моих мыслях, Аста скорбно вздохнула и тихо поинтересовалась:

   - Не простишь?

   - Почему? - деланно удивилась, отпив яблочного сока. - Прощу. Вопрос в том когда и как.

   - Кора, ты же понимаешь, мы хотим как лучше, - накрыв мои пальцы своей ладонью, блондинка несильно сжала их, слабо улыбнувшись. - Отношения родителей и детей не бывают идеальными. К тому же, дракон и так изрядно наказан... Ему довелось познакомиться с Сэми.

   - Меня это нисколько не успокаивает, - фыркнула, высвободив пальцы из её хватки. - И давай оставим эту тему, а то кто-то хвостатый сподобился греть уши о чужой разговор. Танорион, вам никто не говорил, что любопытство сгубило кошку?

   - Так я ж кошка лишь на половину, - ослепительно улыбнулся потенциальный покойник. Хм, почему мне начинает казаться, что я уже солидарна в стремлении Риго убить это шило в...

   В одном месте, в общем.

   - Хочешь стать первой мёртвой наполовину кошкой? - иронично вскинула брови. - Думаю, стоит всё же перейти к основной теме нашего небольшого, чисто семейного собрания. Хотя... Аста, ты уложила найдёныша?

   - Угу-м, - мрачно буркнула подруга, машинально потерев затылок. - После твоего подзатыльника я даже не хочу пытаться сделать что-то не то.

   - Напоила настойкой? - продолжала допытываться, игнорируя странные взгляды, бросаемые мужчиной на нашу парочку.

   - Да, - снова вздохнув, откликнулась Аста, прекрасно понимая, что не успокоюсь, пока всё не выясню.

   - Ох...

   - Да! - всё же не выдержала подруга, рявкнув до того, как я озвучила свой вопрос. В ответ на мой насмешливый взгляд она только махнула рукой.

   - Когда ты делаешь такое лицо, то напоминаешь ту мышь, что всё дуется и дуется на крупу, - ехидно прокомментировала внешний вид подруги, после чего вернула своё внимание Танориону, с каким-то пока что не понятным мне интересом присматривающегося к нам. - Господин Танорион, вы готовы выслушать небольшую историю?

   - Это будет страшная-страшная сказка? - с надеждой поинтересовался аронт, незаметно для Асты подсаживаясь к ней поближе. Взяв её руку в свои ладони, он проникновенно произнёс. - Милая леди, вы же защитите бедного несчастного маленького котика?

   - Я вам как бывалый человек советую убрать от неё руки, - сухо попросила, стараясь сдержать смех и улыбку, так и норовившую появиться на моём лице. Чем-чем, а обаянием этот славный представитель мужского пола обделён точно не был. - Это она с виду слабая и беззащитная, а вот разгневаете, собирать себя будете по отдельным и мало аппетитно расчленённым частям. Поверьте моему опыту, молодой человек.

   - Люблю таких женщин, - прыснул в кулак Танорион, после чего уже более серьёзным тоном поинтересовался. - Так в чём же собственно дело? И что от меня могло понадобиться таким милым дамам?

   - Конкретно нам от тебя ничего не нужно. Но увы, все мы кому-то в этой жизни бываем должны, и порой приходится платить по счетам без скидок, на время, возраст и силу, - с долей философской грусти протянула, откинувшись на спинку стула. - Возможно, я вас удивлю, господин Танорион, но вы мне нравитесь.

   - Пожалуй, можешь обращаться ко мне на "ты", Кора...

   - Так вот. Вы, - подчеркнула интонацией местоимение, забавляясь недовольством, появившимся на этой симпатичной мордашке, - мне нравитесь. Не как представитель правящей верхушки, а как человек, условно говоря. К тому же, пора уже прекращать исполнять приказы Гильдии Игроков и плясать, пусть и относительно, под их дудку. Посему у меня к вам, Танорион, воистину интересное деловое предложение.

   - И какое же? - аронт вопросительно вскинул брови, свободно развалившись на стуле и нагло стащив у зазевавшейся Асты пирожное.

   - Мы тебя убиваем, но не совсем, - улыбка Асты напоминала оскал хищного животного. На месте Танориона я бы была поосторожнее с пирожными. Помнится, блондинка очень неохотно делиться своими игрушками, даже едой.

   Полукровка подавился десертом и закашлялся, стараясь проглотить попавший не в то горло кусок. Ну или выплюнуть хотя бы.

   - Аста, - укоризненно на неё посмотрела.

   - А что такое? - невинно округлила глаза блондинка.

   - Вообще-то, он нужен нам живой и даже невредимый, - задумчиво протянула, водя кончиком пальца по поверхности стола. - Я всё-таки хочу выбраться целой из этой переделки. Правда, если ты согласишься быть вторым ковриком, то можешь продолжать доставать бедняжку. Так и быть, не буду тебя мешать развлекаться.

   Прокашлявшись и залпом осушив свою кружку с соком, Танорион покачал головой:

   - Какие вы добрые, однако...

   Наши синхронные снисходительные улыбки заставили его отодвинуться подальше от стола. Пусть даже опасаться ему, в общем-то, нечего и он это прекрасно понимает. Просто поддерживает игру, не более того.

   - Так, ладно, - подняв руки вверх, страдальчески вздохнул аронт. - Давайте уже серьёзно. Что же за дело такое, да ещё и порученное лично вам, Мантикора?

   - Кора, - поправила его, недовольно поморщившись. - Вы можете звать меня Кора. Так проще и безопаснее. А дело... Да собственно, я его уже озвучила. Мне выдана лицензия на отстрел одной наглой усатой морды, ошивающейся в Сайтаншессе. Я, возможно, чуток ненормальная, но суицидальными наклонностями не страдаю. К тому же, прекрасно понимаю, после выполнения такого заказа - смерть, это самое лёгкое наказание, какое можно будет получить. Посему я предлагаю вам, Танорион, поучаствовать в маленьком, чисто семейном спектакле, под названием "Убить нахального барса". К сожалению, роль жертвы придётся исполнить вот этому блондинистому недоразумению, а вам отводиться почётная должность актёра второго плана и нашего добровольного помощника.

   - Честно говоря, наверное впервые в жизни не знаю, как реагировать и что сказать, - подумав немного, откликнулся Танорион, подперев подбородок кулаком. Зарывшись пальцами в волосы, дёрнул одну из длинных прядок и нахмурился. - Весть о заказе на самого себя я уже получил. Даже более или менее подготовился, хотя чуть-чуть познакомившись с вами, Кора, начинаю сомневаться, что те предосторожности смогут хоть как-то мне помочь.

   - Ну почему же? - пожала плечами, вертя кружку в руках. - Я не всесильна, к тому же простой человек. Так что, как всё повернулось бы, будь я свято уверена, что выживу даже если смогу уйти от вашей стражи, ведают только Хранители, а нам об этом уже и не узнать. Так вы мне верите?

   - У вас талант подбирать слова, - усмехнулся Танорион, протягивая мне руку. - Можете звать меня Ри. И давайте, что ли перейдём на "ты". Помнится, на том пятачке нам сиё неплохо удавалось.

   - Договорились, - пожав его ладонь, позволила себе немного расслабиться. Не знаю, что он имел в виду под умением подбирать слова, но его доверие в данной ситуации было лучшим ответом на все мои мольбы.

   - Ты слишком быстро нам поверил, - недовольно протянула Аста, окинув Танориона подозрительным взглядом. Мой предупреждающий взгляд был нагло проигнорирован, вызвав страдальческий вздох. Иногда она ведёт себя как несмышленый ребёнок, выпытывающий признания в любви у родителей всеми доступными способами.

   - Хм, - задумчиво протянул Ри, кося на меня весёлым взглядом. В ответ возвела глаза к потолку и пожала плечами. Что я могу поделать? Аста есть Аста, ничего с ней не поделаешь. Полукровка фыркнул и продолжил. - А мне стоило кричать, бить ногами в пол и требовать доказательств?

   - А может мы не те, за кого себя выдаём? - прищурилась подруга, наклонившись в сторону аронта. - Может мы решили тебя разыграть?

   - Ага, - подтвердила, кивнув головой. - И ради этого я специально напялила белую маску, три часа простояла у зеркала выводя печати, а потом ещё заседала в библиотеке, ломая голову, как же выманить этого мужчину из замка, - заявила с самым серьёзным выражением лица, закинув ногу на ногу и откинувшись на спинку стула так, что хлипкая деревянная конструкция удерживала равновесие только на двух задних ножках.

   - Кора!

   - Что Кора? - вопросительно изогнула бровь. - Тебе заняться больше нечем? Лучше бы объяснила условия нашей сделки. А я пока что проведаю найдёныша. Ты ж, зараза блондинистая, забыла покормить и согреть ребёнка, а я теперь разгребай.

   Поднявшись со своего места, кивнула головой Ри, получила в ответ насмешливый и многообещающий взгляд и усмехнулась, направляясь в сторону лестницы, ведущей к номерам. Если мне не изменяет моё чутьё, одну блондиночку ждёт многообещающий разговор с полукровкой. Не знаю, что его в ней заинтересовало, но если он сможет направить энергию подруги в мирное русло - я лично пожму ему руку и признаю равным.

   Усмехнувшись собственным мыслям, неспешно поднялась на второй этаж. Проверив печати, вырезанные мною перед уходом, удовлетворённо кивнула головой, осторожно проходя внутрь. Аэрис спала, свернувшись клубком на середине кровати и уткнувшись носом в край моего плаща. На её лице блуждала слабая, чуточку устала улыбка.

   Поднос с едой, стоявший на табуретке перед кроватью, почти нетронут. Нахмурившись, проверила девчонку диагностирующей печатью. Организм вполне здоровый, ослаблен только сильно. И хорошо питаться ей просто необходимо, для того, что бы восстановиться полностью.

   Покачав головой, села на край, рядом с Аэрис. Кончиками пальцев провела по спутанным волосам, легонько поглаживая. Найдёныш мой пошевелился, сонно моргнул и посмотрел на меня. Тут же на её лице появилась тёплая, счастливая улыбка:

   - Я уснула, да?

   - Тебе нужно отдыхать, малышка, - улыбнулась в ответ и, наклонившись, коснулась губами её лба. Слава Хранителям, подцепить простуду она не успела. Выпрямившись, кивнула головой в сторону подноса. - А ещё хорошо питаться. Если ты не будешь хорошо кушать, твой организм ещё не скоро восстановиться.

   - Я постараюсь, - тихо прошептала девочка, снова смежив веки. Тонкие пальцы обвили моё запястье и, подложив ладонь себе под щёку, она доверчиво потёрлась о её тыльную сторону. - Посиди со мной. Пожалуйста...

   - Конечно, найдёныш. Спи, - ласково улыбнулась, стараясь заглушить вновь поднимающуюся в душе тоску по сыну. Ничего, скоро я всё узнаю из первых уст. Главное не убить эти "уста" до того, как они мне всё расскажут.

   Тихо засмеялась, многообещающе улыбаясь. Если бы Сеш'ъяр мог предположить для чего будет использован его подарок, вряд ли бы он был настолько неосторожен, что бы подарить его мне...

***

   Стоило Коране скрыться наверху, как Аста позволила мирной улыбке сползти лица, сменив её на более привычный хищный оскал. Пальцы непроизвольно скользнули к ножнам и только понимание, что на кону ни много ни мало, а жизнь самой Коры, останавливало от одного быстрого, отточенного движения, которое стёрло бы эту наглую улыбку с физиономии полукровки.

   Танорион лишь насмешливо вскинул брови, по всей видимости, забавляясь её реакцией, что злило ещё больше.

   - Знаешь, - ласково протянула Аста, усилием воли заставив себя убрать руки от веера и что бы хоть как-то занять себя, стала накручивать кончик светлого локона на указательный палец правой руки, - если бы не она, я бы с удовольствием выполнила этот заказ. Убить тебя было бы весьма приятно...

   - И откуда в тебе столько кровожадности, котёнок? - мурлыкнул мужчина, наклонившись к ней, и провёл кончиком пальцев по её носу. - Да и не справилась бы ты со мной, мала ещё.

   Щёлкнула зубами, едва не прикусив ему палец. Аста дёрнула плечом и резко оттолкнувшись от стола, поднялась, смерив Танориона презрительным взглядом:

   - Ты меня ещё плохо знаешь.

   - Не терпится исправить данное упущение, котёнок, - усмехнулся полукровка, послав ей воздушный поцелуй.

   Раздражённо тряхнув волосами, блондинка развернулась на каблуках и гордо удалилась, бормоча себе под нос проклятья в адрес одного неугомонного кошака. А тот лишь довольно улыбался, предчувствуя очень интересное приключение.

***

   Крыша очень интересное место. Сидя на краю оной, болтала ногами в воздухе, наблюдая за красивейшим явлением природы - закатом. Всегда любила это время суток, как и саму тёмную, притягательную ночь.

   Прикрыв глаза, глубоко вздохнула пьянящий аромат наступающих сумерек. Едва слышные шаги, нарушившие хрупкую тишину, вызвали лёгкую улыбку. Нетерпеливый, любопытный...

   Не зря же его зверь большая кошка. У этих животных любопытство - в крови.

   - Можно вопрос? - тихо поинтересовалась, не открывая глаза.

   - Какой? - спустя несколько минут, откликнулся аронт. В голосе сквозило лёгкое удивление. Неужели он решил, что двигается совершенно беззвучно?

   Смешной он.

   - Как ты умудрился попасть под призыв? Я учила её этому ритуалу. Показывала печати, вдалбливала в её голову последовательность и прочее. Даже с учётом того, что она не рассчитала силы, призвать тебя у неё вряд ли получилось бы, - подставив лицо прохладному ветру, глубоко вздохнула.

   - Понятия не имею, - рассмеялся Танорион, пристроившись рядом со мной. - Просто вдруг оказался на той поляне, перед ней... Кстати, а чего она на меня так злится?

   - Понятия не имею, - откликнулась в тон ему и улыбнулась. - Ну что, обговорим детали?

   - Было бы не плохо.

   - Ладно, - вздохнув, подтянула к себе одну ногу, согнув её в колене и опёршись подбородком на него. - Всё просто. Какое-то время мы будем проживать вместе с тобой во дворце, станем твоей тенью. Нужно изучить все коридоры, потайные ходы и расположение комнат. После ты и Аста будете тренироваться вместе, движения, жесты, характерные особенности поведения. Дабы наложить иллюзию нужной точности, необходим длительный контакт с объектом. А следом мы разыгрываем твою смерть. Только знать об этом должны всего трое: я, ты и Аста. Ри, я не то чтобы не доверяю твоей семье, но нас и так уже довольно много для сохранения тайны.

   Ветер шевелил волосы, принося едва ощутимые запахи леса. Где-то далеко можно было почувствовать крупную стаю волков, шныряющих между деревьев в поисках добычи. Ург, чувствовавший в себе потребность снова побыть самим собой, ушёл на охоту, как только я сняла ошейник. Надеюсь, его путь не пересечётся с волками, иначе поголовье лесных чистильщиков станет меньше.

   - Мне вот любопытно. Почему ты решила спасти мою жизнь? - голос Танориона звучал спокойно, даже несколько отстранённо.

   - Потому что уже убила всех, кто мне задолжал, - тихо усмехнулась. - Ну и жить хочу, если честно. Спокойно, вместе с сыном. А ты моя возможность устроиться на землях эрханов. Цена вполне оправдывает средства.

   - Ну хорошо. Даже если тебе удастся всё провернуть, добиться того, что ты хочешь... Как ты представляешь мою смерть?

   - Просто. Вместо тебя я немножечко убью Асту, находящуюся под иллюзией. На глазах у всех обитателей дворца, - пожала плечами.

   - Тебя же схватят, - недоверчиво возразил Танорион. - И засунут в темницу. А потом я даже боюсь предположить, что с тобой будет...

   - Зато мне даже предполагать не надо, я и так знаю, - снова пожала плечами, усмехнувшись. - Я знаю, что может ждать того, кто покусился на жизнь члена семьи Сайтаншесской Розы.

   - Кора? - осторожно спросил аронт, даже коснулся моего плеча. - Ничего не хочешь рассказать?

   - Нет, - слабо улыбнулась, искоса посмотрев на него. - Эта история не имеет к тебе никакого отношения. Лучше вернёмся к делам насущным. Когда начнём?

   - Я так понимаю, у тебя есть связной в замке, не так ли? - подавив в себе желание устроить мне допрос с пристрастием, Танорион вернулся к более важной теме.

   - Угу-м.

   - Думаю, будет самым лучшим вариантом предложить ей провести тебя ко мне в кабинет, - Ри криво усмехнулся. - За одним, пообщаемся с этой дамочкой как можно ближе.

   Мой смешок вызвал удивлённый взгляд. Вздохнув, пояснила:

   - Моим первоначальным планом было пробраться вместе с ней во дворец, заявиться к тебе и предоставить в качестве доказательств голову предателя и воспоминания мертвеца.

   - Я уже начинаю радоваться, что попал под действие призыва...

   - У тебя будет время передумать, - улыбнулась, мягко и с долей грусти. Поднявшись, потянулась, разминая затёкшую спину. - Прости, мне пора. Есть одно незаконченное дело на сегодня.

   Потрепав парня по вихрастой макушке, направилась к противоположному краю крыши и уже была готова спрыгнуть в низ, когда мне в спину полетело невозмутимое и совершено спокойное:

   - Сеш'ъяру привет. И сильно его не бей, он нам ещё пригодится.

   Ни капли не удивившись, прыгнула вниз, бросив напоследок:

   - Посмотрим на его поведение.


   Танорион

   На губах появилась едва заметная улыбка.

   Бедному и несчастному, насколько он может таковым являться, директору одной из магических академий этого мира, единственному и неповторимому дракону-некроманту, Танорион сейчас, честно говоря, не завидовал. Кора, коле верить чутью, была тем, кто слов на ветер не бросает и... не прощает ошибок. Особенно, если таковые совершались в отношении ее близких. А уж тем более, когда они касались ее родного и наверняка очень любимого сына.

   Тихо рассмеялся. Ну ничего, Сеш'ъяру полезно встряхнуться и отвлечься на время от ежедневной рутины в стенах Академии Некромантии. И, хотя аронт был уверен, что Ариатар не даёт проявиться такому чувству, как скука, встреча и присмотр за сыном самой Мантикоры дракону более чем полезно. В тех же самых воспитательных целях, как любит неосмотрительно повторять сам "счастливый" папочка.

   Конечно, оставался вопрос, каким же таким интересным образом отпрыск правящей династии золотых драконов не только связался с наемницей, задолжавшей Гильдии Игроков, но при этом еще и сумел обзавестись от нее сыном. Однако, факт оставался фактом, слишком многое говорило об этом. Да и кому ещё такая женщина могла доверить своего ребёнка?

   Положив руку на согнутую в колене ногу, полукровка лениво скользнув взглядом по едва заметной тропинке, видневшейся в зарослях высокой крапивы, что вымахала до невероятных размеров за последние несколько лет на заднем дворе одной из небольших таверн, десятки подобных которой были разбросанных по всему городу. Оригинальный путь к чёрному ходу, что не говори.

   С другой стороны, когда подобные мелочи волновали кого-то? Особенно известного в мире наёмного убийцу.

   Танорион усмехнулся. О ней давно уже ходили легенды, что легко всплыли в памяти, одна за другой... И, как ни странно, им находились вполне реальные подтверждения. Не всегда своевременные, но зато неизменно кровавые. У Мантикоры не было ни жалости, ни страха, ни сочувствия. И ей не важно, кого убивать - смерть настигнет любого, вставшего у неё на пути.

   Правда, кто же мог знать, что у такого человека могут возникнуть вполне реальные мирские желания, вроде того, чтобы иметь свой угол и спокойно воспитывать ребёнка? Вот только всё обстояло именно так. И это оказалось последним доводом, заставившим младшего принца Сайтаншесса поверить ей окончательно.

   Нет, о готовящемся покушении он уже знал и действительно предпринял определённые меры, для обеспечения собственной безопасности. В конце концов, такое происходило далеко не в первый, да и явно не в последний раз. Но приёмный сын Повелителя эрханов как-то не учёл того, что за ним могут отправить кого-то более... компетентного, чем предыдущие наёмники.

   Сама Мантикора, надо же! Впору собой гордиться.

   Аронт невесело усмехнулся, медленно переведя взгляд на полоску горизонта, где еще виднелся диск почти закатившегося солнца. По всей видимости, его скромная персона сильно кому-то помешала в Сайтаншессе. Впрочем... Так было и раньше.

   Шайтанар сильно рисковал, принимая его в свою семью. Но такой безумный, с точки зрения демонов, поступок, как выяснилось позже, полностью оправдал себя. Танорион доказал, что достоин оказанной ему чести, и смог получить уважение среди тех, для кого подобное в отношении к представителям других рас было почти неприемлемо. И готов повторить подобное не раз и не два, показывая, что он не пустое место. Пусть подобное уже и не требовалось...

   Демоны давно поняли - нахальный полукровка не так-то прост, как может показаться.

   И всё-таки, где он умудрился настолько просчитаться? Когда успел перейти дорогу Игрокам? О них многое было известно, но найти их не удалось даже Повелителю эрханов. Связываться с ними почти то же самое, что самолично подписать себе смертный приговор. И спасло Танориона только одно - желание Мантикоры жить обычной, спокойно жизнью.

   Задумчиво покачал головой. Ее характер, тот, настоящий, не скрытый под безликой белой маской эльфийки-полукровки, не вязался с типичными представлениями о представителях наёмных убийц. Кора была женщиной. Во всех смыслах этого слова. При относительно невысоком росте, фигура, скрытая под тонкими брюками, темной блузой и утянутая жёстким корсетом, оставалась весьма привлекательной. Именно такой, какая может быть у женщины, познавшей радость материнства.

   И хотя рассмотреть, что скрыто под искусственной маской с подведёнными глазами и ярко-алыми губами, не представлялось возможным, Ри чётко представлял себе то, как она выглядит.

   Кора была не просто женщиной, а женщиной с большой буквы.

   Хмыкнув, наклонил голову, машинально потерев переносицу, чего давно уже не делал. Пусть она истинная женщина, между тем не стоит забывать о том, что Кора - настоящая убийца.

   Мантикора.

   Доказывать, что она сильна, ей не нужно. Это видно и так, пускай Корана не демонстрировала и половины своих способностей. И убить его, как только представиться возможность, для неё не составит никакого труда. Проникнуть в замок правящей династии Сайтаншесса, особенно, когда Повелителя и Повелительницы нет в пределах страны эрханов, не составит никакого труда. А уж сомнений исполнять заказ или нет, у неё не возникло бы.

   Игроки не учли одного. Планов Коры на её дальнейшую жизнь. И именно поэтому полукровка сейчас сидит на краю крыши небольшой таверны, живой и невредимый, свесив ноги с края и раздумывая о собственной жизни. Темный эльф прекрасно, какой подарок преподнесла ему судьба и, пожалуй, готов был поблагодарить всех известных и неизвестных богов этого мира.

   В Хранителей он не верил, хотя и не мог не признать, что их пути неисповедимы. И оставалось только гадать, случайной ли была встреча принца эрханов с наёмной убийцей и её напарницей, столь своевременно выдернувшей его из оранжереи дворца, или нет. А ведь Танорион всего лишь вышел прогуляться, подышать свежим воздухом, да мозгами пораскинуть на досуге...

   - Да уж, погулял, называется, - вслух усмехнулся аронт, укладываясь прямо на деревянный конёк крыши. Ему там было вполне комфортно, к тому же, потемневший небосвод, раскинувшийся над головой, как нельзя лучше располагал к спокойным и обстоятельным думам. И ведь подумать действительно было над чем.

   То, что хотели провернуть Кора и Аста слишком опасно.

   Нет, первая часть плана продумана практически идеально - переживая за собственных отпрысков, не желающих никак повзрослеть, Сайтаншесская Роза давно не находила себе места. Это, естественно, отражалось на относительно спокойной жизни эрханов в столице. Получив в очередной раз жалобы от измотанных демонов, страдающих в спаррингах от далеко не лёгкой и хорошо тренированной руки обманчиво хрупкой эльфийки, Повелитель не выдержал и увез её, на время, подальше из страны. И ни куда-нибудь, а в Эвритамэль, лично сдав бывшую принцессу лунных эльфов на руки её брату-близнецу. Сам же Шайтанар отправился в Динтанар. Волнения среди аронтов, во владениях которых шла ожесточенная борьба за власть, и куда, скорее всего, непременно умудриться влезть наследница Сайтаншесса, требовали пока не срочного, но достаточно скорого вмешательства. К кому же ещё Повелитель эрханов мог обратиться за советом, как ни к лучшему другу, пускай он был и остаётся Князем ятугаров?

   Танорион поморщился, заложив руки за голову, и страдальчески вздохнул

   То, что он остался в столице за главного, не прельщало. Помимо власти, такое положение дел сулило неизбежную бумажную волокиту, чего аронт до ужаса не любил, пусть и вынужден был заниматься всеми делами. Особенно, когда "единственный и неповторимый", как ехидно вставлял тёмный эльф при каждом удобном случае, помощник Повелителя совсем некультурно сделал ноги из страны, сославшись на срочную помощь обоим наследникам.

   Ладно, то, что им нужна помощь, Ри не мог отрицать. Только как назло, именно тогда, когда дворец вдруг резко опустел, лишняя пара рук и мозгов явно не помешала бы. Танорион не глуп, определённо нет. Но предстоящая авантюра была слишком опасной... хоть и не для него.

   Пожалуй, именно это и волновало его больше всего. Эльф и сам не мог понять, почему ему так не хотелось, чтобы Кора пострадала. Он прекрасно представлял, что начнётся, когда правящая чета узнает о его... кхм, гибели. И пускай на месте хладного тела приёмного сына будет одна хорошенькая, но до ужаса язвительная блондиночка, последствия грядут далеко не шуточные. Произойдёт настоящим чудом, если Коре удастся дожить, хотя бы до оглашения официального приговора.

   Ещё молодого представителя клана оборотней, пуская и являющегося таковым лишь наполовину, напрягала уверенность Мантикоры именно в том, что все должно было произойти именно так. Кора хотела устроить всё таким образом, что бы её считали погибшей во время исполнения заказа Игроков, и после этого отойти от дел.

   Так же настораживала необычная осведомлённость о том, что ждет её в том случае, если Повелитель и Повелительница не раскроют их раньше времени. Что наводит на определенные мысли, и аронт дал себе слово разузнать об этом, во что бы то ни стало. Быть может, он сможет ей хоть немного помочь.

   Надо же будет тёмному эльфу хоть как-то отблагодарить лучшую в мире наёмную убийцу за свою собственную "смерть".

   - Цирк, да и только, - вздохнул полукровка, машинально вслушиваясь в звуки затихающего города. - Кому рассказать - не поверят...

   А вот тут Танорион немного лукавил. Поверят, непременно поверят! В его насыщенной самыми разномастными событиями жизни и не такое ещё происходило. Только в этот раз, рассказывать очередную невероятную историю было не кому, да и не рекомендовалось. И, похоже, в этот раз со всеми проблемами придётся разбираться в одиночку.

   Хмыкнул. Нет, ну как в одиночку? Вместе с лучшей в мире наёмной убийцей и одной не в меру языкастой блондиночкой! Хорошенькой такой, кстати. Вот только укоротить бы ей язычок, немного...

   В голову полезли ну совсем уж неприличные мысли о том, как конкретно можно укротить бешеный нрав этой белобрысой бестии. И все они были настолько заманчивым, что на его лице невольно расплылась довольная улыбка кота, добравшегося-таки до бесплатной крынки со сметаной.

   Что там Кора говорила? Они некоторое время поживут с ним? Что ж, Танорион не против... Совсем не против! Надо же взыскать хоть с кого-то моральную компенсацию за собственное убийство! Не с Коры же... Сеш'ъяр может не оценить тонкость юмора аронта, а тягаться с драконом в схватке за его женщину может только добровольный самоубийца.

   Любопытно, что обманчиво-хрупкое создание не возлюбило бедного эльфа с первого же взгляда. И за что, только, спрашивается? Ну, пошалил, малость. Так ей, похоже, язвительно-ехидный и откровенно шутовской стиль общения намного ближе, чем простое дружеское мирное сосуществование! Если вспомнить их "повседневное", полукровка назвал бы это так, общение с Мантикорой, то не слишком уж сам аронт с Астой отличаются.

   На мгновение Танориону даже стало интересно, кто кого переспорит, если эти двое, не дай боги, когда-нибудь пересекутся на одной дороге: его приёмная мать, или же почему-то обиженная на весь мир Аста? Схожи они чем-то, пусть даже характером и шутливо-язвительной манерой общения на Повелительницу больше похожа Кора, нежели это блондинистое чудо. И, кроме того, их объединяло что-то ещё...

   Какая связь может быть между Сайтаншесской Розой и наёмной убийцей по имени Мантикора, аронт так вот сразу сказать не мог, но что-то общее определенно было. Может именно поэтому младший принц Сайтаншесса так неожиданно им поверил? Уж слишком их "мирная" беседа напомнила Ри его привычное окружение.

   Закинув ногу на ногу, полукровка вздохнул. Он почему-то считал, что Кора непременно бы понравилась Эль, а вот Шайтанару - вряд ли. Хотя... кто его знает? Но знакомить их в любом случае пока не стоит, если аронт хочет с минимальными потерями обставить свою смерть и избавиться раз и навсегда от Гильдии Игроков.

   А вот Асту он бы непременно познакомил. С Сайтосом. Тёмный эльф был уверен, что тот довёл бы девушку до белого каления за каких-то пару минут. А разгневанная Аста - такое милое создание! Главное чтобы не прибила демона, ко всем упырям, без сожаления и малейших угрызений совести, коих у неё, кстати, просто нет.

   И вполне возможно, что сил бы у неё для такого нелегкого дела хватило, не так проста блондиночка, как кажется. Да, невысокая, стройная и хрупкая. Да, хорошенькая до ужаса, и к тому же просто человек... Но кто сказал, что она вот такая вся обычная? Ничего подобного.

   Уж что-что, а чувствовать силу за обманчивой внешностью Танорион сейт Хаэл всегда умел. И характер у неё тоже не так прост, как может показаться.

   Ладно. Это всё лирика.

   Встряхнувшись, он сел, оглядывая ближайшие к нему районы Сайтаншесса, погруженные в сумрак. Пора было задуматься и о деле. Скоро должна появиться та полукровка, с донесением, что дворец Повелителя практически пустует на данный момент. Охраны - минимум, правящей четы нет, половина защитных заклинаний просто убрана за ненадобностью.

   Танорион лично позаботился о том, чтобы наёмный убийца прокрался к нему без особого труда. А уж справиться с ним он бы и сам смог, благо учувствовал в подобной авантюре далеко не впервые. Только знал бы заранее, что сам расчистил пути подхода Мантикоре - восемь раз подумал, прежде чем сотворить подобную глупость. Жаль, что наивная маленькая девочка, влюбившаяся до беспамятства в одного из верных Танориону людей, совершенно забыла предупредить, кому был поручен заказ. А может просто не знала об этом.

   Что ж, теперь эта дурочка точно не выживет. Влюбляться в чистокровных демонов, приближённых к правящей династии, дело хлопотное и безопасное только в том случае, если выбранный тобою эрхан будет отвечать тебе взаимностью. Тут же ей и не пахло, увы. В скором времени она раскается в том, что решила поиграть в шпионов.

   Жалость?

   Нет, её Танорион не испытывал. Давно уже отказался от этого чувства, особенно когда речь заходила о безопасности: его или его семьи. Он жил в стране эрханов, он был приёмным сыном Повелителя... И сам в какой-то мере стал одним из демонов. Расовые различия тут не имеют никакого значения.

   Шум, сопровождаемый всплесками природной магии демонов, раздавшийся неподалёку, заставил полукровку насторожиться. Уж что-что, а эрханов чувствительная натура аронта распознавала безошибочно.

   - Где-то здесь...

   - Уверен? Что вообще Танорион забыл в таверне, да еще и такой?

   - Не факт, что именно в этой, но он точно где-то рядом!

   - А почему он вообще не в замке?

   - А х... упырь его знает! Ты что, первый день с младшим принцем знаком?

   - Логично...

   Молодой мужчина едва заметно усмехнулся, узнав эти голоса. Этих эрханов, появившаяся на соседней улицей и пожелавшая именно сейчас зачем-то найти младшего по титулу, но старшего по возрасту наследника Повелителя, была ему знакома. Проверенные, хорошо обученные нелюди, верные ему до зубного скрежета, в количестве трёх штук. Ещё один, наверняка сейчас водил связного Игроков за нос, а последний из его "личной" пятёрки, где каждый был младшим отпрыском одной из благородных семей, чьи представители входили в палату Лордов Сайтаншесса, изображал самого аронта.

   Не доверять им нет никакого смысла, но именно сейчас лучше всего, чтобы они не нашли Танориона. Уговор с Корой стоит соблюдать.

   Свесив ноги с деревянного конька, соскользнул на черепицу крыши. Проехавшись спиной по гладкой поверхности, уцепился руками за водосточный желоб, повиснув в воздухе в добрых десяти метрах над землёй. Увидев единственное открытое окно прямо напротив него, Танорион легко подтянулся и соскользнул в темнеющий проём, ногами вперёд.

   Приземлившись на деревянный пол, едва заметно усмехнулся и размытой тенью метнулся обратно к окну. Прижавшись к стене слева от него, молодой человек, прислушиваясь к приближающимся голосам, одной рукой вывел сложное плетение, потихоньку, едва заметно добавляя в него собственную силу. Стряхнув уже обеими руками остатки магии, Ри щелчком наложил готовое и мгновенно увеличившееся заклинание не только на себя, оконный проём и эту комнату, но и на всю таверну в целом. Его людям не нужно знать, что в городе появились посторонние. А кроме собственной необычной ауры, что теперь была не видна, есть в этом приюте усталых путников ещё несколько весьма любопытных экземпляров.

   Неожиданно сильный рывок впечатал полукровку в стену. В его незащищённое горло пока не сильно, но болезненно впились сразу несколько лезвий, а разъярённый женский голос не хуже ядовитой змеи прошипел над самым ухом:

   - Ну и что ты здесь забыл, смертник?!

   Аронт иронично вскинул бровь, едва удерживаясь от дикого желания закатить глаза и самому себе отвесить подзатыльник. Ну почему, почему из всей таверны, в которой несколько десятков разных номеров, половина из которых на данный момент пустует, он умудрился вломиться именно в ту комнату, где обитала разгневанная блондинка по имени Аста?

   - Если я скажу, что спешил к любовнице, но от нетерпения перепутал комнату, ты же мне не поверишь? - насмешливо протянул младший принц, разглядев наконец-то прижимающую его к стене уже знакомую ему блондинку. Одной рукой она удерживала его за плечо, приставив второй один из боевых вееров ему к горлу. И, судя по опасно блеснувшим в темноте выразительным голубым глазам, она искренне желала его если не убить, то...

   Кхм, о другом варианте развития событий Танорион предпочел пока не думать. Всё же мысли о собственном потомстве, которое может теперь и не быть, его не очень прельщала.

   - Дай мне повод, кошак, - едва сдерживая ярость, прошептала девушка, ещё ближе придвинувшись к мужчине. - Просто дай мне повод... И я сделаю за Кору всю грязную работу.

   - Что-то мне подсказывает, котёнок, что вряд ли у тебя это получится, - с обольстительной улыбкой ответил полукровка, не удержавшись от самодовольного огонька в глазах.

   И нужно было понять Асте, что что-то здесь было не так, но... Эмоции взяли верх над разумом. Дёрнувшись вперёд, собираясь стереть эту гадкую улыбку с такой очаровательной, но бесившей её мордашки аронта, девушка поняла, что едва не совершила непоправимую ошибку, которая могла ей стоить жизни, в общем-то.

   К её животу, едва скрытому тонкой тканью рубашки, прижимались три острых, чуть изогнутых лезвия, похожие на длинные стальные когти. Невероятно острые, и тянувшиеся из металлического поруча на правой руке Танориона, они в любой момент могли войти блондинке не только в живот, но и намного выше, прямо в сердце. Обращаться с подобным оружием, судя по всему, аронт умел.

   - Ты, - шокировано выдохнула Аста, пытаясь собраться с мыслями. Как она могла пропустить этот момент?!

   - Я, - согласился мужчина. Наклонившись вперёд и не обращая внимания на то, что лезвия веера глубже впились в его горло, он тихо прошептал, едва коснувшись губами ушка блондинки. - Хочешь проверить, кто из нас успеет первым, а, котёнок?

   - Я... Ты... - девушке от возмущения стало не хватать воздуха. К тому же, губы аронта, так просто, вмиг покрасневшее от неожиданно приятной ласки соблазнительное женское ушко, в покое не оставили. И это было действительно приятно, и Аста едва смогла выдохнуть, когда вторая рука Танориона собственническим жестом скользнула на её талию, нагло забравшись под рубашку. - Ну ты и гад...

   - Знаю, - довольно отозвался Танорион, пряча улыбку. Надо же, какой чувствительной оказалась эта крошка! А то все "убью, да убью"... - Девочка, убери эту игрушку, она мне мешает...

   - А... Ага, - невнятно отозвалась Аста, убирая веер, когда разгоряченные губы аронта прошлись по её шее в невесомой, но чувствительной ласке. Вопрос в её мозгу под названием "Чё вообще происходит?!" ответа не находил. Чем наглый кошак тут же воспользовался.

   Едва уловимое и замысловатое движение кистью, лёгкий металлический скрежет, и руки полукровки обвили её талию, без всяких там когтей, нагло распахнув жилет и задрав рубашку практически до грани неприличия. И, чёрт возьми, Асте понравилась эта наглость!

   Она протестующее пискнула лишь, когда сама оказалась прижата к стене, а её бедро закинуто на талию аронта, чтобы как можно плотнее прижаться к сильному, гибкому мужскому телу. Чем она, сама себе всё ещё не веря, и воспользовалась, поддавшись этому опаляющему желанию, пока полукровка прокладывал дорожку дразнящих поцелуев от изящной шеи к вырезу рубашки, там, где скрывалась манящая ложбинка.

   - Ты, наглый, беспардонный, маленький хам! - прерывисто выдохнула Аста, чувствуя как позвоночник превращается в расплавленный воск под умелыми пальцами полукровки, грозясь стечь на пол, куда давно упало оружие блондинки с легким стуком.

   Куда в этот момент подевались её собственные мозги, Аста предпочла не думать.

   - Я знаю, - отозвался Танорион. В его голосе послышались мурлыкающие нотки, и он увлеченно продолжил покрывать поцелуями нежную кожу, возвращаясь к чувствительному ушку девушки. - А ты меня ещё убить хотела...

   - Это да, - с тихим стоном согласилась блондинка, запустив руки в мягкие серебристые волосы мужчины, и тихо всхлипнула, когда его ладони дерзко легли на её грудь под рубашкой. Кто бы только мог подумать, что младший принц Сайтаншесса, этот наглый и самоуверенный кошак окажется таким... Таким...

   Стоп!

   До Асты как-то резко дошло, что она вообще делает, а главное, с кем она это делает.

   - Ты! - разъярённо завопила блондинка, хватая валявшийся на полу боевой веер. Но было уже поздно - нагло усмехаясь, как обожравшийся сливок котяра, Танорион стоял посередине комнаты, небрежно засунув руки в карманы и слегка покачиваясь, перенося вес с пятки на носок и обратно.

   - Ну, котёнок, не сердись, - развел руками мужчина, нахально ей подмигивая. - Ты же уже поняла, что я не такой плохой, как кажется. А если и наглый немножко, так тебе это наоборот, вроде бы понравилось.

   - Убью! - завопила доведённая до белого каления девушка, бросаясь на аронта. Только не успела, полукровка размытой тенью скользнул мимо неё к окну. И когда девушка развернулась, чтобы добить наконец-то эту наглую усатую морду, младшего принца Сайтаншесса в комнате просто не было!

   - Гад! - совершенно по-женски взвизгнула Аста, сообразив, что теперь ей его не достать. - Сволочь, козёл, кобель... Аронт!

   - Ух, какой темперамент, - восхищенно протянул Танорион, стоящий за зарослями крапивы на заднем дворе, и глядя, как вслед ему в окно вылетает горящая, как факел, тумбочка. - Простая человечка? Ну-ну...

   Выслушав часть отборной ругани, доносившейся со второго этажа, аронт самодовольно усмехнулся и, сунув руки в карманы, преспокойно отправился в сторону видневшегося вдали чёрного массива замка правящей династии. Как бы не пострадало завтра это чудо архитектуры от гнева одной доведённой им лично блондиночки...

   Или же?..

   На миг остановившись, Ри позволил себе нахальную улыбочку, от которой шуганулся какой-то запозднившийся прохожий, едва увидев чуть изогнутые клыки. На него полукровка не обратил ни малейшего внимания - он уже предвкушал завтрашнюю встречу с Корой и её соблазнительной такой помощницей. И он теперь знал, как можно аккуратно её заткнуть, в случае чего. А что? Приятный такой способ, да и сама Аста тоже ничего...

   Продолжая самодовольно улыбаться, аронт направился по ранее намеченному пути, насвистывая по дороге фривольную мелодию. Всё же в этом заказе на своё собственное убийство, есть что-то очень, очень приятное. Аста, например.

   Танорион собирался еще ни один раз довести её до белого каления. И даже не два - а столько, сколько посчитает нужным. Где же он найдёт ещё одну подобную темпераментную и страстную человечку, желающую его непременно прибить?

   Нет, жизнь определённо стала налаживаться.


Глава 11.

   Сеш'ъяр.

   Сегодня он мог по праву собой гордиться. Провести весь день с ребёнком и понять, что ты ярый мазохист, находящий удовольствие в том, какие проказы творит мелкий и нисколько не обижаясь, коли сам попадал в его ловушку, это дорогого стоит. Сеш'ъяр честно старался сдерживать распирающую его радость, но получалось у него это из рук вон плохо. На очередной поток жалоб от магистра Рай'шата дракон лишь иронично изогнул бровь и поинтересовался, не пора ли проверить квалификацию многоуважаемого магистра, раз он не может справиться с одним учеником. Ну и что, что этот ученик демон, да ещё и имеющий едва ли не целую пасть остро заточенных зубов на скромного блондина? В стенах учебного заведения все равны, а значит, коли магистр не может привить адепту уважение к своей персоне, возникают вполне закономерные сомнения в компетентности и силе данного преподавателя.

   Чёрный дракон юмор директора, тонко намекающего на его несостоятельность, не оценил, раздражённо прошипев что-то об ублюдках и их матерях, прежде чем удалиться из кабинета Сеш'ъяра. Впрочем, тот всё слышал, и только наличие спящего в кресле сына удержало его от более приватного разговора со своим, так называемым подчинённым.

   Хищно улыбнувшись, дракон сделал себе мысленную пометку пообщаться с этим идиотом чуть позже, наедине. И поинтересоваться, что же именно он думает о его жене и сыне, а так же, постараться убедить его, что все выводы, сделанные Рай'шатом в корне неверны.

   Весьма болезненно для него неверны.

   Откинувшись на спинку кресла, без зазрения совести закинул ноги на стол, смежив веки. В душе маленьким, пугливым комочком поселилась радость, смешанная со счастьем и пока ещё совсем не окрепшей любовью. К сыну, потому что в своих чувствах к Коране Сеш'ъяр был более чем уверен.

   А разве может быть иначе, если ты нашёл свою Равную? И не просто подходящую по силе и духу, но ещё и являющуюся второй половинкой твоей души?

   С размышлений о своенравной жёнушки мысли плавно перескочили на возмутителя спокойствия Академии, маленького темноволосого террориста по имени Рагдэн.

   Поднявшись со своего места, мужчина подошёл к свернувшемуся в клубок сыну и взял его на рук. Устроившись в кресле, уложил ребёнка на себя, испытывая настоящую эйфорию от цепких рук, обхвативших его за шею. Мелкий повозился, устраиваясь поудобнее, и довольно вздохнул, уткнувшись носом в грудь отца. Просто сущий ангел... Когда спит. А вот стоит проснуться, и сразу понимаешь, что в родне этого ангелочка мало того, что один демон затесался, так видать и кто-то похуже.

   Мужчина насмешливо фыркнул. Драконы у него в родне. Целый табун потоптался, и папочка со своими генами отличился больше всех.

   За такими весёлыми мыслями, Сеш'ъяр не заметил, как задремал, пристроив подбородок на макушке сына. И даже не почувствовал, как браслет на руке прошило небольшим всплеском магии, активируя его свойства.

   ...Лёгкие прикосновения, как будто крыльями бабочек, вызывали щекотку. Недовольно поморщившись, Сеш'ъяр попробовал оттолкнуть противных насекомых, но моментально передумал, услышав приятный женский смех. Причём дракон мог бы поклясться на чём угодно, что слышал его в последний раз чуть больше пяти лет назад.

   Медленно, словно боясь поверить в происходящее, он открыл глаза, что бы встретиться с лучащимся удовольствием взглядом карих глаз. Корана сидела рядом с ним, на мягком ворсе ковра, согнув одну ногу в колене и обхватив её руками. Учитывая, что из одежды на ней была только шёлковая блузка и короткие, ничего не скрывающие, шорты, поза вышла, мягко говоря, провокационная.

   И очень небезопасная для выдержки одного конкретного мужчины.

   - Соскучился? - промурлыкала Кора, склонив голову набок, позволяя распущенным длинным волосам шёлковой волной скользнуть по плечам.

   - Конечно, - тихо откликнулся дракон, медленно поднимаясь с пола. Сев напротив неё, коснулся кончиками пальцев её щеки, скользнув подушечкой большого пальца по чуть приоткрытым губам своей любимой женщины.

   Затем переместился ниже, положив руку на шею Коры, и попытался притянуть женщину к себе. Но она едва заметно мотнула головой, продолжая улыбаться. Словно задумала какую-то свою игру. Вздохнув, Сеш'ъяр отступил, откинувшись спиной на кресло, оказавшееся позади него. Сейчас он искренне жалел о том, что всё происходящее лишь сон, иллюзия, созданная артефактом.

   - Как дела? - как ни в чём не бывало, поинтересовалась Кора, словно не замечая искрящего напряжения, возникшего между ними. Сладко зевнув, прикрывая рот ладонью, она вздохнула и вытянулась на ковре, заложив руки за голову. Такая поза только чётче очертила контуры её тела.

   - Кора, - подавшись вперёд, склонился к её лицу, внимательно вглядываясь в спокойные, даже чуть насмешливые глаза женщины. - Я не хочу сейчас говорить о проблемах, но, дорогая моя, ты создаёшь опасную ситуацию.

   - Какую? - притворно удивилась Корана, опустив веки. Вот только Сеш'ъяр успел уловить лукавые искорки в любимых глазах и тихо хмыкнул.

   "Поиграть решила, милая моя?" - довольно подумал дракон, вытянувшись рядом с ней и теперь в свою очередь дразня её едва ощутимыми прикосновениями пальцев.

   - Так про какую ситуацию ты говоришь, Сеш'ъяр? - спокойно повторила свой вопрос Кора, делая вид, что ничего не происходит, и она определённо осталась равнодушной к его действиям.

   - Милая, ты играешь с огнём, - страдальчески вздохнул мужчина, наклонившись и коснувшись губами её виска. Затем чуть ниже, целуя уголок глаза, где собирались едва заметные морщинки. Обрисовал шрам, совершенно не портивший внешность Коры и, наконец, добрался до губ, целуя настолько нежно и томительно, что не откликнуться, было выше сил, и она сдалась, с лёгким вздохом открываясь навстречу, обвивая руками за шею.

   Лёгкий толчок заставил откинуться на спину. Корана, загадочно улыбаясь, забралась сверху, упираясь руками в ковёр по бокам от его головы. Облизнув пересохшие губы кончиком языка, она нежно протянула:

   - Ничего не хочешь мне сказать?

   - Я тебя люблю? - вопросительно вскинул брови дракон, поглаживая её бёдра и постепенно забираясь всё выше и выше.

   - Уверен? - тонкие пальцы переместились с ковра на его шею, поглаживая.

   Этих прикосновения было мало, хотелось намного большего. А ещё лучше, почувствовать её всю, но он пока не торопился, понимая, что ожидание лишь усилит впечатление от встречи.

   - Уверен, - выдохнул, пытаясь поддаться вверх, поймать маячившие так недопустимо близко губы.

   Нежная улыбка на лице Кораны сменилась гримасой неудовольствия. Губы сжались в тонкую полоску, выдавая её настроение, а пальцы надавили на горло, вызывая удивлённый хрип. Сеш'ъяр круглыми глазами смотрел назло прищурившуюся женщину, сейчас разглядывающую его с видом убийцы, поймавшего долго бегавшую от него жертву.

   - Кора?! - с трудом смог выдавить из себя, горло сжимали не очень сильно, но так, что получать доступ к воздуху становилось всё сложнее.

   - Мой маленький, миленький золотой дракончик, - не смотря на ласковый тон, дракон кожей чувствовал, что женщина недовольна. И запоздало сообразил, какой может быть причина такого поведения. - Я могу простить многое. Даже принять во внимание то, что ты мало общался с детьми и для тебя в новинку быть отцом. Но вот что я точно не собираюсь спускать тебе с рук, так это враньё. Причём настолько наглое, что ты продолжаешь настаивать на своей версии развития событий даже глядя мне в глаза!

   - Кора...

   - Тихо! - шикнула она на него, всё же убрав руки, пусть и с явной неохотой, от его шеи. Скрестив их на груди, Корана ехидно фыркнула. - Неужели ты всерьёз верил в то, что я не узнаю об этом маленьком инциденте?

   - Нет, но... - Сеш'ъяр глубоко вздохнул, прежде чем продолжить говорить. - Ладно. Я виноват, правда. Только, пожалуйста, не лишай меня возможности всё исправить. Я не представляю как...

   - Даже и не думала, - перебила его Корана, вызвав новую волну возбуждения от ненавязчивого движения бёдер.

   - Что? - потеряв на какое-то время нить разговора, дракон удивлённо на неё посмотрел.

   - Я говорю, что не собираюсь лишать тебя шанса всё исправить, - терпеливо, как маленькому ребёнку, пояснила Кора, соблазнительно улыбнувшись. - Но это вовсе не означает, что я не накажу тебя за то, что ты поднял руку на моего сына.

   - Он и мой тоже! - ощетинился дракон, чувствуя, как внутри появилось сладкое предвкушение от того обещания, что сквозило в словах женщины.

   - Пока ещё нет, - хмыкнула Кора, вновь склоняясь к его лицу, нос к носу, глаза в глаза. Тёмные волосы стеной отгородили их от окружающего мира. Тихо хихикнув, Корана нежно улыбнулась, пальцем обрисовав контур его лица. - Меня просили тебя сильно не наказывать. Я же сказала, что всё зависит от твоего поведения, дракон. Так вот, думаю, так же можно выразиться и по поводу сына. Он станет твоим, но я буду очень внимательно следить за твоим поведением, что бы убедиться - достоин ты его или нет.

   Приподнявшись на локтях, завладел её губами, прекращая все дальнейшие рассуждения. Достоин?! Он покажет ей, чего стоит, здесь и сейчас. И будет доказывать это сколько её душе угодно, оставив за собой права выбора способа, времени и места. Плевать, даже если это произойдёт посреди официального приёма.

   Однако, Кора не была настроена позволять ему доминировать в этот раз. Укусив его за нижнюю губу, она отстранилась, нахмурившись и покачав головой. Щелчок тонких пальцев и окружающая обстановка подстраивается под желание женщины, с довольным видом восседавшей на нём.

   Сеш'ъяр почувствовал, как оказался на мягкой кровати, в окружении небольших подушек, самый разнообразных форм и цветов. Встав на колени, Корана вытащила откуда-то широкие металлические браслеты, искусной работы, соединённые между собой тонкой на вид цепочкой. Взяв одну его руку, она надела на запястье украшение, ловко застегнув его. Просунув второю часть через решётку спинки кровати, вытащила с другой стороны и сковала свободную руку дракона. Что-то начертив, поверх цепочки, Корана довольно фыркнула, когда та сократилась, прижав запястья к изголовью, не позволяя двигаться.

   - Зачем? - тихо поинтересовался Сеш'ъяр, тем не менее, признавая, что ему нравится направление её мыслей. - Боишься, что я сбегу?

   - Сбежишь? - Кора дёрнула плечиком, иронично усмехнувшись. - От меня не сбегают. К тому же, не в такой момент.

   - Тогда что ты задумала? - голос дрогнул от сквозившего в воздухе желания. Будь он помоложе, такие развлечения могли бы оказаться ему не под силу, терпения бы банально не хватило.

   Но учитывая довольно обширный опыт, Сеш'ъяр лишь слегка улыбнулся, пока что с лёгкостью удерживая контроль над собственными порывами.

   - Мммм... - задумчиво протянула Корана, пробежавшись пальчиками по его рубашке и с лёгкостью расстегнув оную. Прохладные руки скользнули под тонкую ткань, дразня и вызывая предательскую дрожь. - Ты что, на самом деле считаешь, что я тебе отвечу? Какой же ты наивный, дракончи-и-и-ик!

   - А помнишь, как ты меня раньше называла? - тихо поинтересовался Сеш'ъяр, обольстительно улыбаясь.

   - Идиот? - задумчиво предположила Кора, покрывая лёгкими поцелуями его лицо. - Чешуйчатая морда? Самовлюблённый индюк? М?

   - Зараза, - довольно мурлыкнул дракон, отвечая на её прикосновения. - Моя зараза...

   - Я тебе уже говорила, посмотрю на твоё поведение, - подув на разгорячённую кожу мужчины, Корана посмотрела на него из-под завесы волос. - И, может быть, заткнёшься, наконец? Ты меня отвлекаешь.

   Нежные губы пришли на смену пальцам. Они скользнули по груди дракона, спускаясь ниже, постепенно освобождая его от мешающей одежды. Пройдясь по твёрдому, напряжённому животу до пряжки ремня, женщина коварно улыбнулась. Пальцы скользнули за её спину, после чего Сеш'ъяр вздрогнул от прикосновения к разгорячённой коже холодного металла тонкого клинка, скользнувшего за пояс брюк. Сильный рывок и пряжка с глухим стуком упала на пол.

   - О, - довольно фыркнула Корана, пройдясь пальцами по довольно впечатляющему доказательству возбуждения мужчины. - Я смотрю, тебе нравится...

   - Тебя что-то не устраивает? - поинтересовался мужчина, жалея о том, что руки прикованы. Не смотря на все его усилия, выдержка стремительно таяла от вроде бы невинных прикосновений, пронизанных скрытой порочностью. Корана же явно не собиралась облегчать его участь, продолжая исследовать беспомощное тело с методичностью учёного, поймавшего редкий экземпляр представителя местной фауны.

   Губы повторяли путь пальцев, даря мучительную, в своей лёгкости и бесхитрости, ласку. Корана гладила, целовала, покусывала кожу, постепенно возвращаясь к изогнутой шее, где билась предательская жилка, выдавая степень его возбуждения. Выпрямившись, она снова облизала губы, стягивая с себя блузку и соблазнительно улыбаясь. Карие глаза лихорадочно горели, щёки покрыл румянец, дыхание участилось.

   - Развяжи, - тихо попросил Сеш'ъяр. Пальцы сводило от желания коснуться такого близкого и родного тела.

   - Ммм? - вопросительно промычала Кора, изогнув бровь. - Не-е-е-е-ет, мой маленький дракончи-и-и-ик, ты ещё не заслужи-и-и-ил...

   И снова всё повторилось, раз за разом. Прикосновения. То едва ощутимо, то с нажимом, а порой и царапая ногтями, оставляя заметные следы. Поцелуи-укусы, затем нежное, успокаивающее движение языка, вырывающее хриплый стон. На них практически не осталось одежды, но Кора не давала никакой возможности перехватить инициативу...

   Но не двигалась дальше. Мучила, доставляла наслаждение и оставляла неудовлетворённым. Как самая искушённая и опытная соблазнительница, остающаяся непорочной и доверчиво-открытой. Каким образом ей это удавалось, так и осталось загадкой. Впрочем, сам Сеш'ъяр в данный момент был не особо настроен на какую-то мыслительную деятельность. По виску катилась капля пота, далеко не первая за прошедший...

   А сколько, собственно, прошло? Час, два? Или всего лишь пять минут? Он не мог сказать, чувствуя, что совершенно потерялся во времени. И когда он уже был близок к развязке...

   Всё прекратилось. Прикосновения исчезли, вместе с приятной и такой знакомой тяжестью. Прохладный порыв ветра показал, что Корана встала с кровати и отошла в сторону. Открыв глаза и с трудом сфокусировав взгляд, Сеш'ъяр недоумённо посмотрел на невозмутимую женщину, спокойно поправляющую рубашку и собирающую волосы в хвост.

   - Кора? - осторожно спросил мужчина, пытаясь выбраться из браслетов, всё ещё удерживающих его запястья.

   - Да, дорогой? - невинно поинтересовалась Корана, насмешливо посмотрев на него.

   - Ты что... Уходишь?!

   - Какой ты догадливый, малыш, - обольстительно улыбнулась женщина, убрав за ухо выбившуюся прядку волос. - Жаль, что не удастся поиграть с тобой ещё немного... Но увы, дела меня не ждут.

   - Корана!

   - Да, дракончик? - ласково протянула она, направляясь к двери комнаты.

   - Освободи меня! - в его голосе появилась злость, непонятно, правда, на кого Сеш'ъяр сейчас злился больше. На себя или на неё.

   - Это же твой подарок, - пожала плечами Кора и хитро улыбнулась. - А браслеты - это небольшой презент, маленький мой. Цепочка исчезнет, минут через пять. Увидимся, дракончи-и-и-и-ик!

   И...

   Дракон вынырнул из сна, ошалело тряся головой. На груди его мирно спал Рагдэн, свернувшись в клубок. О том, что произошло, напоминало лишь не прошедшее возбуждение и привкус губ Коры, оставшийся после её поцелуев.

   Глубоко вздохнув, Сеш'ъяр откинулся на спинку кресла. Кто бы мог подумать, что она отомстит за его поступок именно таким образом? Конечно, он прекрасно понимал, что коварство Коре не занимать, но что до такой степени...

   - Даже так, да? - тихо прошептал дракон, взъерошив волосы свободной рукой. - Ну что ж, Корана, ты сама напросилась...

   На что именно она "напросилась", дракон предпочёл промолчать, прекрасно понимая, что озвучивать собственные не самые приличные мысли вслух, пусть и при спящем сыне, точно не стоит. Хотя и было искушение подразнить жёнушку собственным плохим поведением, дабы нарваться на ещё одно такое наказание, только в этот раз он бы попытался разыграть всё по его собственным правилам.

   Осторожно пошевелился, устраиваясь поудобнее. Лёгкое приглушённое позвякивание привлекло к себе внимание. Посмотрев на собственные запястья, едва слышно ругнулся. Браслеты, столь заботливо надетые на него Кораной, остались на своём месте, разве что теперь между ними не было той цепочки, зато имелась надпись, на языке демонов, выведенная аккуратным, витиеватым почерком. Прочитать её не составило труда, а вот когда смысл оставленного послания дошёл до мужчины, он не знал, что ему делать - радоваться или бушевать, в приступе ярости. С одной стороны, Корана признавала за ним право отца и мужчины, с другой это её язвительное "Посмотрим на твоё поведение..." в контексте всего написанного звучало неприкрытой издёвкой. А в целом, получались следующие слова:

   "Редкий вид: золотой дракон-некромант. Принадлежит Мантикоре и является частной собственностью. А вот признает ли она его мужчиной, супругом и отцом - посмотрим на твоё поведение.... Дракончи-и-и-ик!"

   Пообещав себе сделать ответный ход, как только подвернётся удобный случай, мужчина медленно поднялся, прижимая к себе сына, и направился в сторону кровати. Устроив Рагдэна и укрыв его одеялом, сам подошёл к окну, опёршись руками на подоконник. Из головы никак не желал уходить образ Коры, такой соблазнительной и такой близкой, любимой. Сердце сжалось от грусти и тоски по любимой женщине. Жаль, что доказывать ей это придётся очень долго.

   Хотя... Терпения и упорства ему не заниматься. К тому же, тут на губах дракона появилась ехидная улыбка, она только что выдала ему карт-бланш. И он не упустит возможности им воспользоваться.


   Корана.

   Вестник - магически созданное существо, своего рода визуализация заклинания оповещения, представляющее собой призрачный образ любого животного, способный передать короткое послание на довольно приличное расстояние.

   У меня они почему-то всегда принимали образ ворона. Разобраться в причине такого явления всегда не хватало времени, да и смысла особого не было. Пользовалась подобным способом связи редко и только в экстренных ситуациях, когда по-другому просто нельзя было.

   Закончив магическое плетение, надиктовала сообщение сидящему на подоконнике дымчато-синему ворону и махнула рукой, отпуская вестника на поиски этой самой служанки. После чего потянулась, разминая затёкшее от сидения на полу тело, и зевнула, прикрыв рот ладонью.

   На кровати шевельнулась Аэрис, сонно моргая и не совсем, похоже, понимая где она находиться. Успокаивающе улыбнувшись найдёнышу, отправилась в ванную комнату. Перед предстоящим посещением дворца, стоит, пожалуй, немного привести себя в порядок.

   Спустя двадцать минут мы с девочкой уже сидели внизу, за отдельным столиком, попивая пусть и не особо изысканный, но вполне сносный травяной настой. А после моего визита на кухню, к нему нам подали очень даже приличную овсянку, на молоке и с фруктами. Ребёнок уплетал завтрак с таким видимо, словно ничего вкуснее в жизни не ел, вызывая у меня лёгкую полуулыбку.

   Поставив локти на стол и покачивая в руках кружку с горячим напитком, спокойным осмотрелась по сторонам. Не обнаружив ничего интересного, вернулась к наблюдению за Аэрис, раздумывая над тем, что произошло ночью.

   Довольная улыбка, с оттенком ехидства, сама собой появилась на моём лице. Сеш'ъяр, скорее всего, сейчас пребывает не в самом лучшем расположении духа. Хуже неудовлетворённого мужчины может быть только неудовлетворённая женщина, вот только за всё-то время, что мы не виделись, я научилась справляться со своими желаниями. Всё-таки это не безопасно для жизни, при моей-то "работе".

   А вот дракончик мой...

   Осознав, как назвала мужчину, едва не поперхнулась чаем, лишь усилием воли заставив себя его проглотить, сохраняя невозмутимое выражение лица. Поставив кружку на стол, во избежание других подобных происшествий, скрестила руки на груди, откинувшись назад. Это что же получается, избавиться от своих чувства к нему не вышло, так теперь ещё и инстинкты собственника проснуться пожелали?

   Раздражённо фыркнула. Нет, это мне, определённо, ни к чему. Посему, стоит задушить такие порывы в зародыше. Он не мой, тем более "дракончик". И его мнение по данному вопросу меня как-то не сильно интересует.

   Задумавшись, не сразу заметила, что к нам за столик подсела Аста, хмуро изучая поверхность поцарапанной столешницы. На мой вопросительный взгляд, подруга только отмахнулась, продолжая хранить молчание, однако, скрыть небольшую тёмную отметину на изгибе шеи, где она соединяется с плечом, у неё не вышло. Иллюзии блондинка создаёт просто потрясающие, а вот с маскировочными чарами полнейший провал, как и с природными силами.

   Ну а если припомнить вчерашний шум, доносившийся из соседних комнат и проклятия в адрес одной наглой усатой морды... Выводы напрашивались весьма определённые. Пусть и смахивающие на плод деятельности сильно разыгравшегося больного воображения.

   Не смогла сдержать проказливой ухмылки, тут же постаравшись замаскировать её под гримасу отвращения при виде нескольких не особо трезвых наёмников, стоило подруге оторваться от созерцания стола и посмотреть в мою сторону. Маловероятно, что она поверила, но всё же.

   - Как спала? - невинно поинтересовалась, иронично изогнув бровь. Аэрис, закончив завтрак, отправилась обратно в комнату, согласно нашей договорённости. Маска, ненужная до поры до времени, лежала на столе, рядом со мной, готовая в любой момент снова спрятать моё лицо от окружающих.

   - Как ни странно, чудесно, - спустя минуту смогла всё же выдавить из себя Аста. Её пальцы машинально сжались на рукоятях вееров.

   Хмыкнула, выразив своё недоверие относительно данного факта. Уж что-что, но распознать на женском лице следы явного недосыпа, как и последствия злых слёз - научилась. Сколько раз по молодости видела такое отражение в зеркале.

   - Хм, я надеюсь тот, кто отважился составить тебе компанию, на ночь глядя, остался жив, - сказала так, словно это были лишь мысли вслух, внутренне наслаждаясь перекошенным лицом подруги.

   - Я была совершенно одна! - ответ получился слишком поспешным, вызвав у меня ещё один приступ веселья. Нужно не забыть вынести Танориону благодарность. Всё-таки так засмущать девочку... Это надо уметь.

   Конечно, в том случае, если паренёк выживет, после второй встречи с разгневанной и оскорблённой в лучших чувствах блондинкой. Мужчины всё же излишне неосторожны, когда пытаются подчинить себе женщину, пытаясь взять её напором, наглостью и силой. Не спорю, в какой-то степени это льстит и оставляет приятный осадок в душе.

   Тихо хихикнула. Только мы же особы мстительные. Один вон убедился ночью на собственной шкуре, как женщина может отыграться за всё хорошее и не очень. И нет, я прекрасно понимаю, что таким своим поступком дала Сеш'ъяру шикарный повод продолжить ночные встречи в том же духе.

   Многообещающе улыбнулась, вызвав недоумённый взгляд подруги. Пусть попробует. В конце концов, ничто не мешает поиграть на нервах друг у друга более приятным способом, чем скандал. Пусть последний и куда действеннее соблазнения.

   Видимо, на лице что-то такое отразилось, потому что Аста усмехнулась и едко поинтересовалась:

   - Дракон выжил?

   - Попытку перевести тему считаю не удавшейся, - пожала плечами, иронично вскинув брови. - И чего это ты так не возлюбила милого зайку Ри?

   - К... Как ты его назвала?! - подавившись всё-таки отобранным у обслуги завтраком, переспросила подруга, когда сумела прокашляться.

   - Ну а что? Он такой милый, наивный, нежный... Просто невероятно обаятельный... Знаешь, почему-то он ассоциируется именно с белым ангорским кроликом. И шёрстка у него наверняка такая же на ощупь, - размышления вслух помогали отвлечься и не начать банально ржать над непередаваемой игрой эмоций на лице блондинки. С одной стороны ей так хочется меня чем-нибудь стукнуть, за неприкрытую издёвку, с другой в голове так и начинают буйным цветом расцветать планы по будущей страшной мести в адрес аронта.

   От противоречивого желания, придушить или поблагодарить за идею, лицо у Асты приняло воистину комичное выражение: нахмуренные брови, злющий взгляд и идиотская улыбка на пол лица. Эх, её бы энергию, да в мирных целях...

   Вздохнув, заставила себя успокоиться и привычным жестом сплела вязь печати. Слетев с пальцев, сгусток магической силы проверил саму таверну и прилегающую к ней территорию на наличие довольно приметной по всем параметрам ауры моего так сказать "связного". Девчонка обнаружилась неподалёку от чёрного входа, в компании с каким-то демонам. Судя по отдельным отголоскам магической силы Танориона, скорее всего, кто-то из его приближённых. На губах появилась циничная усмешка. Кто бы сомневался, что младший принц не выяснит, кто же является шпионом в его окружении.

   Но Риго, как и большинство дорвавшихся до власти существ этого мира, связанных с не самой притягательной стороной жизни, ощутил, попробовал на вкус, что такое безнаказанность. И это весьма неосмотрительно с его стороны, потому что в такой ситуации перестаёшь адекватно оценивать силы противника.

   Впрочем... Хранители ему судьи, я же всего лишь собираюсь исполнить роль скромного палача.

   Привычным движением приложила маску к лицу, едва заметно поморщившись от неприятного холода, стягивающего кожу. Аста, заметив мой манёвр, понятливо кивнула, переместившись за один из соседних столиков и прихватив с собой лишнюю посуду. Когда дверь в обеденный зал открылась и порог таверны переступила наивная девочка, решившая, что мир может начать крутиться вокруг неё, за столом сидела скучающая Мантикора, поигрывающая пером, зажатым в пальцах.

   Умение переключаться с одной части жизни на другую, не смешивая их, приходит с опытом, пусть и получать оный как-то не особо приятно.

   Девчонка с невозмутимым лицом прошла прямо ко мне, вольготно устроившись на том самом стуле, где несколько секунд назад сидела неугомонная блондинка. Сопровождавший полукровку эрхан устроился неподалёку, то ли случайно, то ли специально, не посчитав Асту угрозой, сев рядом с подругой. Та некоторое время над чем-то размышляла, после чего расплылась в довольной улыбке и задала мужчине какой-то вопрос. О чём шла речь, разобрать с такого расстояния, да ещё и среди большого скопления народа, не удалось, только видимо Аста чем-то серьёзно озадачила демона, раз у него глаза на лоб от удивления полезли.

   Учитывая склонность этой расы скрывать свои истинные эмоции и чувства, вопрос либо был очень неприличным, либо откровенно поставившим его в тупик, раз получилась такая реакция.

   - Мантикора? - девчонка нетерпеливо постучала по столу, привлекая к себе внимание. Медленно перевела на неё взгляд, оценивающе осмотрев с ног до головы. Брови вопросительно изогнулись. В который раз радуюсь гению того ненормального полуэльфа, придумать маску, повторяющую эмоции лица своего обладателя...

   - Да, дорогая? - добавила в голос нежности, изрядно сдобренной издёвкой. Девушка дёрнулась, позволив себе скривить губы в презрительной усмешке. Судя по всему, уроки она забывает очень быстро, какое досадное упущение.

   Пальцы скользнули к бедру, едва заметно пробежавшись по рукояти ножа, и замерли на поясе брюк, оттянув карман.

   - Сейчас самый подходящий момент для действий, - Ситан, так звали будущий труп, придвинулась ближе, перейдя на немного нервный шёпот. В сторону сопровождающего она старалась не смотреть, практически повернувшись к нему спиной. - Повелитель и Повелительница отсутствует по делам. Наследников в замке нет. Охранные заклинания частично сняты, основные отряды стражи сняты... Ничто не помешает исполнению нашего плана!

   - Нашего? - чуть помедлив, повторила резанувшее слух слово. К тому же, мне определённо не нравился излишне фанатичный блеск глаз Ситаны. Фанатики вообще народ опасный, таких нужно вырезать без разбору. Не зависимо, от преследуемых целей, потому как в попытке достичь оные они никого не пожалеют.

   - Нашего! - она почти кричала, не замечая, как начала размахивать руками. - И этот никчёмный зверёныш сдохнет! Я хочу видеть, как ты вспорешь ему живот, хочу видеть его внутренности и мёртвые глаза! Я...

   - А я хочу, что бы ты заткнулась. Желательно навсегда, - манерно растягивая слова, пододвинулась к ней вместе со стулом, с лёгкостью оборвав её впечатляющую по количеству произнесенной чуши речь, прикосновением пальцев к горлу.

   Магия смерти ловко зазмеилась вокруг запястья, постепенно оплетая руку, поэтому ощущения Ситана испытывала весьма неприятные. От того и замолчала резко, как будто обрубило. Полюбовавшись немного её резко побледневшим личиком, оттолкнула от себя, смерив скучающим взглядом:

   - Значит так. Сегодня вечером ты проводишь меня в покои Танориона. Если узнаю, что замышляешь что-то за моей спиной, тот урок покажется тебе сущей райской жизнью, по сравнению с тем, что я тебе устрою. Понятно?

   - Д-да...

   - И ещё, Ситана, не стоит прыгать выше собственной головы. В этом деле не может быть никаких нас просто по определению. Я работаю в одиночку и этот заказ поручен мне. А ты всего лишь пешка в чужой игре. Это тоже понятно?

   - Но... - девчонка отчаянно цеплялась за рассыпающуюся в прах самоуверенность, да только кто же ей даст шанс подумать и собраться с мыслями?

   - Никаких но, Ситана. Если ты хочешь остаться в живых, исполняй то, что приказали и не вмешивайся в чужие развлечения, - снисходительно улыбнулась, поражаясь, как она может не слышать фальшь, так и кричащую в моих словах.

   И как до ней не доходит, что живой она никому здесь не нужна. Для меня - лишний свидетель постановки, для аронта - шпион, пусть и, мягко говоря, неопытный. И она ещё надеется на то, что выживет?

   Глупое, наивное дитя. Как ни прискорбно, но подобные среди демонов не выживают, специфика расы так сказать.

   - Хорошо, - девчонка довольно быстро справилась со страхом, сковавшим её, и снова смотрела на меня высокомерным и чуть злым взгляд. В ответ насмешливо улыбнулась, едва заметно подмигнув её сопровождающему, посмотревшему в нашу сторону. Демон не удивился, только точно так же, практически незаметно для остальных кивнул головой. По его слегка ошалелому виду стало ясно, что паренька надо спасать. Всё же мне любопытно, что она у него спросила-то? Зная Асту...

   Нет, наудачу верный вариант я даже придумать не смогу. Воображение у блондинки своеобразное, всё в хозяйку.

   - До вечера, крошка, - от того, как у неё скривилось лицо, на душе стало значительно веселее. Развлекаться таким образом мне, что греха таить, нравилось и сегодня, почему-то, хотелось проказничать и шалить. Скорее всего, последствие маленькой ночной диверсии, так замечательно подлечившей пострадавшую женскую душу и уязвившей мужское самолюбие. Если так пойдёт и дальше, боюсь, скоро слухи о Мантикоре действительно станут слухами...

   Или же обретут более безумную и невероятную окраску.

   Проводив взглядом Ситану, независимо вздёрнувшую подбородок так высоко, насколько это было возможным, перевела взгляд на эрхана, оставшегося сидеть на месте. Обиженный и недоумённый взгляд девушки он проигнорировал, спокойно попивая вино и о чём-то переговариваясь с Астой, сверкающей довольной улыбкой. Интересно, у него будет необходимое объяснение такого поведение? Нужно ведь, что бы девчонка в него ещё и поверила.

   Пожав плечами, прикрыла глаза, раздумывая над предстоящим спектаклем. Маску сняла, решив лишний раз её не демонстрировать. Лишнее это, право слово...

   Вздохнула. Иногда я даже сомневаюсь, в правильности выбранной профессией. Если вспомнить все те постановочные сцены, призванные спрятать за собой убийства далеко не рядовых граждан, поневоле начинаешь задумываться, а не лучше ли было пойти в актёры. Только лицедейство накладывает свой непередаваемый отпечаток, хватит того, что мои привычки, характер и большинство взглядов на жизнь сформировались под влиянием не самой лучшей стороны этой жизни.

   Тихое покашливание и едва заметное прикосновение к руке, свободно лежавшей на столешнице, вынудили глубоко вздохнуть и посмотреть на нарушителя своего спокойствия. Им оказался тот самый сопровождающий, каким-то чудом, не иначе, умудрившийся отбиться от Асты. Та сейчас смотрела в окно с таким мечтательным выражением лица, что даже страшно становиться. За нервную систему окружающих, к примеру.

   - Чем могу помочь? - склонила голову набок, внимательно рассматривая своего собеседника, так сказать. Довольно высокого роста, хорошо сложен, и конечно де красив той холодной, демонической красотой. Тёмные глаза не без интереса изучают мою фигуру, причём не без чисто мужского интереса.

   Медленно подняла правую руку, демонстрируя кольцо, постепенно становившееся всё более плотным и явным. Дракон не соврал, снять его действительно может только он, так что ходить мне до поры до времени окольцованной.

   Не знаю, что там увидел парень, но взгляд из заинтересованного стал просто любопытным, без какого-либо второго смысла. Присев на стул, до этого занимаемый Ситаной, он ещё немного помолчал, после чего вздохнул:

   - Понятия не имею кто вы.

   - Тем лучше для тебя, малыш, - снисходительно улыбнулась, качая головой. - Так чем я могу помочь?

   - Младший принц Сайтаншесса, Танорион сейт Хаэл приглашает вас в свой замок для личной встречи, - в голосе довольно молодого эрхана не было и намёка на просьбу, звучал жёсткий, не терпящий отказа приказ.

   - Позвольте поинтересоваться, а почему именно меня? - невинно улыбнулась, вопросительно вскинув брови. Пальцы же автоматически складывали под столом рисунок печати, в случае чего позволившей обезвредить демона быстро и без лишнего шума.

   Если Танориону по глупости пришла в голову блажь посвятить в наше общее дело кого-то ещё, то он довольно быстро поймёт, что обманывать меня не стоит. Ложь имеет странное свойство оборачиваться против того, кто её использует.

   - Кора не ломай мне всю игру, - наклонившись ко мне, быстро зашептал демон, вызвав у меня такое удивление, что на мгновение оно отразилось на моём лице.

   - Ты... Ты?! - спутать эту наглую ухмылку с чем-то ещё просто невозможно и теперь я даже не представляла кого мне жаль больше. Ри, вынужденного терпеть приставания Асты или же саму Асту, ещё не подозревающую о том, с кем она общалась.

   Или же...

   Прищурившись, бросила взгляд на блондинку. Та улыбнулась, едко, и со вкусом потянулась, разминая шею. Мда, мало её пороли в детстве, очень мало. И хотя я принципиально против таких методов воспитания, как мать, сейчас у меня есть стойкое желание предложить одному нелюдю всё же заняться пусть и запоздалым, но воспитанием! И это предложение я озвучу не Танориону, пусть даже тот с удовольствием, судя по улыбке, занялся подобным делом.

   - Ребята, - елейным голос протянула, нацепив самую сладкую из всех возможных улыбок. Аронт впечатлился, предусмотрительно отодвинувшись от меня подальше. - А вам никто не говорил, что разыгрывать меня себе дороже же выйдет?

   - Не сердись, - Танорион состроил невинное выражение лица и вцепился в мою руку, приложившись к внутренней стороне запястья губами. Слегка поморщилась от такого его поведения. Для меня такие жесты излишне интимны и, честно говоря, возможны только между теми, кто связан чем-то большим, чем уникальный в своей гениальности план подставного покушения.

   - Прекрати, - насмешливо фыркнула, послав блондинке воздушный поцелуй. Та скуксилась, заметив, что вывести меня из себя не получилось.

   Вздохнув, Аста встала и подошла ко мне, продолжая косить многообещающим взглядом на аронта. Устроившись на свободном стуле, она осуждающе покосилась на мою руку, всё ещё находившуюся в хватке полукровки.

   - Если ты сейчас спросишь, как к этому отнесётся Сеш'ъяр, я отступлюсь от своего принципа не бить калечных и ушибленных на голову, - заявила это с абсолютно серьёзным выражением лица.

   - Он не простит измены, - наморщила носик Аста. - Разве тебе не жалко Зайку Ри?

   - Слушай, а почему заяц-то? - не выдержал любопытный аронт, вопросительно посмотрев на меня.

   - Бегаешь быстро. И любвеобильностью очень похож на представителя данного семейства, - от такого поклёпа в свой адрес Танорион на мгновение опешил, уже знакомо округлив глаза от удивления. Хм, теперь я знаю, что ему сказала Аста. Во всяком случае, направление её мыслей. Неугомонная зараза, лучше бы промолчала, ей богу.

   - Нда, и как только тебя Сеш'ъяр терпит? - задал воистину риторический вопрос мужчина и вмиг стал серьёзным, перестав изображать клоуна, дающего представления на главной площади. - Когда намереваетесь почтить меня своим визитом?

   - Вечером, - хмыкнула, тоже решив оставить шуточки на потом. В конце концов, какое-то время нам ещё жить под одной крышей. Не самая заманчивая перспектива, но издержки производства, что не говори. - Кстати, ты не в курсе, за что ж она так тебя ненавидит?

   - Аста? - непонимающе переспросил Ри, тут же скривившись от ощутимого пинка под столом. Блондинка продолжала строить из себя святую невинность, устроив подбородок на скрещенных пальцах рук, опираясь локтями на стол.

   - Зайка, поверь, если бы я тебя ненавидела, ты бы сразу это понял, - нежно мурлыкнула Аста, едва заметно поведя бровью. Увидев такой жест, прыснула, стараясь замаскировать смех под кашель. Конечно же, получилось так себе, но никто кроме подруги не понял причину моего веселья, что, несомненно, радовало.

   - Рад это слышать, лапочка моя, - не оставляя в долгу Танорион, щёлкнув пальцем по кончику носа блондинки. - Тогда о ком речь?

   - Ещё немного в том же духе и у вас состоится прямо-таки семейная ссора, - не преминула отметить, вовремя успев перехватить дёрнувшуюся к мужчине Асту за руку и отрицательно качнуть головой. - Танорион, давайте на время отложим ваши совместные разборки, потому что у меня от них потихоньку начинает болеть голова. По собственному опыту скажу, в таком состоянии меня могут вытерпеть только два существа и ни один из них тут не присутствует.

   - Понятно. Так о ком ты говорила? - аронт счёл за благо отсесть подальше от Асты, поближе ко мне. Правда, подумать что-то лишнее вряд ли получится, даже у постороннего зрителя. Танорион держался корректно, без лишних движений.

   Хотя не скрою, было бы любопытно увидеть, какова она, ревность дракона. Пусть за подобный эксперимент можно поплатиться не только свободой, но и ещё парочкой пунктов. Да и сомневаюсь, что после моего демарша, испытание на прочность при помощи верности обернётся милой познавательной беседой на тему "Так поступать с древними ящерами нельзя". Скорее уж мне будут наглядно демонстрировать, как и почему не стоит сомневаться в чувствах и желаниях мужчины.

   Поймав себя на подобной логической цепочке, на пару минут выпала из реальности, совершенно ошарашенная тем, к какому в итоге выводу пришла. Из состояния изумления крайней степени меня вывел щипок за кожу предплечья. Ругнувшись про себя, потёрла пострадавшее место, благодарно кивнув Асте. Та пожала плечами, показывая, что ей не привыкать.

   - Говорила я, вообще-то, про ту милую полукровку, что сегодня была твоей спутницей, Танорион. Кстати, не боишься, что вернувшись во дворец и встретив того демона, с которого ты списывал внешность, она что-то заподозрит? - желание чего-нибудь выпить и побиться головой об стенку, совершенно мне не свойственное, заставило заподозрить неладное. А после краткого экскурса в собственный внутренний мир так и вовсе задуматься над тем, что вдовство не такое уж плохое положение вещей.

   В том, что Сеш'ъяру в голову стукнула блажь отяготить и без того не самые лучшие отношения браком, повязанным на сложной магии, я не сомневалась с того момента как увидела эти самые кольца. Любопытно, он хоть иногда сначала думает, а потом уже делает? Или это только мне доводиться видеть абсолютно не соображающего о том, к чему могут привести его поступки, дракона? Очень сомнительная честь, если подумать.

   - Всё-таки, интересно было бы знать, куда твои мысли забрались, а, Кора? - ехидно поинтересовалась Аста, тем не менее не спеша повторить манёвр с щипанием моей задумавшейся персоны. Правильно, я сейчас уже не в настроении на такие игры, учитывая, на что тут кое-кто нарваться успел.

   - Тебе вряд ли интересно, а вот одному представителю мужской части населения было бы полезно это узнать, - хмыкнула. Поймав недоумённый взгляд Танориона, только головой мотнула, обозначая, что "повезло" в этот раз не ему. - Ладно, со своими подручными сам разбираться будешь. У меня только одна просьба. Девчонку не трожь.

   - Понравилась?

   - В качестве трофея, - нахмурившись, потёрла подбородок. - Ри, без обид. Я верю в то, что убить её вы сможете без проблем. Тем более, там и сложностей никаких не возникнет, учитывая её магический потенциал. Просто мне нужно кое о чём у неё спросить. А для этого убивать её должна я.

   - И всё же, хотелось бы знать почему, - не отступал мужчина, наклонившись вперёд, заметив, что я начала подниматься со своего места.

   - Просто потому, что убитого собственноручно легче поднять, - не знаю, что такого было в моей улыбке, но Танорион ощутимо напрягся, машинально делая какое-то странное движение кистью руки.

   Однако, подумать над причиной такого поведения, после негласной демонстрации степени моего доверия, коли его можно таковым считать, в его отношении, мне просто не дали. Аста встала следом за мной, подойдя к Танориону и ласково погладила его по волосам на затылке. Склонившись, подула на них, после чего осведомилась:

   - Я тебе ещё нужна?

   - До вечера ты совершенно свободна, - мой вопросительный взгляд ответа не удостоился. Махнув рукой на эту явно нашедшую себе более увлекательное занятие, чем общение со мной, парочку, вышла из таверны. У меня появилось пара вопросов, и решить их я могу, лишь оградив себя от лишних эмоций и попыток воздействия со стороны Сеш'ъяра. А значит, предстоит поговорить с одним интересным нелюдем, в какой-то степени заменившем мне и учителя и отца.

   Прохожие старались убраться с моего пути, заметив очень многообещающую улыбку на лице. Хаос, я надеюсь, что у тебя нет сейчас срочных и важных дела. А даже если и есть, ты всё равно мне ответишь. Сам же учил, не довольствоваться полумерами.

***

   Сбросив пар ночью, разнеся едва ли не в щепки всё, что попалось под руку, сейчас Аста смотрела на жизнь куда более оптимистично. Правда, с маленькой оговоркой. Один кошак своё ещё получит.

   Честно говоря, она сама не поняла, каким образом распознала в нахально устроившемся за одним с ней столиком демоне аронта, но факт оставался фактом. Видимо, знакомство оказалось куда более близким, чем помнилось. Или же всё куда проще и стоит воздать хвалу своим умственным способностям и наблюдательности.

   Проводив взглядом Кору, скрывшуюся на улице с таким выражением лица, что будь Аста знакома с ней не так давно, то точно испугалась бы за целостность и сохранность столицы, блондинка вернула своё внимание застывшему на стуле мужчине, чьи волосы она продолжала перебирать. Склонившись к его уху, девушка едва заметно коснулась его губами, невинно поинтересовавшись:

   - Ничего не хочешь мне сказать?

   - Ммммм, - задумчиво протянул Танорион, повернувшись и успев коснуться её губ в невесомом поцелуе до того, как она заметила это. Отшатнувшись, Аста чуть не упала, но уверенные руки на талии не дали совершиться такому позору. На губах мужчины сверкала самая что ни на есть невинная улыбка.

   - Доброе утро? - аронт чуть склонил голову набок, внимательно, с долей веселья во взгляде, наблюдая за ней. В который раз за короткое знакомство, блондинка ощутила желание одеть ему на уши что-нибудь тяжёлое. Возможно, даже с каким-нибудь не особо приятно пахнувшим содержимым.

   Где-то глубоко в душе раздался тревожный звоночек, говоривший, просто кричавший о том, что такое поведение может повлечь за собой далеко идущие последствия и они могут ей совсем не понравится.

   Мужественно проигнорировав голос разума, Аста сдержала желание в серьёз заняться изменением некоторых архитектурных особенностей тела Танориона и довольно промурлыкала:

   - Ну, если ты настаиваешь именно на таком варианте ответа...


Глава 12.

   Сеш'ъяр

   Обязанности директора Академии Некромантии и Главы Гильдии Некромантии совмещать с обычной жизнью удавалось довольно легко. Ровно до того момента, пока в этой самой жизни не появился мелкий вихрь, собирающий все возможные неприятности на голову своего отца. Рагдэн не то, что бы специально влезал туда, куда его не просят, но обладал специфической способностью создавать катаклизмы разрушительного действия в строго ограниченном по масштабу месте.

   Вздохнув, дракон устроил подбородок на коленях, подтянув к себе ноги и обхватив их руками. Сидеть на крыши одного из корпусов, вот так вот, совершенно по-мальчишески, не подобало всем его званиям и регалиям, а так же статусу... На что сам мужчина плевал с высоты драконьего полёта. В конце концов, не всё же время ему быть строгим, требовательным, деспотичным тираном...

   Фыркнув, Сеш'ъяр неосознанно потёрся щекой об один из браслетов, оставленных Корой на память. Ещё ночью, изучив украшения, из-за внезапно наступившего приступа бессонницы, удалось выяснить, что на них наложены особые чары защиты, бравшие магическую подпитку не от носителя, а из окружающего пространства. Витиеватые печати указывали на покровительство Земли, связь с другими стихиями. Лишь один из знаков оставался непонятным, что-то среднее между боевым веером и обычной косой, вписанное в пятиконечную звезду с тонкими лучами и выполненное чёрной краской. Сурин предполагал, что это как-то связанно с Гранью и Хаосом, но доказательств этому не было.

   К тому же, маловероятно, что Кора вообще когда-нибудь слышала об этом... Существе, коли его можно так назвать.

   Кора...

   Тоска по ней не проходила даже притом, что рядом оставался Рагдэн. Возможно, он слишком много хочет, но для того, что бы чувствовать себя живым, дракону нужна была эта упрямая, строптивая женщина. Сын же просто не давал возможности погрязнуть в этой пучине окончательно, периодически встряхивая родителя очередной шалостью. Чего стоит история со столовой...

   Рядом послышалась какая-то возня, чертыханье, подозрительно знакомое, и на край крыши приземлилось нечто, при ближайшем рассмотрении оказавшееся никем иным, как собственным младшим братом.

   Явление Сои'шена народу, как говориться.

   - Рад тебя видеть в добром здравии, братик мой любимый, - довольно жмурясь, наследник золотых драконов приземлился рядом с братом, весело болтая ногами в воздухе. Сеш'ъяр только головой покачал.

   Несмотря на солидный возраст, Сои'шен по-прежнему вёл себя порой как пятилетний ребёнок. Хотя нет. По сравнению с Рагдэном, его младший братик тянет максимум года на три, а то и меньше. Отцовская гордость за собственное дитя на какое-то время значительно улучшила настроение дракона.

   - Ты пришёл для того, что бы проверить моё здоровье? - иронично вскинул бровь Сеш'ъяр, снова чисто машинально потёршись щекой о прохладную металлическую поверхность браслета. Он давно уже заметил за собой такую привычку в отношении вещей, оставленных Корой. Плащ, браслеты, кое-какая мелочовка из сумки, собранной ею для Рагдэна. - Письмо мог написать. Всё занятие для твоего шила в одном месте.

   - Фи, какой ты грубый стал, - сокрушённо вздохнул братишка, огорчённо качая головой. - А может я соскучился по твоему обществу!

   - Ага. А ещё ты просто так, от нефиг делать, вырядился в эти парадные одёжки, - смерив Сои'шена насмешливым взглядом, дракон хмыкнул. - Опять сбежал с какого-то ужасно важного ужина? Жениться не хочешь?

   - Типун тебе на язык, - сморщил нос младший принц и непроизвольно поёжился. - Меня зелёный цвет вгоняет в предательскую дрожь отвращения.

   - Ну есть ещё синий, красный, чёрный в конце концов...

   - Ты сейчас так неудачно шутишь или хочешь полюбоваться на мой не переваренный ужин? - скривился Сои'шен, проведя рукой по волосам и взлохматив их ещё сильнее. - Мне только их там и не хватало. И вообще, лучше бы пожалел меня, всего такого бедного, несчастного...

   - Наглого, бесцеремонного, безбашенного и совершенно невыносимого?

   - Тьфу на тебя, брат.

   - Приятно знать, что мои комплименты доставили тебе удовольствие, брат, - в тон ему отозвался Сеш'ъяр, старательно пряча улыбку. Как и всякий старший в семье ребёнок, он обожал изводить более младшее поколение подколками и язвительными замечаниями. К тому же, любимый братик так забавно реагировал на его слова...

   На какое-то время на крыше воцарилась мирная тишина, разбавляемая разговорами и криками, доносившимися с тренировочных полигонов. Кто-то явно пытался вспомнить полученные навыки или же обучить им кого-то. Сеш'ъяр интуитивно отыскал сына среди аур всех находившихся в Академии и облегчённо перевёл дух. Он не сомневался, что мало кто рискнёт связываться с его ребёнком, но всё же волновался.

   Особенно сейчас, когда Корана не возвращается гораздо дольше, обговоренного срока. И хотя он знает, что с ней всё в порядке, сердце периодически сжимается от страха за его женщину.

   - А у тебя как дела? - прервал тишину Сои'шен, с интересом поглядывая на необычно молчаливого братца. - Что-то ты какой-то усталый... И браслеты на тебе интересные. Не подскажешь, кто одарил тебя такой меткой, м?

   - Тебе, что, заняться больше нечем? - лениво откликнулся мужчина, внутренне подобравшись. Не то, что бы в его планы входило вечно прятать от собственной семьи жену и ребёнка. Трудно скрыть что-то от тех, кто, так или иначе, является частью тебя самого. - Решил проследить за моей личной жизнью?

   - Кто-то же должен за тобой следить, вдруг совсем отобьёшься от рук? - Сои'шен по-мальчишески хихикнул, бросив косой взгляд на старшего брата. - И всё-таки, что-то в тебе изменилось. Правда не могу пока что понять, что именно...

   - Поймёшь. Когда умудришься повзрослеть. Чувствую, я могу не дожить до этого момента.

   - Ой, подумаешь, какие мы старые, - фыркнул младший братец, но только собрался открыть рот, что бы продолжить допрос с пристрастием, как со стороны двора раздался вопль, наполненный негодованием и нетерпением:

   - Па-а-а-ап! Па-а-а-апа!

   - Ох, - выдохнув, Сеш'ъяр ругнулся и поднялся, балансируя на краю крыши. Стремительно преодолев расстояние до противоположной стороны дома, с которой открывался вид на двор Академии.

   Его гость последовал за ним, весьма заинтригованный происходящим. Особенно тем, как Сеш'ъяр напрягся при слове "папа".

   Посреди двора стоял Рагдэн, выглядевший взъерошенным больше обычного, обхватив себя руками за плечи и насупившись. Недалеко от него находился Ариатар, удерживающий Саминэ поперёк талии и не позволяющий ей подбежать к мелкому. И апофеозом всего этого безобразия был Рик, пытавшийся смыться от не в меру разозлённого рыжего полукровки.

   Присев на корточки, возле края, Сеш'ъяр миролюбиво поинтересовался:

   - Что здесь происходит?

   - Па-а-ап!

   - Сеш'ъяр!

   - Директор!

   - Братик! - прослезился Сои'шен, немного удивившись такой слаженности в едином вопле, раздавшемся снизу. - Как тебя любят!

   - Вот только твоих комментариев мне и не хватало, - фыркнул дракон, переводя внимательный взгляд с сына, на остальных присутствующих, умудрившихся расшугать всех, кто находился сейчас в Академии. Адепты и преподаватели предпочитали не попадаться им на пути, особенно, когда какую-то каверзу затевало мелкое недоразумение.

   Вдвойне особенно, когда это самое недоразумение преследовалось по коридорам магической академии её непосредственным руководителем с несколько истеричным воплем "Рагдэн". Пусть такое было всего лишь один раз и то, потому что он очень испугался за сына, умудрившегося нарваться на любителей артефактов. Что Сеш'ъяр с ними сделал за надёрганные чешуйки из шкурки ребёнка, так и осталось не выясненным, но больше таких поползновений никто не предпринимал.

   - Что случилось, мелкий? - повысив голос, спросил Сеш'ъяр, внимательно, с долей нежности, рассматривая насупленное лицо сына. Отметив наличие нового синяка под глазом и нескольких ссадин, только страдальчески вздохнул. Дети, что с них взять? Пусть некоторым из них и больше четырёх столетий.

   Сделав себе мысленную пометку поработать доморощенным мозгоправом для одного нелюдя, дракон выжидательно продолжал смотреть на сына с высоты крыши. При этом он даже как-то не обратил внимание на молчание Сои'шена в обычной ситуации не отличающегося способностью держать язык за зубами.

   - Па-ап, они говорят, что мама нас бросила! - на лице Рагдэна читалось непередаваемая смесь обиды и надежды на то, что родитель развеет все возникшие сомнения и надаёт обидчикам по ушам.

   - Кто говорит? - Сеш'ъяр непроизвольно подобрался. В то, что Кора их бросила, он не верил, но всё равно подсознательно ждал такого исхода, раз она так долго не возвращается обратно. Пусть даже знал, что специфика её работы порой не терпит такого дела, как спешка.

   - Этот вот! - дрожащий палец ткнул в сторону шайки прихвостней Рай'шата.

   - Ну кто бы сомневался, - проворчал Сеш'ъяр, пытаясь прикинуть, как ему быть. Если бы не некоторые обязательства, вынуждавшие его хранить нейтралитет, можно было бы спуститься и наглядно продемонстрировать, что именно следует за таким отношением к его ребёнку.

   Однако, увы, Сеш'ъяр являлся директором Академии Некромантии, посему придётся действовать как обычно - тонкая издёвка, манипулирование и привычное лицедейство.

   С другой стороны, это даже интереснее, чем банальный мордобой, пусть даже в том, что касается детёныша, драконы куда более беспринципны, чем большинство живущих в этом мире существ.

   - Па-ап, мама не могла нас бросить, - упавшим голосом, не дождавшись нужной реакции от родителя, протянул мелкий, опуская взгляд и крепко сжимая маленькие кулачки.

   - Конечно, сын, - помедлив, подтвердил дракон, мысленно прося прощения у мелкого за предстоящий спектакль. Ведь Рагдэн наверняка ожидает от него агрессивного нападения в сторону обидчиков. - Твоя мама умная женщина, она вряд ли стала бы оставлять своё сердце в лапах одной излишне эксцентричной чешуйчатой морды. Ведь так юноши? - холодный прищуренный взгляд в сторону адептов, собравшихся небольшой кучкой.

   И хотя в голосе мужчины не было ничего такого, что можно было бы описать, как предостережение, запугивание или ещё что, шайка чёрного дракона как-то заметно побледнела. Даже дёрнулись было, пытаясь улизнуть от встречи с директором, но сбыться их мечтам о спокойном вечере суждено не было.

   Сеш'ъяр усмехнулся. Как удачно... Едва заметное движение и отступающие парни встретились лицом к лицу с несколько скучающим демоном, демонстрирующим не самый добродушный оскал. Рядом пристроился Сурин, прекративший к тому моменты попытки догнать вёрткого бывшего упыря.

   Саминэ же, лишённая сдерживающих рук, подскочила к мелкому и, опустившись перед ним на колени, обняла его за талию, уткнувшись носом ему в макушку.

   - Брат, если хочешь, с ними могу пообщаться я, - обольстительно улыбнулся Сои'шен. По взгляду младшего родственника, Сеш'ъяр без особого труда предсказал предстоящий ему допрос с пристрастием. - Всё же меня не связывают кое-какие обязательства.

   - Ну что ты, мой дорогой венценосный родственник, - хмыкнул дракон, одним плавным прыжком переместившись с края крыши на землю. Встряхнувшись и поправив одежду, он мягкой, пружинистой походкой приблизился к адептам, с преувеличенным интересам изучая их лица. - Я думаю, лучшей наградой за такое, воистину достойное поведение, станет отработка. Вне учебная. Под моим чутким и, конечно же, справедливым руководством.

   - Но ведь он бастард! - выкрикнул кто-то из этих потенциальных смертников. Заткнуть его никто не успел, посему улыбка на лица Сеш'ъяра приобрела воистину кровожадный оттенок.

   - Хм, - задумчиво протянул дракон, прищурившись и скрестив руки на груди. Казалось, он обдумывает, как бы ему лучше поступить. Посмотрев на Ариатара, едва заметно усмехнулся, вопросительно изогнув бровь. Демон склонил голову, то ли в знак согласия, то ли в знак уважения, слегка похлопав себя по бедру, где в данный момент висела перевязь с кинжалом.

   Довольно мурлыкнув, от чего на дракона воззрились с удивлением все присутствующие, Сеш'ъяр поманил к себе Рагдэна и, когда тот подошёл, с трудом высвободившись из хватки Саминэ, взял его на руки, зарывшись носом в короткие пряди:

   - Думаю, Ариатар и его друзья буду только рады помочь нам в нелёгком деле отработки наказания, - в тоне директора Академии не было и намёка на шутку, там звучал жёсткий приказ.

   - Как скажите, господин директор, - эрхан растянул губы в холодной усмешке. - Я, в свою очередь, смогу более обстоятельно заняться обучением нашей маленькой девочки.

   - На этом считаю конфликт исчерпанным, - ровным тоном оборвал начавших, было, возражать адептов, Сеш'ъяр, явно показывая, что им здесь делать больше нечего. - Жду вас завтра, в шесть утра, возле ворот Академии. Я склонен считать, что небольшие совместные занятия помогут вам получше узнать, как моего любимого ребёнка, так и своих соучеников. Есть несогласные?

   Несогласных не обнаружилось. Возможно, кто-то из этой шайки и мог бы его выразить, только вот это означало выражение открытого неподчинения директору, автоматически тем самым позволяющее оному перестать изображать посла доброй воли.

   - Можете быть свободными, - сухо кивну головой Сеш'ъяр, задержав свой взгляд на Ариатаре. - А вы, мой дорогой демон, соизвольте объяснить, почему оставленный под вашим присмотром ребёнок щеголяет синяками и ссадинами, хотя утром, как я точно помню, на нём оных не наблюдалось.

   Эрхан как-то странно вздохнул. На лице Ариатара отразилась целая гамма чувств, хотя раньше за ним подобного не водилось. Зато сейчас, готовясь объяснить любимому директору Академии, откуда на его сыне следы драки, можно было увидеть редкое явление: эмоции эрхана.

   - Господин директор, - за друга вступился Рик, сумев на этот раз перебороть детскую обиду, оставшуюся после того случая с Саминэ, когда вправить мозги одному молодому мужчине получилось только у его же наставника, по роду деятельности в своё время бывшего нянькой при Ариатаре и его сестре. - Мы занимались на третьем полигоне. Как вы помните, там имеется пара полуразрушенных и давно не используемых... Точнее не использующихся до настоящего момента склепов.

   Сеш'ъяр кивнул головой, насторожившись. Ему не понравилась оговорка в словах полукровки. Насколько он помнил, те два захоронения, в своё время служившие местами для поднятия трупов некоторого количества давно уже отошедших в мир иной оборотней и магов. Хотя проблема заключалась не в силе умертвий, с ними мог справиться и первокурсник. Просто поднять-то их поднимали на раз, а вот что бы обратно загнать приходилось потрудиться. И без жертв в данном случае, особенно со стороны адептов, обходилось крайне редко.

   Посему пришлось Сеш'ъяру запечатывать оба склепа так, что бы даже Хранители не смогли прорваться сквозь плетение заклинаний.

   - И? - дракон вопросительно вскинул брови, ловко уйдя от попыток младшего родственника дотронуться до Рагдэна. Мелкий с интересом изучал новое действующее лицо, наверняка без труда определив в нём брата своего отца.

   - Теперь там два действующих склепа, только отчего-то при приближении оттуда выскакивают белые, пушистые особи, отдалённо напоминающие волчат и пытающиеся лизнуть тебя или жаждущие поиграть, - хмыкнул Ариатар. - Но никто же не объяснил подошедшим друзьям Рай'шата, что животные безопасны. Вот и решили они повоспитывать одно мелкое недоразумение.

   - Я не мелкое! - оскорбился Рагдэн, обиженно надувшись. - К тому же, я всё сделал правильно, как меня дедушка Хос учил! Я ж не виноват, что этот, - палец обвиняющее ткнулся в демона, - начнёт кидаться сырой магией!

   - Я не кидался, - вскипел Ариатар. - Между прочим, если бы не кое-кто, у кого шило в одном месте, я бы даже не соизволил посмотреть в твою сторону!

   - Не трогай Саминэ! - в свою очередь закричал мальчишка, закатывая рукава. - Я тебе покажу, Кузькину мать!

   - Рик, я ошибся, ты ещё не самый плохой кандидат в качестве противника, - демон хмыкнул, надменно изогнув бровь. - Есть кое-кто и похуже.

   - Ах ты...

   - Тихо! - рявкнул Сеш'ъяр, сообразив, что выяснение отношений может затянуться до утра и не факт, что именно завтрашнего дня. Глубоко вздохнув, он отвесил лёгкий подзатыльник вертевшемуся у него на руках ребёнку. - Рагдэн, я же просил тебя не лезть, куда не просят! Вернётся твоя мать, ещё и от неё огребёшь. Сомневаюсь, что ей понравятся твоё поведение в её отсутствие!

   - Прости, пап, - мелкий потупил глаза. Дрожащая нижняя губа явственно свидетельствовала о приближающихся слезах. Хотя дракон сильно сомневался в их искренности. - Я больше так не буду...

   - И меньше тоже, - вздохнув, он опустил ребёнка на землю. - Иди ко мне в кабинет. И постарайся никуда не влезть, Рагдэн. Меньше всего я хочу получить от твоей матери на орехи, за все твои повреждения.

   - Ладно, - быстро кивнув, мелкий ураганчик унёсся в сторону дверей, попутно едва не сбив с ног всех, кто ему на пути попался. - Пока, пап! И дядя!

   - Я так понимаю, последнее было адресовано мне? - деловито осведомился Сои'шен, но не рискнул продолжить допрос, наткнувшись на недовольный взгляд старшего брата. Всё же не зря Сеш'ъяр стал главой Гильдии и директором именно этой Академии. В нужный момент за показной слабостью и мягкостью проглядывались черты настоящего дракона, способного в один момент уничтожить и даже не пожалеть об этом.

   - Ариатар. Думаю, вам с Саминэ нужно отдохнуть и перекусить. Сурин, прекрати отсвечивать на горизонте и возвращайся в библиотеку. А с тобой Рик нам нужно поговорить, серьёзно побеседовать на некоторые темы, - Сеш'ъяр едва заметно усмехнулся, увидев, как поморщился полуэльф. - Так что пойдём-ка на крышу. В это время дня спокойно можно поговорить только там.

   - Как скажите, директор, - в голосе Рика можно было услышать скрытое раздражение. Он искренне считал, что их с Ариатаром отношения не касаются никого больше. Впрочем, тут он был в чём-то даже прав, вот только Сеш'ъяр прекрасно знал: пока не заронишь зерно понимания происходящего с наилучшей точки зрения, одуматься даже мысли в голове не появится.

   Адепты разбежались так быстро, как только смогли, оставив своего директора на растерзание младшему брату, сейчас страдающему от неудовлетворённого любопытства. Искоса посмотрев на Сои'шена, рассматривающего что-то у себя под ногами, Сеш'ъяр подавил несвойственное ему желание спрятаться где-нибудь от предстоящих вопросов.

   - Я подожду тебя в кабинете, - Сои'шен хитро улыбнулся. - Заодно познакомлюсь со своим племянником.

   - Сои'шен, - голос Сеш'ъяра прозвучал необычно холодно и отстранённо. Если ты посмеешь его обидеть или не приведи Хранители ударить... Я забуду о том, что ты мой единокровный брат. Умирать будешь долго и мучительно. Это понятно?

   - Конечно, - смиренно согласился младший принц драконов, сумев справиться с удивлением едва не проявившимся на его лице.

   Кивнув головой родственнику, дракон направился к обозначенной крыше, мысленно готовясь к любым возможным последствиям общения собственного братика с сыном. Рагдэн вряд ли стал бы обращать на себя внимание того, кто изначально к нему плохо относиться. Поэтому Сеш'ъяр всё-таки надеялся на мирное разрешение этой проблемы. Вот только...

   Забравшись на крышу, мужчина устроился на краю, продолжая наблюдать за заходящим солнцем. Его собственная семья, состоящая из него самого, Рагдэна и Кораны, отличалась непредсказуемостью. Но именно сейчас хотелось, что бы они оказались рядом, здесь, на крыше. Что бы одной рукой обнимать свою женщину, второй удерживать на коленях ребёнка.

   И знать, что тебя любят и будут любить.

   Подавив приступ тоски, Сеш'ъяр показательно вздохнул и махнул рукой:

   - Иди сюда, мой юный ученик. И давай попробуем понять, что у тебя за шило в одном месте, не дающее никому покоя.

   - Господин директор, я не считаю, что вас касается то, что...

   - А я думаю, что касается. Учитывая, что именно в вашей тёплой компании мой сын проводит большую часть времени, - Сеш'ъяр едва заметно поморщился. Разговор будет нелёгким, упрямства полукровке не занимать.

   - Если бы его мать не бросила его...

   - Я не думаю, что ты хочешь договаривать это предложение, - несколько буднично отметил дракон и качнул головой. - Кора не бросала нас с Рагдэном. Просто у неё дела, если можно так выразиться.

   Рик насмешливо фыркнул:

   - Господин директор, у наёмного убийцы могут быть дела лишь строго определённого рода. Только я всё равно не понимаю, как можно бросить своего ребёнка с кем-то одного.

   - Во-первых, не с кем-то, а с его родным отцом. Во-вторых, не бросить, а оставить в безопасности. И в-третьих, по какой такой причине мы с разговора о твоём поведении перешли на обсуждение моей личной жизни? - в голосе Сеш'ъяра не чувствовалось раздражения, но Рик невольно подобрался, отметив, что дракону, мягко говоря, неприятная эта тема. - Ты лучше скажи мне, как долго будет продолжаться этот детский сад?

   - Ариатар не подходит на роль учителя, для Саминэ, - лицо бывшего упыря как будто окаменело, черты заострились, выдавая кипевшие внутри эмоции. И, пожалуй, самой сильной была банальная ревность.

   Мужчина только головой покачал. Он ведь тоже так реагировал, на Рагдэна, первое время. Потому что сын был рядом с Кораной. Да и на саму Кору злился, что она лишила его возможности видеть сына. Поэтому без труда определил это чувство, горьким осадком остающееся в душе, прожигающее насквозь.

   - Можешь сказать, почему? - спокойно поинтересовался Сеш'ъяр, склонив голову набок.

   - Он делает ей больно!

   - Рик, мы, так или иначе, все причиняем боль тем, кого любим, - философски вздохнул дракон, устроив подбородок на колене согнутой ноги. - А насчёт Ариатара и Саминэ, ты не прав. Просто потому, что девочке не нужен опекун, больше всего напоминающий неспокойную курицу-наседку. Ей нужен именно этот упрямый, несносный демон, зациклившийся на своей мести. Он жесток с ней? Я бы не сказал. Скорее, он действует жёстко, так как привык, не считая, что перед ней нужно скрывать свою истинную натуру. Это уже говорит о многом. К примеру, о том, что он, пусть и неосознанно, но доверяет Саминэ.

   - И всё равно. Он делает ей больно! - полуэльф сжал губы и стиснул кулаки так, что побелели костяшки. Казалось, ещё немного и он наброситься на сидящего рядом мужчину. - Он заставляет её чувствовать себя виноватой перед ним!

   - Ариатар, конечно, перспективный маг, но всё же не до такой степени, - фыркнул Сеш'ъяр, качая головой. - К тому же, нельзя заставить испытывать какие-то чувства, ибо они не рождаются сами по себе в той концентрации, которая необходима. Возьмём хотя бы Хелли и Шайтанара. Кто бы мог подумать, ещё в самом начале их знакомства, что взаимная ненависть перерастёт в любовь, заставившую обоих идти против всех? Поэтому не думаю, что Ариатар как-то влияет на то, что испытывает Саминэ. Скорее, он и его слова являются одним из катализаторов, но никак не причиной.

   - Ты его защищаешь, Сеш'ъяр.

   - Нет. Просто ты стараешься опекать девочку, а ей нужно стать сильной. И станет она таковой, когда научится видеть силу своей слабости. Когда поймёт, на что способна и что может сделать. С тобой такого не произойдёт, - пожав плечами, дракон усмехнулся. - Но ты за всей своей детской обидой забываешь один далеко не маловажный момент. Никто не запрещает тебе помогать Ариатару в обучении Саминэ. Чему-то вроде грамоты или приготовлению зелий ты сможешь обучить её гораздо лучше. Или просто распределитесь, кто и чем с ней занимается, это не так сложно, как может показаться.

   "Папа, этот странный дядя хочет взять у меня кровь. Можно я его укушу?" - мысленный вопрос сына застал врасплох, едва не спровоцировав позорное падение дракона с крыши, но Сеш'ъяр сумел взять себя в руки. Ровно до того момента, пока суть слов мелкого не дошла до разума, вызвав что-то среднее между стоном отчаянья и рыком злости.

   - Сои'шен! - рявкнул Сеш'ъяр, хотя это было абсолютно бесполезное занятие. Младший братик вряд ли мог услышать его крик и оценить степень недовольства старшего родственника. Хотя это вряд ли спасёт его, когда мужчина доберётся до своего кабинета.

   "Пап, а почему он пытается пересчитать мне гребни на спине и хвосте? И почему он мои когти на остроту проверяет?! А вот зубы не надо трогать! Ррррррр... Ам!"

   Моральное удовлетворение от того, что сынок всё-таки совершил свою месть и цапнул настырного дядю, растеклось по душе тёплой лужицей. Ещё одной зарубкой в памяти на будущее стало обещание самому себе купить ребёнку каких-нибудь сладостей или найти интересную книжку.

   А может быть стоит наведаться в личную сокровищницу? Где-то там были припрятаны неплохие экземпляры холодного оружия и тренировочные мечи. Как раз самое то для ребёнка в пять лет.

   - Рик, мы продолжим наш разговор позже. Хотя я сказал, в общем-то, всё, что хотел, - размяв мышцы шеи, Сеш'ъяр поднялся и печально вздохнул. - Увы, пойду отбирать дядю у собственного ребёнка. Кажется, Рагдэн не оценил порыв Сои'шена познакомиться поближе с помощью предметного осмотра его второй ипостаси.

   - Но разве вы не превращаетесь по собственному желанию? - несколько озадаченно почесал затылок полуэльф, всё ещё выглядевший настороженным. Дракон только хмыкнул. Разве стоило ожидать от этого упрямца чего-то иного? Остаётся надеяться, что зерно разумных сомнений в его разум посеять получилось, иначе все усилия были более, чем тщетны.

   Осталось только ответить на поставленный вопрос и идти спасать младшего братика. Судя по мысленному рычанию, мелкий скакал от Сои'шена по всему кабинету, не собираясь позволять ему считать количество зубок, чешуек или что ему там в голову взбрело.

   - Превращаемся мы по собственному желанию, - вздохнул Сеш'ъяр и неодобрительно покачал головой, получив о сына мыслеобраз состоящий из Сои'шена с каким-то инструментом в руках и Рагдэна, засевшего на одном из стеллажей. Второй горсткой пепла валялся на дорогом ковре. Радует, что именно сегодня, по какой-то причине, Сурин забрал все хранившиеся там книги.

   Огорчает, что кабинет придётся обставлять заново. Впрочем, ремонт в апартаментах, закреплённых за ним в Академии, и так и так пришлось бы проводить. Вера в то, что Корана останется вместе с сыном здесь, рядом с ним, не желала оставлять разум.

   - Но? - напомнил о себе Рик, выдернув Сеш'ъяра из размышлений.

   - Но старшие особи довлеют над младшим поколением. Рагдэн племянник Сои'шена. Он может заставить его превратиться даже против желания мелкого, - дракон страдальчески поморщился и направился к противоположному краю крыши. - Увидимся позже, Рик. Расскажешь, что надумал.

   - Как скажите, господин директор...

   Сеш'ъяр невольно пришёл к выводу, что данная фраза его уже начинает бесить.

   Путь от здания, на крыше которого сегодня проходил приём по личным вопросам, до самого кабинета занял от силы минут десять. По пути, он заметил мелькнувшую в коридорах рыжую вихрастую шевелюру Сурина. Страдальчески вздохнул. Библиотекарь, скорее всего, либо кому-то мстит, либо замышляет какую-то пакость в духе маленького ребёнка, либо...

   Мысли закончились прямо перед входом в собственное логово, из которого раздавался подозрительный шум и какая-то возня. Молча пожелав себе терпения и спокойствия, мужчина резко толкнул вперёд дверь.

   Пригнуться от метко пущенной вазы Сеш'ъяр успел и даже умудрился выставить щит, ограждая себя от возможных травм, полученный в пылу знакомства двух родственников. Перекатившись в сторону, ушёл от обстрела и только после этого поинтересовался:

   - Я вам не мешаю?

   "Папа!" - на него, откуда-то сверху, приземлился увесистый дракончик, повалив на спину. Прижавшись всем телом и не переставая дрожать, он уткнулся холодным носом в шею мужчины, лизнув раздвоенным язычком. - "Папа, он пытался оторвать мои чешуйки!"

   - Тихо, маленький. Ты почему не превратился обратно? - Сеш'ъяр провёл пальцами по клиновидной голове, спустился ниже, поглаживая чувствительные надбровные дуги. - Он ничего тебе не сделал бы. Ведь так? - тут он обратил внимание на взъерошенного Сои'шена, сжимавшего металлический подсвечник. - Сои'шен?

   - Тьфу ты, - вздрогнув и отойдя от ступора, в котором он по какой-то причине находился, Сои'шен бросил сжимаемое орудие. Проведя рукой по волосам, дракон глубоко вздохнул и поморщился. - Сеш'ъяр, ты можешь мне объяснить, откуда вот этот паразит владеет странной и непонятной мне магией, способной помутить разум дракона?

   - Рагдэн? - Сеш'ъяр вопросительно посмотрел на сына. Тот как-то странно вздрогнул и зарылся носом в волосы родителя.

   "Мама научила меня этому... Сказала, что это поможет сбежать, когда я буду в облике дракона. Что это даст фору... Возможность подать сигнал бедствия..." - в мыслях ребёнка сквозила вина и грусть. Он действительно сожалел о том, что сделал, чувствуя недовольство Сеш'ъяра.

   - Рагдэн, превратись обратно, пожалуйста, - ласково почесав подбородок сына, он поставил его на пол и поднялся, устало вздыхая. Отряхнувшись, удивлённо посмотрел на неподвижного дракончика, замершего на месте и опустившего нос. - Мелкий? В чём дело?

   "Не могу" - мрачно откликнулся сын, не поднимая головы. - "Я не могу! Этот... Этот гадкий, нехороший дядя не даёт мне превратиться обратно!"

   - Сои'шен! - в голосе Сеш'ъяра зазвучали предупреждающие нотки злости. - Я тебе сейчас сам настучу по голове! Причём без повода и с превеликим удовольствием! Сними привязку!

   - А?!

   - Ментальную привязку. Когда ж у тебя, неуча великовозрастного, будет всё получаться, так как надо! Нужен был только толчок, а у тебя получился увесистый пинок, да ещё и с созданием "поводка"! Вот теперь я всерьёз думаю о том, что здесь была бы более уместна его мать, - потерев переносицу, дракон вздохнул и снова посмотрел на сына. Всё в той же позе, всё с тем же выражением на мордочке и пыхтящий от усердия.

   - Но...

   - Сои'шен, он до меня ни с одним драконом не общался настолько близко, что бы можно было ему приказать, - зло прищурившись, он всё-таки подошёл к брату и от души отвесил ему подзатыльник. Так, что голова младшего принца дёрнулась от удара и он едва не рухнул на пол. Силы Сеш'ъяр явно не пожалел, прекрасно понимая, что родственник не развалиться.

   - Я не знал, - судорожно сглотнув, Сои'шен потёр пострадавшее место. - И как это исправить?

   - Никак, - присев перед дракончиком, он провёл пальцем по носу. - Посмотри на меня, сын. Смотри мне в глаза.

   Янтарные, тёплые, сияющие. На какое-то мгновение, Сеш'ъяру показалось, что на него смотрят другие глаза. Карие, тёплые, с яркими искорками около зрачков. В них читается укор и неодобрение, с лёгким оттенком грусти.

   Мотнув головой, снова посмотрел прямо в вертикальные зрачки. Их кровное родство позволило разрушить прежний "поводок" и построить новый, потому как без оного какое-то время Рагдэн не может вообще менять ипостась. Со временем, где-то через неделю, при неиспользовании данного способа воздействия, связь распадётся.

   Сил ушло немного, но когда привязка выстроилась полностью, окончательно сформировавшись, Сеш'ъяр чувствовал себя так, словно пробежал кругов сто вокруг всего Мельхиора, коли не больше. И он точно знал, что вызвано это страхом сделать что-то не так, ошибиться. Потому что тогда с него будет спрашивать не только Корана, но и сам с себя спросит.

   Вздохнув, он потрепал мальчишку по волосам и кивнул головой в сторону кресла, возле камина:

   - Думаю, тебе нужно отдохнуть.

   - Да, пап, - шмыгнув носом, Рагдэн опустил голову и быстро устроился на сидении, завернувшись в плед. Казалось, что малыш старается даже дышать через раз, стараясь не мешать отцу.

   Который в данный конкретный момент собирался устроить дорогому гостю горячую встречу, пусть и с небольшим опозданием.

   Усевшись в свой кресло, Сеш'ъяр не глядя набросил на сына полог тишины, после чего откинулся назад, прикрыв глаза и массируя пальцами виски. Младший братик устроился напротив него, пока что сохраняя молчание. Собственный просчёт в отношении внезапно объявившегося племянника Сои'шен признавал и даже чувствовал себя виноватым, однако предугадать, какими будут ответные действия, не мог. Логика простого дракона - это одно.

   Логика дракона защищающего своё дитя - это совсем другой расклад, в обычной ситуации не предвещающий ничего хорошего.

   Молчание затягивалось. Вздохнув, Сои'шен решил начать разговор первым, периодически поглядывая на сопевшего кресле возле камина мелкого:

   - Сеш'ъяр, возможно это не моё дело...

   - Я бы сказал, точно не твоё.

   - Но кто мать мальчишки? - всё же закончив предложение, младший братец испытующе посмотрел на замершего напротив него мужчину. - Я не собираюсь лезть в твою жизнь, тем боле... - тут он усмехнулся, качая головой. - Тем более, что ты, по всей видимости, очень дорожишь этой женщиной, раз связал себя браком. Только по некоторым особенностям моего племянника, я начинаю думать, что его мать - эрхан. Причём весьма необычный, потому как отголоски сильной природной магии вокруг него заставляют трижды подумать, прежде, чем пытаться ему навредить.

   - Ты ради этой информации пытался отколупать у него чешуйки? - вопросительно изогнул бровь Сеш'ъяр, понимающе хмыкнув. - Ты меня прости, братишка, но его мать и моя жена - это действительно не твоё дело. Но, раз уж ты спросил... Её зовут Корана. И она, как ни банально это звучит, лучшее, что у меня когда-нибудь было. Моё сокровище. Пять лет назад я совершил глупость, отпустив её. И не увидел рождение сына. А теперь... Теперь такая ошибка не повториться.

   - Корана, - протянул Сои'шен, словно пробуя имя на вкус. - Ко-ра-на... Красивое имя. Только что-то оно не очень похоже на имя эрхана. А судя по ауре мальчика, мать - представитель расы демонов.

   - Лично мне на этот факт глубоко наплевать, - пожал плечами Сеш'ъяр. - Гораздо интереснее то, кто она.

   - И кто же? - нетерпеливо поинтересовался младшенький, сверкая глазами. - Давай, не томи. Должен же я знать, кто вошёл в нашу семью.

   - Она... Она женщина, - Сеш'ъяр всё же решил не просвещать родственника в отношении того, чем любимая зарабатывает себе на жизнь. - И знаешь, даже если бы она была простым человеком, я прожил бы рядом всю её жизнь... Что бы больше никогда не любить снова.

   - Мне кажется, или ты ушёл от ответа? - добродушная усмешка.

   - Мне кажется, или ты сказал, что это не твоё дело? - ироничный взгляд в ответ.

   Тихий смех двух драконов потревожил чуткий сон маленького мальчика, свернувшегося в клубок в глубоком мягком кресле. Недовольно сморщив нос, Рагдэн потёр его рукой и повернулся на другой бок, расплываясь в довольной улыбке.

   Сеш'ъяр чутко прислушивался к его дыханию, стараясь даже лишний раз не шевелиться. Разбуженный ребёнок успокоился так же резко, как и проснулся, снова мерно дыша и лишь иногда едва заметно дёргая пальцами, словно силясь ухватиться за что-то.

   Или кого-то, что вероятнее всего.

   - Уснул? - осторожно прошептал Сои'шен. Дождавшись спокойного кивка, укоризненно посмотрел на брата. - Я тебе этот подзатыльник ещё припомню!

   - Ты смотри, что бы про твою самодеятельность его мать не узнала, - фыркнул Сеш'ъяр закинув ноги на стол. - Она не я. Она за такие дела тебя просто где-нибудь закопает. Молча. И да, - заметив обиженный взгляд брата, дракон хихикнул. - Я за ней, как за каменной стеной. Очешуенные ощущения, стоит отметить!

   - Сволочь ты, - насупился Сои'шен, сейчас очень походивший на Рагдэна, когда тому не удавалось уломать отца и он начинал искать другой путь получения желаемого.

   - От тебя это только комплимент, братик, - Сеш'ъяр довольно оскалился. - Ну, предположим, на этом можно считать вводную часть законченной и переходить к основному блюду, так сказать. А именно к цели твоего визита.

   - Я не могу прийти к брату просто так? - попытка увильнуть от ответа была признана проигрышной ещё в самом начале, о чём младшему принцу сообщил ехидный взгляд чёрных глаз. Издав тяжкий страдальческий стон, Сои'шен всё-таки сдался. - Ладно. Просто я тут слышал любопытную сплетню... О том, что ты связался с некой Мантикорой. И о том, что Гильдия Игроков сейчас испытывает повышенный интерес к Сайтаншессу в целом, к Танориону в частности и... К тебе. Как к потенциальной жертве, я бы сказал.

   - О как, - задумчиво протянул Сеш'ъяр, потирая подбородок. - Хочешь сказать, кто-то оказался настолько смелым, что решился на покушение в землях эрханов? Да ещё и на младшего принца? Надо же, не перевелись ещё в мире самоубийцы. К тому же, явные мазохисты.

   - Сеш'ъяр, Танорион не дурак, сам разберётся. Игроки... Неприятно попасть под их влияние, но не смертельно. А вот общение с Мантикорой...

   - Сои'шен, ты, конечно, мне брат, но то с кем я веду дела тебя не должно волновать, - склонив голову набок, дракон усмехнулся. - К тому же, Мантикора мне не враг. Твоя забота о моём драгоценном здоровье льстит, но не перегибай палку, мелкий.

   - Я не мелкий!

   - Ну да, - хмыкнул дракон, стараясь не рассмеяться. - Ты просто плохо питался в детстве...

   - Ах ты!...

***

   Рагдэн недовольно заворочался. Перебранка двух родственников мешала спокойному детскому сну. Свернувшись в клубок, с головой накрылся одеялом и снова сжал в кулаке кулон, оставленный матерью. На мгновение ему показалось, что она обнимает его, как обычно, уткнувшись носом в непослушные волосы на затылке.

   Тепло, нежность, любовь и счастье. Эти эмоции окутали его, погружая в сладкую дрёму, плавно перетёкшую в крепкий сон. Дракончик развернулся, вытащив когти из камня. Скользнув по руке мальчишки, он пробежался по его плечу, обогнул шею, потёрся мордочкой о его щёку. Ласково подув ему в лицо, лизнул раздвоенным языком нос ребёнка и снова вернулся на прежнее место, довольно сверкнув чёрными глазами. Следилки, маячки, медленно действующие проклятья...

   Кто-то был очень наивен, считая, что Мантикора позволит ему причинить вред её детёнышу. Нет, всё же, какие наивные нынче некроманты пошли... Того и гляди, переведутся как вид!

***

   Серая пустыня. Унылая, бесконечная и полная опустошающей безнадёжности.

   По гребню бархана шла высокая девушка. Длинные тёмно-алые волосы трепал резкий ветер, норовя сорвать повязанный сверху белый платок. Облегающие бриджи из мягкой, выделанной шерсти, свободная рубашка с широкой горловиной и рукавами до локтя. Сапоги до колен и громоздкие кованные перчатки на руках, сейчас закрывающие их чуть выше запястья.

   Вот пожалуй и всё, что на ней было.

   Сэмира недовольно поморщилась, получив в лицо горсть острых песчинок. Привычным движением пальцев сплела узор заклинания, выставив пластичный воздушный щит, позволяющий беспрепятственно смотреть вперёд, сквозь ещё только начинающуюся песчаную бурю. Ближний Предел Грани. Мёртвые Земли. Соседство с Гекатой. Самое лучшее место для выгула будущей матери.

   Раздражённо фыркнув, девушка сдула с лица прядь волос и нахмурилась. Если бы не необходимость получить совет отца, если бы не усталость, навалившаяся спустя столько лет ожиданий, если бы не безразличие и нежелание произнести вслух три простых слова одного противного нелюдя...

   Сколько же этих "Если бы" накопилось, оказывается. И ведь некого винить, кроме себя. Сто с лишним лет терпела, что изменилось сейчас?

   Сэми устало улыбнулась. Ничего не изменилось. Просто увидела, какие чувства наполняют Сеш'ъяра, просто слышала слова любви к женщине от других, не менее сильных и не менее мужественных мужчин.

   Просто даже отец и тот говорит своей женщине, что любит. Чем же она так провинилась перед миром, чтобы не слышать этих слов?

   Ещё раз тряхнув головой, постаралась отогнать уже набившие оскомину мысли. Сколько можно продолжать мусолить одно и то же? Не хочет говорить - заставим. Не скажет - значит будем растить ребёнка самостоятельно. В конце концов, удачный пример материнства есть под носом, Корана смогла, чем же она, Сэмира, хуже?

   Настраивая себя таким образом, девушка не заметила, как пустыня резко перешла в зелёный, полный цветов луг, за которым можно было рассмотреть густой лес и даже озеро, чья серебристая поверхность призывно звала и манила. Рассеянно окинув взглядом сменившийся пейзаж, Сэмира только головой покачала и двинулась по едва заметной тропинке к небольшому двухэтажному домику, с весёлой красной черепицей.

   Обойдя изящную оградку, нагло протоптавшись по свежевскопанной клумбе, она открыла дверь и, скинув сапоги возле вешалки, прошла прямо на кухню, откуда доносились звуки жаркого спора. Причём, преимущественно звучал только приятный мужской голос, лишь иногда прерываемый едва слышным шипением.

   Хаос изволил гневаться. Мало того, что эти мелкие чешуйчатые твари подпалили его любимые тапочки, так они ещё и торт умудрились сжечь. Причём, стихий прекрасно понимал, что сделано это намеренно и тут не обошлось без участия одной дамы, но с её наказанием он разберётся вечером, точнее ночью, а вот с саламандрами...

   Размахивая поварёшкой, он ходил из угла в угол скромной, но уютно обставленной кухни, расписывая что и как он сделает с этими мелкими гадёнышами, если подобно повториться. Фантазией и красноречием его никто не обделил, так что мелким демонам оставалось только свято уповать на то, что ничего из описанного переживать не придётся. Больно уж перспективы были... Впечатляющие.

   Сэмира остановилась на пороге кухни, прислонившись плечом к косяку и скрестив руки на груди. На душе впервые за долгое время стало спокойно, словно она вернулась домой... И в какой-то степени, так оно и было. Всё же именно здесь, в месте, где нет ничего живого, она и прожила большую часть своей жизни.

   Девушка невольно залюбовалась приёмным отцом. Высокий, гибкий, красивый. Тёмные волосы в живописном беспорядке, на лице застыло воодушевлённое выражение, а глаза сверкают опасной для большинства тьмой. Правда сейчас, в простых домашних штанах и серой рубашке, взъерошенный больше обычного и с кухонной утварью наперевес, Хаос казался удивительно домашним и даже каким-то милым, безопасным.

   Хихикнула. Да уж, безопасный Хаос...

   Увлёкшийся чтением нотаций мужчина от постороннего звука подпрыгнул от неожиданности и резко развернулся, выставив вперёд руку с половником. Однако, увидев гостью, сморщил нос и хмыкнул:

   - Неужели вспомнила про своего бедного старика отца?

   - Для начала тебя надо попробовать забыть, - хихикнув снова, Сэмира подошла к нему и уткнулась носом в плечо, обхватив руками за талию. От Хаоса как всегда пахло чем-то странным, незнакомым, но родным и домашним.

   Своим.

   Сильные руки крепко обняли её. Тонкие пальцы пробежались вдоль позвоночника, снимая накопившуюся усталость и напряжение, заставляя расслабиться и вздохнуть свободнее.

   - Что случилось, Лисёнок? - ласково мурлыкнул Хаос, уткнувшись носом в волосы на макушке девушки и покачивая её из стороны в сторону, не выпуская из объятий. Саламандры, решившие, что буря миновала, попробовали слинять с кухни, но наткнулись на очень многообещающий взгляд и предпочли остаться в печке. Мало ли... Кто этого Хаоса знает.

   - Пап, я дура, да? - Сэмира тихонько всхлипнула, теснее прижавшись к отцу.

   - Это риторический вопрос или мне придётся на него ответить? - заинтересованно переспросил Хаос, за что получил тычок под рёбра. - Ай! Сэми, солнышко, не дерись! Папочка у тебя старый, песок того и гляди посыплется!

   - Па, ну хватит, - тяжко вздохнув, девушка потёрлась носом о его рубашку. - Лучше скажи, могу я у вас пожить немного?

   - Глупые вопросы будешь задавать своему хахалю, - отстранившись, мужчина внимательно посмотрел в глаза приёмной дочурки. Увиденное ему не особо понравилось, но давить и пытать именно сейчас смысла не было. Сама расскажет, когда сочтёт нужным.- Иди, отдыхай, Лисёнок. Выспишься и тогда поговорим. И ты совсем не дурочка, ты у меня бесценное сокровище. Помни об этом.

   Поцеловав слабо улыбающуюся Сэмиру в лоб, Хаос подтолкнул её к лестнице, ведущей на второй этаж. Проследив, что бы она поднялась наверх, неодобрительно покачал головой. Как знал, что до добра этот нелюдь не доведёт её!

   Только вот не поделаешь ничего. Чувства это не знания, передать опыт и "багаж" не получится.

   Глубоко вздохнув, мужчина пообещал себе при случае устроить небольшой апокалипсис, куда попадут только определённые личности мужского пола, что бы женщины ему больше нервы не трепали и не отрывали от бесценного ничегонеделанья. И кому ж он так не понравился, что "любимая" матушка Судьба одарила его тремя девицами, да ещё и не самого простого характера?

   - И за что мне сиё наказание? - вслух поинтересовался Хаос у замерших на месте саламандр. Одна из них, не подумавши, выдала струю пламени, выжегшую на стене очень интересную по содержанию фразу на орочьем языке.

   На мгновение в кухне повисла гнетущая тишина. После чего послышался звон разбитой тарелки и гневный вопль:

   - Куда ты меня отправила?! Я тебе покажу, пеший эротический тур по Дальним Пределам Грани!

   Итогом погони по всему перовому этажу стали полоски сажи на лице Хаоса, облысение его же в нескольких местах и энное количество пострадавших предметов мебели и обстановки дома. В конечном итоге, противоборствующим сторонам удалось прийти к определённому консенсусу, так как саламандры устали бегать, а Хаосу стало лень ловить их самостоятельно, и он просто достаточно метко швырялся в них шаровыми молниями. Особого вреда оные не причиняли, но было больно и обидно, что гораздо хуже.

   Разобравшись с устроенным беспорядком, мужчина сумел перевести дух и только, было, собрался завалиться на диван, с чистой совестью, в виду её отсутствия, как в лаборатории что-то предостерегающе тренькнуло, вызвав у Хаоса жуткий приступ агрессии в отношении возможных гостей. И хотя он прекрасно знал, что доступ в эту часть дома давал только одному единственному живому существу, пользующемуся им только в очень крайних случаях...

   Однако, знания не облегчали восприятие ситуации, и в подвал спускался взъерошенный, в саже и слегка недовольный миром мужчина, полный решимости впервые в жизни опробовать простонародный способ воспитания детей: ремнём по заднице.

   Резко распахнув дверь своей святая святых, он несколько минут внимательно смотрел на молчавшую гостью, стоявшую в центре круга из печатей. Плечи опущены, выражение крайнего недоумения на лице и несколько дёрганные движения пальцев. Всё это он видел пять лет назад, когда она пришла к нему разбитая, больная и беременная.

   Потерев переносицу, он прошёл внутрь, аккуратно прикрыв за собой дверь и уселся на высокий табурет, возле одного из столов. Помолчав немного, тихо и нежно произнёс:

   - Здравствуй, Корана. Что-то случилось?

   - Нам нужно поговорить... Но я не знаю, с чего начать, - Кора едва заметно усмехнулась, машинально потирая кольцо на руке.

   - Попробуй начать сначала, малышка, - будь она рядом, усадил бы к себе на колени. Вот только сейчас Корана была далеко, а разрывать круг не имело смысла. Конечно, он мог нарушить ритуал и вытащить её, только не хотел. Отчасти было лень.

   Отчасти... Всё что сочтёт нужным, она скажет сама.

   Поставив локоть на стол, опёрся подбородком на ладонь, приготовившись слушать очередную историю про диковинного зверя "любовь". Нет, всё-таки надо отомстить мамочке... Это ж надо было Судьбе именно ТАК изощрённо пошутить.

Глава 13.

   Корана.

   Разговор с приёмным отцом помог на многое посмотреть под другим углом. На многое, но не на всё. И пусть частично с ним я всё же была согласна, его уверенность в том, что Сеш'ъяр не позволит мне уйти вместе с Рагдэном раздражала, злила и заставляла жаждать крови одного конкретного дракона.

   Правда, стоит признаться, что злость появилась вовсе не потому, что мне сказали прямо: "Дорогая, поздно пытаться свернуть с выбранного пути. Дракон сделал свой выбор и это жизнь с тобой и вашим сыном. Пытаться переубедить его бесполезно. Смирись, Кора". Пусть и не в таких выражениях, конечно же.

   Нет. Ярость бушевала в душе потому, что где-то глубоко внутри я знала - Хаос прав. И самое противное то, что я подсознательно хочу этого. Хочу снова оказаться слабой женщиной, быть окружённой его заботой и теплом. Быть любимой. И не кем-нибудь, а именно им - чёртовым золотым драконом-некромантом из правящей династии.

   Ругнувшись, с размаху ударила кулаком по стене, возле двери чёрного хода в таверну. Боль отрезвила, но ненамного. В душе по-прежнему оставалось чувство обречённости и от знания причины возникновения оного легче, почему-то, не становилось.

   Хмуро посмотрела на маленькие ранки, появившиеся на костяшках. Слизнув кровь, мотнула головой. Стоит на время завязать с попытками понять, что для меня значит конкретно этот представитель чешуйчатых.

   Провела рукой по волосам. И всё же, как же я умудрилась, м? Как не заметила, что он оказался слишком близко? Как...

   Глубоко вздохнула и медленно выдохнула. Хватит. Поиздеваться над собственными нервами в попытке найти крайнего я смогу потом. А сейчас меня ждёт куда более интересное занятие. Любопытно, Ситана знает, что сегодня последний день в её жизни?

   Улыбнувшись собственным мыслям, толкнула дверь и спокойно вошла внутрь. Несмотря на все сомнения, терзавшие мою душу, сейчас на моём лице читалось спокойствие и уверенность в своих силах. Привыкнув носить безликую белую маску, я и в обычной жизни продолжаю скрывать свои эмоции. Так легче и проще. Есть шанс, что твои тайны действительно останутся твоими и никогда не всплывут на поверхность.

   В общем зале обнаружился только Танорион, в гордом одиночестве, да ещё с широкой улыбкой от уха до уха, подтверждающей то, что и так было понятно - аронт пребывает в прекрасном расположении духа. Сейчас он как никогда походил на своего старшего брата, Холла. Лично с этой довольно известной фигурой, сыгравшей далеко не самую последнюю роль в истории возвращения в наш бренный мир принцессы Селениэль, близняшки правителя лунных эльфов Маркуса, увы, незнакома. Но Сэмира часто рассказывала о нём, вполне справедливо обвиняя старшего кошака в разгильдяйстве и некоторой доли лени. Конечно же если дело не касалось его обожаемой супруги, детишек или любимого дела, в котором Холл давно погряз по самые уши.

   Пройдя к столику, коий занимал Ри. продолжавший использовать личину кого-то из своих людей, устроилась на стуле напротив него и закинула ноги на столешницу, чуть отклонившись назад, опасно балансируя на двух задних ножках.

   - Дай, угадаю, - прищурилась, лукаво улыбаясь. - Она тебя достала, и ты совершил акт каннибализма, совместно со справедливым наказанием в адрес моей обожаемой подруги?

   - Твоё чувство юмора ещё более странное, чем у неё, - насмешливо фыркнул Танорион, качая головой. - Я даже не знаю, что ответить на твой вопрос.

   - На самом деле всё просто, - хихикнула, спрятав смешок в кулак. - Ты можешь сказать только да или нет. Или попытаться уйти от ответа. Но тогда я буду вынуждена перейти к менее конструктивным способам ведения допроса. Пытки, калёное железо, бритва...

   На пару минут за столом повисло ошеломлённое молчание. Я сидела с совершенно серьёзным выражением лица, только брови едва заметно вздёрнуты вверх, выдавая моё ехидно-ироничное настроение. Пусть для того, что бы понять это, нужно знать меня достаточно хорошо.

   - Ты шутишь, - наконец отмер полукровка, невольно отодвинувшись от меня. Движение вышло непроизвольным, хотя никакой определённой угрозы от меня не исходило. Что поделать, инстинкт самосохранения родился раньше нас всех.

   Рассмеялась, откинув голову назад и искренне забавляясь происходящим. Забавно осознавать, что репутация перекрывает все те знания, что получают о тебе в процессе общения. Ведь Ри знает, ему не угрожает никакая опасность. Тем не менее, ему не удалось разгадать шутку в словах, произнесённых не самым серьёзным тоном. А почему?

   Хмыкнула, успокоившись и снова сев ровно. Всё дело в том, что это сказала Мантикора. И тут предугадать не возьмётся даже столь любимая нами бабуля Судьба. А то, что Корана может просто шутить, настроенная весьма мирно и дружелюбно, никому и в голову не придёт. Разве что...

   Разве что тот самый дракон и ещё несколько небезызвестных личностей. Хаос даже может рассказать, какие номера я откалывала в детстве, всенепременно пожаловавшись на то, каким он стал нервным, и сколько седых волос ему прибавило моё, далеко неидеальное поведение. И конечно же он тактично умолчит о том, что практически всегда принимал во всех наших проделках самое что ни на есть непосредственное участие.

   Издав последний смешок, вздохнула и, улыбаясь, посмотрела на Танориона. Он всё ещё подозрительно на меня косился, пусть и не так сильно, как до этого. Снова сцедив смешок в кулак, прочистила горло, склонив голову набок:

   - Неужели ты действительно веришь, что сможешь справиться с Астой? Не льсти себе, младший принц Сайтаншесса. Несмотря на внешнюю хрупкость, вспыльчивость и отсутствие тормозов, Аста опасный и непредсказуемый противник. К тому же... У нас с ней был неплохой учитель.

   - Я и не сомневаюсь, - несколько самодовольно улыбнулся Ри. - Но это не означает... Я могу быть с тобой честным?

   - Почему нет?

   - Так вот. Кора, я не сомневаюсь, что Аста обладает достаточным набором навыков, что бы справиться со мной, только это не означает, что я не буду поддразнивать её и доводить. Она так мило злиться...

   Весело фыркнула:

   - Ну ты учти, что у всего есть предел. В том числе и у желания нашей блондинки позволять тебе играть с ней.

   - Разве не мужчина задаёт тон отношениям и ведёт в них? - деланно удивился Танорион, скрестив руки на груди.

   - Ты всё ещё веришь в эту чушь? - скептически хмыкнула, бросив взгляд на потемневшее небо за окном. - Жаль. Шовинисты с такими, как Аста долго не живут... Точнее они просто не выживают рядом с этой милой девочкой. Кстати, думаю нам пора собираться. И коли ты тут, то моя милая напарница находиться наверху. Я права?

   - Чудеса логики, - иронично заметил Ри.

   - Заметь, женской логики, - подняла указательный палец вверх, встав и отряхнув брюки. - Пойду, посмотрю, как идёт процесс сбора вещей. И проверю Аэрис. Оставлять её наедине с Астой довольно... Небезопасно.

   - Она милая девочка.

   - Они обе милые девочки... Но одна склонна к влипанию в различного рода авантюры, а вторая лишь совсем не так давно пришла в себя после последнего приключения и прогулки под холодным дождём, - кивнув головой, на прощание, направилась к лестнице, мурлыкая себе под нос незатейливую мелодию.

   Стоило оказаться в коридоре, как двери, ведущие в мои комнаты, открылись, и на шее повисла Аэрис, судорожно цепляясь за ворот блузки и прижимаясь ко мне как можно теснее. Она дрожала всем телом, уткнувшись носом в шею и напряжённо ожидая ответной реакции.

   Мягко улыбаясь, обняла её одной рукой за талию, второй гладя по спутанным волосам. Только сейчас, запутавшись пальцами в слипшихся прядях, сообразила, что причёска найдёныша стала какой-то неровной. К тому же, насколько я помню, её волосы были чистыми, во всяком случае, с утра.

   Поцеловав девочку в макушку, ободряюще улыбнулась ей, сняв с шеи цепкие тонкие пальцы. Аэрис испуганно съёжилась, словно ожидая моего гнева, однако, заметив ласковую улыбку, доверчиво прильнула ко мне сбоку, обхватив за талию и пряча лицо на моём плече. Обняв её, вошла в комнату, игнорируя застывшую около кровати блондинку, пытавшуюся спрятать под кровать ножницы, задвигая их туда ногой.

   При этом у неё на лице сияла самая, что ни на есть очаровательная и беззаботная, а самое главное - честная, улыбка. Обычно к ней прилагается фраза "Я ничего не знаю, не видела и вообще - цветочки тут собираю". В случае с конкретно этой блондинкой, верить на слово не рекомендуется совершенно.

   - Вижу, ты решила озаботиться внешним видом моей воспитанницы? - мягко улыбнулась, подталкивая Аэрис в сторону второй комнаты, где она ночевала до этого. Заметив несколько испуганный взгляд, ободряюще кивнула головой. - Иди, малышка. Собери вещи, мы скоро уходим. А я пока поговорю с милой тётей Астой.

   - Когда ты называешь меня милой, я начинаю тебя на самом деле бояться, - попыталась пошутить подруга, но заметив, как "ласково" я на неё смотрю, предпочла сразу сдаться, не устраивать игру в угадайку. Весьма разумно с её стороны.

   - Знаешь, сейчас у меня есть крамольная мысль, что порка не такое уж жестокое наказание, за подобное поведение, - взглядом указала на торчавшее лезвие ножниц, выглядывающее из-под края покрывала. - Правда, в твоём случае, это совершенно бесполезное дело. Если уж наш папочка не смог тебя исправить... Впрочем, возможно одному небезызвестному мужчине удастся добиться большего?

   Взгляд голубых глаз из виноватого, резко стал предупреждающим, с нотками злости. Боялась ли я её? Нет, учитывая, сколько я её знаю. Только развивать тему пока что не стоит. Оставлю себе на потом данную тему в качестве развлечения. Всё же... Проживание под одной крышей может обострить отношения этой парочки по максимуму.

   - Итак, ты собрала вещи? - вопросительно склонила голову к левому плечу, раздумывая над тем, что стоит выбрать для посещения дворца. Образ Мантикоры довольно универсален, вот только...

   Потёрла подбородок. Пожалуй, сегодня сохраню некоторое инкогнито, особенно для Ситаны. Поэтому маску сложу в сумку и сменю блузку. Штаны меня пока что вполне устраивают.

   - Кора, ты с отцом разговаривала, ведь так? - Аста смотрела в упор, не отводя взгляда. Она следила за тем, как я собираю вещи, спокойно передвигаясь по комнате. Её сумки, упакованные и застёгнутые, стояли возле кровати.

   - Предположим, - кивнула головой, выбирая из вороха вещей, вытащенных подругой из моего багажа чистые и пригодные для того образа, который я выбрала. Особого разнообразия не наблюдалось, так что пришлось довольствоваться тем, что есть: чёрная шёлковая блузка без рукавов, широкий кожаный пояс, с несколькими креплениями и сапоги из выделанной кожи. Волосы собрала в гладкий узел на затылке, оставив пару прядей с левого боку. Немного краски на веки, чуть оттенить губы, несколько капель ароматного масла на шею и запястья.

   Мельком проверив свой внешний вид в небольшом зеркале, закончила собирать вещи, закрепив в нужном отделении баночки с ядами и перо, используемое только для убийства. Для самой деликатной работы, так сказать. Порой, довольно редко, я пользуюсь этим набором, вместе с определёнными печатями, рунами и заклинаниями для изготовления татуировок, меток и некоторых рисунков. На теле, естественно.

   Закончив проверку скромного скарба, выпрямилась и вопросительно изогнула бровь, несколько удивлённая молчанием блондинки после того, как я ответила на поставленный вопрос:

   - А что? Ты имеешь что-то против того, что я поговорила с ним?

   - Видишь ли... Просто он в последнее время как-то отдалился от нас, - замявшись, она начала сочинять на ходу. Как это ни странно, но определить когда Аста врёт, могут всего лишь четыре нелюдя: я, Сэмира, отец и Ниила, хотя последняя редко общается с нами со всеми.

   - Аста, вешай лапшу на уши кому-нибудь другому, - вздохнув, сунула руки в карманы. - В чём дело?

   - Да не знаю я, - насупилась блондинка, потирая затылок. - Просто... Не знаю. Меня что-то тревожит, но я понятия не имею, в чём дело. Поэтому и цепляюсь за всё...

   - Сомневаюсь, что отец может навредить нам, - пожала плечами. Заметив, как из комнаты выглянула Аэрис, поманила её к себе пальцем. - А вот тебя я и близко к своим волосам не подпущу. Стричь ты совершенно не умеешь.

   - Ой, ну подумаешь...

   - Аста, из маленькой седельной сумки вытащи склянку из светло-синего стекла и выпей залпом. Не раздумывая, - сосредоточенно осмотрела то, что осталось от шикарной, до самых пят, косы девочки. Теперь волосы были неровно обрезаны чуть выше лопаток и похожи на сосульки.

   - А что там? - заинтересованно спросила Аста, уже вытаскивая нужный сосуд из моих вещей.

   - Сначала выпей, а потом я тебе скажу. Это не яд, можешь не бояться, - нахмурившись, провела кончиками пальцев по затылку найдёныша. Это, чем же они здесь занимались, что Аэрис умудрилась вымазать волосы в одном из клейких составов, так же находившихся в моих вещах? Как дети, честное слово. И если одной это ещё простительно, то вторая...

   Аста продолжала изучать меня скептическим взглядом, но вскоре ей надоело это занятие. К тому же, на свой вопрос она получила максимально честный ответ. Яда в этом зелье действительно нет. Так и не дождавшись хоть какой-то реакции от меня, она всё же выпила предложенное, причём залпом, весь пузырёк, лишь слегка поморщившись от неприятного вкуса. Полынь в принципе мало кому нравиться, а в сочетании ещё с некоторыми травами становится совсем уж противной.

   Усмехнувшись себе под нос, потянула к себе ниточки сырой магии воды, формируя её в прозрачный покров вокруг ладоней. В качестве источника взяла стоявший в комнате кувшин для умывания, наполненный относительно чистой жидкостью. Когда стихий послушно окутала мои руки, стала аккуратно распутывать слипшиеся пряди, смывая всю грязь и клейкий состав.

   - Повезло тебе, найдёныш, - добродушно фыркнула, подув в лицо девушки. Аэрис забавно сморщила нос, но не отодвинулась. - Если бы ей под руку попал другой пузырёк, быть бы тебе налысо бритой.

   - Ты так и не ответила, что я выпила, - требовательно топнула ногой Аста и тут же пошатнулась. - Ой... Что-то.... А-а-а-о-оух...

   Звук упавшего на пол тела подсказал, что действие одного из сильнейших снотворных зелий, имевшихся у меня в запасе, началось. Вот и славно. Я её, конечно же, люблю, но порой она действительно хороша, только когда спит.

   Аэрис недоумённо посмотрела на меня, продолжавшую сохранять невозмутимое выражение лица. Закончив возиться с её волосами, вытащила из-за пляса тонкий стилет в специальных ножнах, заточенный куда острее, чем нужно для такого вида оружия. Развернув девочку к себе спиной, подравняла волосы и только после того, как убрала все следы бурной деятельности блондинки, пояснила:

   - Снотворное. Думаю, так мы без проблем сменим место временного жительства. Ты против?

   Подумав немного, Аэрис смущённо улыбнулась и отрицательно помотала головой. Обняв меня за шею, она тихо прошептала:

   - Спасибо... За всё...

   - Не за что, дорогая. А теперь будь лаской, позови из обеденного зала того самого кошака, что катал Асту. На него будет возложена почётная миссия доставки сего бессознательного тела до замка. И пусть только попробует отказаться, - угрозы в моём голосе не было, и найдёныш лишь насмешливо фыркнула, осторожно, но всё же выходя из комнаты и отправляясь на исполнение моего поручения.

   Проследив за тем, как она спустилась по лестнице, вернулась в комнату. Аста лежала возле кровати, свернувшись в клубок и улыбаясь настолько счастливо, что даже стало немного завидно. Особенно, учитывая, что до нового места дислокации она с комфортом доберётся на сильных мужских руках. Если мне всё же не удастся уйти от дракона, потребую с него такой способ транспортировки моей тушки...

   Хотя нет. Сначала я всё-таки подвергну его обструкции за использование моей связи с сыном. Всё же определить источник не совсем подходящих мне эмоций удалось довольно легко.

   С другой стороны, тут даже не пришлось напрягаться, кроме него просто некому. И хотя какой-то части меня такое стремление заполнить пробелы в плане испытываемых чувств безумно льстит, здравомыслие победило.

   Подивившись на такое зрелище, как умиротворённая и спокойная блондинка, составила сумки в одном месте, возле двери. Вытащив плащ, укутала подругу в него, мимоходом отметив, что она выглядит несколько усталой и осунувшейся. Между нами давно заведено правило не вмешиваться в дела друг друга и не спрашивать то, о чём не хотят рассказывать. Но что-то мне не нравится, что от прежней Асты осталась лишь иллюзия.

   Развить мысль дальше не дала открывшаяся дверь. За ней обнаружился несколько запыхавшийся полукровка и Аэрис, в порванном плаще. В том самом, который я собственноручно зачаровала. Итак?

   Мой взгляд истолковали верно и даже соизволили смутиться. Танорион улыбнулся самой обаятельной из всех своих улыбочек и подтолкнул девчонку вперёд, со словами:

   - Она оступилась, я помог ей сохранить равновесие. И случайно наступил на плащ.

   - При этом у тебя случайно выпало откуда-то оружие с фамильными заклинаниями на лезвиях и, опять-таки, совершенно случайно оно прорезало ткань плаща, зачарованного лично мной и видевшего больше крови, чем ты теоретически можешь себе представить, - мрачно закончила за него, качая головой. Саму вещь жалко не было, я надеялась больше не использовать его никогда и те заклинания, что использовались во время его изготовления, вряд ли пригодятся в мирной жизни.

   Просто не люблю, когда меня обманывают. А уж распознать ложь труда особого не составляет.

   Лица провинившихся стали ещё более виноватыми, хотя, казалось бы, куда уж больше? Притворно нахмурившись, осмотрела обоих с ног до головы, видимых повреждений не нашла и решила сделать вид, что поверила в случайность произошедшего. В конечном счёте, всё действительно могло произойти случайно... И врут мне только об определённых обстоятельствах произошедшего.

   - Ладно, выдумщики, давайте выдвигаться к цели нашего маленького путешествия, - кивнула головой на Асту. - Ри, бери её на руки, понесёшь. Аэрис, прекрати прятаться, я не сержусь, просто не особо люблю, когда не договаривают. Лучше возьми вот эту сумку и вот эту, - подойдя к вещам, выдала обозначенную поклажу, проследив, чтобы она не была тяжёлой и там точно не содержалось ничего опасного. Всё остальное взяла сама и вышла из комнаты первой, тихо свистнув. Ург отправился на охоту, но теперь будет отслеживать по запаху, куда отправилась его владелица.

   Спуская по лестнице, мимоходом отметила отсутствие куска перил и несколько особей мужского пола с характерными следами избиения. Теперь понятно, что случилось. Действительно, кто бы мог подумать, что на Аэрис решаться покуситься, особенно после того, какая воспитательная работы была проведена с постояльцами.

   Присмотревшись, оценила степень травм и хмыкнула. В какой-то степени двум молодым наёмникам повезло, они нарвались всего лишь на младшего принца Сайтаншесса. Посему будут жить, какое-то время. А вот если бы я узнала о том, что они тронули моего найдёныша...

   Хотя, пожалуй, стоит сказать спасибо Ри. С моей стороны было весьма опрометчиво отправлять Аэрис одну, пусть даже и какой-то видимой опасности в таверне не ощущалось. Что ж, в следующий раз будем умнее.

   Гостиницу покидали через главный ход, побрезговав идти через крапиву. Вообще-то, лично мне на неё было наплевать, но Танорион не придумал ничего умнее, чем закинуть блондинку себе на плечо. Зная злопамятность Асты, я предпочла пойти путём наименьшего сопротивления. То есть, выйти через главный вход и плевать на всю эту толпу, пялящуюся на нашу процессию. В конце концов, это земля демонов. Здесь и не такое можно увидеть.

   - Как пойдём? - осведомилась, стоило отойти на достаточное расстояние от таверны. Прохожих по причине вечерних сумерек на встречу попадалось мало, что значительно облегчало ситуацию. Лишние глаза и уши не самая лучшая компания.

   - Ты доверяешь мне вести? - ехидно протянул Ри, впрочем, не особо стремясь меня уколоть.

   Я в ответ лишь пожала плечами, следя за тем, что бы Аэрис, шедшая между мной и Ри, не отставала. Однажды она уже потерялась на свою беду, вряд ли малышка настолько провинилась перед Хранителями, что бы удостоиться второго подобного происшествия.

   Уютное молчание, устраивавшее меня как ничто иное, продлилось не так уж долго. Минут пять, коих хватило для того, что бы пройти пару улиц. Прохожие периодически оглядывались на нас, но особого беспокойства при виде столь странной процессии не испытывали. Демоны во многом куда более лояльны к подобным зрелищам, к тому же здесь не считают в порядке вещей политику вмешиваться в чужую жизнь. Из всех черт любимой и такой родной расы, эта самая притягательная.

   Впрочем, одного конкретного паренька такая изюминка обошла стороной и спустя пять минут, за которые я настроилась на спокойное и тихое обдумывание собственной жизненной ситуации, Танорион щёлкнул пальцами, привлекая к себе внимание. Получив вопросительный взгляд, он всё же задал вопрос, явно терзавший его на протяжении довольно длительного периода времени:

   - Кора, можно личный вопрос? Ты ведь не эрхан.

   - Это не вопрос, - хмыкнула, внутренне подобравшись. Раскрывать определённые грани своей личности не собираюсь, поэтому разговоры о собственном происхождении, как и вообще попытки выяснить подробности моего прошлого вызывают у меня обоснованное раздражение и желание заставить интересующегося исчезнуть из поля моего зрения.

   Только Ри никогда не узнает о том, сколько раз я успела убить его за ту минуту, которую он молчал, обдумывая свои дальнейшие слова. Потому что на лице всего лишь лёгкая заинтересованность, с вопросительно вскинутыми бровями и едва заметной ноткой ироничности во взгляде. Порой в моём деле выигрывает не тот, на чьей стороне сила и власть, а тот, кто сумел при этом сохранить лицо.

   - Прости, я не так выразился. Ты не эрхан, но для чистокровного человека излишне... Сильная. Ты упоминаешь Грань, владеешь практически всеми стихиями, к тому же ориентируешься не только в правящей элите, но и в политической обстановке в целом. К тому же, осведомлена о привычках, манере поведения, традициях. И читаешь окружающих. Причём, неосознанно, как я понял. Ты принимаешь информацию, анализируешь и уже на основе своих выводов строишь манеру общения и стратегию дальнейшего совместного сосуществования.

   - И что же дают тебе эти выводы? - в голосе звучало чётко дозированная заинтересованность. И даже какая-то доля удивления.

   Потому что часть его слов совпадала с характеристикой, когда-то данной мне Главой гильдии Наёмников. Когда там ещё заправлял один забавный старикашка, сухонький и с дрожащими пальцами он не вызывал ни трепета, ни желания быть с ним осторожным. Инстинкт самосохранения рядом с ним молчал как проклятый.

   А убивал он так же легко и просто, как забывал свои вещи в соседней комнате, или где попало.

   - Ничего, - вынужден был признать Танорион, издав скорбный вздох. - Не подумай ничего такого... Но в тебе есть странность, которая не даёт мне никакого покоя. Ты слишком много знаешь. О том, что тебя ждёт после моей так называемой смерти. О том, как среагирует Шайтанар на угрозу для своей семьи. Ты слишком хорошо это знаешь. Возникает вопрос - откуда? Сомневаюсь, что "дорогие" гости темницы успевали кому-то что-то рассказать.

   Усмехнулась. Он ведь даже не предполагает, кому это говорит. Да, заметил особенности моего поведения. Сложил два и два и получил правильный вариант ответа, практически. Вот только правильный, с чьей точки зрения?

   - Ри, я тебе сейчас дам совет. Нужный или нет, решать только тебе, но учти, наше дальнейшее общение и сотрудничество будет целиком и полностью зависеть от того, что ты выберешь, - глубокий вдох помог взять себя в руки.

   - И какой же? - в его голосе чувствовалась осторожность. Возможно, подсознательно он ощущает, что где-то перегнул палку. Правда, понять, где и как у него не получится.

   - Не пытайся найти ответ на этот вопрос, - подмигнула, продолжая двигаться, хотя его слова всколыхнули не самые приятные воспоминания. - Потому что чужие секреты на то и секреты... Знать их дано не каждому.

   - Что мешает тебе ответить?

   - Прошлое. Настоящее. Будущее. И не желание заставлять тебя умолкнуть навечно. Такое объяснение сработает? - одной рукой обняла Аэрис, не совсем понимая, кому это сейчас нужнее: мне или ей. Девочка не понимала и половины из того, о чём мы разговаривали. - Ри не все вопросы нуждаются в ответах. Твои подходят под данный критерий.

   - Такое чувство, что ты сейчас готова убить меня, - попытался пошутить аронт.

   Его усилия канули в лету. Шутки в данном случае уместны так же, как и откровенные разговоры между мной и полукровкой.

   Путь до дворца, то расстояние что осталось, прошёл в полнейшей тишине. Танорион если и хотел что сказать, не смог противостоять моему умиротворённому лицу. Такое выражение появлялось на нём только, когда я не хотела дальнейших расспросов. И сейчас был именно такой момент.

   Не знаю, что такого было в словах аронта. И не могу ответить на вопрос "Что мне теперь делать?". Есть только чёткое осознание того, что какая-то часть моей жизни повторяется. И она определённо мне не нравится.

   Ри остановился перед частью крепостной стены, окружающей замок Правящей семьи. Сооружение достойное внимания. Его линии окружены аурой силы и власти. Он мрачен и в тоже время полон света. Он - набор противоположностей коими по сути и являются лунные эльфы и эрханы.

   А ещё он напоминает мне детство. Когда я прибегала в отцовский кабинет и забиралась с ногами на его кресло, рассматривая сложенные кое-как карты, донесения, вперемешку с осколками холодного оружия или заготовками для него. Конечно, ему это не нравилось и он всегда делал мне строгий выговор за такое, но я то видела как загорались его глаза, стоило увидеть интерес к его работе в моих глазах. Отец снимал меня со своего места и переходил из замка сразу в кабинет нашего дома, где проводил практически столько же много времени. Укоризненные замечания, попытки меня пристыдить...

   А затем приходит мама, смеётся и говорит, что я точная копия родителя. Она берёт мен на руки и уходит на кухню, где мы на пару готовим ужин, дурачась и веселясь.

   Прикрыла глаза, старательно отгоняя непрошенные воспоминания. Не время, не место и... В конце концов, пора уже оставить всё это в прошлом.

   Потерев переносицу, бросила вопросительный взгляд на Ри. Тот старательно что-то отсчитывал на кладке. Он настолько сосредоточился на своих действиях, что даже не заметил той дрожи, что прошла по моему телу при виде замка.

   Хотя, аронт может и притворяться, будто ничего не видел. Стоит признать, в искусстве носить маски этот мальчишка не уступает мне.

   Мотнув головой, подмигнула настороженно замершей Аэрис и, присев на корточки, сорвала длинную травинку. Сунув горьковатый кончик в рот, погоняла его немного из одного уголка в другой. Аста, на время брошенная прямо на землю, продолжала сладко спать. Всё же, идея со снотворным очень неплоха. Оно реально даёт хоть какой-то шанс сделать всё так, как надо именно тебе, без внезапных коррективов со стороны подруги. Я её люблю, но не до такой степени, что бы позволять творить всё, что душе угодно.

   Наконец, поиски полукровки увенчались успехом. Нажав на какую-то часть малоприметного и похожего на все остальные камня, он отошёл в сторону, улыбаясь так, словно выиграл у Судьбы какой-то супер приз, не меньше. Причём его лицо настолько случилось самодовольствием... Словно напрашиваясь на комплимент и хвалебные оды.

   Причина такого состояния стала ясна спустя минуты три. Часть стены словно растворилась, открывая небольшой, сухой, аккуратный, чистый и хорошо освящённый ход, по всей видимости, являющийся потайным. Иронично вскинула брови и сделала приглашающий жест рукой, указывая на Асту.

   - Мне её и туда тоже нести? - страдальчески вздохнул Танорион и попытался воззвать к моей совести с помощью жалобного взгляда и обаятельной улыбки.

   Тяжело вздохнула. Не знаю, чего он хотел добиться, но получилось всё с точностью, да наоборот. Просто милый мальчик не учёл, что общается с матерью пятилетнего шалопая, получившего от своего родителя не только внешность, но и толику небезызвестного драконьего обаяния. К тому же, как ни прискорбно это, но Ри до умильных мордочек Хаоса учиться и учиться, расти и расти.

   И то не факт, что получится. Хаос это Хаос, что не говори. Его трудно заменить или превзойти.

   - Солнышко моё, ты же понимаешь, что если она очнётся на земле, то не поздоровится ни нам, ни тебе, ни дворцу, - хмыкнула и направилась в тоннель, крепко держа Аэрис за руку и не оглядываясь на нашего гостеприимного хозяина. - Если тебя прельщает перспектива заниматься отстраиванием замка, то ты движешься в верном направлении.

   Скорбные проклятия в мой адрес, произнесённые громким проникновенным шёпотом, теряли всю свою силу, вызывая лишь лёгкую усмешку. Будем считать, что это маленькая скромная и вполне безобидная месть за излишнее любопытство в отношении моего прошлого.

   Тоннель, хотя скорее тут подойдёт определение узкий коридор, закончился в небольшой, практически пустой комнате. Единственной мебелью была небольшая кушетка, стоявшая недалеко от гобелена скрывающего потайной ход. Несколько магических светильников, поддерживающих в помещении достаточное освещение, потёртый ковёр на полу и дверь. Простая, деревянная дверь, обманчиво безопасная и незащищённая.

   Почему обманчиво? Потому, что на ней висело столько чар, что возникал вполне закономерный вопрос: как же она до сих пор не развалилась на части? Только стоит посочувствовать Шайтанару и Селениэль: жизнь в постоянном страхе может исковеркать не хуже, чем жизнь в атмосфере вседозволенности. Есть у меня подозрение, что в попытке защитить свою семью они упустили кое-что важное. И оно впоследствии станет проблемой, если уже не стало.

   К примеру, они не объяснили им, что дети не могут разочаровать своих родителей просто по определению. А ещё то, что порой нужно уметь отпустить и простить. И оставить месть Хранителям или таким, как мои коллеги. Мщение, поиск справедливости или желание свершить оную не дают ничего, кроме новой боли и пустоты в душе.

   Нахмурилась, поймав себя на этой мысли. Ни к чему сейчас такой настрой, совершенно ни к чему.

   - Откроешь или можно разобрать плетение? - заинтересованно спросила, искоса посмотрев на Ри, подошедшего вместе с блондинкой на плече. Он показательно морщился, но не заметить, что ему нравится держать свою руку на некоторых местах на теле подруги, мог только слепой. И то, если он ещё и глухой к тому же. Чуть неровное дыхание, едва заметный скрип зубов. Немного напряжённая поза, проступившие сухожилия и вены на руках. Любопытно, Танорион сам понимает, что испытывает? Мужчины не особенно внимательны в отношении чувств и полунамёков. Обычно, до них очень долго доходит, чего от них хочет Природа и почему женщина вдруг становится вместо ласковой кошечки неуправляемым зверем.

   Насмешливо фыркнула, тут же замолчав. Прищурившись, внимательно посмотрела на свободно свисающие руки подруги, всё ещё катающейся на плече мужчины. Кончики пальцев чуть дрогнули. Сначала я решила, что мне показалось, но движение повторилось, вызвав у меня смесь удивления и досады.

   И причины для этого были более, чем основательны. Терзают смутные сомнения в том, что Аста находится в состоянии крепкого сна. Зелье на неё действую как и на любое другое живое существо. Вот только не все, не всегда и порой совершенно непредсказуемо: по времени, силе и эффектам, после приёма. Как правило, побочным.

   Ну а так как Ри не особо торопился, показывая нам путь, то вполне возможно, что снотворное уже прекратило своё действие. Или выветрилось, хотя возможен любой вариант из существующих в этом мире.

   Оставив свои выводы при себе, снова вопросительно посмотрела на полукровку. Тот задумчиво изучал дверь, то ли раздумывая над тем, что мне ответить, то ли строя планы по проведению нашей скромной компании сквозь защиту. Даже интересно, в определённой степени, что он решит. Коли мне не изменяет память и умение распознавать рисунок магической силы, защита завязана на Тьму. И не смотря на то, что и я и Аста имеем определённое отношение к этой материи...

   Сомневаюсь, что у нашего гостеприимного хозяина хватит сил и умений для перенастройки заклинаний. Придётся показать ему один фокус, не смотря на своё нежелание демонстрировать свои способности и знания.

   - Ри, отойди, - отодвинув Аэрис к кушетке, потрепала аронта по волосам и толкнула плечом, вынуждая отступить в сторону. При этом у него на лице возникло такое забавное выражение... Удержаться и не засмеяться стоило больших усилий.

   Потёрла ладони и размяла пальцы до хруста. Прикрыв глаза пару раз повела