Book: Гшер. Части неделимого(СИ)



Гшер. Части неделимого


Молодость Вечных: последний вдох Тарлиона

...3 года до Великого Разделения...


   Небо скрылось за преградой из сизых туч. Недовольно пробурчало дальними раскатами грома, почувствовав холодный ветер, и решило, что в эту ночь не стоит показываться на глаза тем, кто ходит по земле... Точнее одному существу, которое с упорством, сильно смахивающим на мазохизм, продолжало поднимать пыль на дорогах мира.

   Замшевый сапог примял сухую траву и остановился, рядом с подошвой приземлилась тощая сумка умудрившаяся сломать тонкий побег...единственный, что оставался на этой пустоши. Тоскливый вздох разрезал тишину ночи и рассеялся, оставив после себя напряжение и желание скрыться как можно дальше, потому как в последнее время все живое и способное издавать звуки могло принести только неприятности. Блеснули в серебристом свете ночного светила волосы цвета меда, темно-зеленые, практически черные глаза недовольно прищурились скрываясь за завесой ресниц от раздражающего сияния. Тонкие пальцы устало потерли переносицу....

   -Проклятый свет... - Не иначе как сдуру выглянувшая Луна признала всю опрометчивость своего поступка и присоединилась к более опытным соседям - ну не хотелось ей нервировать ночного гостя Пустоши.

   В прочем, она могла и не стараться - гость уже был раздражен. На молодом лице застыло равнодушное выражение, но те, кто имел несчастье быть знакомым с подобным "спокойствием" поняли бы, что до состояния "ярость всеразрушающая" осталось совсем немного.

   -Проклятый свет, проклятый Эвер с его проклятой идеей, проклятый мальчишка, проклятая магия, проклятый мир.... - Глубокий голос с чуть тоскливой интонацией продолжал озвучивать проклятия, а глаза уже искали на чем бы их обладателю сорваться.

   Не повезло степному кролику, невесть как забравшемуся в Мертвую Пустошь - сгусток почти невидимого огня в секунду пожрал пушистое тельце, а пронесшийся ветер разметал пепел. Хотя, если учесть что могло ожидать бедное животное на этой земле, то ему еще очень крупно повезло.

   Обладатель медовых волос задумчиво склонил голову и равнодушно посмотрел на выжженный круг - последний след безобидного комка шерсти.

   -Надо же, полегчало.... Пойти что ли на Эвере попробовать?

   -Зачем ходить? Я уже тут.

   Как бы поступил обычный человек, услышав спокойный, лишенный интонаций голос за свое спиной, зная, что никого там быть не может? Наверно вздрогнул бы, или на худой конец моргнул. Как бы поступил здравомыслящий человек, оказавшись после заката в центре Мертвой Пустоши в той же самой ситуации? Скорее всего, упал бы замертво, и если бы ему не повезло распрощаться с жизнью сию минуту, то хотя бы притворился мертвым. Как поступил ночной гость? Он раздраженно закатил глаза и, не оборачиваясь, протянул:

   -Принесло на мои седины отродье человеческое. - Добродушный смешок, в котором добродушия (если честно) было совсем мало, метнулся в темноту да там и схоронился до лучших времен.

   -Во мне столько же человеческого сколько и в тебе.

   -Ну да. Разумеется. - Скептицизм гордо светился в каждой фразе. - Может ты напряжешь свои заплесневевшие мозги и вспомнишь, что собеседнику нужно показаться лично, а не являть лишь голос? - Еще один смешок скрылся за своим предшественником удирая от сгустившихся теней. В следующую секунду из темного ореола показалась высокая фигура в черных доспехах с багровым отблеском, откинутый капюшон белоснежного плаща в красноречивых алых пятнах дал возможность рассмотреть лицо человека лет тридцати. В целом симпатичное, но пугающее выражением безразличия, темные глаза светились умом, расчетливостью и равнодушием ко всему живому.

   -Я здесь. Ты уже можешь начинать пытаться меня убить. - Эвер в приглашающем жесте раскинул руки и чуть склонил голову.

   Несколько секунд зеленые глаза задумчиво осматривали темную броню, внимательно изучали холодный карий взгляд исподлобья.... Пальцы с аккуратно подрезанными ногтями медленно и лениво провели по поверхности доспеха, растерли алую каплю и были брезгливо вытерты о белый плащ собеседника.

   -Хоть бы кровь убрал, экспериментатор.... - Темноволосый равнодушно пожал плечами.

   -Она мне не мешает. - Раздраженный фырк, изданный светловолосым, был проигнорирован. - Ты хотел поговорить, Ювентаний. Я здесь и я жду.

   -Поговорить? - Юноша (зеленоглазый действительно выглядел юношей лет девятнадцати) скептически выгнул бровь. - Я не хотел с тобой говорить две тысячи лет назад, и поверь, мое желание мало изменилось за это время.

   -Ты все еще злишься? - Легкая заинтересованность больше смахивающая на вежливость.

   -У меня нет повода, но как на счет мальчишки?

   -Ему уже больше десяти веков, а ты все равно зовешь его мальчишкой... - Тонкие губы дрогнули в улыбке, но карие глаза так и остались равнодушными.

   -Я старше. Имею право.

   -О да.... Ты действительно имеешь... и не только право. Ты, как наш создатель, имеешь вполне реальную власть называть свои творения как тебе заблагорассудится, но не мог бы ты обратить внимание и на свои обязанности?

   -Пытаешься спихнуть на меня ответственность за ваши деяния? Может быть, и за создание Порождений, этих мерзопакостных тварей тоже я ответственен?

   -Ну не я же. - Зеленый взгляд потемнел еще больше, а на черных доспехах Эвера появилась вмятина. - Не злись, я пошутил. Так о чем ты хотел бы поговорить? Может, тебе все-таки хотелось бы обсудить некоторые темы со старым другом?

   -Знаешь, Эвер, я бы с превеликим удовольствием обсудил твои похороны, но что-то мне подсказывает, что эта не та тема, на которую имеет смысл общаться с тобой.

   -А ты совсем не изменился. - Эвер улыбнулся и впервые его глаза зажглись мрачным весельем. С такой веселостью оценивают шутку сильного врага, противника способного стать победителем.

   -Ты же знаешь: время не властно над нами. Но не стоит тратить его на банальные фразы.

   -Как пожелаешь... Создатель. - Последнее слово зажгло злой огонь в глубине зеленых глаз, но равнодушный вид говорившего тут же погасил его. Эвер всего лишь отметил факт, ничего больше.... - Ты еще не устал от всего этого? - Ювентаний задумчиво обвел взглядом выжженную землю, искривленные, словно от боли стволы немногих оставшихся деревьев, глубокие трещины на том месте, где совсем недавно был пруд и скелеты, десятки, сотни скелетов. Белые кости зверей, птиц, людей, эльфов и других когда-то живых существ....

   -Вполне умиротворенно, гораздо тише, чем было пять лет назад. - Эвер глухо хмыкнул и присел на валун, его собеседник пристроился рядом.

   -Да уж, ты не плохо постарался. Не хочешь продолжить?

   -Продолжить убивать беззащитных существ, неспособных дать отпор бессмертному, дальше играть с тьмой, создавая все больше и больше смертоносных проклятий? Это уже скучно.

   -Раньше у тебя не плохо это получалось. - Пожал плечами Эвер. - Но меня интересует другое. Что ты думаешь о создании темной магии? Не просто проклятий приносящих муки, а силы самой по себе настолько разрушающей, что даже заклинание света созданное этой магией будет смертельным?

   -Хм... - Ювентаний задумчиво склонил голову, попинал череп какого-то невезучего эльфа и с тоскливым вздохом сказал. - Ну хоть какое-то занятие....- Холодная улыбка тронула губы Эвера. Но это проявление чувств увидел только ветер - темнота портала услужливо стерла очертания двух фигур.

   Небо сочувствующе подмигнуло миру звездами и поглубже спряталось в свою клочковатую завесу, а Пустошь... Мертвая Пустошь довольно облизнулась иссушенными побегами, улыбнулась провалами упыриных нор и удовлетворенно выдохнула ядовитой пылью.... Теперь ей не будет так одиноко. Ведь в скором будущем, таких как она, будет много...очень много.

Часть I. Свет Вечности

...15 год от Великого Разделения...

   -Ааааа!!!

   -Весьма содержательно, но нельзя ли потише?

   -АААА!!!

   -Да-да, разумеется больно, но чего так орать?...

   -АААААА!!!

   -Да заткнешься ты или нет?! - Прожорливое пламя охватило судорожно дергающуюся фигуру, и спустя секунду наступила долгожданная тишина. - Ну наконец-то.... - Ювентаний расслабленно прикрыл глаза и откинулся на мягкую спинку своего любимого кресла больше похожего на трон императора. Несколько минут он наслаждался столь долгожданной тишиной и уже почти начал засыпать, как невероятный грохот заставил его открыть глаза. С потолка пыточной, где устроился маг, посыпалась пыль, дохлые пауки и мелкие осколки камня, с дальней стены рухнуло два скелета и, прощально прозвенев ржавыми цепями, рассыпались в прах.

   Юноша недовольно фыркнул и небрежным движением тонких пальцев скинул с плеча оглушенного крысенка. - Бардак. Вот я никогда такого безобразия в своем замке не допускал.... - Мерзко скрипнув, открылся люк в потолке, и в пыточную рухнуло тело. Приземлившись с мягким шлепком и жестким матом, оно ненадолго затихло.

   ....Зеленые глаза заинтересованно прищурились, приобретя хищный оттенок...

   Существо, предположительно, мужского пола скатилось с обломков дыбы и, перемешивая горестные стоны с отборными ругательствами, на карачках поползло в сторону кресла мага. Минуты через две голова незнакомца уткнулась в колени Ювентания, который заинтересованно наклонился над своим неожиданным гостем.

   Гость, напряженно дернулся и поднял голову, светло-серые глаза удивленно расширились, их обладатель икнул и, всем своим видом демонстрируя изумление, уселся на пятую точку. Юноша жизнерадостно оскалился:

   -Добро пожаловать в пыточную Тарлиона!

   -Тарлиона? - Прохрипело тело и, узрев утвердительный кивок светловолосой головы, предпочло временно распрощаться с сознанием.

   Маг пожал плечами и, закинув ноги на распростершуюся у его кресла тушку, приготовился ждать пробуждения гостя, с довольной улыбкой предвкушая несколько часов, а если повезет, то и дней веселого времяпрепровождения. Конечно, будет жаль, если игрушка сломается быстро, но, с другой стороны, ЭТА комната довольно часто заполнялась новобранцами...


   Спустя пару часов после пробуждения Тело, сохраняя молчание, флегматично билось головой о каменную кладку, заставляя Ювентания непроизвольно морщиться каждый раз, когда стена с гулким звоном встречала череп не иначе как спятившего бедняги.

   -Если размозжишь череп, то я твои мозги собирать не буду...

   ...Бум...

   -Ну что ты сразу отчаиваешься? А как же борьба за жизнь?...

   ...Бум...

   -Ну где хотя бы пламенная речь и проклятия?...

   ...Бум...

   -Подумаешь кандалы, блокирующие магию...

   ...Бум...

   -Подумаешь пыточная Тарлиона, столицы вампиров...

   ...Бум...

   -Ну ты хотя бы ритм поменяй - меня уже в сон клонит...

   ...Бум...

   -Вот зануда. - Огорченно буркнул Ювентаний, расстроено позвякивая цепью. Все его надежды на веселье разбились через полчаса монотонной долбежки Тела. А ведь как все начиналось-то хорошо! Маг уже сочинил холодящую кровь жуткую историю о не менее кошмарном будущем нового посетителя пыточной и уже почти в деталях представил, как будет медленно, минута за минутой сводить жертву с ума.... Но не тут-то было! Жертва самым бессовестным образом подложила свинью и сама, в рекордно короткие сроки, рехнулась. Ну не гадство, нет?

   -Может, все-таки попытаешься сбежать? Я даже могу тебе помочь... - Тоскливо и совершенно не надеясь на ответ, поинтересовался Ювентаний. Но когда вместо очередного "...Бум..." установилась напряженная тишина, маг с зарождающейся надеждой посмотрел в облюбованный Телом угол.

   -Ты? - Прохрипел гость, а затем разразился откровенный гоготом. - Ты можешь мне помочь?!

   Юноша снисходительно хмыкнул и быстренько принял оскорбленный вид.

   -Не хочешь, не надо....

   -Мальчишка, да ты хоть знаешь, что за браслеты на тебе надеты? - Все еще смеясь, поинтересовалось Тело. Зеленые глаза равнодушно скользнули по давно изученным кандалам из блокирующего магию материала, на обрывки массивных цепей с остатками сдерживающего заговора и затуманились воспоминаниями о том, как пол года назад Эвер, этот никак несдохнущий мерзавец, предложил "прогуляться и опробовать последнее изобретение".... Логично было предположить, что вампиры, выбранные в качестве подопытных, отнюдь не обрадуются перспективе быть медленно убитыми Серебряным дождем.... Но разве Эвер и Ювентаний могли подумать, что получат отпор? И уж абсолютно точно маги не предполагали, что один из них не вернется обратно.... И Ювентаний стопроцентно не рассчитывал оказаться тем самым "одним".

   Очнувшись в пыточной и узрев перед носом довольный клыкастый оскал одного из палачей, маг расстроился и принялся мстить.... Но когда он только-только вошел во вкус, вампиры закончились, а новые спускаться не пожелали. Сперва Ювентаний решил вернуться в замок, но, вспомнив, в каком состоянии оставил личную библиотеку Эвера, решил, что пару лет тихого отдыха ему не помешает. Он, конечно, бессмертен, но кто знает, на что способен разъяренный такой же "долгожитель"?

   Прошло шесть месяцев. Вампиры по-прежнему третировали другие расы, набирали силу, отъедались на льющейся реками крови, наглели и... и стороной обходили его подземелье. Но не забывали регулярно сбрасывать в люк пленных, для успокоения собственных нервов разумно полагая, что пока это "Проклятие Замка" занято они могут дышать свободно.

   Не то что бы Ювентаний сильно безобразничал. Так, иногда шалил с неосторожно расхрабрившимися кровососами, но, в целом, вел себя прилично и покидать наколдованное креслице пока не собирался...

   От воспоминаний его оторвал новый приступ хохота у Тела. Веселого такого хохота - почти безумного.

   -Не обращай внимания, это все мелочи. - Вполне добродушно сказал Ювентаний. - Как тебя зовут-то?

   -А какая теперь разница? - Пожал плечами сероглазый. - Но раз тебе интересно, то можешь звать меня Дэлленом.

   -И что же, Дэллен, твориться на верху у наших гостеприимных хозяев? - Перекинув ноги через подлокотник, поинтересовался юноша.

   -Как обычно: кровавая баня.

   -Ну кто бы сомневался. А как там обстановка в мире? Импар по-прежнему скалится на кровососов, но, предпочитая сохранить зубы целыми, сидит тихо? - Дэллен неодобрительно нахмурился, хотя по его глазам и так можно было прочесть утвердительный ответ. -И правящая династия до сих пор вздрагивает при упоминании рода Этенл, но хранит свои долги в тайне? - Сероглазый удивленно кивнул. Ювентаний довольно, словно сытый кот, прикрыл глаза, улыбнулся и мурлыкнул: - Бардак. Замечательнейший бардак.

   -Правитель отправил сотню лучших магов против вампиров...

   -И как быстро вас разбили? - Ювентаний, сохраняя блаженствующее выражение, прервал слабые попытки Дэллена защитить честь королевской династии. Мужчина поджал губы, но ответил:

   -В первые же минуты. - В его голое явно слышалось отчаяние, когда он продолжил: - Этого не могло быть! Мы были лучшими и...

   -...И конечно же вы знали, что обычная магия для вампиров равносильна щелчку по носу? Несколько обидно, но неопасно. Среди вас был хоть один Темный?

   -Да. - Маг удивленно приоткрыл левый глаз, лениво скользнул взглядом по фигуре сжавшей кулаки в бессильном раздражении и так же лениво фыркнул:

   -То-то они именно тебя ко мне бросили. Небось глупостей всяких наговорили пока к люку тащили?

   -Да бред какой-то про нежить с садистскими наклонностями. Что-то вроде Темного Воплощения Пролитой Крови...

   -Уважают. - Довольно оскалился Ювентаний и небрежным щелчком наколдовал гостю табуретку. Шаткую, не ошкуренную, с торчащими гвоздями. Чтоб гость не забывался. - Да ты присаживайся, устал, небось, на карачках об стенку долбиться-то?

   -Но....как?! - Дэллен переводил взгляд с антимагических наручников светловолосого юноши на скрипучую рухлядь, гордо именуемую табуретом, и обратно, не в силах поверить в саму возможность волшбы в "заблокированном" состоянии. Только получив парочку заноз, после того как рискнул провести ладонью по деревянной поверхности, он убедился в реальности предмета мебели. И даже рискнул сесть на этот самый предмет, презрев его явную опасность для пятой точки.

   -Я же говорил: мелочи. А теперь, мой новоявленный друг и соратник, мы поговорим о будущем. Твоем, Импара и моем.... Ты ведь хочешь отсюда выбраться?

   Глядя в недобро блеснувшие зеленые глаза, Дэллен впервые подумал, что вампиры не просто так бросили его именно в эту камеру. Он даже успел поразмыслить на тему сумасшедших, которых даже антимагические браслеты не берут, их опасности для окружающих (впившийся в задницу гвоздь очень способствовал размышлениям именно над этой частью) и средствах защиты, но потом мягкий, обволакивающий сознание голос прогнал все мысли. Неудачливый Темный волшебник, капитан Королевской Гвардии Небесных карателей и просто Дэллен Лишенный Рода в последний раз дернулся, устраиваясь поудобнее на гвозде, и полностью скрылся в пелене чарующего тона, завораживающих интонаций и умопомрачительного смысла точно подобранных слов.



   Глядя на расплывшуюся в мечтательной улыбке физиономию, Ювентаний довольно потер руки и продолжил вещать о таких элементарных вещах как смена правящей династии, распространении некромантии и неограниченном спонсировании любых исследований некоего юноши по имени Ювентаний из рода Этенл ветви Таолай. То, что он и был этим самым юношей, почти трех тысяч лет от роду его ни капли не смущало.


   Громыхнуло. Стены древнего замка жалобно застонали, но выдержали, отделавшись всего лишь парочкой трещин в кладке да поднятой в воздух пылью. Перепуганные птицы взмыли в небо и, возмущенно щебеча, скрылись в ветвистых кронах дворцового сада. Из узкой щели, которую, не иначе как по недоразумению, называли подвальным окном, выползло толстое щупальце сиреневого дыма. Нисколько не смущаясь ярких солнечных лучей, убийственных, по идее, для всякого темного волшебства, обвило ноги ничего не подозревающего стража. Металлические доспехи тоскливо проскрипели по камням, аккомпанируя душераздирающему воплю утягиваемого в окошко тела. Из темноты подземелья послышался пришедший на смену мужественному воплю визг, злорадный хохот, заглушающий этот жалкий звук, и чье-то полузадушенное: "Твою ж мать!". И все вновь стихло.

   Несколько минут спустя из хищно оскалившегося решеткой проема выскользнуло две тени, одна из них поскрипывала чуть помятыми доспехами и поминутно дергалась. Вторая же тень беззаботно насвистывала и крутила на пальце ожерелье из бусин подозрительно похожих на вампирьи клыки, судя по форме - исключительно левые.

   -Это самоубийство.... Это самоубийство.... Это само... - Слова из-под шлема слышались глухо, но интонации безнадежного отчаяния звучали отчетливо. Доспехи скрипели, выдавая дрожь "начинки" которая, не смотря на страх, а может и благодаря ему, упрямо шла вперед к восточному выходу из Тарлиона. Шедший следом юноша игнорировал скулеж Темного, любовался сложной архитектурой домов, зеленью деревьев, дышал свежим воздухом и явно собирался насладиться своими маленькими каникулами перед возвращением в уютную, но все же темноватую пыточную. Он, конечно, мог бы и дальше вкушать все прелести вольной жизни, но отчетливые воспоминания о разоренном хранилище знаний Эвера являлись, несомненно, веским доводом в пользу временного уединения.

   По мере подхода к воротам Дэллен все громче скрипел, но явно собирался с силами - еле уловимая мгла красноречиво клубилась вокруг сжатых кулаков предупреждая, что шутки с Темными магами чреваты ранним погребальным костром или земными объятиями.

   Заметив тень подготавливаемых боевых заклинаний, Ювентаний неодобрительно цыкнул зубом и скрыл агрессивно настроенного Темного мага Пеленой Отрицания. Это было одно из его недавних изобретений - относительно простенькое маскирующее заклинание, способное скрыть любые проявления магии. К несчастью оно обладало небольшим побочным эффектом - мимо стражей ворот прошел не дрожащий комплект доспехов, скрывающий готового дорого продать жизнь человека, а пьяно шатающийся стражник Замка, горланящий неприличные песни. Тихо посмеивающегося Ювентания и вспышку портала привратники не заметили вовсе - они были слишком заняты борьбой с невероятной сонливостью.


   -Где мы? - Простонал зеленый Дэллен, взгляд его упал на бурую кучу, облепленную копошащимися мухами, и несчастный вновь скрылся в кустарнике сотрясать пространство характерными звуками.

   -Мы, друг мой, находимся у подножья Нагорья драконов, а это.... - Ювентаний окинул взглядом разрушенные дома, кучи мертвых тел, источающих отвратительный смрад, привлекающий рои мух, клубы черного дыма, поднимающегося от догорающих останков заклинаний и множества крыс, вольготно расположившихся возле относительно свежих трупов. - ... А это то, что было когда-то Оласом, одним из самых преуспевающих городов Импара.

   -Не может быть. - Прохрипел из глубины кустов Темный. - Еще три дня назад я был в Оласе, именно отсюда мы выступали. Город был готов к любой атаке даже больше чем столица со всей её мощью. Именно поэтому нас и собрали там.

   -Здесь, Дэллен, вас собирали именно здесь. - Юноша говорил со спокойным равнодушием, но если бы Темный видел его глаза в эту минуту, он бы удостоился чести лицезреть физическое воплощение своей силы, из-за которой и стал Лишенным Рода. Абсолютная пустота, равнодушие и в глубине взгляда то, что послужило основой некромантии - клокочущая черная злость, переходящая в чистейшую ненависть. Всего лишь мутное отражение одного из качеств создателя истинной Черной Магии, только слабый отголосок черты характера, отклик, способный стереть из книги бытия любое создание. - Красивый был город. Один из немногих нравившихся мне.

   Ювентаний не стал договаривать, что это был единственный город, чья Хозяйка находилась под его личной защитой как последняя из рода Той, любовь к которой побудила его создать Вечность. Бессмертие, оттолкнувшее Её навсегда и сделавшее первые столетия новой жизни кажущейся бесконечной мукой созерцания и воспоминаний счастья своего первого врага с Ней.

   Глядя на развалины города Вечный не испытывал ничего, кроме слабого желания покарать того, кто сломал его игрушку. Пусть Хозяйка Оласа и была под его защитой, но она, точно так же как и все её предки, начиная с Её детей, существовали лишь за тем, чтобы искупить измену своей прародительницы. В течение сотен лет Ювентаний возводил и низвергал род предавшей его женщины. В зависимости от настроения он делал Её потомков великими политиками или жалкими рабами, грандиозными полководцами или презираемыми ничтожествами, он просто играл.... Но теперь, ощущая всем телом царствующую на осколках величия смерть, Ювентаний собирался отомстить за то, что последняя из Её рода умерла не от его руки.

   Затянувшееся молчание прервал горестный стон Дэллена - бедняга все никак не мог прийти в себя. Темные волосы были всклокочены, серые глаза смотрели на мир со смесью отвращения и гнева, вся его крепкая фигура как-то скукожилась и сжалась, с дрожащих пальцев срывались обрывки заклинаний никак не желавших становиться единым целым и действующим.

   -Поверить не могу. Эти паршивые отродья не могли уничтожить Олас. - Ювентаний равнодушно пожал плечами.

   -Если ты о вампирах, то они действительно не могли.

   -Тогда кто?

   -Несложно догадаться, просто посмотри чьих трупов меньше всего. - И оставив Темного изучать многочисленные останки, маг скрылся среди развалин. Лично его ответ не интересовал, потому как Ювентаний и так прекрасно знал от чьих рук погиб город.

   Перешагивая через трупы и огибая закопченные обломки, он шел к единственному оставшемуся целым дому. Жалкая развалюха притаившаяся среди некогда величественных зданий теперь злорадно усмехалась провалами окон. Вышибив одним ударом ноги дверь, Ювентаний направился к покореженной кровати и, нырнув под истлевшее одеяло, достал на пробивающийся сквозь дыры свет мелкую монетку самого низкого достоинства. Полюбовавшись пару минут на старый медный кругляш, маг развернулся и уверенным шагом направился обратно. Больше ему ничего от города было не нужно.

   -Нет!!! Ты не мог умереть! Не имел права! - Вопли Дэллена были прекрасно слышны еще за долго до того, как Ювентаний вышел на главную площадь и увидел своего спутника, отчаянно трясущего труп немолодого мужчины. Судя по гримасе и цвету лица - Темный быстрыми темпами приближался к состоянию сотрясаемого. - Как ты мог сдохнуть, паршивая блоха самой паршивой крысы?! Как ты мог подохнуть прежде чем отдал мне мои деньги?! - С неприятным хрустом рука трупа отломилась, но разъяренного Дэллена такие нюансы явно не интересовали.

   Ювентаний презрительно закатил глаза и, в который раз за последнюю тысячу лет, подумал, что люди стали низменно мелочными и склочными. Нет, определенно он был прав, когда предлагал Эверу устроить глобальную чистку....

   -Побереги силы. Этот труп нам может еще пригодиться.

   -Каким образом? - Взревел Дэллен, отпустив труп несчастного.

   -Ты же Темный. Догадайся с двух раз. - Глядя в серые глаза, Ювентаний отстранено подумал, что Темный ему попался туповатый. Впрочем, его это мало волновало. - Подсказываю: чтобы свергнуть династию Импара тебе нужна армия и ты Темный.... Ну?

   -Но я вовсе не хочу становиться властителем Импара, меня все устраивает. - Неосторожно возразил Дэллен.

   -Зато меня - нет. И мне плевать хочешь ты или нет устраивать переворот, я сказал "надо", значит взял кость в зубы, начертил круг некроманта и прочитал заклятье подъема. - От спокойного, чуть ленивого тона мальчишки Дэллен внутренне затрясся и решил что, да, он действительно хочет стать королем.... Он хочет и готов на что угодно, только бы больше никогда не видеть этих призрачных черных крыльев за спиной парня и больше никогда не ощущать этот леденящий душу взгляд...

   Полюбовавшись на усердно забегавшего Темного, Ювентаний развеял морок, наколдовал аналог своего любимого кресла, в котором провел столько часов в подземелье Тарлиона и, закинув ногу на ногу, решил вздремнуть. До того момента как Дэллен соберется с духом и признается, что не в силах поднять город у него будет время отдохнуть.

   Прошло всего полчаса как, заметно побледневший Темный опасливо приблизился к мирно дремавшему монстру в обличии светловолосого юноши. Приоткрытый темно-изумрудный глаз, не выражавший ничего кроме равнодушия, заставил несостоявшегося некроманта вздрогнуть.

   -Ну, я, конечно, Темный, но я не некромант.... То есть я, разумеется, знаю в теории как поднять мертвеца, но на практике мне еще не доводилось и .... - Проблеснувшая ирония во взгляде Ювентания внезапно разозлила Дэллена. В конце концов, он капитан Королевской Гвардии Небесных карателей, самого смертоносного отряда в Импаре! Он человек, услышав чье имя, враги хватались за оружие и падали, сраженные немыслимыми проклятьями! Он Темный маг, поведший в бой лучшую сотню колдунов! И это он дрожит перед каким-то мелким сопляком, которому нет и двадцати?!

   С глухим рыком Дэллен взмахнул рукой с уже готовым Молотом Тени и... и остановился, почувствовав чью-то хватку на плече.

   -Что-то случилось? - Откровенно издеваясь, поинтересовался Ювентаний, приподнимая бровь в мнимом удивлении.

   Темный поворачивался медленно, зная, что за его спиной стоит мертвяк, но когда же он развернулся лицом к городу то обомлел. На какой-то момент возникла идея применить Молот к себе, дабы больше не мучаться.

   Перед Дэлленом стоял Карлакс. Вернее труп Карлакса, того самого мерзавца, что сдох так и не расплатившись, а за ним... стояли все, кто еще совсем недавно кормил своими полуразложившимися телами крыс. Весь город был поднят, даже дворовые собаки, затоптанные лошадьми, скалили зубы. И отовсюду, из каждого разрушенного дома, из каждого засыпанного подвала выползали тела.... Несколько тысяч мертвяков ждали приказаний своего хозяина, который сидел на солнце и небрежно вертел в пальцах старую медную монетку.

   -С-сколько их здесь? - Голосом, лишенных каких бы то ни было эмоций, поинтересовался Дэллен. В данный момент он не чувствовал ничего. Ему казалось, что все происходящее сон. Отвратительный кошмар, навеянный вампирами и призванный свести его с ума.

   -Тебе хватит. - Темный мысленно согласился. Для инфаркта ему действительно хватит.

   Его поражало даже не количество поднятых, а то, с какой легкостью малец заставил их встать. Не используя никаких обрядов и заклинаний, даже не удерживая взглядом! За все шестнадцать лет существования некромантии не было даже слухов о магах такой мощи....

   -Кто ты? Кто ты, раздери тебя демоны, такой?! - С отчаянием прокричал в лицо мертвяку Дэллен. Что бы взглянуть в юное лицо с зелеными глазами у него просто не было сил.

   -Если мне не изменяет память, то это Карлакс рода Олом, местный ростовщик. - Отвратительно вежливый ответ издевающегося юнца заставил Дэллена сжать кулаки в бессильной ярости. О, с каким бы удовольствием он бы разодрал голыми руками горло этому надменному паршивцу! С каким бы наслаждением он бил эту светловолосую голову о ближайшее дерево!

   Темный мучительно, почти ощущая физическую боль, заставил себя прекратить думать об убийстве сопляка. Умереть он всегда успеет, к тому же существуют и другие способы особо извращенного самоубийства. Да и вряд ли смерть Дэллена помешает мальчишке устроить смену династии - такой и труп на трон посадит лишь бы собственные интересы удовлетворить.

   -Зачем нам целая армия мертвяков? Хватило бы и сотни... - Смирившийся маг хмуро посмотрел на юношу. Тот сидел зажмурившись, подставляя солнцу бледное лицо.

   -Сотня это не эффектно. Я вообще планирую по дороге еще парочку Пристанищ Земных поднять. Армия трупов - дешево, сердито и красочно. Тебя что-то не устраивает?

   -Можно подумать, что мое мнение имеет значение. - Буркнул маг себе под нос.

   -Конечно нет. Я просто из вежливости спросил. Кстати, это армия не моя, ты меня не знаешь, никогда не видел и не слышал. - На вопросительно поднятые брови Дэллена мальчишка ответил: - Не хочу чтобы мое имя светилась. Я и так слишком известен в определенных кругах.

   -Убийц, паршивых некромантов и полных отморозков? - Слова вырвались прежде чем Темный успел осмыслить всю опасность возможных последствий, но, вопреки его страхам, юноша только улыбнулся.

   Ювентаний подумал об Эвере, третьем Вечном этом заносчивом мерзавце Марферне, своих немногочисленных учениках, приятелях и сказал:

   -Как ни странно, мой нервный друг, но ты прав. - Дэллена передернуло от довольного вида своего "друга".

   -У меня есть вопрос.

   -Ну и? - Повинуясь мальчишке, мертвецы то выстраивались в ровные колонны, то рассыпались живописными кучками.

   -На каком основании я должен свергнуть династию? Мне все-таки нужен повод....

   -А ты еще не догадался? - Усмехнулся юный паршивец, заставляя особо поврежденные трупы искать потерянные конечности и аккуратно утрамбовывать вываливающуюся требуху. - Видимо нет. Ну так слушай же, недогадливый ты мой, и смотри. Перед тобой армия, материалом которой стали жертвы Внутреннего Ока. Да-да, отряд тайной стражи Его величества выполнил задачу своего повелителя, инсценировав нападение вампиров. Откуда я это знаю? Ты вряд ли поймешь мой способ добычи информации, но это... - Ювентаний кивнул в сторону задних рядов подтухающей на теплом солнышке армии. Там двое мертвых стражников тащили какой-то темный куль. - Я думаю, что это откроет тебе глаза.

   К концу фразы к ногам Ювентания был брошен тот самый темный куль, при ближайшем рассмотрении оказавшийся парнем лет двадцати пяти. Живым, как ни странно.

   Дергающееся и скулящее тело абсолютно сумасшедшего на вид человека вызвало в Дэллене почти непреодолимое желание врезать тяжелым, окованным железом ботинком по голове этого жалкого создания. На это было две причины. Первая: из сострадания избавить от общения с Ювентанием, ну а вторая заключалась в личной нелюбви Темного к Внутреннему Оку, доносчиков и паршивых ищеек, из которых этот отдел состоял.

   -Как он здесь оказался?

   -Спроси у него сам, пока он еще может говорить. - Посоветовал Ювентаний и весело насвистывая, отправился бродить по рядам разлагающихся воинов. Иногда он останавливался перед особо хорошо сохранившимися и наколдовывал им устрашающего вида доспехи.

   Дэллен перевел взгляд с предполагаемого личного кошмара на подвывающий куль у ног и, присев на камень, поинтересовался:

   -Ну и как же тебя угораздило остаться здесь? Или тебя забыли? - Тело парня дернулось на последней фразе, красные из-за лопнувших сосудов глаза с ужасом уставились на мага. - Забыли, значит.... - Вздохнул Дэллен. - Ну что я могу сказать тебе парень? Тебе не повезло. - Куль захрипел, судорожно задергался, пытаясь отползти, но все было безрезультатно - два трупа крепко держали своего пленника. - Знаешь, эти двое ведь не самое страшное здесь. Даже то, что, таких как эти, - кивок в сторону мертвяков заставил несчастного испустить очередной хрип, - здесь ни одна тысяча не так страшно как наличие одного ходячего недоразумения, которое эти самые тысячи и подняло. Тебе-то проще - ты сдохнешь, а мне еще на трон Импара садиться. Нет, лично мне это и не надо, но этому психу взбрело в голову, что надо сменить династию. А я-то тут причем, спросишь ты? - Парень проскулил нечто невразумительное, и вяло попытался спихнуть со своего плеча полураздробленную кисть. Вместо желаемого освобождения оторвавшийся палец соскользнул за шиворот вызвав очередной приступ скулежа, дерганья и рыданий. Темный подпер подбородок ладонью и, устремив взгляд в неведомые дали, продолжил жаловаться на жизнь. - А я отвечу: ни при чем! Меня просто вампиры к нему кинули. Оооо! Эти мерзкие, кровожадные твари! И Ювентаний этот такая же тварь. Не кровожадная правда, но куда более мерзкая... - Темный тоскливо вздохнул. - Мне уже ничего не надо. Пусть король громит кого угодно, пусть вампиры давятся королем, лично мне нужно совсем немного: тихое спокойное местечко, где нет никаких психованных магов... - Сумасшедшее существо, еще совсем недавно бывшее воином Внутреннего Ока, решило, что с него хватит всего этого безумия и, успокоившись на несколько минут, с безмерным удовольствием услышало свой последний удар сердца. Дэллен посмотрел на распластавшееся тело, пожал плечами и вернулся к созерцанию пустоты. С его губ сорвалось тихое, с мечтательными нотками: - Счастливчик.



   Довольный состоянием армии, Ювентаний вернулся к своему любимому креслу. Мельком глянув на распластавшееся тело, он щелкнул пальцами и, указав рукой за спину, отправил новоприобретенного воина в строй.

   -Убедился? - Поинтересовался маг, закидывая ноги на подлокотник и откусывая от только что появившегося бутерброда солидный кусок.

   -Нет. Все равно это не имеет значения.

   -Верно мыслишь. Хочешь? - Дэллен перевел взгляд с предложенного куска хлеба на ближайшие, облепленные мухами ряды, и, дернувшись, сказал:

   -Спасибо. Я пока не голоден. - И уже тише добавил. - И вряд ли в ближайшие дни вообще жрать захочу.

   -Твое дело. - Продолжая с аппетитом уплетать уже четвертый бутерброд, Ювентаний быстро окинул взглядом покореженные вампирские доспехи. Помятый металл красиво преломлял солнечные лучи, но для облачения будущего короля Импара решительно не годился.

   Темный даже толком не успел испугаться, как оказался упакованным в новую багрово-черную броню. Забрало с гулким звуком опустилось вниз, скрывая вытянувшееся лицо мага. Дрожащие руки "начинки" со второй попытки сняли шлем, серые глаза шокировано округлились, стоило только взгляду скользнуть по лицевой части рассматриваемой детали доспехов.

   -Ч-что это?

   -Физиономия одного демона. Забавно смотрится. - Дэллен еще раз посмотрел на жуткую харю, которую он теперь был вынужден использовать в качестве шлема, и решил согласиться. Пока ему самому такое лицо не наколдовали для дополнительной защиты. -Налюбовался? - Темный судорожно дернулся, и поспешно убрал клыкастую морду за спину. - Тогда выступаем.

   -А ка... - Договорить Дэллен не успел, взметнувший светлые волосы Ювентания ветер забил глаза и рот пылью, воздух вокруг тонкой фигуры задрожал, потемнел, а потом, вспыхнув, образовал еле видную арку, заполненную туманом. Дальше Темный и вовсе ничего рассмотреть не успел, потому что от того количества магии, что излучал лениво зевавший юнец, сознание поплыло и, позорно съежившись, потерялось среди вихрей силы. Последнее, что все-таки успел заметить Дэллен, были осыпающиеся мелким песком обломки города и разломленная пополам старая монетка. Защитный амулет Града. Реликвия, обеспечивавшая само существование и защиту одного из самых сильных городов Импара.


   -Дэллен, хватит прикидываться трупом. Солдат у нас уже достаточно. - Из-под шлема донеслось отчаянное бульканье. Ювентаний довольно улыбнулся и убрал кувшин с остатками ледяной воды.

   Темный пару раз дернулся, отплевался от водички и принял сидячее положение. На душе у него было муторно и отвратно, намокшие волосы противно липли к шее, сырая ткань полноценно передавала весь холод доспехов, а вода, не желавшая покидать внезапно обретенный резервуар, раздражающе хлюпала в районе поясницы. В общем, жизнь не радовала.

   С трудом заставив гудящее вместилище мозга адекватно воспринимать обстановку, Дэллен с легким удивлением осознал себя сидящим на шикарном и явно дорогущем ковре. Смутно знакомом.

   -Где-то я уже видел этот узор....

   -Не где-то, а в тронном зале столичной резиденции короля. - Спокойным голосом поправил Ювентаний.

   -А я так надеялся, что ты этого не скажешь.....

   -Отринь надежду и поднимись пока не заржавел. Через пару минут нам предстоит героический захват власти. - Юноша потер ладони и жизнерадостно улыбнулся. Дэллена передернуло.

   -А где наше войско? - Не то чтобы Темный огорчался из-за отсутствия мертвяков в тронном зале короля, просто его как-то не прельщало оказаться внезапно зажатым между разлагающимися воинами. Ведь как бы ни был велик тронный зал великого Импара, но вместить население целого города он не мог.

   -Расслабься, все будет.

   Именно это больше всего и нервировало Дэллена.

   Створки огромных дверей медленно и величественно отворились, пропуская внутрь небольшую процессию, возглавляемую высоким мужчиной с гордым и надменным лицом. Громоздкая золотая корона тускло мерцала, не решаясь затмевать величие своего владельца. Его Величество медленно опустился на трон, и, приняв скучающее выражение лица, оглядел своих министров. Те ответили подобострастными взглядами и почтительными поклонами.

   -Смею ли я надеяться, что сегодня мой слух будет услажден известиями о протекании процесса поимки недостойного предателя? - Нырнувший при появлении короля за колонну Дэллен посмотрел на мага. Тот щелкал семечки и небрежно сплевывал шелуху прямо на дорогущий ковер. Встретив взволнованный взгляд серых глаз, Ювентаний отправил в рот очередную семечку и кивнул на трон:

   -Ты слушай. Он сейчас много интересного скажет.

   -А как же.... - Дэллен недоуменно смотрел на абсолютно не спешившего прятаться парня.

   -Что? А, тебя волнует, что нас могут заметить? - Темный судорожно кивнул. - Ерунда. Он сейчас ничего не заметит, даже если ты встанешь у него перед самым носом. - В доказательство своих слов Ювентаний небрежной походкой приблизился к трону и, все с той же невозмутимой миной на лице уселся на подлокотник. Бросив задумчивый взгляд на оставленный мусор, он сам себе неодобрительно покачал головой и стряхнул свежую шелуху с ладони прямо на макушку королю. - Ты слушай давай, тебе будет любопытно.

   Дэллен покорно прислушался и уставился в пол - смотреть, как Ювентаний использует корону правителя в качестве мусорки, сил не было. Все и так казалась слишком уж невероятным.

   -Мой король, по нашим сведениям Лишенный Рода попал в плен к вампирам. Разумно предположить, что предатель мертв.

   -Как судьбоносно. Кара сама настигла недостойного посмевшего пресечь существование великой жемчужины нашей страны, подлейшего из созданий отнявшего у нас Олас. - Король равнодушно рассматривал маникюр.

   -Надо же. А ты, Дэллен, оказывается мерзавец и гнусный предатель. Тебе не стыдно? - Ювентаний укоризненно сощурился и громко щелкнул семечком. - И чем же тебе помешал столь могущественный город? Неужели и тебя тоже так злило возможное отделение Оласа от Импара?

   Все внутри Темного клокотало от ненависти и еле сдерживаемого гнева. Человек, чью непогрешимость вбивали сначала родители, а потом и учителя военной академии, оказался обычным лжецом и обманщиком. Дэллен вспомнил, как гордился тем, что сам король произнес напутственную речь и пожелал его отряду воинской славы, как готов был жизнь отдать за благополучие Импара....

   -Стать козлом отпущения... достойное завершение воинской карьеры.

   -Только не говори, что у тебя не возникло сомнений, когда тебя с какой-то вшивой сотней отправили на Тарлион. Не возникло?

   Дэллен промолчал, но слишком уж красноречиво.

   Юноша протяжно присвистнул и закатил глаза:

   -Нда. А, собственно, чему тут удивляться? Одно слово: люди.

   -А сам-то ты кто? Эльфийский принц? - Зло процедил Темный, мысленно уговаривая себя не кидаться на этого мерзавца и не пытаться его убить.

   -Упаси меня Небо от подобной участи. Мне еще только этого не хватало. Тебе нужны еще мотивы, или уже хватит?

   -Достаточно. Только скажи, что тебе король сделал.

   -Ну, сначала его предки устроили мне веселую жизнь в тот момент, когда веселиться мне не хотелось. Потом Ренгор V, - Кивок светловолосой головы в сторону сидящего чуть ниже мужчины, - уговорил меня оказать ему услугу, но платить не пожелал, даже попытался убить. Это было, конечно, неприятно, но не смертельно. Я бы даже простил ему все, но я же был не один. А мой ... скажем так, компаньон, очень щепетильно относится к долгам, их оплате, мести и прочей аналогичной ерунде. Ну и убивать Хозяйку Оласа все же не стоило.... И наконец, главная причина, - Ювентаний изобразил одухотворение, но тут же вернулся к своей обычной непроницаемой мине. - Мне скучно.

   -И ты решил, что сменить правящую династию будет весело?

   -По крайней мере, забавнее, чем шугать вампиров в их же владениях.

   -А почему новым императором должен стать я? - Маг пожал плечами и, достав из ниоткуда яблоко, коротко сказал:

   -Предсказание.

   -А конкретнее? - Ювентаний чуть не подавился яблоком, с усилием проглотил и нудным голосом поведал:

   -Чрез пятнадцать витков нового Времени, когда кровавый народ достигнет своего величия, а король страны великой опустится на самое дно побуждений мерзостных, в комнату Крови придет тот, кому суждено прекратить бесчинства и стать Великим. И будет Светлый Вечный направлять его и помощь творить бескорыстную. Да и настанет мир на земле, благодать и вечная любовь. Устраивает?

   Темный гордо вскинул голову и снисходительно посмотрел на юношу.

   -В целом да. Только что-то Светлого Вечного я не вижу. - Парень ухмыльнулся и взглядом указал на свою челку. Волосы действительно были светлые. - Это ты-то Свет? - С премерзостной улыбочкой Ювентаний кивнул.

   -Ты еще Эвера не знаешь. - Многообещающе протянул он и метнул огрызок через плечо. На белой стене остался влажный след.

   Дэллен тоскливо прикинул, что если ЭТО есть добрая сторона вечности, то как же тогда выглядит злая? Впрочем, лично ему было все равно.

   Он вспомнил, как семнадцать лет назад впервые услышал о Вечных. По слухам они были воплощениями нетленности и бессмертия, обладали несказанной силой и знаниями. Разумеется, никто в них не верил. Но только до тех пор, пока один из странствующих магов не повстречал на дороге двоих спутников. По его словам это были мужчина и юноша, они громко ругались стоя над трупом лошади и никак не могли прийти к решению. На первый взгляд в них не было ничего необычного: потрепанная, но добротная одежа младшего и темные доспехи мужчины, которые выглядывали из-под светлого плаща не вызывали никакого удивления. Поразило мага то, что в разговоре часто мелькало упоминание Мертвой Пустоши, места страшного, странного и гиблого. Поговаривали, что живет там сама Смерть, и что никто еще оттуда живым не уходил. Но, судя по разговору тех двоих, получалось, что они не единожды бывали там. Юноша несколько раз повторил, что если уж его спутник не может обеспечить ему транспорт, то какого демона он утащил его из Пустоши, где было вполне тихо и спокойно.

   Странствующий маг подумал, что эти двое могли быть Жрецами Смерти - страшными колдунами, поднимающими мертвецов и заставляющие неупокоенных нападать на мирных людей, - напастью, появившейся совсем недавно. Отважный старец сотворил карающий огонь и стал тихо приближаться к спорящим, когда же до спины юноши осталось совсем немного, маг отпустил пламя и поспешил укрыться от источаемой скверны. Но старец не успел, мужчина в доспехах перехватил заклятие и отшвырнул его в сторону от своего собрата. Непомнящего себя от негодования (Дэллен разумно полагал, что от страха) старца схватила невидимая рука и по воздуху протащив, бросила его тело на растерзание двум демонам. Старший мужчина хотел тут же убить старика и превратить его в лошадь, но юноша заступился за беднягу и уговорил собрата отпустить несчастного.

   Мудрый странник тут же кинулся к правителям и вразумил их на бой с двумя мерзкими колдунами.

   И была битва, и длилась она день и ночь, и еще две ночи и дня, кровь лилась реками, кости осколками сыпались с неба, и громом разносился смех человека в черных доспехах и белом плаще. Смерть праздновала свою победу на полях воцаряя Тьму везде, и только там был Свет, где сидел златовласый юноша, листающий книгу Бытия. После трех дней ужасной битвы явился юноша своему собрату и приказал прекратить сеять хаос (По одной из версий, которую доводилось слышать Дэллену, юноша долго ругался отборным матом и пару раз врезал старшему по голове той самой книгой) и не посмел ослушаться демон, и прекратилась битва в тот же миг. Солнце показалось из-за дыма, осветила тонкую фигурку, и услышали люди голос чудный, поведавший, что пришли в мир Вечные.

   Юношу, спасшего людей от гибели, ибо не был ни одной силы, способной совладать с демоном, нарекли Светом, а собрата его, смерть несущего, прозвали Мраком.

   Много знаний принесли Вечные и много еще должны были принести, но исчезли в один день оба, оставив после себя только предание, да разделенную магию. Темную и Светлую. Творящую добро и разрушающую его. Было то деяние и даром и проклятьем и разделением великим единого.

   По легенде был еще и Третий Вечный, но никто ничего о нем не слышал. Только один раз Светлый обронил слово о младшем их брате и больше ни один человек не осмеливался вслух говорить о третьем воплощении вечности.

   И пришло новое Время, и стали люди считать года от Великого разделения.

   Сама по себе легенда была красивой, но верили в неё только далеко на севере в горах, где и произошел тот бой. То, что бой был, Дэллен нисколько не сомневался, поскольку именно там и погиб его отец, но в то, что двое, а точнее, одно существо могло положить две немаленьких армии, верить он не мог. И тем более, Темный не собирался верить, что его личный ужас и есть тот самый Светлый Вечный. Маг грандиозной силы, повелитель некромантов, сумасшедший хранитель какого-нибудь редчайшего артефакта - да, но воплощение Вечности? Сотню раз нет и три ха-ха.

   -Врешь ты все. - Дэллен скосил глаза на короля, который делал вид, что внимательно слушает министра. Последний выбивался изо всех сил, пытаясь объяснить, куда же делась немалая сумма из сокровищницы, и откуда у него самого появился новый замок у Тражского озера.

   -Вру. - Легко согласился Ювентаний. - Но это все от скуки. Мы слишком долго здесь торчим, может уже пора начать захват власти?

   -И как?

   -Очень просто. - Сказал Ювентаний и щелкнул пальцами. Раздался звон лопнувшего стекла и умаянный министр финансов замолчал на полуслове. Глаза чиновника увеличились в размерах и с крайним удивлением смотрели куда-то за спину и вбок от короля. Ренгор V повернул голову и, дернувшись всем телом, свалился с трона.

   -Ну здравствуй, мой несостоявшийся убийца. - С этими словами, ставший видимым юноша уселся на освободившееся место и ласковым голосом поинтересовался: - Есть предсмертные пожелания или не будем медлить?

   -Т-ты? - Побледневший король резко вскочил, из-под слетевшей короны на пол своеобразным снегом хлынули скорлупки от семечек.

   -И не только я, дорогой ты мой мерзавец. Посмотри туда и улыбнись своей смерти.

   Король повернул голову в ту сторону куда кивнул Ювентаний и побледнел еще больше - прямо на него, с занесенным мечом уверенной поступью шагал Дэллен.

   Сам Темный в тот момент внутренне трясся от ужаса и пытался вернуть контроль над своим телом. Ну или хотя бы не строить такую зверскую рожу.

   Свистнула сталь, на стене появился алый росчерк, мраморные плиты обзавелись длинной тонкой царапиной, которая была быстро скрыта под растекающейся алой же лужей. Рука Дэллена, абсолютно игнорируя мысленный вопль и истерику хозяина (рот тоже не слушался, не иначе для того, чтобы Темный не испортил всю картину позорным скулежом), подняла за волосы отрубленную голову, суровый взгляд обвел сжавшихся министров и голос, один в один как у Темного, прогремел на весь зал:

   -Так будет с каждым, кто посягнет на честь Импара, ибо так сказал я Император Дэллен лишенный Рода.

   В наступившей тишине было отчетливо слышно, как тяжелые алые капли приземляются во все разрастающуюся лужу. Напряжение сгущалось наподобие осенних туч, готовых породить ливень и в тот самый момент, когда люди готовы уже были завопить только бы избавиться от безмолвия, тишину разрезал насмешливый голос:

   -Что стоим? Приветствуем нового Владыку. - Лениво протянул Ювентаний и хрустнул свежим яблоком. Заметно побледневшие чиновники дружно прошуршали одеждами, спеша выразить почтение новому правителю.

   Зеленый взгляд ехидно скользил по напряженно согнутым спинам министров, по величественно застывшей фигуре в доспехах за чьей спиной стояла недвижимая орда трупов, по пыли кружащейся в тонких лучах света, падающих из узких окон-бойниц, и не было в том взгляде ни злобы, ни ненависти. Но, если бы в ту минуту в зале появился Эвер, он бы сумел угадать под тонкой завесой ехидности и удовлетворения бездну равнодушия.


   Через три дня Ювентанию уже не приходилось насильно запихивать Императора Дэллена в тронный зал, да и сам новоявленный правитель почти перестал заикаться и трястись при виде придворных, которые, в свою очередь, только начинали стучать зубами, отходя от кошмара которым было ознаменовано воцарение новой Династии. На взгляд Вечного все прошло вполне мирно: орды мертвых воинов в одну секунду окружили имперскую армию и очень быстро сломили сопротивление, отдельные отряды особого отвратного и устрашающего вида в это время прошлись по всем более-менее крупным и значимым городам страны с вестью о смене правления. Большинство вассалов и Хозяев городов оказались людьми разумными, и весть приняли спокойно без эксцессов в виде буйного отпора. Конечно, попались и особо ненормальные, то есть смелые, в смысле идиоты, которые упирались ногами и руками, призвали генералов к войне и походу на "самозваное отродье", но они очень быстро успокаивались. Да и как не успокоиться, когда сердце пронзает клинок или голова отправляется в полет отдельно от тела?

   Через неделю все последние волнения были устранены, и Ювентаний понял - ему опять становиться дико тоскливо. Допекать Дэллена больше не получалось, Темный был вымотан, переполнен эмоциями и уже совсем не реагировал на подначки Вечного. Только смотрел с легким оттенком отчаяния и безысходности. Возвращаться в Тарлион тоже как-то не хотелось, ничего примечательного кроме редких "визитов" провинившихся кровососов или пленников вышеупомянутых не было. Он так бы и продолжил бесцельно просиживать дни в тронном зале в ожидании развлечения, если бы в одно прекрасное солнечное утро в двери не влетел растрепанный мальчишка. Бледный до синевы и трясущийся точно так же как Император Дэллен в первые дни своего правления, парень плюхнулся на колени перед троном, и, бешено вращая полусумасшедшими глазами, выпалил:

   -Ваше императорское Величество, там эти прямо с неба! А потом они тех как нечего делать! И кровищи! Целая куча! А трупы безголовые, но ходят и своих же бьют! И Вечный там с ними смеется, а ихний повелитель в ответ скалится! Вот....

   -Что? Я тут абсолютно ни причем. - Пожал плечами Ювентаний в ответ на возмущенный взгляд императора. Судя по нахмуренным бровям - тот не совсем поверил.

   -Кратко. Четко. Без истерик. - По началу в такой манере Дэллен общался со своими придворными из опасения, что во время произнесения длинной витиеватой речи голос подведет его дрожанием, теперь же он говорил так из привычки. Да и имиджу грозного правителя такой тон подходил больше, нежели манера общения Ренгора V: "будьте столь любезны, соизволить объяснить причины вашего поведения, не вписывающегося в рамки приличий и принятого регламента обращения к персоне обличенной высшей властью". Ну нравилось покойному вводить подчиненных в смятение, это было одним из его невинных развлечений.

   -Нас захватил разведывательный отряд вампиров и доставил в Тарлион, выживших собирались бросить в пыточную, но вдруг небо потемнело воздух словно сгустился и на город упала тень. Вампиры забеспокоились, и тут прямо перед замком воздух лопнул и из разрыва вышли существа. Они были совсем как люди только с очень темными волосами и глазами, и сила у них жуткая. Я сам видел, как один из них голыми руками оторвал вампиру голову! Но их было мало, всего десяток, и, в конце концов, их прижали к стене. Вся площадь была залита кровью, было очень скользко и страшно, мы уже решили, что этот десяток сейчас уничтожат, но тут появились еще двое. Один был совсем как Вечный Мрак, в темных доспехах и белом плаще! А у второго были черные волосы до земли, и такие же глаза....

   -Что, тоже до земли? - Усмешка Вечного сбила мальчишку с рассказа, тот пару раз хлопнул светлыми ресницами и непонимающе посмотрел на юношу. Два присутствующих министра тоже повернули головы в сторону Ювентания сидящего на подоконнике. Тот обвел замерших чуть презрительным взглядом и закатил глаза, обращаясь к трещине в мраморной отделке потолка, он одними губами произнес: - Люди.

   -Продолжай. - Дэллен только вздохнул, и кивнул мальчишке. Поведение его "придворного Мага", как называли Ювентания остальные люди, уже почти не волновало его. Темного уже вообще почти ничего не волновало.

   -Ну, так вот, тот с черными глазами что-то сказал и первый засмеялся. Ох и жуткий же это был смех! Как будто сами демоны гремели своими мечами. Эти двое что-то сделали магическое, и вампиры попадали, словно и не ходили никогда по земле. Десятка воинов склонилась перед черноглазым и их капитан начал докладывать сколько в городе вампиров, где их основные посты и сколько времени понадобиться чтобы покорить Тарлион. Мужика он назвал повелителем....

   -Ты говорил про безголовые трупы.

   -А! Так это, который в белом плаще, он, когда вампиров убивал, головы им отрывал, а потом поднимал их и заставлял вампиров же и убивать. Вот.... А еще я слышал как он говорил, что если они кого-то в подвалах Тарлиона не найдут, то он, ну в плаще, который, достанет из-под земли и....

   -Кого он достанет? - Ювентаний заинтересованно приподнял левую бровь и спрыгнул с подоконника.

   -Ну, тот сказал: "Если здесь этого паршивого некроманта не окажется, надо будет в Импар заглянуть. Убью ту мразь, что королем зовется давно ведь собирался, а то эти мелкие кровососы жажды мести совсем не утоляют".

   Вечный мечтательно улыбнулся - хорошо он все-таки разозлил Эвера, что тот его до сих пор ищет. Да еще и такие бурные эмоции проявляет. Значит в ярости и это замечательно, но попадаться ему под руку будет опасно. Хотя.... Опасность ведь тоже может развлекать.

   -Ваше Величество, - Дэллену внезапно захотелось спрятаться за спинку трона - именно с такой улыбкой и блеском в глазах белобрысый ужас рассказывал ему про смену династии, когда они еще сидели в пыточной Тарлиона. - полагаю, будет разумным отправиться в Тарлион и лично проследить за развитием событий.

   -Я....

   -Я рад, что вы согласны с моим мнением. - Император сглотнул образовавшийся в горле комок и окончательно уверился, что спокойной жизни у него не будет. - Позвольте откланяться, мне необходимо сделать некоторые приготовления к походу.

   Провожая взглядом уходящего Ювентания, Дэллен страстно мечтал позволить магу покинуть его навсегда и желательно в мертвом состоянии.


   Часть II. Мрак Вечности

...15 год от Великого Разделения...


   Эвер был в ярости. Нет, не так. В ярости он был несколько месяцев назад, когда вернулся в замок и увидел что стало с его библиотекой. На данный момент он пребывал в бешенстве плавно переходящем в холодную жажду убийства, то есть мести. Первую неделю он посвятил истреблению комнаты мелкого недоразумения умудрившегося разнести его коллекцию редчайших фолиантов, вторая была посвящена изобретению новых пыточных заклятий и опробованию их на чучеле с длинными белыми космами и наглыми зелеными зенками. Это не возымело должного эффекта - Ювентаний по-прежнему был под номером один в списке смертников Эвера. Тот злился, срывался на слугах и все порывался забежать в Тарлион, но стоило ему вспомнить чем закончилась прошлая "прогулка" как здоровое желание поквитаться сменялось не менее здравым смыслом настойчиво сигнализирующим: "А оно тебе надо?". Эвер честно считал что надо, просто необходимо! ...Но только после тщательной подготовки, коей он и занимался последний месяц.

   Помимо улучшения брони, пополнения запасов заклятий и зелий, Эвер регулярно наведывался в так и не восстановленную библиотеку - чтобы огонь мести в душе не потух. Из-за этих его визитов слуг в замке становилось все меньше, и дело было даже не в неконтролируемой всеразрушающей ярости выливающейся в мелкие сотрясения стен и большие кучи поломанной мебели, а в том, что все кто хоть сколько-нибудь обладал инстинктом самосохранения, стремились убраться подальше от беснующегося хозяина. Очень скоро по мрачным коридорам ходили только: мелко трясущийся конюх, топящий свой страх в самогоне и то и дело подпрыгивающий при любом шорохе личный секретарь Эвера, который тоже был не прочь утопить кого-нибудь включая и свой страх в вине, но в силу положения и природной жадности не мог. Будучи отпрыском древнего гномьего рода, он мнил себя выше подобных замашек, что, впрочем, ничуть не мешало ему регулярно подворовывать у хозяина. Благо Эверу было наплевать на поведение секретаря пока тот расчищал завалы из его записей и приводил их в читабельный вид. В конце концов, в свои годы тот понимал, что деньги не самое важное в жизни, хотя, безусловно, приятное дополнение к тому самому существованию. За века шатаний по миру Эвер накопил достаточно, чтобы сквозь пальцы смотреть на загребущих слуг, тем более что отобрать все обратно было плевым делом.

   -Господин, у вас в котле как-то подозрительно булькает... - Секретарь с опаской покосился на густое фиолетовое варево, которое лениво пускало жирные пузыри, лопающиеся со звуком очень похожим на кваканье лягушек, кои, вполне вероятно, в этом зелье присутствовали в ужасающем количестве и качестве. Это еще не говоря о той связке мышей, которую секретарь наловил лично в темных подвалах замка. Это было его позорным секретом, о котором, он надеялся, никто не узнает.

   -Попробуй - соли наверно не хватает. - Мрачно отозвался Эвер из темного угла. Чем он там занимался секретарь и думать не хотел.

   -Но господин....

   -Дайнал, - Эвер тяжело вздохнул из своего угла, - оно тебе мешает? В тебя плюется? У тебя от него второй нос вырос или отвалилось чего? Нет. Так что заткни пасть и пиши дальше.

   -Да, господин. - Дайнал аккуратно (вдруг заметит) бросил злой взгляд в спину непосредственного начальника и вернулся к записям. По желтоватой бумаге, пьяно шатаясь брели кривобокие крючки, лихие росчерки и совсем уж разудалые в своем наклоне палочки. Подчерк у Эвера до отвращения был похож на эльфийский - красивый, но абсолютно непонятный. И листов покрытых таким вот безобразием было много, очень-очень много! Хозяин у Дайнала был плодовит на записи, новые заклинания и бредовые идеи, такие, как например, месть Ювентанию. Дайнал был абсолютно уверен, что из этой затеи ничего путного точно не выйдет, хотя бы потому, что мальчишка был явно сильнее, хитрее и наглее Эвера.

   Зелье выпустило особо мощный пузырь, тот замер на поверхности, мелко вибрируя, словно не мог решить сейчас ему лопнуть или позже. Секретарь напряженно отложил бумаги и начал медленно сползать с табуретки, когда обе его ноги коснулись каменных плит, коварный пузырь лопнул. Во все стороны полетели фиолетовые капли, некоторые закончили свой полет на деревянных панелях коими были обшиты стены, а некоторые, особо смачные, врезались в лицо Дайнала. Тот стоял крепко зажмурившись, ощущая как жирная субстанция алчно ползет к его роскошной бороде.

   -Ну? Что чувствуешь? -Поинтересовался Эвер.

   -Отвращение. - Сквозь зубы процедил Дайнал, не решаясь открыть ни рот, ни глаза.

   -Еще?

   -Все. А что это?

   -Должно было быть кислотой, но, похоже, я что-то напутал с рецептом.... - Дальше секретарь не стал слушать, он с остервенением содрал с себя куртку и стал вытирать лицо. Когда с отвратительным творением хозяина было покончено, Дайнал рискнул открыть глаза. На него смотрел Эвер. Нехорошо так смотрел. Изучающее.

   -Ч-что? - Пролепетал секретарь, ожидая худшего. Например, что у него сейчас отвалится нос, или, упаси Грак, борода.

   -Не кислота. - Задумчиво констатировал Эвер. - Но хоть красит в премерзостный цвет. Собирайся, я знаю чего мне не хватает.

   Дайнал чуть не вякнул "любви к окружающим", но вовремя остановился. За такую глупость Эвер мог и не только за мышами в подвалы отправить, с него сталось бы и в Тарлион заслать за вампирьей кровью. Храня в душе надежду, что отправляются они не к клыкастым, Дайнал поспешил за удаляющимся хозяином.

   Это оказался не Тарлион и даже не оккупированная вампирами деревушка. Местом, куда темной, безлунной ночью притащился Эвер со своим секретарем, оказалась Мертвая Пустошь.

   Дайнал, наплевав, что гномы народ боевой и по идее ничего кроме плеши в бороде не боящийся, рухнул в обморок.


   Бродя по знакомой мертвой земле, Эвер искал только одно - кору. Именно она вбирала в себя всю источаемую на протяжении многих лет отраву и хранила, прочно заперев в себе. Как назло, искомого материала нигде не было - с деревьями явно просматривались определенные сложности. Но все же, после пары часов поисков, впереди, хищно ощетинившись обломками, в свете заклинания показался поваленный ствол.

   При приближении Эвера ствол зашевелился и из-под него, трусливо поджав лысые хвосты, дали деру две твари, смутно напоминающие крыс размерами с мелкую дворовую псину.

   -Развелось всякого. - Недовольно буркнул Эвер, пиная трухлявую деревяшку, та жалобно заскрипела и скинула тонкую пленку бывшую когда-то корой. Ценный материал тут же перекочевал в сумку, а её хозяин побрел обратно. Все равно делать на Мертвой Пустоши было нечего, если только не трусливого секретаря закапывать.

   Внезапно за спиной Эвера прошуршала ткань, что-то острое прошлось по руке, распарывая рукав и тихий голос в тишине насмешливо произнес:

   -Не двигайся, путник, если твоя жизнь тебе хоть сколько-нибудь дорога. - Эвер закатил глаза, прикинул, что теперь дешевле будет купить новую рубашку, чем эту починить и буркнул себе под нос заклинание. Сзади вновь прошуршала ткань, земля выпустила облачко пыли, приветствуя и принимая тело в свои объятия.

   -Тоже мне ночной ужас. - Презрительно фыркнул Эвер, рассматривая неразумного разбойника. Это был мальчишка лет двадцати, ничем на первый взгляд непримечательный. Разве что только очень длинные волосы черным одеялом укрывшие землю, да одежда - белоснежная, с явно дорогой вышивкой вызывали интерес, граничащий с недоумением. Да уж, в таком одеянии на дело мог позволить себе отправиться только очень богатый и эксцентричный разбойник, либо случайно оказавшийся на этой земле. Эвер склонялся к последней версии, потому как настолько сумасшедших любителей легкой наживы, рискнувших забрести в Пустошь, он еще не встречал.

   Решив, что изучение подобного сумасшествия может быть интересным, Эвер взвалил мальчишку на плечо и зашагал к неподвижному телу секретаря - не бросать же уже проверенного слугу, пусть и вороватого.

   -Сами нападаете, а мне потом еще лечить вас. - Бурчал позже Эвер, приводя мальчишку в сознание. Заклинание получилось на редкость хорошим, так что возвращаться в мир здравомыслящих или хотя бы в гости зайти, парень не собирался.

   -Г-господин, - все еще заикающийся секретарь опасливо посмотрел на неподвижное тело, - а может не надо? Вдруг он опасный?

   -Хочешь сказать, что мне его стоит бояться? - Под насмешливым взглядом хозяина Дайнал скукожился и вернулся к работе. После посещения Пустоши прошло уже два дня, а он все еще нес всякие глупости и боялся темноты.

   С момента появления в северной башни бессознательного гостя минула неделя, Эвер постепенно терял интерес к ночному сумасшедшему и теперь прикидывал куда бы деть тело - трупы в замке ему были не нужны, хотя от одного белобрысого в своих подвалах он бы не отказался. Парень так и не решился почтить господина мага своим вниманием, и теперь тихо покрывался пылью, наводя скуку на хозяина Дайнала.

   -Г-господин, может, стоит от него избавиться? - В который раз за последнюю неделю тихо лепетал Дайнал с подозрением косясь на черноволосого. Парень очень сильно напоминал гному эльфа Ночи черными волосами вкупе со светлой кожей, разве что только уши были не заостренными, а вполне себе человеческими. - Не нравится мне этот эльф, подозрительный он какой-то....

   - В нем нет ни капли эльфийской крови. - Эвер отстраненно созерцал как крупные комья пыли медленно перекатываются по полу. - Я чувствую. - С подобным заявлением Дайнал не мог поспорить, его хозяин действительно мог чувствовать кровь темных эльфов, даже если в человеке было всего несколько капель. Чем объяснялась такая способность мага, гном не представлял, да и не хотел - секреты господина Эвера практически никогда не были безобидными, так что лезть в них было опасно для здоровья. Секретарь за своим здоровьем следил, поэтому никогда не интересовался, почему не смотря на человеческое происхождение, его хозяин отличался темной, столь нехарактерной для южной расы шевелюрой и таким странным подчерком.

   -Ес-сли не эльф, то к к-какой расе он принадлежит?

   -Понятия не имею. - Маг пожал плечами и носком сапога отшвырнул от себя обрывок ветхой ткани. - Да мне уже и неинтересно. - В комнате наступила тишина, только тяжелое хриплое дыхание "гостя" нарушало покой.

   -Т-так ч-что же нам делать с ним?

   -Нам? - Переспросил Эвер, цинично ухмыляясь. - Я его сюда притащил, значит, избавляться от него твой черед. Можешь сбросить его в окно, оттащить в подвал или подбросить кому - меня абсолютно не интересует что ты с ним сделаешь, главное, чтобы к вечеру этого бревна здесь не было. И не забудь переписать те записи, что я дал тебе еще на той неделе. - Закончив, маг выскользнул за дверь и пошел в свою лабораторию размышляя, сколько нужно яда карпацкой гадюки чтобы свалить Ювентания, и не обойтись ли примитивным топором. Когда он уже был у самой двери, защитное заклятие слабо кольнуло кончики пальцев, оповещая о вторжении в замок, спустя всего мгновение по коридорам и лестницам пронесся вой ужаса. - Бесполезное создание. Даже с таким элементарным заданием справиться не может. - Проворчал Эвер и медленно, никуда не торопясь, пошел обратно наверх встречать гостей.

   Гости в лице одного взбешенного субъекта с откровенно недобрыми намерениями нависли над посеревшим от страха Дайналом.

   -Что ты сделал с его высочеством, тварь? - Тихое шипение, изданное неожиданным посетителем, окончательно доконало гнома, и тот, пробормотав что-то вроде "Я тут ни при чем, он сам..." предпочел изобразить уход в мир бессознательного.

   Эвер спокойно наблюдал за "гостем" и ничего что могло бы зацепить его внимание, не замечал. Ну темные волосы тронутые серебром времени, ну глаза чернее темноты за окном, ну как-то уж слишком богато расшитая одежда, ну тонкий клинок, уютно устроившийся у его, Эвера, горла... И что? Сколько таких вот отчаянно храбрых, решительных и глупых, решившихся напасть он уже убрал? Достаточно чтобы утопить очередного безумца в крови предыдущих, но, видимо все же, мало для отпугивания подобных нахалов.

   -И откуда же вы такие смелые беретесь? - Усмехнулся Эвер, одним взглядом припечатывая наглеца к стенке. Клинок тоскливо лязгнул, скользнув по камням пола. - Не желаете ли представиться? - Удобно устраиваясь в кресле и глядя на несколько ушибленного гостя, поинтересовался хозяин замка.

   Пусть при виде мага многие захлебывались страхом, отвращением или ненавистью, кричали, бранились или обвиняли во всех возможных грехах, но еще ни одно создание не смогло упрекнуть его в отсутствии хороших манер. Хотя некоторые особо впечатлительные расценивали подобное обращение как особо изощренное издевательство со стороны Эвера. Иногда небезосновательно....

   Мужчина очень быстро взял себя в руки и теперь смотрел на хозяина дома со спокойным презрением - словно перед ним был не маг, только что обезвредивший его, а так, нечто недоразвитое, на что обращать внимание недостойно. Эвер спокойно наблюдал в ответ, только в его взгляде читалось легкое любопытство. Маг молча отмечал как стало меняться выражение на лице гостя: надменность сменилась удивлением, то, в свое очередь, уступило место подозрению и, наконец, в темных глазах поселилась паника. Хорошо скрываемая, но все равно заметная.

   -Да-да, фокус с пространственной магией не выйдет. - Вежливо улыбнулся Эвер в лицо моментально сникшего гостя.

   Телепортационная, или, как её наиболее часто называли, магия пространственных переносов, была направлением молодым и мало изученным. Специалистов в этой области имелась от силы сотня, а тех, кто мог применить свои знания и вовсе не больше десятка, и пусть механизм переноса был сложным, запутанным и абсолютно непонятным для непрофессионалов, в нем все равно имелись слабые стороны. Всего два уязвимых места, до которых добраться порой было сложнее, чем построить само заклинание, но они были. И Эвер их прекрасно знал и использовал. Неприятность, конечно, для кого-то, но что ж поделать, если дар такой - находить бреши в защите как доспехов, так и людей.

   -Невозможно. - Произнес хрипло гость. - Блокировать перемещение нельзя. - Его речь звучала несколько странно из-за акцента. Было видно, что человек привык говорить на певучем, очень мягком, крайне сложном в произношении языке, очень похожем на древнеэльфийский и грубые звуки наречья подданных Импара были для него как минимум неприятны. Не ему одному, Эвер сам предпочитал не использовать язык местности, в которой поселился - слишком каркающий и похожий на смесь гномьего с гоблинским.

   -Да? А я и не знал... - Притворно изумился маг, лениво размышляя о том, чего интересного, или хотя бы полезного может сообщить гость. До сих пор, кстати, безымянный. - Так как на счет назваться?

   -Зачем? - Агрессивно рыкнул пришпиленный к стене аки бабочка-переросток мужчина. Ну да, неприятное положение, но чего так заводиться?

   -Чтобы знать что на могильном камне выбивать. Молодой человек, не тратьте мое время зря....

   -Молодой человек?! - Возмущенно вспыхнул мужчина. - Да мне четыре сотни лет! И еще ни один...

   -Вот я и говорю, что молодой. - Невозмутимо перебил начинавшуюся гневную речь, Эвер. Четыреста лет... по сравнению с продолжительностью жизни обычных людей - довольно много, если сравнивать с эльфами - то так, переход к среднему возрасту не особо живучих представителей ушастой расы.... Ну а если вспомнить, сколько лет самому хозяину замка, то уверения во взрослости и вовсе становятся смешными. - Так что, мальчик, хватит огрызаться, и раз уж ты предпочитаешь оставаться инкогнито, то давай пропустим церемонию знакомства и сразу перейдем к делу. Какого демона тебе нужно в моем доме? - Пару минут в комнате властвовала тишина, и за это время гость раз пять попытался освободиться и смыться. Маг ему не мешал. То есть старое заклинание не отменял, но и новых не творил, тем более, что в них не было необходимости. Хочет человек силы зря растратить? Пожалуйста! Незачем ему, Эверу, жалеть, то, что использовать не получится.

   Такая настырность даже несколько позабавила мага, но когда вся тщетность попыток стала ясна абсолютно точно, гость наконец-то заговорил.

   -Мне не нужен демон. Мне нужен его высочество.

   Высочество? Помнится, в подвалах Эвера было много всякого барахла, но что-то он не мог припомнить среди него монарших особ. Хотя, они же пронырливые, эти королевские дети - куда угодно заберутся в поисках приключений на свои пустые головы. Объясняй потом всяким главнокомандующим и взбешенным родителям, что всего лишь защитные чары сработали, и никто специально юных принцев во всяких земноводных превращать не собирался. Хотя некоторых стоило.... Например, того же Ренгора V - пользы от него ни на медную монету, а неприятностей полно.

   -А при чем здесь, собственно, моя скромная персона? Никаких высочеств у меня нет. - Прикованный к стене мужчина бросил мимолетный взгляд на пылящееся тело неудачного грабителя, и тут же нацепил маску непроницаемого раздражения, пытаясь скрыть беспокойство. Поздно. В общем-то поздно было уже тогда, когда он про высочество ляпнул. - Это и есть Высочество? Как же вы ребенка до жизни такой довели, что ему, члену королевской семьи, пришлось податься в разбойники? - Насмешливо фыркнул Эвер, развеивая невидимые путы упрямо-безымянного гостя, тот все равно никуда не денется пока не получит желаемое. А этого не случиться как минимум до тех пор, пока маг не удовлетворит свое любопытство. Нескоро, в общем.

   -Какие еще разбойники? - Удивлено пробормотал мужчина, не спеша подниматься с пола - видимо еще не до конца осознал, что свободен. Частично, конечно, но все равно неожиданно.

   -Обычные. - Пожал плечами Эвер. - Со спины подкрадываются к беззащитным путникам и пытаются заколоть различным холодным оружием. - Гость несколько обескуражено прошипел под нос: "Бред какой-то" и прислонился затылком к стене, на которой еще минуту назад висел. Вставать с пола он, по-видимому, не собирался.

   -Я должен забрать этого молодого человека. Что с ним произошло? - Поскольку убивать похоже его не собирались мужчина решил использовать шанс узнать все миром. Не то чтобы ему позволили дебоширить и портить чужое имущество, просто и так было ясна вся бесполезность агрессии.

   -Подкрался к беззащитному путнику, за что и поплатился. Что он здесь делал, и кто он, собственно, такой?

   -Не могу сказать. - Твердо произнес мужчина. - Я и так наговорил много лишнего.

   -А ведь придется наговорить еще больше. - Не менее твердо сказал Эвер.

   -А иначе? Пытки? - Усмехнулся гость. - Да пожалуйста! Не впервой.

   -Пытки... - В глазах мага появилась задумчивость, очень скоро растворившаяся в мрачном веселье. - Нет. Это счастье у меня припасено для другого неразумного молодого человека. А с тобой, - гость впервые за все время, проведенное в компании этого странного волшебника, почувствовал опасение,...и невольную жалость к тому неизвестному, который умудрился заслужить подобное "счастье", - с тобой мы поступим иначе.

   И почему-то гостю показалось, что идея с пытками была не такой уж и плохой....


   Эвер задумчиво созерцал храпящее тело на полу и внушительное собрание пустых бутылок темного стекла, в которых он хранил настойку - свое последние изобретение. Жгучая смесь из спирта, слез саламандр и листьев Древа Откровений (основа для любого зелья, предназначенного для развязывания языков и вытягивания правды из особо упрямых хранителей всевозможных тайн), она прекрасно действовала теоретически, но вот когда дошло до практики.... И хотя в конечном итоге маг получил все, ну или почти все, интересующие его сведения, он все же был недоволен. Причиной этому было то, что на гостя-пленника в большей мере повлияла все-таки спиртовая основа, нежели порошок из редчайших и достаточно дорогих листьев. Впрочем, непомерное количество, которое пришлось использовать, могло объясняться устойчивостью организма подопытного, а не плохим качеством настойки, что было бы весьма неприятно для Эвера, как для её создателя.

   -Г-господин... - В комнату заглянул секретарь.

   -Прибери здесь. - Кивнул в сторону бутылей Эвер.

   -А что д-делать с этими? - Дайнал боязливо жался к стене, уборку начинать не торопился и взгляда не спускал с двух бессознательных тел, особенно его нервировало храпящее. Гном все еще не мог забыть горящий яростью взор и ощущение что его, потомка великого Грола Каменного просто и примитивно задушат его же бородой.

   -Смети пыль с лежащего на кровати. Принц все-таки. - Недобро усмехнулся маг, призывая забытый в лаборатории бокал темного, как кровь дракона, вина и погружаясь в раздумья.

   Дионы. Странники меж мирами, ищущие свой дом с незапамятных миров и создающие его в пригодном на их взгляд месте. Воины. Захватчики, с которыми нет смысла, да и возможности спорить или отстаивать свои владения. Природные маги пространства с еще ни кем не превзойденной способностью получать желаемое. Неизвестная раса, во главе которой стоит властелин-божество, но в отличие от эфемерного покровителя вполне реальный, почитаемый и безгранично любимый своим народом....

   Последнее было больше похоже на легенду, но Эвер почему-то верил нежданному гостю. Так же он не ставил под сомнение и тот факт, что дионам приглянулся его мир - это предвещало проблемы для тех, чье конкретно владение вызвало интерес захватнической расы.... Оставалось только выяснить, чьи же земли оказались под ударом, но гость так не вовремя отключился! Конечно, Эвера война с целой, пусть и не такой уж многочисленной расой могла и позабавить, но что-то его не тянуло снова надевать старые доспехи. Нет, он не в коем случае не сомневался в своих возможностях! Просто вся воинственность Эвера была направлена на одного единственного человека, и растрачивать её на кого-то другого ему не хотелось.

   -Шевир, просыпайся. - Раздавшаяся в тишине реплика стала для Дайнала настолько неожиданной, что он резко дернулся и ведро, полное ледяной воды, призванное для мытья пола, вылилась на храпящего гостя. Тот только недовольно буркнул и перевернулся на другой бок. - Разбуди его.

   -Я? - Пискнул гном, задом пятясь к выходу.

   -Как видишь у меня не получилось. - Ядовито процедил Эвер сквозь зубы.

   -Я? Но каким образом?

   -Вылей на него еще парочку ведер. На принца, кстати, тоже попробуй. Может тогда это спящее чудо очнется.

   -Но г-господин... - Дайнал медленно, но верно пятился к выходу. - Как я могу... он же... а вдруг он опять захочет меня убить?!

   -Ничего не поделаешь - гостям нужно угождать. - Все так же ядовито улыбнулся Эвер. - Вот ведь трусливая тварь. - Неодобрительно покачал маг головой, прислушиваясь к топоту убегающего гнома. - Трусливая, бородатая и бесполезная. Вечно все самому делать приходится. - Добавил он, глядя на двух дионов над которыми зависло по ведру с водой. Внутри плавал лед, снаружи блестела корка инея.

   -Какого?! - Шевир, глава разведки Диона, наставник его Высочества и самый близкий друг короля Фарлана резко вскочил, яростно стряхивая с себя куски замерзшей воды. Вторая попытка оказалась плодотворнее.

   Принц так и остался лежать. Мокрый, покрытый тонким стеклом льда и абсолютно равнодушный к окружающему миру.

   -Хватит спать, Шевир, у меня есть еще парочка вопросов.

   -Я что, все рассказал?! - Лицо у диона было бледное, глаза немного безумные, общее выражение характеризовалось как крайняя степень смеси удивления с ужасом.

   -Расскажи ты все, тебя бы здесь уже не было. - Отрезал Эвер. - Какие земли вы выбрали?

   -Этим занимался его высочество как единственная надежда и наследник Диона. - Смирившийся с провалом Шевир прислонился к кровати, на которой лежал его будущий повелитель и, закрыв глаза, продолжил разглашать государственные тайны. Их осталось немного, да и не такими уж и значительными они были по сравнению с теми, что выболтал одурманенный глава дионской разведки. О том, что его ждет по возвращении, он старался не думать потому что, во-первых: голова и без лишних мыслей раскалывалась от боли, а, во-вторых: зачем гадать, если и так ясно, что Фарлан его на куски порвет? Если еще жив, конечно. - Именно за ним оставалось решающее слово, но он пропал. Мы обыскали весь участок земли, на котором был последний раз его высочество и ничего кроме следа давно угасшего портала не нашли. Этот след и привел меня сюда.

   -Так вы что, на Мертвую Пустошь позарились? - Магу стоило больших усилий не засмеяться - таких идиотов он еще не встречал. Обычно любое существо, даже никогда не слышавшее историй о Пустоши только завидев серую землю на горизонте и почувствовав ледяной в любое время года ветер, стремилось исчезнуть как можно дальше. - Оригинальные пристрастия у вашего наследника. Или он просто решил тихо и не совсем мирно избавить вас от своей бесценной, по вашему суждению, персоны?

   -За неимением лучшего сгодился бы и этот пустырь. - Надменно процедил Шевир. - Качество земли не имеет значения, особенно когда обстоятельства поджимают.

   -А количество и качество существ, населяющих землю? - У Эвера появился план, и он твердо решил его претворить в жизнь.

   -По большому счету нет. Единственное, что придется затратить силы и время на подавление населения. Захватить какой-нибудь из ваших городов нам мешает только тяжелое ранение его величества, без Фарлана война может продлиться дольше, чем Временная Сфера будет хранить наш город. К сожалению, его высочество Гелиан еще слишком молод и неопытен для того, чтобы возглавить нас в подобном бою.

   -И всего-то? - Эвер дождался подтверждающего кивка и небрежным движением призвал сумку с травами, зельями и прочим, что могло исцелить... или добить - смотря какое состояние было у больного. - Бери своего принца и пошли.

   -Куда? - Искренне удивился Шевир. Будь он немного более трезв, бодр и не так измотан блокировкой своей природной магии, то ни за что даже слушать мага не стал бы. Но, увы, настойка Эвера сделала свое черное дело.

   -Короля вашего лечить. Его состояние не должно помешать моей задумке.

   -Что ты задумал? - Шевир понимал, что должен насторожиться и ни в коем случае не пускать странного и откровенно опасного волшебника к Фарлану, но..., но ему внезапно стало абсолютно все равно. Словно то, что называлось долгом и преданностью вдруг вспыхнуло и сгорело, не оставив после себя ничего кроме пустоты и апатии.

   -Я решил облагодетельствовать вас великолепными землями. - Улыбка Эвера очень не понравилась Шевиру даже в его малосознательном состоянии. Впрочем, подозрение было безжалостно истреблено все тем же огнем. - Плодородная земля, залежи золота, серебра и прочих высоко ценящихся ресурсов, в том числе и несколько магических источников. Леса, полные зверья и озера, в которых рыбы больше чем нечисти, а это, поверь мне, в нашем мире большая редкость. Вот только... - Маг отстраненно отметил, что слезы саламандры явно производят запоздалый отупляющий эффект - черные глаза Шевира смотрели сквозь стену, черты лица застыли в маске сонного равнодушия. -У хозяев этих земель весьма,...- Эвер задумчивым взглядом смерил шею Шевира, - ... специфические аппетиты. Про характер и манеры вообще упоминать не буду.

   Главе дионской разведки было уже наплевать как на манеры неизвестных хозяев обещаемых территорий, так и на свои. Все, что волновало его это необходимость закрыть глаза и отдаться на волю мага, смотрящего на него с довольным выражением в глубине глаз. Подчиняясь его приказу, Шевир взвалил на плечо холодное тело юноши, которого, кажется очень давно, годы, а может и века назад, искал. Но для чего? Он не помнил, маг напоминать не собирался. Единственными его словами, отразившимися в угасающем сознании, были: "Отведи меня к Фарлану". Шевир не смог не покориться. Да и не захотел.


   Фарлан ло-Ревварр, король Диона, надежа и опора всего государства страдал. У него зверски болела голова и вся спина, особенно вокруг раны, Временная Сфера безжалостно высасывала силы из и так ослабленного тела. Правитель со стоном встал с кровати и, почесав зудящие под плотной повязкой царапины на груди, поплелся к столу, на котором, как приговор остаткам мирного настроения возвышались залежи из свитков самого разного содержания. Сколько бы Фарлан не стращал, придворные перебарывали свой страх и сотнями тащили занудные доносы и отчеты о текущем положении дел, бумажная рутина грозила полностью поглотить короля, но тот только хмурился и решительно вступал в бой. Он с превеликим удовольствием бы выплеснул раздражение хотя бы на виновников гибели мира, до недавних времен бывшего родным многим поколениям дионов, но, к королевскому сожалению, недалекий, хоть и очень сильный черный архимаг с откровенно ущербной в интеллектуальном плане командой героев исчезли вместе с привычной картиной на мировой карте.

   Король ностальгически вздохнул и покосился на матовое стекло старинного зеркала, его взору предстала удручающая серость Временной Сферы, где не было ничего кроме Диона, а тот на карте не отображался. Меньше месяца назад вместо серого тумана зеркало показывало голубые лужи семи океанов с вкраплениями небольших материков, сорок пять - ровно по количеству рас, населяющих мир. Привычный, изученный и надежный он оказался очень уж хрупким.

   -Фарлан! - Донесся возмущенный возглас от двери, властитель Диона непроизвольно пригнулся и только потом повернул голову, дабы поприветствовать усталым взглядом женщину в золотистом наряде. Её черные глаза были негодующе прищурены, яркие губы побелели будучи раздраженно сжаты, в руках красавица с ужасным характером держала чистые бинты и чашу от которой поднимался душистый пар. - Я же просила тебя не вставать! Ты хочешь, чтобы стража опять тащила тебя на руках, а потом разносила нелепые слухи о твоей смерти?

   -Элтея, - поморщился Фарлан, вспоминая недавний инцидент, - угомонись. Меня твой постельный режим доконает раньше ран. Вот если бы ты составила мне компанию... - весело прищурился король.

   -И не думай даже. Меня абсолютно не прельщает перспектива проснуться утром с трупом на соседней подушке.

   -Ты слишком плохого мнения о своем муже. - Разочарованно скривился Фарлан и покорно позволил королеве срезать местами пропитавшиеся кровью повязки. - Пара царапин не такая уж и большая опасность для моего здоровья.

   -Да? - Приподняла бровь Элтея, промывая длинные воспаленные раны на спине. Недовольное шипение вызвало у неё мрачную улыбку и чувство легкого мстительного удовлетворения - отвар довольно сильно жегся, но зато прекрасно выводил яд. - Ты бы объяснил это главе разведки, а то несчастный как услышал о том, что тебя уже можно хоронить, как тут же исчез.

   -Куда? - Не на шутку встревожился Фарлан и даже на некоторое время отвлекся от неудержимого жжения в ранах.

   -Да уж понятно куда. - Фыркнули за его спиной. - Наследника нашего искать.

   -А этот куда подевался? - Стоило королю неделю полежать недвижимым бревном, как все вокруг заметно повредились рассудком. Исчезновение сына Фарлана почти не удивило, наследничек у него тот еще подрастал, но чтобы верный Шевир ни с того не с сего, наслушавшись нелепых слухов снялся с места и исчез в неизвестном направлении? Это было, по меньшей мере, странно.

   -Территорию завоевывать пошел в гордом одиночестве. Не иначе как решил доказать, что не такой уж и лоботряс. Мне вот интересно, ты в молодости такой же был? А то может у Диона еще есть шанс на нормальное будущее.

   -Для матери ты не слишком-то волнуешься. - Бросил укоризненно Фарлан, глядя на сосредоточенно нахмурившуюся жену.

   -Для отца ты не слишком-то много времени уделяешь единственному отпрыску. - Ядовито произнесла королева, излишне туго затягивая повязку на ребрах. Придушено охнув, Фарлан в который раз подумал, стоило ли ему жениться на внучке основателя боевой школы со-реллан? Сама по себе школа прекрасно себя зарекомендовала, пополняя ряды тайного карательного отряда Диона, но на женский характер явно действовала не самым лучшим образом. - Что, опять думаешь о том, что зря на мне женился?

   -Нет. - Честно глядя в глаза хоть и любимой, но своенравной жены соврал Фарлан - ему еще шею предстояло бинтовать. - Думаю куда запропастилось наше чадо и как его возвращать.

   -Даже не смей. - Погрозила рулоном чистых бинтов Элтея. - Ты вообще должен лежать и не двигаться, если не хочешь опять валяться в луже крови. Лоботряса нашего найдет Шевир, в крайнем случае, сама этим займусь, а ты в постель. И чтобы я не видела тебя за этим проклятым столом! - Королю ничего не оставалось, как смиренно устроиться на подушках и прикрыть глаза,... но стоило дверям захлопнуться за Элтеей, как он уселся обратно и погрузился в изучение отчета о состоянии группы разведки. Рапорт был старый, но, сколько бы Фарлан не перебрал свитков, нового он не нашел. Это было странно и неприятно - если уж педантичный Шевир не прислал свежий отчет, да еще и в такое время...ситуация явно оказалась хуже, чем можно было предположить.

   Пространство привычно всколыхнулось, пропуская посетителя. Фарлан на всякий случай вооружился жезлом Власти и встал со стула. Длинная палка с увесистой верхушкой не раз использовалась правителями Диона как средство защиты, была местами зазубрена, погнута... да что там, имела весьма плачевный вид, хотя по-прежнему, спустя многие поколения принцев и королей хранила как власть так и самих властителей Диона. Правда с верным мечом король все равно чувствовал бы себя гораздо увереннее.

   В центре комнаты заклубилась легкая серебристая пыль и спустя два вдоха осыпалась на пол россыпью мелких капель. В мокром кругу на ковре стояли двое, еще один висел безвольной ношей на плече одного из пришедших. Фарлан с неудовольствием отметил, что Шевир несколько не в себе, наследник вообще непонятно жив или нет, и сосредоточил внимание на третьем, незнакомом лице. Высокий, уже не молодой, но еще и не старый мужчина в длинном одеянии, бесстрастное лицо и горящий неизвестной королю силой темные глаза. В отражении временно потухшей карты почти черные волосы пришельца спускались до пояса и были в трех местах перехвачены серой тесьмой. Судя по тому, что предстало глазам Фарлана, этот мужчина мог быть наемным убийцей расы сферцов и, скорее всего, принадлежать к касте магов-карателей. Мог бы, если бы принадлежал погибшему миру.

   Король Диона не был уверен, что в новом доме действуют такие же клановые обязательства относительно внешности и профессии, но он точно знал, что перед ним стоит маг, возможно собиратель силы или хранитель чар...существо, абсолютно точно использующее силу души.

   -Мне сказали, что ты лежишь при смерти. - Голос у мужчины был властный и холодный, такой не станет никому подчиняться. Скорее устроит массовую резню и сам встанет во главе. - Либо понятия в наших мирах об этом состоянии чересчур разнятся, либо твой слуга мнителен подобно истеричной девчонке.

   -Кто ты? - Фарлан не спешил двигаться, только крепче сжал жезл в ладони. Он знал тип таких противников - не дающие шанса на второй удар, холодные и расчетливые. Идеальные убийцы. Опасные, но полезные союзники.

   -Местный житель. - Недобро усмехнулся мужчина. - Исследователь.

   -Маг.

   -Разумеется. - Холодно кивнул мужчина. - Магистр Эвер рода Этенл ветви Хорлай, хотя мое имя не даст тебе ровным счетом ничего.

   -Зачем ты пришел?

   -Вернуть тебе твое имущество и помочь приобрести новое. - Спокойно произнес маг и щелкнул пальцами. Под изумленным взглядом Фарлана Шевир небрежно сгрузил своего будущего короля на кровать и уселся на пол, уставившись в одну точку. - Тебе ведь нужна земля для твоего города? - Вопросительные интонации присутствовали постольку поскольку и были скорее знаком уважения. Ведь мог же этот Эвер просто поставить Фарлана в известность, но он предпочел подать информацию в форме вежливого интереса. Своего рода жест доброй воли, демонстрация мирных намерений как сказали бы маймарры. Про то, что после подобного "выражения миролюбия" маймарры ничуть не гнушались бить в спину, Фарлан забывать не спешил.

   -У тебя есть враги, от которых ты хочешь избавиться, натравив на них нас?

   -Именно. - Вежливая улыбка тронула тонкие губы мага.

   Подобная честность понравилась Фарлану. Он видел многих хитрых и опасных тварей прикидывающихся цивилизованными людьми, но гадов, не спешащих прятать ядовитые клыки и раздвоенный язык король встречал не часто. Не то чтобы ему нравились подобные встречи, но...они были бесконечно интригующие и завораживающие своей тонкой гранью между сотрудничеством и смертью. Игра, чью прелесть понимали далеко не все интриганы и любимая забава абсолютно всех королей Диона. Практически их слабость.

   Фарлан был достойным наследником династии ло-Ревварр, у него даже мысли не возникло поднять тревогу или убить Магистра. Вместо этого, он столь же вежливо и холодно улыбнулся, жестом предлагая гостю присесть.

   -А что заставляет тебя думать, будто мне это интересно?

   -Опустим ненужный церемониальный торг, ваша потребность в земле это неоспоримый факт. - Холодно заглянул маг в черные глаза собеседника. - У меня есть предложение этой земли и в качестве дополнения, разумеется, не бесплатного, моя посильная помощь.

   -Помощь одного магистра может оказаться заметной? Позволю себе усомниться.

   -Напрасно. Что тебе известно, о мире, в котором ты решил создать дом своему народу? Судя по твоему виду, ничтожно мало.

   -Тем более у меня нет причин доверять тебе.

   -Нет причин, но есть жизненно важная необходимость. - Еле заметно улыбнулся Эвер. - Расы этого мира далеко не миролюбивы и покорны, нового, никому неизвестного хозяина желанных земель уничтожат всем скопом. Дион сможет отразить подобную атаку?

   -Так какой смысл нам выбирать домом твой дикарский мир, когда я могу выбирать из бесконечности вариантов? - Фарлан предпочел проигнорировать щекотливый вопрос. Он-то знал, что Дион не только сможет отстоять себя, но и существенно проредить агрессоров,...а еще он знал, что чем дольше город находится во Временной Сфере, тем меньше возможностей на быстрое перемещение из опасной ситуации. Запасы сил короля были далеко не безграничны, более того: они уже подходили к концу.

   -Твоя воля. Я даже сделаю вид, что не знаю о твоем плачевном состоянии как гаранта безопасности Диона. - Равнодушно пожал плечами маг. - Но если твой приход благословит Мрак Вечности, ни эльфы, ни люди не посмеют напасть. Остальные расы далеко не так опасны, разве что только драконы, но эти твари мало интересуются происходящим вне их нагорья.

   -Твоя помощь заключается в том, что ты уговоришь этот самый Мрак всенародно одобрить наше вторжение? - С сомнением протянул Фарлан, с отвращением прикладываясь к кубку с целебным отваром.

   -В целом и общем да. - Глаза мага насмешливо блеснули, но король не стал заострять на этом внимание. Было и так ясно, что им хотят воспользоваться...так почему ему, в свою очередь, не использовать этого волшебника? В конце концов, сотрудничество должно быть обоюдно выгодным. - Он даже будет биться на вашей стороне.

   -Народ Диона будет польщен. - Скептически усмехнулся Фарлан.

   -Тебя волнует, что твой народ будет признан подопечным Тьмы? - Неверно истолковал недоверие короля Эвер, и был приятно удивлен ответом:

   -Нет. Хуже чем мы есть на самом деле, это нас уже не сделает. Меня интересует, какую цену придется заплатить за подобное...одобрение.

   -Сущие мелочи. - Отмахнулся Эвер, расслабленно откидываясь на спинку мягкого кресла. - Мне нужен один человек, с остальными вы вольны делать все, что захотите.

   -Так у земель есть хозяева?

   -Естественно. У плодородной почвы с залежами всевозможных источников возможного обогащения и власти всегда есть хозяева. За уничтожение этих на вас никто не обидится.

   -И кто же там хозяйничает? - Фарлан изначально не собирался отказываться от предложения, теперь же, когда осталось уладить мелочи, он был спокоен. Впервые за многие дни король Диона мог с уверенностью сказать, что его народ не погибнет, превратившись в тени Временной Сферы.

   -Вампиры. - Судя по той небрежности, с которой Эвер назвал обреченную расу, назревала если не подлянка, то неприятный сюрприз точно. Во избежание досадного инцидента Фарлан поспешил прояснить ситуацию.

   -И чем они примечательны?

   -Ничем особенным. Сильные маги разума, быстрые и неутомимые, яростные бойцы наделенные помимо великолепной реакции силой и умом.

   -И? - После короткой паузы Эвер добавил:

   -Еще они питаются кровью противников.

   -Какая мелочь. - Ехидно протянул Фарлан.

   -Я рад, что наши мнения едины на счет этого вопроса. - Холодно изобразил улыбку маг.

   -Могу я узнать чем они лично тебе не угодили?

   -Мне? - Приподнял брови Эвер. - Собственно, им просто не повезло приютить у себя одну тварь. - Темные глаза мага стали почти черными, когда он вспомнил о нанесенном ему оскорблении и существе это оскорбление нанесшем. - Смею надеяться, что их невезение не продлится слишком долго. - Магистр с легким удивлением отметил еле заметную улыбку собеседника и решительное выражение в глубине глаз. Последовавший, спустя секундное промедление ответ хоть и был ожидаем, но от того не менее приятен:

   -Похоже, этим надеждам суждено сбыться в самое ближайшее время. Осталась самая малость....

   -И что же это? - Приподнял бровь маг, лично он не припоминал ничего, что могло бы отсрочить уничтожение вампиров.

   -Эти двое, - король взглядом указал на неподвижных Шевира и Гелиана, - должны быть в полном здравии не больше чем через пол часа иначе надежды так и останутся несбыточными мечтами.

   Эвер молча окинул взглядом спокойное лицо диона, но, натолкнувшись на ледяной взгляд, светившийся не просто силой характера, а магией невиданной мощи решил не отказывать Фарлану в такой мелочи. Хотя бы для того, чтобы позже без помех разобраться в странной природе королевской магии - она слишком сильно отличалась от всего, что маг видел за всю свою жизнь, чтобы ограничивать знакомство с дионом каким-то кратким мигом сотрудничества. Маг собирался выделить пару-тройку столетий на изучение новой расы. Разумеется, спрашивать разрешения у изучаемого объекта он не собирался....

   -Хорошо. Через пол часа эта парочка будет отплясывать на твоем обеденном столе.

   Король только холодно кивнул и исчез, даже не потрудившись встать со стула. Никаких возмущений магического поля Эвер не заметил, и этот необычный факт только подтвердил его намерение обосноваться в Дионе.

   Над тем чтобы наследник Фарлана прекратил изображать труп пришлось изрядно потрудиться. В любое другое время Эвер испытывал бы гордость за свою способность к сильным проклятиям, впрочем, и в данной ситуации, когда от результата зависело исполнение его желаний, маг не стал отрицать собственной силы. Если бы еще не пришлось потом самому распутывать свои же плетения магии было бы вообще замечательно, но, как говорили мудрые мира сего: "нельзя иметь все и сразу". Эвер был с этим изречением решительно не согласен и свои планы менять не собирался.

   Над Шевиром и вовсе не пришлось колдовать, глава дионской разведки сам пришел в себя и теперь маялся дикой головной болью, избавлять от которой Эвер его не собирался. Может быть, если бы маг потратил меньше дорогостоящего зелья то и был бы милосерднее к чужим страданиям, хотя, с учетом его природного равнодушия - вряд ли.

   Прежде чем Его Величество Фарлан соизволил вернуться, маг успел не только сдать на руки обеспокоенным слугам его Высочество, но и достаточно подробно изучить документацию на столе короля. Ничего особенно интересного Эвер не узнал и узнать не мог хотя бы потому, что абсолютно не знал письменности дионов, да и не интересовала его на данный момент политика, гораздо большее внимание привлекало матово-серое зеркало на стене. Отражало оно отвратительно, но излучало очень любопытную магию и будь времени побольше маг непременно попытался бы если не распутать чары, то, по крайней мере, скопировать. К его сожалению Фарлан вернулся ровно через пол часа и тем самым предотвратил поползновения одного излишне любопытного мага на свое имущество к вящему неудовольствию последнего.

   -Разведывательный отряд уже приступил к работе. - Спокойно произнес король, поправляя наручи. - Но мне все-таки хотелось бы соблюсти одну формальность. - С этими словами он вытащил из кармана несколько помятый лист и протянул его магу.

   -Что это? - Тонкая вязь незнакомых символов ровно покрывала поверхность, в самом низу слабо отсвечивал синим размашистый росчерк.

   -Договор. - Фарлан невозмутимо встретил раздраженно-насмешливый взгляд мага. - Наша сделка оговаривалась исключительно устно и, хотя я не вижу причин сомневаться в твоих словах, я также не вижу повода доверять тебе безоговорочно. Пусть эта бумага станет гарантом исполнения условий как твоих, так и моих.

   -И что же здесь написано? - Эвер с усилием подавил пренебрежительную ухмылку. Еще никто не предлагал ему, Мраку Вечности, обзавестись каким-то письменным гарантом выполнения его, Магистра Эвера, условий! Даже принимая во внимание полное неведение Фарлана относительно сил мага было смешно предлагать подобную чушь. Но поскольку предложение имело место быть, то что ж, Магистр с удовольствием подпишет эту ничего не значащую в конечном итоге бумажку.

   -О, всего лишь то, что уже было сказано ранее - ты обеспечиваешь Диону защиту и покровительство Мрака Вечности, а я, в свою очередь, обязуюсь не вникать в суть твоих отношений с тем самым существом. Разумеется, если кто-то из нас двоих не выполнит свою часть договора, то последует наказание.

   -Какое? - Эвер интересовался исключительно из праздного любопытства, ведь что за кара может устрашить бессмертное и практически неуязвимое создание? Никакие стены его не удержат, любые чары можно разрушить хотя бы тем же самым временем, которого у Эвера было больше чем предостаточно....

   -Стандартное. Во всяком случае, в прошлом мире это было лишение магии. - Последние слова не слишком понравились Эверу, но ведь он все равно собирался оказать ту небольшую услугу, которую обещал, тем более что лично ему это не доставляло никаких неудобств.

   Усмехнувшись, маг в последний раз бросил взгляд на ровные строчки договора и поставил свою подпись рядом с королевской. Сам факт, что он, маг которого опасается даже Свет Вечности, письменно закрепляет свои права, развеселил его на столько, что Эвер не просто подписал бесполезный лист, он поставил на нем свою магическую подпись.

   Как только последняя частица чар закрепилась на договоре, Фарлан одним легким небрежным движением сунул его в ворох бумаг и вполне дружелюбно произнес:

   -Думаю, больше нас ничего не задерживает кроме явления Мрака.

   -Не беспокойтесь, Ваше Величество, - усмехнулся Эвер, - он уже здесь.

   Фарлан успел отметить только необычное черное сияние укрывшее мага полностью и тут же схлынувшее, на том месте где мгновение назад стоял самодовольно улыбающийся Эвер теперь был воин, чье лицо скрывалось за ликом клыкастого чудовища. Забрало беззвучно откинулось, повинуясь жесту мага, и король получил подтверждение собственным догадкам - Магистр Эвер был тем самым Мраком Вечности. Это преобразование вызвало лишь еле заметную улыбку Фарлана,... все шло именно так, как он и задумывал....


   Небольшой отряд дионов вовсю разминался в Тарлионе. Раса кровожадных существ даже не стала слушать стандартное превентивное предложение, а тут же всем скопом кинулась в бой. Никто не стал отговаривать агрессивных аборигенов, впрочем, и под руку их никто не толкал, так что они сами были виноваты в понесенных потерях.

   Единственное преимущество вампиров было в численности, но и оно не сильно спасало от внезапно свалившегося на головы противника, который мало того, что обладал не менее быстрой реакцией, так еще и не гнушался исчезать из-под носа и тут же появляться сзади нанося удар в спину. Впервые хозяева Тарлиона встретили подобного противника, разбалованные людской неспособностью защититься от молниеносных атак они не были готовы дать отпор врагу если не превосходившего по силам, то точно равного им самим.

   Ярость и ужас кружили головы вампирам, тяжелый, совсем не такой сладостный, как они привыкли, запах крови сбивал их с толку и только обострившиеся инстинкты позволяли в последний миг увернуться от коротких мечей черноволосых демонов, вторгшихся в Тарлион. В какой-то момент злость поборола страх, и прекратившие обращать внимания на ранения вампиры загнали противника в угол, в том, что это было ошибкой, они убедились, когда к десятке равнодушных убийц присоединились еще двое.

   Белоснежный плащ и темные доспехи одного из новоприбывших похоронили остатки вампирьих надежд - дети крови слишком хорошо знали, кто предпочитает подобный наряд. В том, что это ни кто иной, как Мрак Вечности сомнений не возникало, ибо ни одно живое и разумное существо не рискнуло бы выдавать себя за воплощение вечности.

   -Похоже, тебя здесь хорошо знают. - Обронил Фарлан, глядя на отхлынувшую массу ощерившихся клыками существ. Ничего слишком уж удивительного и опасного в этой объятой ужасом толпе он не увидел. От раздумий его отвлек смех Мрака, тот довольным взглядом окинул пригнувшуюся аудиторию и довольным тоном произнес.

   -И не только здесь, мальчик. Просто у этих существ чересчур хорошая память. Особенно если она связана с мировыми катастрофами.

   Последние слова показались Фарлану слишком уж претенциозными, но кто знает, что здесь происходило при участии этого самовлюбленного мага? В целом прошлое имело не такое уж и большое значение, и как бы то ни было раньше, теперь все изменится. В Тарлионе по крайней мере точно.

   Не обращая более внимания на развлекающегося Мрака, Фарлан повернулся к своим людям, те ждали его стоя на одном колене и склонив головы.

   -Можете встать. - Десятка дионов тут же оказалась на ногах и непроницаемым кольцом окружила своего короля. - Докладывайте.

   -Территория пригодна для добычи полезных ископаемых и применения в сельскохозяйственном секторе, единственным препятствием является местное население....

   -Короче. - Нахмурился Фарлан. Все эти официальные формулировки являлись абсолютно лишними, но говорить по существу, то есть высказывать собственное мнение его подданные могли только после прямого приказа. Если бы не нарушение дисциплины Фарлан давно бы уже отменил весь этот ненужный официоз.

   -Повелитель, эти не покорятся, так что земли можно получить только уничтожив население полностью. Осмелюсь высказаться, что это нерационально.... - Молодой дион смущенно замолчал, глядя на поощрительную улыбку его короля.

   -Ты прав, Ланиан, эти гораздо больше подойдут для нашей боевой коллекции.

   Достаточно было посмотреть на способности сопротивляющихся Мраку вампиров, чтобы понять их ценность как возможной боевой силы. Земли Тарлиона не нужны были Диону, а вот новые, достаточно умелые бойцы могли когда-нибудь и пригодится....

   Отыскав взглядом в толпе залитый кровью белый плащ, Фарлан спокойно направился к Эверу, отряд из верных подданных не подпускал излишне храбрых вампиров к королю, так что тот даже меча не доставал.

   -Достаточно, Эвер, решение принято. - Негромкие слова оторвали мага от процесса убиения очередного кровососа, и он с досадой повернулся к Фарлану.

   -Уже?

   -Не вижу смысла медлить. Противостоять Диону подкрепленного твоим присутствием они не могут, так пусть послужат на его благо. Ты позволишь?

   И прежде чем Эвер успел хоть что-то ответить, нечто холодное и разрушающе-решительное прикоснулось к его силе, направляя и перестраивая потоки магии в незнакомом порядке. Маг мог бы это прекратить, но не посчитал нужным. Глядя в глаза Фарлана и отмечая как они посветлели до темно-фиолетового цвета, Эвер не находил разумных причин отказать повелителю, даже мыслей таких не возникало.... Он ощущал как тонкие сети той самой странной силы источником которой стал сам оплетают непокорно ерошившиеся алые вспышки вампирьих сознаний, чувство безграничной власти захлестнуло Эвера с головой и он посчитал наиболее практичным передать эту власть королю.... Ведь кому как не этому созданию править чужими судьбами?...

   Первым чувством Эвера после того как исчезло странное ощущение была благодарность к Фарлану за то, что избавил его от груза власти и только спустя пару секунд до мага дошло что он потерял. Следом за пониманием пришло раздражение и пока что тихая злость.

   -Что. Это. Было? - Слова с трудом проникали сквозь сжатые зубы.

   -Ничего особенного, всего лишь исполнение твоих обязанностей. - Фарлан холодно взглянул все еще фиолетовыми глазами на закипающего мага.

   -Я не подписывался быть источником.

   -Ты подписался быть защитой Диона. Напитать заклинание подчинения силой, чтобы вампиры не вырвались из-под контроля и не нанесли нам никакого ущерба это, по-твоему, что?

   -Да как ты посмел, щенок?! - Ярость больше не намеревалась скромно ожидать своего часа и гордо шагнула вперед. Лежащие вокруг Эвера и Фарлана тени хищно потянулись к королю, с басовитым гудением темная магия формировалась в одно из наиболее разрушающих заклинаний и видимым черным облаком нависала над головами короля и его спокойно стоявшей гвардии.

   Фарлан устало вздохнул и, подпрыгнув, дотронулся до чудовищной хари, в которую сформировалась магия, раздался тихий звон и вместо смерти на головы дионов посыпались хлопья серого пепла.

   -Прежде чем ты вновь начнешь даром растрачивать свои силы, я хочу тебе кое-что показать. - Перед магом завис тот самый договор, который он самолично подписал пару часов назад, только теперь строки потеряли всю свою непонятность и стали так же легко читаемыми как и древнеэльфийский. - Алфавит Диона становится понятен любому моему подданному, а поскольку ты теперь один из них.... - Эвер не слушал Фарлана, он с жадностью вчитывался в документ и с каждой секундой все больше проникался ужасом совершенного.

   Повелитель Диона не солгал, когда пересказывал содержание договора, он только не уточнил в каких формулировках тот был составлен. Эвер действительно подписался под своими обязательствами как защитника дионов, а поскольку такую честь оказывали только подданным Диона, он заодно подтвердил и свое желание стать этим самым подданным. Навечно. Срок его службы равнялся сроку его подданства.

   С утробным рычанием Эвер попытался разорвать бумагу, но та тут же срослась обратно и, ускользнув от его пальцев, спряталась в кармане королевских штанов.

   -Я даю тебе ровно неделю, на то, чтобы разобраться с тем существом. - Фарлан спокойно развернулся спиной к бурлящему бешенством магу и зашагал к открывшемуся порталу. - По истечении этого срока ты должен быть в Дионе. И да, поздравляю тебя, придворный маг Эвер, с блестящим вступлением в должность.

   Видеть язвительную улыбку на губах этого наглого мальчишки было выше сил Эвера, так что на месте где мигом ранее был портал, раздался ужасающей силы взрыв. Это маленькое опоздание стало последней каплей. Высказав вслух все что он думает об этом поганом мире, маг твердо решил куда он отправится и на ком сорвет свою злость.

   ...Если бы Ювентаний видел в этот момент своего заклятого друга, то раз и навсегда зарекся развлекаться за его счет....


   Но он, волею судьбы, был избавлен от подобного зрелища, вместо разъяренного Мрака перед ним сидел упрямо молчавший император Дэллен с невыразимой тоской в глазах. Этому хотелось тихо и незаметно исчезнуть, но подобное желание было из разряда неосуществимых, и единственно доступным для него оставалось сидение на троне да размышление на тему, почему по идее его подданный позволяет себе приклеивать своего императора заклинанием к неудобному стулу являющемуся символом власти.

   -Дэллен, - ласково начал увещевать непокорного монарха Ювентанй, - давай прекратим весь этот фарс, я тебя отпущу, и мы сейчас же засвидетельствуем свое фи соседям. Не упрямься и не заставляй меня тащить тебя силой.

   Император молча мотнул головой и спрятал выражение лица за с лязгом опустившимся забралом - со времени своего восхождения на трон Дэллен предпочитал не расставаться с броней, и уж тем более не снимать её в присутствии придворного мага. Последний тоскливо вздохнул и постучав по шлему поднял забрало, из глубин на него смотрели наполненные надеждой и отчаянием глаза императора.

   -Дэллен, если там побывал Мрак, то вампиров в Тарлионе больше нет. - Надежда сменилась недоверием. - Хватит трусить, ты же не хочешь потерять такие богатые земли как Тарлион?

   -Чтобы их потерять, нужно ими сначала завладеть, а они мне не принадлежали, так что пусть их кто другой к рукам прибирает! - Буркнул Дэллен и тут же опустил забрало, заметив раздражение на молодом лице.

   -Дэллен, народ не простит тебе, если ты упустишь такой шанс.

   -Я с ним как-нибудь договорюсь. - Глухо донеслось из глубин брони.

   -Ну все...

   -Не надо! - Чувствуя, что заклинание его больше не удерживает, Дэллен слетел с трона и спрятался за ближайшую колонну. - Я согласен! - И тут у него прямо над головой раздалось злорадное:

   -Поздно!

   В последние два дня настроение Ювентания колебалось от "скука смертная кого б пришибить" до "всех убью один останусь" и виной тому был трусливый император никак не желающий прихватить кусок плодородных земель, а за одно и его, мага, сопроводить на встречу с заклятым другом. В том, что Эвер до сих пор срывает злость в Тарлионе, Ювентаний не сомневался благодаря регулярному поступлению доносов. С одной стороны он не понимал, почему Мрак все еще не двинулся на Импар, а с другой мучился резко обострившимся любопытством - что же такого случилось, что все вампиры исчезли, словно их и не было. Получить ответ на этот вопрос можно было только лично посетив покоренный неизвестными город, но без императора соваться туда не хотелось - какой никакой, а Дэллен мог стать щитом и предлогом для знакомства с захватчиками. Император служить дипломатическим идеям Ювентания не хотел и в конце концов тому надоело уговаривать и он решился-таки прибегнуть к силе. Чтобы пощадить свои уши маг вовремя наложил заклинание молчания на отчаянно дергающуюся тушку и решительно поволок оную к порталу.

   Тарлион встретил Ювентания безмолвием и пронесшимся над головой Молотом Тени. Удостоверившись, что стена обвалилась полностью и его не прибьет шальным камнем, Ювентаний выглянул из-за завалов и смог насладится видом сошедшего с ума на нервной почве Эвера. Во всяком случае, глядя на то, с каким остервенением бывшей приятель атакует ни в чем не повинные развалины, светловолосый маг склонялся именно к этой версии. Его раздумья были закончены в тот самый миг, когда Мрак заметил его присутствие и не переключил все внимание на него.

   Вместо ожидаемого шквала смертельных проклятий тишину разрезало шипящее:

   -Это ты во всем виноват, поганец!

   Ювентаний поежился, но рискнул-таки выбраться на открытое место потому как уворачиваться от проклятий лучше на ровной поверхности, а не испещренной всяческими выбоинами и прочими препятствиями.

   -Право слово, друг мой, я думаю, ты преувели..., - Над головой светловолосого мага пронеслась огненная волна, положив конец цивилизованному разговору. Видя что Эвер окончательно рехнулся, Ювентаний здраво рассудил, что своевременное отступление еще никому не навредило и со всех ног пустился за ближайший угол. Посыпавшиеся в спину и на голову обломки вперемешку со щебнем подтвердили правильность выбранного маневра.

   Ни о каких магических и обычных щитах Ювентаний даже и не вспоминал, азарт и острое удовольствие от вполне могущей стать смертельной игры окончательно завладели им. Маг так бы и наслаждался происходящим (А что? Тело молодое, ноги быстрые, реакция хорошая, куда там Эверу с его доспехами догнать хохочущего мальчишку?) если бы не подставленные ноги Дэллена. Споткнувшись об императорские конечности, маг полетел на землю и уже спустя секунду ощутил всю прелесть железной хватки соперника на горле.

   -Ну ладно, пошутили и хватит. - Прохрипел Ювентаний изо всех сил пиная ногами доспехи Мрака, тот ничего не замечал и только усиливал хватку. Припечатав дергающегося юношу к стене, Мрак позволили себе довольно оскалиться. - Эвер, ты же не убьешь кузена. Младшего. Единственного!

   -Тебя надо было придушить еще в колыбели! - Рыкнул Эвер, но тут получил особо чувствительный удар и на время отвлекся. - Все из-за тебя, щенок. - Прошипел маг, когда дыхание вернулось, и обеими руками сжал шею Ювентания.

   Быть позорно, подобно куренку придушенным младшему магу не хотелось, тем более что все веселье кончилось.... Невыносимо яркая вспышка светлой магии ослепила Эвера и пока тот тер слезившиеся глаза, Ювентаний бодро отползал в сторону императора-предателя.

   -Что мычишь, зараза? Разбросался тут ногами... - Продолжая бурчать, маг рывком поставил императора на ноги и, загородившись им как щитом, припустил в сторону ближайших подземелий. - Ничего личного, Дэллен, но ты свинья. От тебя я такой подлянки не ожидал, так что если этот псих тебя ненароком пришибет, то так тебе и надо.

   -Стой, паразит! - Следом за окриком прилетело заклинание и если бы не дрожащий от ужаса император с его пропитанными чарами доспехами, то стоять бы Ювентанию оригинальным памятником самому себе любимому. Осознание данного факта только добавило скорости и видимо благодаря именно этому юноша не смог вовремя затормозить когда из воздуха прямо у него на пути вышел молодой мужчина. Ювентаний успел заметить только удивленно расширившиеся черные глаза, как столкновение совершилось, и все трое полетели на землю. Хуже всех пришлось так не вовремя решившему проверить новые владения Фарлану на которого приземлилась странная парочка. Еще не успевшие полностью зажить раны обдало огнем, но боль тут же стихла отправленная древним заговором на Защиту. Раздавшееся над головой шипение Эвера подтвердило, что беспокойный Защитник не сможет ни коим образом навредить Фарлану не угробив при этом себя. Дион особенно гордился этой маленькой мерой безопасности, которую разработал лично.

   -Неприятно, да? - Ошарашенный болью Эвер никак не отреагировал слишком занятый устранением неприятных последствий проклятущего договора.

   Видя, что помощи от придворного мага не дождешься, Фарлан сам выбрался из-под придавившего его балласта и с неудовольствием заметил, что сшиб его какой-то юнец с непривычно наглым темно-изумрудным взглядом.

   -Ты кто? - Нахмурился парень, но тут заметил тихо приближающегося Эвера и быстро выпалил: - Впрочем, без разницы. - И быстро шмыгнул за спину оторопевшего диона.

   -Что здесь происходит?

   -Отойди и не мешай мне. - Рявкнул маг, уже прикидывая что он сделает с белобрысым поганцем. Под одобрительное кивание Дэллена он потянулся к Ювентанию и был остановлен тихим, но грозным тоном:

   -Эвер, изволь объясниться. - Спокойно перенеся уничижающий взгляд придворного мага, Фарлан перенес свое внимание на существо, чьей защитой стал. Одного взгляда было достаточно чтобы понять кого нужно было ловить на договор, юный маг смотрел на повелителя снизу вверх абсолютно невинным взглядом, но диона это обмануть не могло. Сложно поддаться поверхностным маскам, когда рожден смотреть гораздо глубже, чем порой человек сам может о себе знать....

   Фарлан всегда грубой силе предпочитал изворотливую хитрость, а сейчас перед ним на пыльной раскуроченной мостовой расположилось воплощение именно этих свойств. Диону оставалось только пожалеть, что не этот парень пришел к нему с предложением помощи и пожелать, чтобы ему никогда не пришлось столкнуться в схватке с этим существом, принявшим облик наивного мальчишки лет двадцати.

   -Ты не в праве вмешиваться. - Прорычал Эвер силясь выловить Ювентания, тот шустро избегал захвата одновременно отползая в сторону ближайшего провала в мостовой: что-что, а подземелья Тарлиона Свет Вечности успел изучить весьма неплохо.

   -А, так этот тот самый? - С некоторой долей досады Фарлан бросил последний взгляд на такой завидный экземпляр хитрости и, легко подняв несколько выпавшего из реальности Дэллена, произнес: - Тогда действительно все, что я могу, это удалиться и не мешать. Пойдемте, коллега. - Запихнув слабо протестующего императора в портал, дион покинул место будущей битвы.

   -А теперь-то и погово...- Мрачный тон Эвера был потрачен на пустоту, которая осталась после того, как Ювентаний прочувствовал момент и умудрился улизнуть. И если бы не его волосы, блеснувшие золотом в темноте дальних переходов, все могло закончиться мирно и без разрушений, но, как говориться, не судьба.

   Подземелья Тарлиона радушно приняли в свои пыльные владения светловолосого юношу, ну а тот в ответ не стал разрушать старинных оборонительных ловушек, он даже добавил парочку новых, за что мрачные переходы могли бы его и поблагодарить. Само собой, если бы обладали хоть какими-то зачатками разумности.

   Эвер был разумным существом, по крайней мере до тех пор, пока ему не приходилось вспоминать проделки мерзкого мальчишки, но никакой благодарности он не испытывал. Да и с чего бы, если ему что ни шаг приходилось то пыль собой подметать дабы не быть нанизанным на колья, то молниеносно отбивать атаки алчных до магии теней. Последние получали её столько, что просто были больше не способны ни к чему другому кроме как взорваться снопами обжигающих искр, за которое Эвер был особенно "благодарен" мелкому поганцу. К несчастью для младшего родственника, Мрак Вечности умел избавляться от лишних эмоций и в нужный момент мыслить, не отвлекаясь на клокочущий в душе гнев и всепоглощающую ярость

   Правда Ювентаний об этом не забывал, а потому, когда плита заменяющая дверь в небольшое, но милое сердцу белобрысого экспериментатора убежище разлетелась на мелкие осколки он не только не растерялся, а даже успел метнуть в не ожидавшего такого ответа Эвера парочкой пробирок с неизвестным содержимым. Увы, снаряды не долетели и были уничтожены, не успев причинить никакого существенного вреда.

   -Вылезай, падаль.

   Ювентаний на Эвера не обиделся, он просто схватил с ближайшей полки несколько флаконов и, даже не потрудившись посмотреть что же в них было, смешал содержимое. Едкий дым, понукаемый заклинанием создателя, пополз к темноволосому агрессору и плотно обвил его фигуру. Сквозь мутную завесу послышался кашель вперемешку с яростными ругательствами, что только подстегнуло и так вошедшего в раж Ювентания.

   Мало кто знал какие нежные чувства испытывал Свет Вечности к алхимии и всевозможным экспериментам после которых частенько от лаборатории оставались только светлые воспоминания, да обгоревший фундамент. И уж никто, в том числе бывшие хозяева Малого Зала Алхимии в котором и происходила встреча не представляли что могут сотворить шальные руки Ювентания ведомые его же неукротимой фантазией при наличии богатого выбора реактивов. Вообще-то этого не знал и сам вечно юный экспериментатор, единственное, в чем он мог быть уверенным, так это в том, что ничего мирного и безопасного не получится.

   Данный факт подтверждался регулярно, стоило только магу заполучить хоть какие-то ингредиенты в руки. Сейчас этого добра у него было навалом, так что ничего хорошего Эвера не ждало. Если бы он еще не разбрасывался во все стороны разными сокрушительными и убийственными чарами, то для Ювентания все закончилось бы просто замечательно. Да только противник ему попался беспокойный и вместо запланированного белобрысым магом порядка, содержимое многочисленных склянок спешило оказаться на полу и там уже самовольно смешаться с другими, вступившими в процесс преобразования реактивами. Излишне мощные и оставленные без внимания выбросы магии без дела тоже не остались... неудивительно, что в итоге не только Эвер почувствовал на себе результаты этой гремучей смеси, но и Ювентаний стал догадываться: заманивать озлобленного мага в алхимическую лабораторию, мягко говоря, не стоило...

   Затихло последнее эхо отгремевших взрывов, ворвавшийся сквозняк прогнал едкий дым и удушливый жар, тусклые лучи солнца осторожно проникли в недосягаемую ранее комнату (точнее в то, что от нее осталось) и, не увидев ничего опасного, по-хозяйски расположились на многочисленных кучах щебня. Одна из них тихонько зашевелилась, с приглушенным шуршанием мелкие камешки покатились вниз, их бег все убыстрялся пока, наконец, целый шквал обломков не разлетелся по развалинам. В центре образовавшейся чистой площадки сидел растрепанный, весь в подпалинах, мелких царапинах и странных разноцветных пятнах Эвер. Его отсутствующий взгляд засвидетельствовал присутствующую разруху и устремился куда-то в неведомые дали. Задумчивая тишина была разрушена усталым, но безмерно-довольным голосом:

   -Вот и поговорили.

   Триумф мага был бестактно нарушен ответным шуршанием камней и явления из-под завалов горе-алхимика. Темные глаза недобро прищурились, в руке зло полыхнуло темное пламя, но так и осталось на месте - Эвер не имел привычки добивать неспособных на защиту противников. В том, что младший родственничек именно в таком состоянии буквально кричали весь его потрепанный вид, ошалелый взгляд и залитая кровью половина лица.

   Ювентаний так и не выполз полностью из тесных объятий обломков, он приземлился на каменный пол, и подавать признаков жизни больше не спешил. Такое развитие событий исключительно не устраивало Эвера - одно дело пришибить мелкого поганца собственными руками, и уж совсем другое, если оный окочурится из-за собственной неосмотрительности. Последнее было бы очень даже в духе так и не повзрослевшего за прошедшие тысячелетия мальчишки, он мог сотворить любую пакость лишь бы досадить старшим родственникам. В свое время Эвер подобное стремление поддерживал, но вот когда никого из кровных родичей кроме него самого у Ювентания не осталось, стало ясно, что воспитывать нужно было нахала, а не потакать его прихотям. Понять-то Мрак понял, но вот сделать уже было ничего нельзя - после того как светловолосый пройдоха разменял второе тысячелетие он в принципе перестал прислушиваться к чужому мнению. Хотя оно его и раньше не слишком интересовало....

   Вот и сейчас мальчишка явно вознамерился помереть сам вопреки всем желаниям Эвера. Допускать подобного самоуправства тот не собирался и потому, не слишком аккуратно выдернув побитое тело родственника на открытое место, уже вознамерился облагодетельствовать оное парочкой лечебных затрещин, как натолкнулся на жалобный зеленый взгляд.

   -Бить будешь, да? - Прохрипел Ювентаний. Эвер только выругался сквозь зубы и опустил руку. - Нет, ты бей. Я понимаю, тебе хочется отомстить.... - Голос был слабый и дрожащий. - Я даже не буду пытаться тебя отговаривать. Это ведь твое право защищать пострадавшее имущество...

   -Да от библиотеки осталось не больше чем от этой комнаты! - Не удержался Эвер.

   -А знаешь, мне было стыдно. - Шмыгнул расцарапанным носом мальчишка и кинул еще один жалобно-прощальный взгляд на раздраженного мага. Не подействовало, а жаль, Ювентаний так старался....

   -Да и именно поэтому ты отсиживался в Тарлионе.

   -Не по своей воле! - Возмутился юноша, но вовремя вспомнил, что ему как умирающему подобные бодрые эмоции не положены и тут же сник. - Они меня в пыточной держали. Темной и сырой.

   -Еще скажи, что они над тобой издевались. - Презрительно процедил Эвер. Злиться на этого недоумка уже не хотелось, правда и отпускать без дополнительных увечий тоже.

   -А как же! Они, они, ... - небольшая заминка завершилась трагически-жалобным: - они меня библиотеку свою драить заставляли! А она раз в шесть больше твоей. - Алчный огонек в темных глазах Эвера подтвердил правильность выбранной стратегии и если бы не тщательно разыгрываемый образ, Ювентаний позволил бы себе победно ухмыльнуться. - Ты не представляешь себе, как тяжело находиться в окружении такого подавляющего количества книг и дышать их старой пылью.

   -Старой? - Задумчивый взгляд Эвера был устремлен куда угодно только не на умирающего.

   -Да какой там... древней! А эти каменные таблички? Их же пока с места на место перетащишь.... Знаешь, я не хочу умирать вот так, зная, что ты всегда будешь ненавидеть мою память...

   Смена темы подействовала на Эвера как ушат холодной воды.

   -Где, говоришь, тебя работать заставляли? - Холодно осведомился он. Состояние брата ему категорически не нравилось, еще, не дай Тьма, не успеет все сказать.

   -В библиотеке, она там, недалеко... ты так и не простишь меня? Хотя, конечно, нет...- Зеленый взгляд посветлел, губы Ювентания слабо дрогнули в попытке улыбнуться, судя по его виду, он уже был далеко от раскуроченного подземелья.

   -Где, там? - Парень что-то прошептал, но настолько тихо, что Эверу пришлось присесть рядом и нетерпеливо повторить вопрос. Изумрудный взгляд на миг стал более осмысленным, но момент просветления прошел так быстро, что Мрак только досадливо прошипел.

   -Я не хочу уходить видя в какой ярости ты на меня...

   -Да прощаю я тебя! Прощаю! - Рыкнул Эвер. - Где эта проклятая библиотека?!

   -О!... - Вдохновился Ювентаний. - Она действительно проклята. Скольких людей, эльфов, - юноша слегка запнулся, его глаза удивленно расширились, с губ сорвалось совсем уж тихое: - и драконов убили вампиры, чтобы заполнить её многочисленные полки...

   При упоминании о расе огнедышащих магических тварей у Эвера на радостях чуть сердце не остановилось, он быстро взял себя в руки и сочувственно произнес:

   -Пойдем, наверху тебе будет лучше... - с виду тонкокостный и не такой уж высокий мальчишка оказался отнюдь не легкой ношей, - ... заодно покажешь мне, где над тобой так измывались.

   Болтаясь вниз головой на плече Эвера и чудом успевая увернуться от выступов угрожающих снести ему голову, Ювентаний злорадно подумывал: а не сдохнуть ли прямо сейчас и унести тайну вампирьей библиотеки на тот свет? Что б Эвер в следующий раз думал, прежде чем так обращаться с умирающими.

   Будучи уже в полнее благодушном настроении Мрак по возможности аккуратно уронил тело на мостовую и деловито осведомился:

   -Ну так и где там над тобой измывались?

   -Твое прощение для меня как новый повод к жизни, даже как-то жаль умирать... - Мстительно прохрипел ударившийся о свое жесткое ложе Ювентаний. - Она там в здании с синим камнем над входом. - Немилосердно трясущаяся рука ткнула куда-то в наиболее разрушенный район и тут же упала обратно.

   -Неприятно. - Пробормотал Эвер, с дрожью представляя что он сам, своими руками, мог случайно уничтожить такую ценность. - Ладно, Ювентаний, я тебя прощаю окончательно, покойся с миром.

   -Правда прощаешь?

   -Правда-правда. - Отмахнулся Эвер, с удивлением отмечая, что что-то в его кузене не так. Ставшие белоснежными волосы после такого количества невообразимых химических зелий были скорее закономерностью (маг точно знал, что какая-нибудь гадость все-таки подпортит облик мальчишки), а вот значительно посвежевший вид его насторожил. В конце концов, еще три минуты назад Ювентаний был на последнем издыхании, а сейчас уже сам, без малейшего проявления приближения смерти, вставал на ноги.

   -Что смотришь? - Усмехнулся-таки мальчишка. - Твое прощение и солнечный свет подействовали прямо-таки воскрешающее.

   У Эвера появилось смутное подозрение, что дражайший родственничек устроил ему очередную подлянку...

   От глобальной разборки и возможного повторения боя с использованием магии и подручных средств, Ювентания спасло явление правителя Диона в сопровождении монарха Импара. Последний старательно отводил взгляд и старался не попадаться на глаза своему придворному магу, что оного только забавляло. Он-то знал, что никуда от его мести Дэллен не денется даже если ненароком помрет со страху.

   -Явился. - Злобное шипение вырвавшееся из Эвера было достойно разозленной гадюки, что не могло не порадовать Ювентания.

   -Как я понимаю, драки больше не будет? - Фарлан не выглядел удивленным, хотя и уже не чаял увидеть захваченный город целым или хотя бы относительно невредимым. Этот приятный сюрприз только улучшил и без того замечательное настроение диона.

   -Не факт. - Сквозь зубы процедил Эвер, с подозрением глядя на слишком уж живого белобрысого мага и мрачно принимая тот факт, что изменить подобное положение вещей у него сейчас нет никакой возможности.

   -Значит не будет. - Утвердительно кивнул Фарлан, незаметно выталкивая слегка побледневшего Дэллена вперед. Посветлев еще тона на два, он глубоко вздохнул и хоть тихо, но твердо произнес:

   -Фарлан, представляю тебе своего придворного мага Ювентания, оказавшего мне неоценимую помощь... - Судя по взгляду императора, он оценил бы гораздо больше, если бы Ювентаний вообще никогда в жизни ему не встретился. - И поскольку я еще не выразил всей, испытываемой мной к нему благодарности, то не будешь ли ты так любезен, стать свидетелем этой небольшой сделки?

   Увидев в чуть подрагивающих руках свиток с, теперь уж точно, до боли знакомыми символами Эвер еле удержался от ликующего вопля и чуть было не прослушал дальнейшие слова.

   -Этим договором Император Дэллен закрепляет за вами Ваши привилегии и права, магистр Ювентаний. - Фарлан говорил благожелательно и небрежно, не спуская предостерегающего взгляда со своего заметно оживившегося придворного мага. - Я же, в свою очередь, выступаю свидетелем и гарантирую исполнение этого договора.

   -И что от меня требуется за это счастье? - На лице Ювентания не было видно ни одной эмоции, только в голосе скользнуло легкая нотка подозрения, и тут же была скрыта под напущенным интересом. Светловолосый маг, как и любое другое существо, не обделенное хитростью, мало доверял документам, которые не мог прочесть и уж точно не горел желанием закреплять сомнительные блага за собой.

   -Всего лишь поставить подпись.

   -Не думаю что мне это нужно. - Теперь уже с явным недоверием протянул Ювентаний, глядя на безобидный лист как на ядовитую змею. В его памяти еще было свежо воспоминание о том обещании, что изменило всю его жизнь, а заодно и жизни Эвера с третьим Вечным. Тогда он даже на песке ничего не начертил, просто проорал на всю улицу, что ради любви прекрасной, но неравной ему по положению девы победит саму Смерть. И ведь победил, прогнал от своей души и потом, сколько ни звал, ни искал, так и не смог приманить обратно. А то, что должно было стать доказательством его любви и верности стало вечным напоминаем о двуличности и предательстве....

   -Брось! - Не выдержал Эвер, видя, что братец не собирается соваться в ловушку. - Это же такая мелочь. Что она сможет сделать таким как мы? Но сколько она может дать! Ты же не боишься, в самом-то деле, что это какая-то западня? Ни Фарлану, ни, тем более, твоему запуганному императору это не нужно...

   Ювентаний все еще с сомнением осмотрел непонятные ему символы, благожелательные лица Фарлана и Дэллена, сделал вид, что не заметил нервного тика последнего и остановил свой взгляд на невозмутимо-честном выражении лица брата. И если раньше у него и были какие-то сомнения, то теперь они исчезли окончательно.... Впрочем, что мешало ему рискнуть? Эвер был прав - какая-то никчемная бумажка не нанесет никакого вреда. Особенно если правильно распорядиться своим именем....

   Покрутив в пальцах перо, и бросив для порядка последний недоверчивый взгляд на компанию, Ювентаний аккуратно вывел темными чернилами витиеватую закорючку, и быстро, пока никто не стал её рассматривать, скрутил лист в рулон.

   -Думаю, этого достаточно. - Бодро улыбнулся белобрысый маг, неуважительно запихав свиток в карман своего императора. - Для меня было честью познакомиться с вами, - короткий кивок в сторону недоуменно нахмурившегося Фарлана был быстрым, но безукоризненно вежливым, - счастлив был видеть и тебя, друг мой, - издевательская улыбка вызвала у Эвера стойкое желание подпортить белоснежный ряд зубов парочкой ударов, - ну а с вами, император, я не прощаюсь. - Дэллен было попятился, но был остановлен цепкой рукой сжавшейся на его шее под воротником, так чтобы не смущать зрителей демонстрацией легкого принуждения, без которого имперская власть норовила исчезнуть с глаз долой. - Мы с вами еще очень долго будем видеть друг друга. - Многообещающим тоном произнес Ювентаний, и грозно сверкнув темно-изумрудными глазами, повторил: - Очень долго!

   -Уже покидаете нас? - Протянул Фарлан, с неодобрением глядя на то, как его придворный маг готов разразиться откровенно-злорадным смехом.

   -Дела. - Коротко кивнул Ювентаний, и после короткого, почти незаметного сопротивления, впихнув императора в портал, исчез.

   -Почему ты не предупредил его? - Поинтересовался Фарлан у Эвера, когда последние возмущенные перемещением песчинки окончательно улеглись. Ответа не последовало. Только из здания, над чьим входом тускло отсвечивал обломок синего камня, донеслось разъяренное рычание и последовавший за этим приглушенный вопль, из которого стало ясно, что одному особо низко павшему светловолосому лгуну не самого опрятного вида не следует попадаться магистру Эверу на глаза в ближайшие века.


...339 год от Великого Разделения...


   Дэллен Первый медленно брел по галерее и глубоко вдыхал прохладный воздух. Его изъеденные старостью кости отчаянно нуждались в тепле, но император не променял бы жар пылающего камина на прохладу весеннего воздуха, наполненного запахом свободы. Мстительный Ювентаний сдержал свое слово и в течение ужасных для правителя Импара полутора сот лет оставался рядом, день за днем приводя душу Темного в отчаяние. А потом, одним сырым и ветреным зимним утром он пропал, просто не явился в очередной раз, чтобы покритиковать манеру правления и избавить дворцовые покои от нагромождения недоведенных до конца заклятий и прочего магического мусора. Исчез... и еще пятьдесят лет изводил Дэллена возможностью своего внезапного появления.

   Император помнил, как любой всплеск магии заставлял тело подобраться, а сердце замереть и помнил тот миг, когда чтобы не сойти с ума от постоянного напряжения, он полностью посвятил себя работе. Сутками напролет единственным зрелищем были государственные отчеты, губы разжимались только для отдачи очередного приказа, а глаза немилосердно жгло от перенапряжения. Но он выдержал и подавил свой страх, хотя так и не смог до конца от него избавиться.

   Время шло и даже, казалось бы, выжженный в плоти памяти образ беловолосого мальчишки, этого воплощения ужаса и злорадства поблек и словно выцвел, пока одним прекрасным весенним утром Дэллен не осознал, что не может вспомнить какого цвета был так пугающий его взгляд. В тот день император впервые сел на трон, не опасаясь язвительного голоса из-за плеча, в ту весну он словно заново родился.

   Импар укрепил и расширил свои границы, и Дэллен мог бы по праву им гордится, если бы не помнил как взошел на престол и чего стоила ему эта нежданная и нежеланная власть. Страх, презрение самого себя за слабость перед каким-то юнцом и, чего уж молчать, точно таким же свержением при участии армии мертвецов - все это было слишком для когда-то чересчур гордого и самонадеянного Темного. Пожалуй только в последний год, когда почти все дела были переданы в руки сыновей и дочери Дэллен смог оценить свое творение и испытывать удовольствие от мирной жизни. Да, его старое и одряхлевшее тело уже было не способно удержаться в седле и ощутить всю прелесть стремительной скачки, но зато оно не мешало ему наслаждаться мягкостью кресел и теплыми лучами солнца. Теперь, когда управление империей стало не больше чем формальным смыслом красивого титула, Темный почти не знал что происходит за стенами его замка.

   Где-то далеко, за горной грядой, эльфы Дня все еще пытались побороть расу демонов-дионов, эльфы Ночи усиленно искали наследников безвременно и странно почившего Правителя, ученик некоего Марферна вновь вызвал порождений в надежде получить мировое господство, а гномы старательно создавали какие-то военные сооружения внутри своих территорий. Все значимые события политики и сообщения о них не омрачали дни Дэллена, оседая толстыми кипами отчетов на столах его наследников. Император был счастлив и почти не опечален приближающейся смертью, ведь все-таки он прожил длинную жизнь...

   Воспоминания скрасили недолгий путь до тронного зала, где в лучах света льющегося из огромных окон мерцал темными каменьями старый трон. Дэллен не собирался сидеть на жестком сиденье, чтобы в последний раз ощутить холод символа власти. Он просто желал напоследок взглянуть на свое персональные воплощение проклятия, перевернувшего всю его жизнь,...но если бы он знал, кем занято его место, то умер еще утром.

   Солнечный свет ласково играл серебряными бликами на белоснежных вихрах небрежно развалившегося на сиденье мальчишки и покорно застывал светло-зелеными искрами во взгляде, устремленном на Дэллена. Сердце императора испуганно замерло и, похоже, в этот раз даже не думало вновь начинать биться. Но нет, судорожно дернулось раз другой и не отпустило мигом потухшую душу на свободу.

   Несколько минут утонули в воцарившемся молчании, никто из двоих не собирался говорить. Ювентаний, все такой же и даже помолодевший молча созерцал сгорбленную фигуру иссохшего и изменившегося до неузнаваемости первого императора новой династии. В изумрудном взгляде не было эмоций, и именно это холодное равнодушие вынудило Дэллена нарушить тишину. Собрав остатки мужества, и напомнив себе, что умирающим бояться нечего, Темный произнес тихим надтреснутым голосом:

   -Ты не уступишь место старику?

   -Я много старше тебя, Дэллен. Так что прости мне, что не встаю. - Ровно произнес Ювентаний и, не меняя позы, легким кивком наколдовал мягкое кресло рядом с вцепившимся в посох стариком. Тому ничего не осталось кроме как покорно сесть, тем более что ноги отказывались держать.

   -Ты изменился. Помолодел.

   -Да? - Беловолосый маг обвел спокойным взглядом тронный зал и замер, впившись в поблекнувшие темные глаза. - Ты тоже не остался неизменным.

   -Время оказалось не столь милосердным ко мне.

   -Наверное просто потому, что не имеет подобного свойства. - Пожал плечами Ювентаний.

   -Зачем ты пришел?

   Вместо ответа Ювентаний соскользнул с трона и медленно побрел к тому месту, где когда-то было его любимое окно-бойница, на подоконнике которого он столько провел времени, наблюдая за попыткой людей построить новую империю буквально на осколках старой. Нужно было признаться что хоть и отчасти, но их усилия оправдались. Пусть Импар не стал сильнее темноэльфийского государства Сафь-Аймэль, но теперь хотя бы гномий Гзор-лааг убрал своих лазутчиков из горных владений империи. Жизнь медленно, но верно входила в новое русло лишенное таких острых камней как вампиры, но зато обзаведшееся новшеством в виде коварных сетей Диона. Эта новая раса вела себя на удивление мирно, первой больше не нападала, интриг не плела, да и далеко не все секреты стремилась удержать внутри своего города-государства, что было очень кстати, учитывая общую незащищенность перед совершенно новым способом управления магией, который дионы использовали чуть ли не с пеленок. Мир привыкал жить по-новому, и его жителям приходилось делать то же самое. Разве что только Вечные могли себе позволить проигнорировать изменения и вести себя так, словно ничего не случилось.

   Глядя на небрежно растрепанные волосы светлого Вечного и весь его невозмутимый вид можно было подумать, что он вообще не заметил никаких изменений. О причинах же приведших Ювентания в тронный зал Импара можно было лишь догадываться, потому как делится своими планами маг явно не собирался.

   Во время затянувшегося молчания Дэллен тихо опустился на свое законное место - слабая попытка выглядеть сильнее в глазах Света Вечности могла рассмешить и самого императора, если бы его разум не был одурманен страхом.

   -Не допускаешь мысли, что я просто мог захотеть навестить старого друга? - Внезапно произнес Ювентаний, все также не оборачиваясь.

   -Разве что только добить. - Тихо буркнул себе под нос Дэллен, не спуская настороженного взгляда со спины мага. Но толи его голос оказался недостаточно тихим, толи у Света Вечности слух был излишне чутким, а император вопреки всем своим желаниям получил ответ:

   -Иногда это бывает сродни милосердию. Мне даже жаль, что я не могу оказать тебе подобную услугу. - Усмехнулся маг и, бросив через плечо оценивающий взгляд, добавил: - Впрочем, ты и сам прекрасно справишься.

   -Пришел посмотреть на мои похороны?

   -Пожалуй, нет, этого добра я уже насмотрелся.

   -Так зачем? - И дальше терпеть подобную неопределенность Дэллен уже не мог.

   -Не трудись излишний раз напрягать то, что у тебя называется разумом. Я пришел просто так.

   -Не верю! Ты пришел отравить мои последние часы! Ты...

   -Да-да-да, я страшный и злой изверг. - Отмахнулся Ювентаний, невозмутимо усаживаясь на подоконник как в старые, хоть и не для всех добрые времена. - Но посуди сам: зачем мне омрачать твои последние дни, когда я уже основательно подпортил твою молодость? Хотя это ты так считаешь, я же склонен думать, что сделал тебе великолепный дар.

   -Какой? - Хрипло прокашлял разозленный Дэллен. - Власть?! Она была мне не нужна!

   -Вообще-то я имел в виду жизнь. - Спокойно поправил разбушевавшегося старика маг. - Если бы не я, быть бы тебе съеденным вампирами. Но если ты считаешь подобный исход лучшим, то все еще можно исправить. - Внезапно поднявшийся ветер раздул белое пламя легких занавесей, воздух резко похолодел и прежде чем первые искры инея коснулись мраморного пола, Дэллен понял что это действительно в руках небрежно развалившегося на подоконнике существа. Вернуться на века назад, вновь оказаться брошенным в пыточную Тарлиона, но на этот раз не найти там странного сумасшедшего мальчишку, а сдохнуть подобно жалкой твари, не способной защищаться. Умереть, не зная ужаса, не ощутив Импар своей собственностью, не увидев новой империи и лиц своих детей.... Исчезнуть, так и не пожив пусть и наполненную ужасом, но яркую жизнь.

   -Нет. - Одними губами прошептал Дэллен. - Я не хочу...

   Утих ветер, иней исчез даже не растаяв, а император вдруг увидел перед собой ярко-изумрудные глаза, в которых было только спокойствие и никакой насмешки.

   -Вы, люди, так слабы, что даже не можете определиться со своими желаниями. Вы живете так мало, что не то, что не видите последствий ваших поступков, вы даже не задумываетесь о них. Вы боитесь самых безобидных вещей, если не понимаете их... Но иногда, - Темный изумленно моргнул и когда вновь сфокусировал зрение, то оказалось, что Ювентаний медленно идет к выходу, продолжая говорить: - вы можете не плохо скрасить время. Знаешь ли ты, что проявление вашей глупости одно из самых забавных явлений в мире?

   -Надо полагать, я не плохо смешил тебя все эти годы. - Усмехнулся Дэллен неожиданно ощутив, что страха больше нет. Он исчез, бесследно перестав затенять краски и приглушать звуки.

   - Как не странно, меньше чем я ожидал. - По-мальчишески улыбнулся Ювентаний, но тут же посерьезнел. - Ты спрашивал почему я пришел? Так вот, я не люблю когда меня бояться те, кому этого не положено. Ты император, Дэллен, не самый лучший в истории этой империи, но тем не менее,... так и умирай как положено властителям: без страха в сердце, но с гордостью в глазах.

   Тяжело вздохнув, Дэллен все-таки спросил, когда Ювентаний уже почти дошел до выхода:

   -Так ты приходил попрощаться?

   Маг замер на некоторое время, а потом, развернувшись лицом к старику, произнес:

   -Вообще-то изначально я намеревался свернуть твою тощую шею за тот фокус с договором. Меня, знаешь ли, должность вечного Хранителя империи не сильно вдохновляет, а потом...

   -Что, потом? - Слегка насторожился Дэллен.

   -Потом я подумал, что Эвер попал в однозначно больший капкан, да и империя протянет не так долго, чтобы окончательно мне надоесть, в общем, достаточного повода для убийства не нашлось, поэтому я решил просто попрощаться.

   -Но как же твоя магия?

   -А что с ней? - Недоуменно переспросил Ювентаний, как-то подозрительно хитро щуря глаза.

   -Но ведь в договоре... - Решил неожиданно признаться Дэллен, не иначе как слегка свихнувшись на общем радостном фоне.

   -А, ты об этом... - Беспечно улыбнулся маг. - Внимательно читать бумаги нужно не только тем, кто их подписывает, но и тем, кто на подпись дает. Прощай, Дэллен, веселой жизни твоим наследникам. Хотя, это может, я им и сам обеспечу.

   Уже не глядя на закрывающийся портал, Дэллен спешно призывал тот свиток, что очень долгое время, как он считал, был угрозой его жизни. Наконец, спустя кажущихся бесконечными двух минут, подарок правителя Диона плавно опустился в старческие руки. Все те же неясные символы, суть которых когда-то давно Дэллену передал на словах Фарлан и внизу, рядом с королевскими росчерками скромная надпись, без малейших признаков магии: "Таний". Короткое имя-прозвище, имеющее ровно столько силы над своим хозяином, сколько он сам позволяет....

   Если бы Эвер знал, как легко его младший брат ускользнул от кандалов ответственности... впрочем, узнать оный факт ему предстояло в самое ближайшее время. Диону, да и близлежащим государствам было впору готовиться к очередным потрясениям магического характера, но они не знали о приближающихся событиях и спокойно жили своей жизнью. Только в тронном зале Импара раздался сперва тихий, но вскоре окрепший каркающий смех вечно угрюмого императора, да далеко от человеческого государства, там где Драконье нагорье кольцом обнимало Дион, по дороге спокойно шагал улыбающийся беловолосый мальчишка.


ГШЕР. ЧАСТИ НЕДЕЛИМОГО


Три тысячи триста восемнадцатый год от Великого Разделения. Восьмой день второго месяца лета


   Грязь довольно хлюпала под ногами высокого блондина, следом за ним, увязая по колено в бурой жиже, спешил тощий, очень сутулый человек, чья внешность походила на каким-то чудом поменявшую наружное обличье крысу. В отличие от первого, чья мужественная красота разбила не один десяток женских сердец и являлась источником жгучей смеси из любви, ревности и обожания, второй вызывал в лучшем случае желание накормить.

   Эта странная парочка уже не первый час и не первый день ходила по болоту, распугивая местных жителей, не имеющих ничего общего с разумными расами. Старая болотная кикимора проводила голодным взглядом красавца с сапфировым взглядом, жадно облизнулась и, таясь за каждой кочкой, поплыла за выбранной жертвой. Мелкий был бы более легкой добычей, но кто сказал, что нечисти чуждо чувство прекрасного? Обед гораздо аппетитней, когда он выглядит эстетично....

   -Дастан, я уже видеть не могу это паршивое болото! Если Марферн был такой сильный, то, какого драного демона его умудрились победить два сопляка?!

   -Заткнись, ничтожество, и обращайся ко мне согласно титулу. - Голос у красавца-блондина был не хуже внешности. А вот характер, похоже, подкачал. Но такому совершенству это прощаемо. - Ты как был идиотом, так им и остался. То, что ты не умеешь оценивать противников, гадит, прежде всего, тебе.

   -Чтоб тебя болотная гадюка загрызла, твое герцогство. - Ругнулся заморыш, отбирая у топи сапог.

   -Еще звук и ты будешь искать Марферна на дне. - Герцог резко остановился, заставив кикимору раздосадовано замереть - ведь она была уже так близко!

   -Да зачем он нам теперь нужен? От него и раньше только наказания да нелепые указания были.

   -Это тебе он приказывал, потому что ты как был слугой, так им и остался.

   -А ты, значит, нет? - Светлые глаза мелкого яростно сверкнули.

   -Нет. - Презрительно усмехнулся Дастан. - Марферн всегда ценил ум своих партнеров.

   -Партнер Третьего Вечного! - Презрительно фыркнул сутулый. - Партнер, в котором магии меньше чем в самом паршивом амулете от прыщей!

   -Аккуратнее со словами, смерд. Чтобы убить такое ничтожество как ты, магия не нужна. Меча более чем достаточно.

   -Убей меня, и ты никогда не разбудишь Марферна. - Герцог холодно посмотрел на сутулую фигуру бывшего младшего ученика одного из сильнейших магов Сонорэ, и презрительно скривился:

   -Тебе не разбудить его, даже если ты отдашь всю свою магию без остатка. Этих жалких песчинок не хватит, чтобы засыпать океан его сна.

   -Песчинок, океан,... за что я вас аристократов не терплю, так за подобную никому не нужную чушь. Если я не могу разбудить его, то зачем я тебе нужен, Вэнберг? Я не хочу и дальше служить этому полоумному старику.

   -Ты мне нужен? Не смеши меня. Ты мне должен свою жалкую жизнь. Если бы не я, ты бы уже давно гнил на дне этого болота. - Дастан развернулся и вновь зашагал по еле заметной тропинке, обрадованная кикимора поспешила следом. - Все что от тебя требуется, это использовать те ничтожные знания, что еще остались в твоей тупой голове.

   -Спас он меня, - привычно бурчал горе-колдун себе под нос, следуя за герцогом, - эльфийский ублюдок, из всех достоинств - способность ходить по трясине не проваливаясь, а гонору-то, гонору... больше чем в этой соплячке...убил бы мелкую гадину. И убью. Вот найдем дряхлую развалину, оживим и я буду свободен. Я им всем покажу, кто такой Лигрол Непревзойденный, они захлебнуться в своей крови и будут умалять меня о пощаде... да, умолять. Но я не пощажу их, ни Веларию, ни Ювентания, ни щенка-диона, ни Сонорэ. О да, я уничтожу эту проклятую империю, в которой живут одни слепые самодовольные идиоты, не ценящие настоящих талантов....

   Герцог Вэнберг молча кривил совершенные губы в презрительной гримасе, и даже она, так уродующая черты других людей, бесподобно смотрелась на его идеальном лице. Лигрол был мелкой пешкой, орудием необходимым для достижения поставленной цели в чем-то даже совпадающей со стремлениями самовлюбленного колдуна-недоучки. Дастан также страстно мечтал уничтожить Сонорэ, империю, в которой возможность показывать магические фокусы ценилась больше чем воинское искусство, ум, связи и коварство.

   Подобравшаяся совсем близко болотная жительница резко отпрянула от желанной добычи и ринулась в глубь любимой топи - пусть еда сколь угодно прекрасна на вид, но жрать мясо с гнильцой не станет никакая нечисть. Дух Гшера, прочно въевшийся в обоих путников для магических созданий был подобен ядовитой вони, а усиленный во множество раз ненавистью и вовсе ядом. Нет, жрать такое мясо даже самый распоследний падальщик не стал бы, чего говорить о таком существе с тонкой душевной организацией как кикимора болотная?

   Топи завистливо булькнули и нежно зализали следы удалявшейся парочки - болото было самым обычным, ему было наплевать: маги, лишенные жизни или подданные Гшера, его трясины с одинаковой любовью принимали всех.

Три тысячи триста восемнадцатый год от Великого Разделения. Первый день третьего месяца лета

   Ночь. Звезды ехидно подмигивают с небесного полога. Лунный свет стыдливо прячется за пушистыми облаками, несущими дождь. Вот и славно - жара слишком долго безраздельно властвовала над городом.

   Замок. Светлые камни его стен пышут жаром даже после захода солнца. Их шершавая поверхность ласково скользит под ладонями, но стоит задеть их ногтями и по коже тут же побегут мурашки.

   Тусклый свет в окне. Явно от магического светильника потому как сияет ровно, без всполохов, да и не так ярко, как горела бы свеча. Впрочем, его приглушенного сияния вполне достаточно.

   Тишина. Да и откуда бы здесь взяться повседневному гвалту? Слуги и хозяева спят уже не первый час, охранники тоже люди и пусть их сон не так крепок, но так и попробуйте предаться благостным грезам, опираясь на алебарды или прислонившись к стене пусть и теплой, только явно не такой приятной как подушка. Или подружка - кому как нравится или повезет.

   Каменные плиты двора. Светлее стен, почти белоснежные квадраты, матово сияющие далеко внизу. Еще бы, ведь это самый настоящий мрамор с острова Фенто! Дорогой как самые роскошные золотые украшения и твердый как упрямство продавца, нежелающего сбить цену. Да, действительно твердый. И очень жесткий, так что если что - падать будет больно.

   Я вздохнула, поглубже вогнала Когти между камнями стены, на которой висела в данный момент и прикинула в чем это самое пресловутое "если что" может проявиться. Самым вероятным был отказ заклятия левитации. Что поделать если эти чары отнюдь не были моим коньком, а ситуация требовала применения именно их? Собственно, обстоятельства, вернее причины, загнавшие меня на стену южной башни замка какого-то не шибко приближенного ко двору дворянина, можно было описать одним словом: жадность. Хотя любопытство, азарт и просто желание поразвлечься тоже присутствовали, но все-таки именно благодаря своей алчности и неумению отказывать себе в маленьких прихотях я и оказалась в столь компрометирующем положении.

   Вы считаете, что висение под окном малознакомого мужчины это не компромат, а просто нелепая выходка взбалмошной девчонки? Очень может быть, если только это не делается с целью воровства, а именно им я и собиралась заняться в ближайшие пару минут. Благо момент подходящий: все дрыхнут (кое-кто не без моей помощи, но это уже мелочи), лунный свет не мешает в виду его отсутствия, никого поблизости нет, а вот цель затеваемого мероприятия как раз в наличии. Я прямо-таки кожей чувствовала морозную магию артефакта в виде янтарного ожерелья, покоящегося за стеной. Уже само по себе украшение было великолепным, а уж его магические свойства! Вернее егонеизученные магические свойства манили невероятно.

   И не меня одну - как минимум трех конкурентов мне пришлось запереть в погребе, чтобы спокойно заняться хищением.

   Ну так не будем тянуть время! Оно не резиновое.

   И так, что тут у меня? Решетка? Фи, какие мелочи! Со следящими и сигнальными заклятиями? Фи еще раз! Против таких как я нужен как минимум "щит молний", да и то не факт, что поможет. Так, что дальше? Что? Нет, ну как так можно?! Какой-то паршивый тройной круг оборонных и один купол скрывающих чар! И вся эта вот рухлядь для защиты такого артефакта?! Нет, теперь это просто вопрос чести. Подобные предметы магического искусства не могут находиться у таких безалаберный растяп. Им самое место в руках ответственных и серьезных личностей, таких как я.

   Янтарь, застывший в паутине золота приятно оттянул карман куртки, и я с чистой совестью отправилась обратно на стену. Спускаться вниз было небезопасно, там как раз мелькнула чья-то тень. Ладно если стражник, а если конкурент? От них же урона здоровью куда больше, чем от милых, сонных вояк. Нет, вниз я не полезу. Лучше рискнуть, а заодно и попрактиковаться в этой клятой левитации.

   Камень, камень, еще один. Узкое окно-бойница, очередной ряд камней, верхняя линия парапета, выступ зубца, чьи-то темные сапоги, брюки, плащик и, уй мамочки! лицо моего дражайшего учителя, то есть Магистра Ювентания. Вассар!

   -Так-так-так, а я то гадал, где же вы, достопочтенная Велария, практикуетесь в левитации... - Голос ехидный, руки скрещены на груди, глаза добрые-добрые - мама, роди меня обратно! А я ведь знала! Знала, что так будет! И все равно полезла... - Замерла на месте и не двигаться! - Вот он, долгожданный рявк.

   С трудом проглотив комок в горле, я мысленно представила что меня может ждать за подобную выходку. Возможные последствия не радовали. Причем на столько, что я не раздумывая более ни секунды развеяла заклятие, не дающее мне рухнуть, и камнем полетела вниз. Свободное падение, ветер развевает волосы, ощущение полной невесомости... красота! И страшно до ужаса, только несчастное перемещение никак не получается, даже портал не создашь! Ну и разобьюсь, подумаешь! Зато от Магистра не влетит, а то очень он уж строгий стал после моего посещения подземелий Горды. Нет, определенно, стать оригинальным узором на дорогущем фентийском мраморе мне не дадут, но вот в лягушку превратить - это Танию запросто. Прям как нечего делать! Не хочу быть зеленой и в пупырышку, хочу переместиться! И подальше!

   Довольно ощутимый удар выгнал из головы все бредовые мысли, резкое торможение поспособствовало только прикушенному языку и зажмуриванию глаз. А вот уже последующее мягкое падение в чьи-то твердые руки заставило приподнять веки.

   Только для того, чтобы полюбоваться на брата и его улыбку стойко ассоциирующееся с мордой оголодавшего питона узревшего дичь. Эта змеюка, приходящаяся мне кровным родственником, подмигнула и закинула меня на плечо, твердо придерживая колени во избежание брыканий или побега.

   -Поймал. Кстати, падала она без малейшей страховки.

   Ябеда. А еще брат называется. Хотя... какой спрос с некроманта?

   -Ну за это её отдельное наказание ждет. - Невозмутимо произнес, плавно спланировавший с башни Магистр. Бросив осуждающий взгляд в мою сторону, он кивнул Вирлану: - А сейчас домой, мне не улыбается разбираться с хозяином....

   Тоскливо вздохнув и удобнее устроившись на плече зловредного родственника, я провожала взглядом замок, двор, кусты и аккуратно прикрытую калитку, перелезая через которую так неосторожно брякнулась в колючие заросли. И кто только ввел эту моду на изгороди из шиповника? В прочем, это ерунда, особенно перед вырисовывающимися перспективами. В ближайшем будущем мне явно предстояло выслушать долгую и нудную лекцию о криминальных наклонностях и неспособности эти самые наклонности скрыть. Последнее удручало особо....

   Но что примечательно: артефакт так и остался лежать в моем кармане!


Три тысячи триста восемнадцатый год от Великого Разделения. Пятый день третьего месяца лета.

   Горда, магическая и политическая столица империи Сонорэ, спала. Городу не было дела до событий, разворачивающихся на его улицах, укутанных в сонное молчание летней ночи. Собственно, ничего необычного в происходящем не было: фигура, закутанная в темную материю плаща, невозмутимо шлепала по лужам и весьма беспечно помахивала пухлым кошельком на длинном, богато украшенном золотой нитью шнурке. В ровном свете фонарей вспыхнули и тут же стеснительно угасли мелкие изумруды на черном бархате, мелодично звякнуло содержимое, встретившись со стеной дома... крадущаяся следом особа алчно сжала пальцы и прибавила скорости. Ночная охота обещала быть удачной.

   Никто, ни Горда, ни сырой ветер, даже ночная темнота не увидели как сложились губы в ехидную усмешку и как вспыхнули золотистым светом слишком темные для человеческого рода глаза, скрытые низко надвинутым капюшоном.

   Увесистый кошель описал круг и звонко затормозил о макушку неудачливого воришки. Тело мягко приземлилось в лужу.

   -Это пятнадцатый. С меня хватит, или мне и дальше топтать брусчатку злачных улиц? - Обладатель, вернее обладательница универсально увесистого кошелька невозмутимо поинтересовалась у темноты очередного проулка. Как ни странно, но та ей ответила. Насмешливым, простуженным басом:

   -Еще пять, девочка. И считай, что ты свое наказание отработала.

   -Я могу поинтересоваться, кто именно был автором такой бредовой санкции? - Темнота хохотнула все тем же басом и затихла. Девушка поправила капюшон, обновила иллюзию на мешочке с песком, успешно претворяющимся кошелем, и пошла дальше бороться с преступностью славного города, тихо бурча себе под нос: - И на кой мне надо было самой лезть в ту башню? Сидела бы сейчас дома, а не шушеру всякую по подворотням отлавливала. - Глухой удар, звук упавшего тела и ворчливое: - Шестнадцатый.

   Я уже настроилась на еще как минимум час подобных блужданий, как очередной любитель легких денег незаметно подкрался сзади. Ну это он думал что незаметно. Мне же о его присутствии сообщили чары, так что вопрос что делать и куда бить не возникал. Он вообще ни разу не поднимался за эту ночь, посвященную прореживанию криминальной среды любимого города. Знать бы еще кто мне эту работку подкинул - братишка или все-таки Ювентаний?

   Не сказать что наказание за воровство было таким уж суровым, но Небо! Почему надо было выгонять меня на отработку наказания именно такой ночью?! Сырой, душной, да еще и готовой умыться очередным дождем! Нет, я определенно зла!

   Свое раздражение я выплеснула на несчастном, рискнувшем подкрасться во мраке ночи ко мне безобидной. Мешочек с песком привычно рассек воздух и спикировал на темечко преступного элемента. Возмущенный вопль спугнул притаившуюся за поворотом парочку, на которую я возлагала большие надежды....

   -Больно же! - Ушибленный обиженно прищурил темно-карие глаза.

   -Семнадцатый! - Мстительно бросила я в сторону, где сидел мой провожатый - тоже чем-то провинившийся молодой волшебник, отвечающий в эту ночь за транспортировку "улова". Семнадцатый легко сбросил зачарованную веревку и погрозил темноте кулаком. Оттуда донеслось смущенное:

   -Простите, господин Вирлан. Я рефлекторно.

   -Ну-с, зачем пришел? - Брат неодобрительно покосился на кошелек, которым его только что огрели. - Что? Мне запретили пользоваться боевыми заклятиями.

   -И правильно. Я бы у тебя и это..., - Вирлан непроизвольно потянулся к ушибленному месту, - ...орудие отобрал.

   -Ага, а чем мне тогда маньяков всяких глушить?

   -А что, сонные чары уже запретили?

   -Это не спортивно. - Вирлан фыркнул, но кошелек все-таки отобрал. - Эй!

   -Не эйкай! Домой пошли. И ты....

   -Алесь, господин Вирлан. - Откликнулся будущий телепортист.

   -И ты, Алесь, можешь быть свободен. - Парнишка от радости тут же, не прощаясь, исчез. - Пойдем-пойдем. Хватит уже по ночам шляться.

   -Что-то произошло? - Чтобы меня забирали с отработки всего лишь из-за темного времени суток? Ерунда какая-то.... Раньше Ювентаний что-то не сильно беспокоился, отправляя меня в полнолуние на кладбище постигать тонкости некромантии.

   -Ничего особенного. - Буркнул Вирлан, уверенно сворачивая в очередной, незнакомый лично мне, переулок. Полное отсутствие освещения и наглухо закрытые ставни, нагромождения ящиков и завалы из старого барахла, стены из темно-серого камня под слоем грязи.... Мои хождения по злачным местам не закончены? Весьма приятно, что Риан взял на себя ответственность за смену обстановки, но в районе Серых Духов мне нравилось больше. Там было чище, да и контингент как-то поспокойнее и, чего уж там, гораздо безобиднее.

   -И что мы забыли в квартале Чистильщиков? - Вообще-то, в народе этот район не иначе как Улицами Убийц и не звали. Надо сказать, что название полностью себя оправдывало - в лабиринт этих улиц стражники по одному не совались, а уж добропорядочные и законопослушные граждане и вовсе предпочитали обходить данный район за три квартала. Не могу с полной уверенностью заявить, что брат у меня бережно чтит закон, но ведь и для некромантов эти трущобы не самое безопасное место.

   -Так быстрее.

   -Может, все-таки объяснишь?

   -Может и объясню. - Покладисто кивнул Вирлан и помог мне перелезть через шаткую конструкцию из ящиков, каких-то тряпок и, кажется, одного сопящего тела. - Вот сейчас домой придем и я все объясню.

   -Если ты не забыл, то конкретно я живу на улице Маэстро Лоррелейна. Большой такой дом, прямо напротив королевской резиденции....

   -Но я-то там не живу. - Фыркнул Вирлан. - А идем мы как раз ко мне домой. - Трущобы и не думали заканчиваться, наоборот - вид домов становился обшарпаннее, а встречные лица все более бандитскими.

   Наконец мы вышли к довольно большой площади. Хотя нет, это на первый взгляд да еще и в темноте казалось, что перед глазами раскинулось пустое место, замощенное грязно-зелеными булыжниками. На самом же деле это было самое натуральное болото, в центре которого возвышался трехэтажный особняк, протыкающий своими хищно ощетинившимися шпилями туман. Строение выглядело откровенно мрачно, агрессивно и запущенно, чернота, притаившаяся внутри давила на психику.... Мне понравилось.

   -Твоя хатка?

   Братец с нежностью посмотрел на темную черепицу, грозно нацеленные вверх прутья-копья ограды и гордо произнес:

   -Это мой Дом!

   -Очень миленько, но что мы здесь забыли?

   -Миленько? - Переспросил Вирлан, аккуратно ступая по еле видной дорожке. - Да чтоб ты понимала, мелочь недоученная? Это дом настоящего некроманта! Ты только посмотри на эти шпили! А барельеф? Где ты видела хари страшнее?

   -Утром в зеркале после попойки и не такое увидеть можно. Хотя нет, - я покосилась на жуткую клыкастую физиономию, выглядывающую из тени, - чтобы допиться до такого ни одна печень не выдержит....

   -Откуда такие познания в предмете? - Ехидно поинтересовалась возникшая в дверях фигура. То, что я сперва приняла за саван, оказалось длинными белоснежными волосами Ювентания.

   -И ты здесь. - Мрачно констатировала я, проходя мимо учителя. И чего ему дома-то не сидится? Внутри жилище некроманта было не намного уютнее, чем снаружи. Мебель практически отсутствовала, а та, что еще не развалилась, была укрыта плотным слоем пыли, аналогичный вид имели пол, стены и громоздкая люстра под потолком. С этого предмета древности свисали целые шарфы паутины, а на одном из множества подсвечников я заметила мышь. - Очаровательно. - Я кончиками двух пальцев подняла на уровень глаз смятый листок, испещренный мелкими символами и записями, щедро сдобренными кляксами.

   -Тут небольшой беспорядок. - Бумажка была выхвачена пальцами Вирлана, смята и заброшена в дальний угол. - А вообще, давайте к делу.

   -Неудивительно, что ты живешь либо по гостям, либо на работе. - Ювентаний кончиком сапога отшвырнул прочь иссохший восьмилапый труп. Почему-то это самое "прочь" оказалось в моей стороне. Повинуясь магии, тело пару раз дрогнуло членистыми лапками, перевернулось и шустро поползло к длинным волосам брезгливо парящими в паре миллиметров от пола. К сожалению, диверсия не получилась - Таний вовремя заметил слишком уж активный труп и безжалостно спалил его к паучьей матери. - Хорош баловаться. - Я только ресницами хлопнула, мол, о чем это вы, сударь?

   -Так все-таки, Ювентаний, может объяснишь за какой такой надобностью ты решил использовать мое скромное жилище? Тем более перед таким важным событием как посещение монаршей резиденции?

   -Вообще-то, я собирался здесь переночевать....

   -Жажда экстрима проснулась? - Не удержалась я. Ну а как еще назвать подобную затею?

   -Во мне проснулась старая тяга к алхимии. - Вздохнул Таний.

   -О нет. - Обреченно простонал Вирлан, лично я не поняла чего он так расстроился - учитель у нас всегда был любопытный. Подумаешь, нахимичил чего-нибудь.... - В этот раз дом хоть уцелел?

   -Частично. - Уклончивый ответ и понимающий взгляд брата меня насторожили. - Но жить там все равно сейчас невозможно.

   -Попрошу заметить, что в этом доме тоже. - В доказательство моих слов с потолка спикировал внушительный кусок штукатурки и с грохотом приземлился на стенной подсвечник, тот не выдержал потрясения и мирно отвалился.

   -Наверху есть парочка вполне жилых комнат. - Смирившись с неизбежностью, Вирлан поплелся к лестнице. - Только там почти так же пыльно.

   -Подождите, а что, все гостиницы Горды сегодня разом развалились? - В отличие от брата я была настроена побороться за комфортные условия, потому как выходило, что ремонт затянется надолго, иначе бы не стал Таний так срочно искать жилье.

   -Зачем идти в гостиницу, когда можно переночевать у родственников? - Буркнул Ювентаний, уворачиваясь от очередных занавесок паучьей работы. - Тем более в такое время.... Вирлан, ты хоть иногда здесь убираешь?!

   -Нет, конечно! Это же дом некроманта. - С несколько мечтательным видом протянул братишка, аккуратно перепрыгивая дыру в лестнице. - Здесь все соответствует моему образу старого, слегка сумасшедшего Маэстро, и пусть я появляюсь здесь от силы раз в десятилетие мне этот домишко дорог. - На голову Тания спланировала летучая мышь, задолго до нашего прихода простившаяся с жизнью (это она удачно - учитель таких шуток всякой живности не прощает) и, вызвав легкое волнение в наших рядах, вспыхнула синим пламенем (ну я же говорила, что не прощает). - Очень дорог. - Старательно пряча улыбку, повторил Вирлан.

   Что-то знакомое... Маэстро... Маэстро?! Ну надо же! До недавних событий, произошедших в начале лета, я никогда не слышала о том, что у меня есть брат. Но вот о старом некроманте, повернутом на давних традициях ремесла, была не просто наслышана - еще лет с пяти я мечтала увидеть его вживую (хотя многие сомневались, что сам старикашка еще не превратился в какую-нибудь особо жизнеспособную нечисть). Маэстро настолько чтил заветы Некрерра и прочих древних виртуозов смерти, что поселился в квартале Чистильщиков и даже завел себе персональное болото, полное, по слухам, трупов врагов империи и личных недоброжелателей. Еще рассказывали, что его дом стоит на костях проклятых, а на чердаке под стражей низших демонов обитают призраки самых отпетых убийц, принять которых отказалась даже тьма... И в то же время, не смотря на подобные интригующие и пугающие вымыслы, личность Маэстро была вполне реальна, его услугами пользовались очень многие, и даже баснословно высокая цена не отпугивала клиентов. Впрочем, если учесть, что настоящие некроманты рождались не намного чаще таких же прирожденных целителей, то подобный спрос и соответствующий ценник были вполне закономерны. Но как же все-таки необычно: Маэстро, живая легенда империи - мой брат. Повезло мне!... Наверное.

   Вопреки моим надеждам комнаты действительно можно было назвать пригодными для проживания, отсутствие дыр в полу и стенах, относительная незахломленность пространства и наличие целой мебели - вот и все, что, по мнению Ювентания и Вирлана было необходимо для нормального существования.

   -И как долго мне жить в этом..., - за дверью в коридоре что-то с глухим звуком упало, - ...люксе?

   -Три дня на капитальный ремонт северного крыла, - начал подсчитывать Ювентаний, медленно пятясь к выходу, - еще с полторы недели на отстройку южного. Внутренняя отделка много времени не займет, максимум неделю. Еще два дня на восстановление защиты. - Вирлан, прикинув предварительные сроки, предпочел быстрое отступление. Где-то в дальнем конце коридора хлопнула дверь и опасливо-тихо щелкнул замок. - Плюс на частичное восстановление сада денек-другой.... Совсем недолго!

   Я исподлобья посмотрела на Мага, тот еще на пару шагов приблизился к двери и жизнерадостно улыбнулся. И ведь не шутит мерзавец, точно все поместье разнес.... Это ладно, но какого демона он собрался прописаться в этой дыре на весь срок ремонта? И что еще за посещение королевской резиденции? Почему я ничего о подобном мероприятии не помню?

   -Господин учитель, - от моего официального тона Ювентания основательно перекосило, - не соблаговолите ли вы снизойти до объяснений причин, побудивших вас к принятию такого небезопасного решения, как времяпрепровождение в подобном доме откровенно не соответствующем ни вашему положению в обществе, ни счетам в Банке Империи? - Таний вздохнул и, наконец-то отлепившись от двери, осторожно сел в кресло. Против ожиданий, оно не развалилось. А жаль.

   -Ты помнишь, что у меня несколько,... - он замялся, подбирая более-менее приемлемое слово для характеристики того бардака что назывался отношениями между ним и элитой магической касты, - напряженные взаимоотношения с гильдией магов?

   -Семь попыток убийства, восемнадцать ложных обвинений в заговоре против короны и пара другая сотен проклятий.... Это называется войной на уничтожение, а не напряженными отношениями.

   -Десять.

   -Чего десять? - Не поняла я.

   -Десять покушений. - Охотно поправил Таний. - Сегодня утром было как раз последнее.

   -Так это из-за него я лишилась своей любимой кровати?

   -Нет. Это я действительно алхимией в подвале баловался. Что меня и спасло в итоге.

   -А нападавших?

   -А чего их спасать? Они же мне не доброго здоровья пожелать шли. - Пожал плечами Маг и поджал под себя ноги, сразу став таким расслабленным и по-домашнему спокойным. - Вообще пора с этой войной кончать, от неё сплошные убытки.

   -С чего все началось-то?

   -С Вирлана. Угораздило же меня согласиться на просьбу вашего папаши и взять этого мелкого паразита в ученики. Гильдии это не понравилось, как же, без их согласия обошелся! - Хмыкнул Маг. - А уж когда открылось, что брат у тебя Магистр с невероятными способностями к некромантии, то их и вовсе переклинило. Они, наверное, раз сорок присылали мне "приглашения" на официальные разбирательства по поводу моего беспардонно-наглого поведения. Разумеется, никуда я не пошел. Оно мне надо? Своих дел хватало, тем более, что Вирлан не намного лучше вел себя в детстве чем ты, так что приходилось чуть ли не каждую неделю устраивать разбирательства со стражей или недовольными дворянами. Это он еще не каждый раз попадался, а то я совсем бы разорился, выплачивая штрафы и возмещения ущерба. Кстати, пока не забыл: еще раз попадешься на воровстве - уши надеру и сдам не перевоспитание Паларию. - Я вздрогнула, вспомнив вредного старикашку. Вот уж действительно, к такому попадешь - не то, что законопослушным гражданином станешь, так еще и заикание с нервным тиком и психическим расстройством заработаешь.

   -А если не попадусь? - Вопрос был очень даже насущным в виду того, что я нацелилась еще на два артефакта неподлежащих ни покупке, ни свободному доступу в исследовательских целях.

   -Тогда сколько угодно! - Махнул рукой учитель.

   -Так что там с войной-то?

   -Да ничего особенного: гильдия бесится до сих пор и тщательно ищет способ от меня избавиться. Как видишь, пока безуспешно.

   -А то, что ты воспитываешь второго Мага? Это ничего? - Таний резко поскучнел.

   -А вот это, моя дорогая, и есть одна из причин, почему мы будем жить здесь, а не в ином месте. Пока что они не знают о твоем существовании как о Магистре. Официально, ты всего лишь моя младшая ученица, способная, но не более того... была. После триумфального явления вашего трио в ночь Равновесия, у гильдии появились подозрения, которые они сейчас тщательно проверяют.

   -А что мы сделали-то? - Действительно. Ничего глобального наша компания не натворила, видимо потому, что не успела.

   -Собственно, как трио - ничего особенного. Но тебя же угораздило облапать меч Дэллена на глазах у всего Верховного Круга Тайного Совета. Всего-то голыми руками схватила под завязку заряженный темный артефакт. - От улыбки Тания мне стало зябко. Насколько я помню, артефакты-хранители, такие как меч первого императора новой династии, категорически нельзя трогать обычным смертным. А все потому, что достаточно одного прикосновения и вся мерзость, запертая внутри, хлынет к недотепе и тогда ничего хорошего не выйдет. Магия будет требовать свободы и медленно изменять сущность волшебника, ясное дело, что не в лучшую сторону. Без последствий можно обойтись в том случае, если дальше морально развращаться человеку просто некуда, в смысле: большим гадом уже не стать. Хотя и тогда можно предположить, что последует попытка захвата власти, или просто всякие зверства.

   Правда есть и второе "если": когда артефакт попадает в руки Магистра Мрака. А уж этих созданий страшатся куда больше, чем обычных мерзавцев до зубов вооруженных всякими смертоубийственными игрушками. И ведь непонятно почему бояться: за последние пару тысячелетий не рождалось ни одного подобного создания. Да, были там, в далеком прошлом подобные субъекты, но что-то они не сильно хулиганили - разгром парочки другой армий сущие мелочи. Этим почти каждый правитель страдает, и ничего, их же всем магическим миром не пытаются убить. Кстати, абсолютно непонятно, почему тогда Магистры Света так же не пользуются благосклонностью среди магического общества - эти же по идее просто воплощение идеала и добродетелей.

   И именно поэтому я ни на сколечко не верила, что Вирлан является этим самым Магом Света, во-первых, он некромант. Занятие это пусть и почетное, но явно не способствующее соблюдению законов как юридических, так и моральных. Одно поднятие зомби чего стоит (если без лицензии, то десять лет на рудниках; а если с разрешением, но для незаконного применения, то минимум восемь и выше в зависимости от последствий). Во-вторых, у Вирлана еще в юношестве было два привлечения к суду, одно за мошенничество, а второе... да, в принципе, за то же. И это только те, о которых я знаю. В общем, как ни крути, а на нравственный идеал Магистр Вирлан не тянет ни коим образом.

   -И к какой версии они склоняются?

   -Разумеется к самой маловероятной, но как раз правильной. - Потянулся в кресле Таний, мебель не выдержала такого обращения и сухо хрупнув, попрощалось со спинкой.

   -Да какой из меня Магистр Мрака? - Отмахнулась я. Мысль была, мягко скажем, бредовая. С моими способностями к целительству я в принципе не могла пользоваться черной магией. Теоретически. До проверки как-то не доходило.

   -Самый естественный. Молодой, неопытный, даже, можно сказать, спящий, но самый что ни на есть натуральный.

   -Вот уж спасибо на добром слове. - И как только Таний в подобный бред верит?

   -Не за что. Ты все равно не поверишь, пока носом не ткнешься. Выходку с мечом, могу поспорить, уже списала на меня, мол, я его очистить успел. - Я кивнула. А что? Полил же он его какой-то гадостью, да и не почувствовала я ничего. - Ну-ну. Вот проснутся твои способности, тогда ты проникнешься, но поскольку это будет не скоро, то зачем я тебе буду лишней информацией мозг забивать?

   -Информация лишней не бывает.

   -Ага, бывает память дырявая и нежелание эту информацию усваивать. Это мы уже проходили с твоим обучением левитации. Ты же пока с крыши не рухнула, так летать и не научилась, да и сейчас, - он усмехнулся, - птица из тебя та еще.

   -Мелочи какие. Вирлан вон до сих пор перемещаться толком не умеет.

   -Ты тоже. И не смей говорить, что я тебя не учил. - На лице Ювентания мелькнула задумчивость. - Хотя, вы тут абсолютно ни при чем. Все дело в вашей крови.

   -Извини, Таний, но тогда должно быть наоборот - дионы же прирожденные телепортисты. А если мне не изменяет память, то в нас с Вирланом достаточно большая часть крови дионов. - За окном громыхнуло и в стекла забарабанили струи дождя. Погода в Горде как обычно была изменчива подобно желаниям капризной дамы.

   Ювентаний устало зевнул и, подперев рукой подбородок, сонно сказал:

   -Да с вашей кровью та еще головоломка. Мать чистокровная дионка в кто его знает каком поколении, папаша родился как минимум наполовину эльфом Ночи и, кажется, на треть все-таки вампиром - кровь хоть не пил, но окружающим попортил её изрядно. Та треть, что приходится на вашу бабку-человека тоже под сомнением, потому как давно покойная графиня Нельферия отличалась слишком откровенной красотой и чуть заостренными ушками. Её и за человека принимали только из-за светлых волос, тактично умалчивая о прадеде, эльфе Дня. И ведь, несмотря на такую сомнительную наследственность, очаровательная была женщина, - мягкая улыбка растянула губы Мага, - потрясающе пела и рисовала, а уж как яды варила! - Его локоть соскользнул с ручки и Таний немного взбодрился. - Ну да не будем о древнем. Можно с полной уверенностью сказать, что вы с Вирланом тэлэм, но вот в сторону какой расы это уже, извини, тайная покрытая мраком.

   Ювентаний легко встал с кресла и явно вознамерился идти спать. Рановато собрался, вот еще пару секунд, чтобы переварить информацию о моих предках и я столько вопросов задам - сам не рад будет, что рассказал. Хотя, он, скорее всего, уже раскаивается... что ж, сам виноват! Я еще узнать хочу про отца! Или хотя бы причину, по которой и учитель, и брат так старательно замалчивают его имя и местоположение.

   -К дионам, скорее всего, их крови в нас несравненно больше. Но...

   -Но, если принять во внимание еще и тот факт, - перебил меня сонный Таний, которого как-то неожиданно потянуло на откровения, - что отец ваш живет в Дионе не одно тысячелетие, и пережил рождение не одного, и даже не двух наследников, то можно предположить что вы самые что ни на есть настоящие кайлары.

   -И что мешает не предположить, а подтвердить?

   -Да множество фактов! Во-первых, откровенно враждебные отношения с пространственной магией, во-вторых, я понятия не имею подвержена ли кровь Вечных изменениям и, в-третьих, - учитель несколько замялся, словно размышляя говорить или нет, - среди дионов не рождалось ни одного Магистра. Эта раса более приспособлена для военных действий, чем пресловутые эльфы Ночи. Возможно потому эти ушастые так и не решились вступить в открытую конфронтацию с дионами.

   -Я помню, что самые сильные маги и большинство Магистров рождаются среди людей, но ты же сам сказал, что доля людской крови в нас очень мала.

   -Вот именно, и....

   -А ты уверен, что она, эта доля, вообще есть? - Перебила я Мага. Тот чему-то усмехнулся и пояснил:

   -Уверен. Именно она и делает нас родственниками, довольно дальними, и самыми, как ни смешно, близкими. Чтобы ты не утруждала себя глупыми вопросами, скажу сразу: та самая графиня Нельферия приходилась мне троюродной тетушкой. Но ты меня перебила, а сказать я хотел следующее: с учетом вашей родословной сама возможность рождения сильных волшебников была довольно призрачна, а уж появление на свет Магистров Света и Мрака, да еще в одном поколении и вовсе чудо.

   -Это хорошо? - Взгляд Ювентания изменился, теперь в темно-зеленых глазах на юном лице отражались прожитые века, старческая тоска не коснулась их, откровенно-обескураживающая мудрость не ослепляла,... просто имело место быть отражение жизненного опыта. Взгляд был холодным и твердым как лед, решимость и способность добиваться желаемого - вот, пожалуй, самые яркие компоненты странного коктейля, но не это заставило меня поежиться. Таний был абсолютно серьезен, ни одной искры смеха всегда сверкающих в его взоре не засвечивали те опыт и бездну веков, что раньше скрывались за плотной завесой беспечности пополам с нахальством.

   -Время решит. - И голос под стать взгляду: уверенный, с властными нотками.

   Видимо Ювентаний решил, что хватит с меня потрясений, и тихо пожелав своим обычным чуть насмешливым тоном спокойных остатков ночи, растворился в темноте коридора. Я дождалась щелчка замка, и на цыпочках пошла к Вирлану. Уснуть мне все едино не удастся, а вопросов много. Да и с какой такой стати братец должен спокойно храпеть в подушку, когда у меня в комнате сквозняки гуляют, с подоконника течет, а за стенкой гремит толи ветер, толи упырь какой-то?

   Особняк удручающе скрипел и жалобно стонал, встречая атаки непогоды; паркет под ногами же наоборот стоически молчал лишь изредка недовольно покряхтывая, принимая напор каблуков. Из-под дальней двери опасливо выбивался свет, непроизвольно закладывая все еще не спящего хозяина дома, к которому я и направлялась.

   На тихий стук с двери отвалился декоративный элемент и выглянул Вирлан. Он был уже без уличной куртки, на его черной рубашке светлело белое пятно. Точно такие же светлые полосы произвольно расположились на руках и лице брата. От удивления я задала совсем не тот вопрос, что собиралась:

   -Ты чем занимаешься? - Вирлан звонко чихнул, шмыгнул носом и отсутствующим взглядом вперился в стену за моей спиной.

   -Сплю. - Глухим голосом произнес он. - Вернее пытаюсь. Тебе что-то надо?

   -Поговорить.

   -Аудиенции исключительно после рассвета и дачи взятки в виде завтрака. - Вирлан попытался захлопнуть дверь точно так же, как только что закрыл глаза. Ага, как же! - Ну чего тебе? Видишь за окном чернота? Так вот, это не грязь! Это просто ночь на дворе, а ночью люди спят.

   -Мы с тобой не люди. Мы с тобой не пойми кто....

   -Рассказал-таки? - Приподнял левое веко Вирлан. - Вот ведь старый веник, не мог хотя бы до утра подождать. Кстати, а ты не подождешь? - В приоткрытом глазе появилась мольба. - Часиков десять?

   -Ну Вирлан! У меня не так уж много вопросов....

   -Сестренка, милая, любимая, обожаемая, единственная! - Гнусаво завел шарманку сонный некромант. - Не нервируй старшего братика, пока тот не вспомнил о своем побочном заработке, допускающем устранение таких вот милых, любимых, обожаемых и единственных родственников. Спокойной ночи, бодрого утра, доброго дня,... в общем, меня не беспокоить я впал в спячку чего и тебе желаю. - Не успела я и рта раскрыть, как передо мной оказалась дверь, закрытая самым хамским образом.

   -Ну Вирлан! - Последняя попытка не возымела успеха, только из комнаты донеслось: "Я сплю!" и все стихло. Ну что ж, не судьба.


   День не задался с самого утра. Проснулась я с первыми лучами солнца и исключительно потому, что меня разбудил возмутительно бодрый для столь раннего часа Таний. Учитель подло вылил на меня часть той воды, что не успела за ночь стечь на пол и задержалась между рамами, разумеется, после такого "будильника" спать было уже не просто невозможно, а элементарно противно. Только-только я успела натянуть вчерашнее платье и справиться с такой деталью как корсет, в мою комнату ввалился Вирлан и, буркнув: "Ты меня не видела", скрылся под кроватью. Зашедший следом Ювентаний ничего не спрашивая и лишь еще раз пожелав мрачным голосом доброго утра, вытащил из убежища братца и за шиворот утащил из моих апартаментов. Я не совсем поняла к чему была брошена фраза: "Ты все-таки пойдешь туда, паршивый ты некромантишка", но зато мне сразу стало ясно, что день будет неспокойным. Потому как если уж Ювентаний начинал с самого утра бурчать и всех строить, то это у него, как правило, затягивалось на день, а то и на двое полноценных в плане нервотрепки суток.

   По истечении получаса посвященного мною попыткам достать из досок отломавшийся каблук, в комнате появился усталый и местами очень пыльный Хэфео. В руках у него была корзинка с едой и еще какой-то куль с неидентифицируемым содержимым. Секретарь Тания аккуратно сгрузил свою ношу на кровать и только потом подал голос:

   -Доброе утро, госпожа.

   -В каком месте оно доброе, почтенный? - Стоя на коленях и вцепившись обеими руками в распроклятый каблук, буркнула я.

   -Леди не престало выражаться в подобном саркастичном тоне. - Не удержался от очередного нравоучения педантичный секретарь.

   -Если уж на то пошло, то леди вообще-то не престало стоять в раскоряку над обломками обуви, спать в подобной дыре и шляться по ночам в сомнительных местах опять же с весьма сомнительными целями.... Да поддайся же ты, поганец! - Каблук таки освободился от деревянного плена, но вот я весьма неудачно растянулась на полу прямо в том месте, где вчера было озеро, а сегодня осталась грязная лужа. Хэфео тут же поднял меня, но, посмотрев с сомнением на окончательно испорченное платье, отряхивать не стал, только задумчиво произнес:

   -Ванна все равно была необходима.

   -Это на что вы намекаете, почтенный? - Я сердито уперла руки в боки. - Это вы меня оскорбить хотите? - Да, я вчера ходила много где, но мой внешний вид был очень даже приличным!

   -Ну что вы, госпожа! Я только хотел сказать, что для посещения запланированного мероприятия вам все равно пришлось бы привести себя в соответствующий вид. Ничего оскорбительно я не имел в виду. - Искренне возмутился секретарь и развернул принесенный куль, который оказался платьем.

   Белоснежная ткань, тончайшее золото вышивки подола и лифа, хрупкая золотистая изморозь узоров на плечах.... Держу пари, что знаю смысл переплетения линий на правом рукаве! Цветок, перетекающий в извилистый кинжал - знак одной боевой школы, не входящей ни в гильдию магов, ни в гильдию наемников, но тем не мене успешно существующей уже второе тысячелетие. Пожалуй, единственное заведение, выпускающее профессиональных телохранителей женского пола, так что, пусть шикарная, изящная и очень женственная, но у меня на кровати лежала самая настоящая форма. Официальное облачение выпускницы школы для благородных девиц леди Сенталь.... Нет, может у меня и провалы в памяти, но не настолько же! Да я просто физически не могла получить право на ношение всей этой роскоши хотя бы потому, что обучение в заведении леди Сенталь начинается с трех лет и заканчивается минимум в двадцать два, а заочного отделения и экстерната, понятное дело, не предусмотрено.

   -И как это понимать? - Я тоскливо вздохнула рассматривая полный комплект: само платье с подрезом под грудью и очень длинным подолом на запахе, которым очень удобно пользоваться, когда на бедре закреплены метательные кинжалы; наверняка плотно облегающие бриджи, надевающиеся под платье дабы не опозориться и чувствовать себя комфортно в случае драки. Должен быть еще один предмет, я точно помню.... Искомое обнаружилось под ворохом легчайшей ткани - сапоги-чулки с очень тонкой кожаной подошвой, этакие чешки до колена незаменимые, чтобы красться по натертому паркету и тихо, но быстро убегать. Вдобавок ко всему, все это добро было непрактично-белоснежным, начиная с верхнего наряда и заканчивая обувью.

   -Сегодня вечером вы в сопровождении Магистра Ювентания посетите императорский дворец, в котором проводится ежегодный прием Личного Совета его императорского Величества Кальтарна Четвертого.

   -Согласно этой форме, - я кивнула в сторону кровати, - сопровождать должен будет не Таний, а я его. Причем во вполне конкретной роли. Почтенный, не желаете ли объяснить с чего бы вдруг Ювентаний в качестве телохранителя решил взять меня? С чего вообще он решил взять телохранителя?

   -Велария, ты вполне можешь спросить все это у меня лично, а не мучить моего секретаря, на котором и так лежит контроль за ремонтом дома. - Таний невозмутимо шагнул в комнату и, поздоровавшись с помощником, уселся на кровать рядом с платьем. - Хэфео, ты иди. Дальше я сам. - Секретарь коротко поклонился прощаясь и вышел из комнаты.

   -Так что ты затеял?

   -Ничего особенного, - улыбнулся учитель, и не думая отводить взгляд с проказливыми искрами, - просто я решил, что пора тебя вывести в свет.

   -Но почему в таком качестве?

   -А чем оно хуже любого другого? - Пожал плечами Маг. - Хотя нет. Образ телохранительницы однозначно безопаснее образа потенциального Магистра Мрака.

   -А просто как ученицу ты меня взять с собой не можешь?

   -Нет, конечно. Это же не обычный бал которые устраиваются чуть ли не каждую неделю. На прием Личного Совета имеют доступ только лица в этот Совет входящие и телохранители вышеупомянутых лиц.

   -Ну так оставь меня дома. Мне и даром не сдалось сидеть за одним столом с кучей твердолобых вояк, которые свято уверены, что женщинам не место в любых профессиях, связанных с войной. А уж любоваться весь вечер на физиономии аристократов... брр! Увольте! - Ювентаний покаянно вздохнул, встал с кровати, с показательной тщательностью разгладил складки на домашней мантии и покорно произнес:

   -Как пожелаешь. - На самом выходе он чуть обернулся и как бы невзначай добавил: - Я рассчитывал временно, на правах члена Совета пожить во дворце, но раз уж тебе так понравился этот дом, то так и быть оставайся. - Месяц жить во дворце или этой дыре? Да к демонам все трудности поведения выпускницы леди Сенталь!

   -Таний, стой! Во сколько прием?

   -В десять спускайся в то, что Вирлан называет холлом. - Насмешливо произнес Таний.

   Закрыв за учителем дверь и, наконец-то, оставшись одна, я устроилась на подоконнике и принялась изучать содержимое корзинки. Помимо еды там обнаружилась книга "Этикет. Искусство манер". Я, не задумываясь, убрала подальше это может для кого-то и увлекательное, но только не для меня чтиво. Хэфео оказался верен себе в попытках научить меня настоящему этикету, а не тому, как он считал подобию, что я с легкостью освоила под руководством Тания. И если верному секретарю Мага приходилось буквально стоять у меня за спиной, чтобы я не вздумала удрать, а прилежно штудировала всяческие справочники молодых леди и энциклопедии благовоспитанных девиц, то Ювентанию оказалось достаточным рассказать все самому и подсунуть мне всего одну книжицу, которая, как сейчас помню, называлась: "Этикет. Искусство улыбаться врагам". Эх, детство,... куда ж ты так быстро ушло?

   Из нечаянно перевернутой корзинки выкатилось яблоко и, оставив яркий след в слое пыли, замерло у самой руки. Стоило только пальцам коснуться наливного бочка, как в памяти вспыхнуло воспоминание: раннее лето, опушка, освещаемая светом костра и раздраженный дион, швыряющий огрызок в Вирлана.... Ну надо же, я до сих пор не могу заставить себя забыть то путешествие и Лекса, этого оболтуса монаршего происхождения. Жаль, конечно, что его все-таки вернули в Дион, но ведь так и должно было случиться - проводники Магистров после выполнения своих функций не остаются рядом с игрушками госпожи-магии. Они умирают, таинственно исчезают и просто уходят, но никогда не остаются, чтобы не ослаблять и не отвлекать Магов от их истинного дела - служения силе породившей их.

   Когда Лекса забирали родственники, я действительно не хотела его отпускать, а сейчас начинала понимать, что если бы не Ювентаний с его обещанием вернуть младшего дионского принца, то быть бы моему проводнику мертвым. Одно дело понимание, а другое чувства - знала бы, что буду так скучать по этому шулеру, ни за что не сунулась бы в тот трактир в Оласе. Но ничего уже не поделаешь, и вряд ли я еще когда-нибудь увижу Фарлэкса Дионского.

   Несмотря на довольно грустные мысли, настроение у меня не испортилось, а уж когда под окном мелькнула крадущаяся фигура брата, то и вовсе улучшилось. На то чтобы выйти на улицу мне понадобилось меньше минуты - все-таки левитация великая вещь! Особенно когда лестница под твоими ногами начинает рушиться.

   -Стой, подлый некромант! - Вирлан нервно дернулся и попытался смыться, но потом до него дошло, что рычание принадлежало не Ювентанию, а его милой младшей сестренке и остановился. Когда он обернулся в мою сторону, в карих глазах пылало возмущение пополам с досадой.

   -Я сейчас утоплю тебя в этом болоте, а старому венику скажу, что так и было.

   -А правда что в этом болоте плавает уйма имперских и лично твоих врагов? - Вирлан с подозрением оглянулся на темные провалы окон, и, подцепив меня под локоток, быстрым темпом направился к тропинке, ведущей в мир цивилизованных и не очень жителей славной столицы империи Сонорэ, изначально называвшейся Импар. Вспомнить бы еще к какому событию было приурочено переименование, но увы - эти и многие другие знания в обнимку с воспоминаниями были все еще не доступны для моей персоны.

   -Во-первых, не плавает, а мирно покоится на дне, ожидая того момента, когда империи понадобятся безотказные и дешевые воины. Во-вторых, не уйма, а всего тринадцать, и, в-третьих, лично у меня врагов нет. - Он немного помолчал, и все-таки добавил: - Теперь. - Клубы густого тумана скрыли нас от возможных наблюдателей и Вирлан успокоился, правда настроение у него все равно осталось отвратительным. - Тебе чего дома не сиделось?

   -Наверно потому, что мой дом находится в плачевном состоянии после экспериментов знакомого нам обоим человека, а те развалины, в которых мы ночевали даже приютом для нищих назвать сложно, не то, что домом.

   -Старый веник определенно тебя разбаловал. - Мрачно констатировал Вирлан.

   -Ты еще скажи, что тебя Таний голодом морил и держал в сарае для садового инвентаря.

   -И меня разбаловал. - Невозмутимо кивнул брат. - Я не отрицаю и не жалуюсь. Просто довожу до твоего сведения.

   -А куда мы идем? - Нас окружали серые стены квартала Чистильщиков, утреннее солнце было не в силах добавить жизни этому месту.

   -Я иду завтракать, а куда собираешься ты, я не имею ни малейшего понятия. - Пожал плечами Вирлан и остановился перед темной, чуть покосившейся дверью, над которой висела неприметная табличка. Доски давно сравнялись по цвету и толщине грязи со стенами, но на вывеске все еще можно было прочитать название "Дохлый пес".

   -Не бережешь ты себя, братец. - Я с сомнением посмотрела на подозрительно повеселевшего Риана, тот согласно кивнул, и подтолкнул меня к двери.

   -Пошли вместе не побережемся, не отставлять же тебя одну в таком месте.

   -Волнуешься?

   -Еще бы! Ты тут половину района разнесешь, а отвечать перед старым веником придется мне. Иди давай.

   Стоило только нам перешагнуть порог, как нас встретил внушительных размеров вышибала, он презрительным взглядом прошелся по невзрачной темной одежде Вирлана, довольно хмыкнул на мой расшитый серебряной нитью плащ и, скрестив руки на груди, небрежно бросил Риану:

   -Катись отсюда, таким господам здесь не место. А ты, цыпочка, платить-то чем будешь? Учти, деньги с баб мы не берем. - Ответить мне не дал Вирлан, братишка гадостно ухмыльнулся и гнусаво проорал на весь зал:

   -Сворг! Тащи сюда свой зад! У тебя тут какая-то мышь на меня рот разевает!

   -Ах ты молокосос.... - Рыкнул громила, закатывая рукава грязной рубашки и надвигаясь на нас. Я благоразумно шагнула в сторону, потому как в избиении невежественных остолопов участвовать не хотелось точно так же, как и помогать не в меру самоуверенным родственникам.

   Но драки не случилось. Увесистая поварешка огрела по шее вышибалу и тот растерянно замер. Из-за его спины шагнул, вернее спрыгнул со стола самый натуральный гном: низкий, крепкий и очень бородатый. Житель подземелий еще раз замахнулся своим грозным оружием на здоровяка, который был выше его раза в два с половиной и зычным басом рявкнул:

   -Ты на кого пасть разинул, топор тебе в печенку и кирку в задницу?! Запомни этого парня, и рот не смей открывать в его присутствии, червяк ты наземный! Грак тебя сожри и Грок выплюни! Вон с глаз моих, сопля безбородая! - Вышибала покорно кивнул и, бросив последний злой взгляд в нашу сторону, ретировался в глубины зала. - Ох уж мне эти новенькие, кирку им в за...

   -Сворг, недомерок бородатый, здесь вообще-то леди. - Брат радушно пожал крепкую ладонь гнома, тот окинул мою персону заинтересованным взглядом и одобряюще кивнул:

   -Девку завел что ли? Давно пора, четвертую сотню разменял, а все одиночкой ходишь. Как зовут-то, красавица?

   -Веларией её зовут. - Вирлан с каким-то странным выражением замолчал, глядя на нахмурившегося гнома. - Что скажешь? - Сворг изучающее смотрел то на меня, то на брата и в его маленьких глазках-буравчиках плясал странный огонек, от гнома вообще шла чудная магия. Не враждебная, не стихийная, просто необычная сама по себе.

   -Имя у сестры твоей хорошее, вот только странное.... Родители ваши языком кровососов не баловались? - Брат чуть поскучнел.

   -Да кто их знает. Ты сам что сказать можешь?

   -Да что может сказать старый гном? - Сворг ехидно прищурился. - Тем более, что и не нужно ей это, а тебе я уже говорил - будешь по пустякам листать страницы Судьбы, обязательно когда-нибудь прищемишь пальцы по самую шею. Сколько лет живешь, а все не вырастешь....

   -Ну опять. Сворг, имей совесть, из меня на работе серьезность так и прет, дай хоть во время отпуска расслабиться. - Отмахнулся от поучений Вирлан и потащил меня к стойке, к которой уже спешил гном. - Лучше накорми нас.

   -Как пожрать на халяву он тут как тут, а как мудрый совет выслушать, так сразу откоряку найдет. - Ворчливо посетовал Сворг и скрылся в двери, откуда шел одуряющий аромат жареного мяса.

   Вообще, для такого района как Улицы Убийц, "Дохлый пес" был на удивление приличным заведением: дубовые столы и лавки, явно прикрученные к полу, чтобы во время драки не отодрали и не пустили в ход, низкие потолки основательно закопчены, но без малейших признаков паутины. Да и пол был как-то неожиданно чист, хотя это дело времени - наверняка ближе к вечеру тут будет наблюдаться полный ассортимент, начиная от объедков и заканчивая посетителями.

   -Как тебе Сворг? - Вирлан абсолютно спокойно перепрыгнул через стойку и основательно зарылся в запасы. Спустя считанные мгновенья передо мной стояла миска с орехами, плошка с солью и чашка с каким-то подозрительным содержимым, на пробу оказавшимся хлебным квасом. - Пиво тебе не наливаю, потому, как нечего молодым девицам с утречка пораньше квасить. - Сам Вирлан после коротких раздумий пиву предпочел сильно разбавленное вино.

   -Интересный гном. Где ты познакомился с представителем клана Чтецов? - Данный гномий клан был, пожалуй, единственным обладающим помимо обычной для подгорного народа стихией земли еще и достаточно редкой разновидностью Магии Разума. Члены семейства Чтецов могли многое сказать, узнав о человеке только имя, а уж увидев его, и вовсе видели всю подноготную, за что их собственно, недолюбливали и опасались. Пожалуй от истребления их спасало только то, что Чтецы как никто другой умели хранить тайны и держать язык за зубами.

   -В Акарэе, Сворг там протирал штаны в качестве члена комиссии и моего временного куратора.

   -Что ты делал в этом рассаднике зла и маразма? - Может Высшая Академия Искусства Магии имени Акарэя Просвещенного и считалась для кого-то самым желанным местом обучения, но я, как ученица Магистра была настроена против нее критически. Не без помощи Тания, конечно, но я и сама придерживалась мнения, что чесать всех под одну гребенку нелепо, а именно этим в Акарэе и занимались. Ко всем ученикам применялся стандартный подход, никакой индивидуальной направленностью развития и не пахло, не говоря уже о том, чтобы хоть как-то подвести программу обучения под реальную жизнь - выпускники сего славного заведения прекрасно знали теорию, но когда доходило до практики... одним словом, это было грустно. Вполне возможно, что я преувеличиваю, ведь все-таки очень многие грезили дипломом Акарэи, но все-таки.... Нет, даже думать дальше не хочу, только настроение портится.

   -Приводил доказательства в пользу того, что не верблюд. Ты же должна знать это дурацкое требование: всех некромантов учившихся вне Акарэи заставляют доказывать магической гильдии, что они на самом деле могут поднять труп и уложить его обратно. Можно подумать, что неспециалисты этого дела долго живут. Я вот свои знания продемонстрировал, теперь хожу меченный.

   Вирлан порылся в кармане и выложил на стойку обсидиановую пластину с серебряным знаком гильдейского некроманта - три руны Смерть, Покой и Искусство, сливаясь в одну, становились девизом: "Усмирение Смерти есть настоящее Искусство". Такая комбинация использовалась гильдией в качестве демонстрации власти и допуска второго порядка, обладатели знаков с подобной надписью не имели лицензии только на свободное убийство, все остальное им было доступно.

   Всего порядков допуска было пятнадцать (видимо дань уважения любимому числу Некрерра), для самого низшего использовалась комбинация все тех же рун, но в другом порядке, означающем: "Смиренное постижение Искусства Смерти". Девизом высшего, первого порядка, было сочетание, в котором руна Смерть принимала достаточно редко используемое значение, обсидиан обретал следующую надпись: "Искусство Покоя - Бессмертье".

   Официально считалось, что некроманты первого порядка становились бессмертными, но почему-то ни один из пятидесяти шести известных не прожил дольше пятисот лет. Для людской расы это, безусловно, было много, только на вечность все равно не тянуло.

   -Да ты оказывается высокопоставленная шишка. - Тонкая пластинка на моей ладони пестрела не только линиями единой руны, но еще и множеством царапин, парочкой сколов и трещин. Будь я в мире Валерии, подумала бы, что Вирлан гильдейским знаком бутылки с пивом открывал.

   -На свою голову. Что поделаешь, молодой был, глупый. Сейчас вот расплачиваюсь.

   -Я слышу слово "расплачиваюсь"? - На стойку приземлился поднос со снедью. Запах был такой аппетитный, что я чуть слюной не подавилась. - Неужели ты в кои-то веки решил заплатить за завтрак? - Ехидно прищурившийся Сворг довольно наблюдал за тем как с тарелок исчезает еда. Сам он потягивал светлое пиво и грыз вяленую рыбу.

   -Вот еще. Хватит с тебя и тех заговоров, которыми я тебя снабдил. Кстати, напомни мне через месяц обновить их, если, конечно, не хочешь чтобы любители бесплатно пожрать тебя разорили.

   А я-то думала, что это за странный щит наподобие мыльного пузыря переливается на входе, видимо это и есть один из тех заговоров, не выпускающих из заведения злостных неплательщиков. Интересная конструкция, надо будет к Вирлану пристать, чтобы научил, а то польза от него как от старшего брата весьма сомнительная.

   -Будь уверен, не только напомню, но и еще один заказ подготовлю. - Вирлан подавился и сквозь кашель прохрипел:

   -Сворг, такими темпами ты не только бесплатно будешь кормить меня всю жизнь, но и внукам в наследство оставишь эту почетную обязанность.

   -Хватит хохмить над старым гномом, я же не прошу никого отравить, тем более что это я и сам могу сделать. Мне так, по мелочи надо.

   -И чего тебе для счастья не хватает, пронырливый ты недомерок? - Вирлан увернулся от подзатыльника и принялся доедать свой бесплатный завтрак.

   -Защитный амулет мне нужен. Из драконьих чешуи и зубов. - Риан молча дожевал и очень даже с серьезным лицом спросил:

   -А крови драконьей тебе ведра два не надо? Или шкуры цельной? Ты заказывай, давай, чего мелочиться....

   -А вам чешуя и зубы с дохлого или живого дракона нужны? - Подала я голос, Вирлану явно не понравился мой тон.

   -Даже не думай. - Предупреждающе произнес брат.

   -Я не с тобой разговариваю. Ну так как? - Сворг задумчиво что-то подсчитывал.

   -Да в принципе особой разницы нет.

   -Велария, последний раз говорю: даже не думай! Если не Моргрейн, то Ювентаний тебе голову открутит. А если это не выйдет у него, то я вспомню о правах старшего брата. - Вирлан кипятился не зря. Я со своей идеей поквитаться с использовавшим меня драконом основательно достала Риана, но, не смотря на то, что брат, после того как я рассказала все о Моргрейне, вполне проникся моим возмущением, что-либо делать отказался наотрез. Драконы, видите ли, существа непредсказуемые, опасные и вообще надо уметь прощать.... Нет, я то же за то чтобы прощать обидчиков своих, но только после того как поквитался. Это глупо, не мудро, импульсивно и по-детски, так и мне не тридцать и даже не двадцать. В общем, совершать всякие глупости мне положено.

   - О правах старшего родственника нужно было помнить раньше, а то шлялся неизвестно где девятнадцать лет, а сейчас вдруг опомнился. Поздно спохватился. - Риана основательно перекосило. Правильно, правда она не такая уж и приятная. - Достопочтенный Сворг, когда вам нужны материалы?

   -Пока не к спеху, но все-таки желательно чтобы к концу месяца уже были. Вам оплату как? Завтраками как вот этому гневающемуся оболтусу или деньгами?

   -Давайте по факту договоримся. И можете считать, что залог вы мне уже выплатили. - Моя грязная тарелка исчезла и вместо нее появилась новая, на которой горкой возлежали пирожки, судя по запаху с малиной. - Точно выплатили!

   -Сворг, ну хоть ты подумай, кому Заказ поручаешь! Она же еще совсем соплячка, ей и двадцати-то нет!

   Я ткнула брата вилкой в бок:

   -Не отбивай у меня первого клиента, паршивец. Право принимать Заказы у меня еще с пятнадцати лет есть, так что и не надейся - все вполне законно. А чая у вас можно попросить?

   -Все что угодно леди. - Хмыкнул в бороду гном, ставя рядом с тарелкой еще и чашку.

   -Сворг! - Уже с отчаянием взвыл Вирлан.

   -Возраст тела ничто перед возрастом духа. Лично я вижу перед собой вполне взрослую волшебницу. И если уж она обладает Правом Заказа, то и вовсе нет никаких оснований отменять сделку. - Гном невозмутимо потягивал пиво, я тихо радовалась все-таки хорошему началу дня.... Вирлан показательно пару раз стукнулся лбом о стойку и мрачно произнес:

   -Старый веник меня убьет.


   -Категорически нет! - Таний Вирлана конечно не убил, но парочкой "ласковых" взглядов и слов наградил. Собственно, мне не досталось только потому, что я вовремя спряталась за дверь и теперь тихо сидела в коридоре, прислушиваясь к разговору. Вернее к воплям, доносившимся из комнаты. На данный момент бушевал Ювентаний: - Мало ваши родители над драконом поиздевались так теперь еще и вы туда же!

   -Не надо обобщать! Я вообще был против этой затеи....

   -Тогда какого демона рогатого ты ничего не сделал?!

   -Я пытался ей запретить!...

   -Идиот! Да с какой радости она бы тебя послушалась? Она и меня через раз слушается, а тебя и вовсе спокойно пошлет в случае чего в места не самые приятные и приличные! Только не говори мне, что ты в качестве аргумента выбрал свой родственный приоритет!.... Так, судя по твоему молчанию ты именно так и поступил. - Громкость разговора существенно снизилась и мне пришлось навострить уши. - Ну, то что ты идиот, я уже сказал. Не будем повторяться. - Вполне спокойно заключил Таний. Он и раньше-то не слишком злился, больше для вида самодуром орал. Вот только кого он пытался этим напугать?

   Помню когда я лет шесть назад вопреки запрету полезла в подземелье Горды и там вполне ощутимо получила от духов-хранителей какого-то очень важного артефакта (наверняка это был тот самый меч Дэллена) вот тогда Ювентаний разозлился по-настоящему. Я стояла перед ним вся такая побитая и показательно пристыженная, а он просто молчал. Не говорил ровным счетом ничего, элементарно смотрел в глаза и под этим взглядом я начинала сама думать.... Что самое страшное для Магистра? Потерять контроль над желаниями и мыслями, ведь имея Силу, любое самое мелкое и, казалось бы, безобидное пожелание может стать последним как для Магистра, так и для того, кто находится рядом. Мне тогда удалось невозможное - разозлить Магистра. Нет. Даже не так - я привела его в ярость, практически неконтролируемую, видимую невооруженным глазом и ощущаемую даже сквозь плотную одежду. Невыносимый жар и сковывающий лед. Ярость и контроль. Искры и иней. Тлеющие бумаги на столе и ледяной саркофаг для пера в сжатой руке....

   В тот раз даже наказания не было, да оно и не требовалось - я так перепугалась, что в результате Хэфео целую неделю пришлось уговаривать меня выйти из комнаты. После и мне и Танию было жутко неловко оказываться в одном месте в одно время, но ничего, пережили и помирились. Больше до такого состояния я Ювентания не доводила, не потому что совесть проснулась, а потому как себе дороже.

   То, что имело место быть сейчас было больше похоже на пародию, чем на настоящую взбучку. Хотя может просто Ювентаний сдерживает магию, а поругаться ему явно еще с самого утра хотелось.

   -Ну конечно, теперь я во всем виноват. - Риан уже не орал, теперь пришла очередь обиды.

   -Ты был виноват еще девятнадцать лет назад, когда притащил её ко мне. Вот кому ты хотел тогда отомстить? Мне, или все-таки папаше?

   -Обоим. Еще скажи, что не получилось. - А вот теперь братишка был откровенно доволен. Нет, ну каков нахал: распоряжаться мной как средством для мести! Вот ведь низменная тварь! ... Хотя способ довольно интересный.

   -Ладно, оставим прошлое в прошлом. Все твои грехи остаются на тебе, что ты с ними будешь делать меня не касается, а вот вашу последнюю выходку я проигнорировать не могу. Принимая во внимание твою неспособность повлиять на сестру и её откровенное нежелание подчиняться, будете решать проблему вместе. И учти, что под проблемой я не имею в виду Моргрейна, так что если вы угробите мне источник артефактов я с вас обоих шкуру сдеру.

   -Это нечестно!

   -А жизнь вообще штука нечестная, пора бы уже понять.

   -Как я буду её защищать когда она абсолютно не принимает меня всерьез?!

   -Сам виноват. И защищать ты будешь не ее а дракона, проблему взаимопонимания, взаимовлияния и взаимоуважения будете решать своими силами и с твоей подачи, потому что да, ты опять крайний. А будешь перечить еще что-нибудь придумаю. Нет, ну выдумали же! Убивать дракона только за то, что он обвел вокруг пальца....

   -Ювентаний, ты бессердечная тварь! Старый веник и эгоистичная сволочь! Вот почему ты сам не хочешь пойти и защитить этого чешуйчатого паразита из-за которого все проблемы и возникли?!

   -Хватит разоряться. Все проблемы начались из-за тебя, не коси ты под идиота с самого начала, Велария не стала бы так откровенно выступать против тебя.

   Не стала бы? Да счазд! С какой стати мне слушаться какого-то постороннего дядьку пусть он хоть трижды мой брат? Вот слушаю я их и удивляюсь: они что, оба такие наивные или это я так изменилась после года, проведенного в другом мире?

   -Это пустая трата времени! Мы как двести пятьдесят лет назад не понимали друг друга, так и сейчас ты не желаешь принимать мое мнение.

   -Да какое мнение? Я слышу только жалкие отговорки. Вот хоть бы раз ты не пререкался, а просто взял и сделал, что от тебя требуется.

   -Размечтался! - Я еле успела отскочить от двери и спрятаться за статую какого-то древнего колдуна. Изваяние было внушительных размеров, так что пролетевший мимо взбешенный Вирлан меня не заметил.

   -Характером весь в мамашу. Если у него еще и мстительность с упорством от папеньки, то мне пора задуматься о погребальном костре. - Донеслось тихое бурчание из комнаты. Ювентаний тоже был не в духе, но хотя бы не злился. - Чего пыль по углам собираешь? Заходи, недоразумение мелкое. Хотя какое там мелкое? Растешь с каждой пакостью. - Я аккуратно, бочком протиснулась в комнату и встала у стеночки (стратегически недалеко от выхода) смиренно опустив взор. - Ну, что скажешь в свое оправдание?

   Весь эффект от строгого тона был напрочь потерян, потому как воспринимать на полном серьезе нотации от двадцатилетнего юноши с весьма хулиганским взглядом было довольно трудно. Окончательно воспитательный процесс добило то, что это беловолосое чудо сидело на подоконнике и рисовало пальцем на окошке в слое пыли злобные и рассерженные рожицы.

   -Рога дорисуй, а то как-то невнушительно. - Ювентаний покорно пририсовал очередной рожице устрашающего вида рога, отряхнул руки и невозмутимо поинтересовался:

   -И все-таки?

   -Я могу сказать, что мне стыдно, но это будет враньем. Могу сделать вид, что прониклась осознанием собственной глупости и это, опять же, будет неправдой.

   -А отказаться от затеи ты не хочешь? - Таний с подоконника слезать не спешил, только подвинулся, освобождая мне место. Ну как можно было проигнорировать такое приглашение?

   -И не подумаю. Запретишь - ослушаюсь, запрешь - сбегу, что еще ты можешь сделать чтобы не допустить избиения твоего любимого зеленого змия?

   -Я могу стереть часть твоих воспоминаний и эмоций. - А ведь может. Ему в Магии Разума покопаться все равно, что мне костерок щелчком пальцев разжечь.

   -Это подло.

   -Зато действенно.

   -Ты этого не сделаешь. - Я говорила, а сама была ой как не уверена в своих словах. Самое противное, что во взгляде Тания уже нет ни одной эмоции, сплошное спокойствие и равновесие - как тут угадать, каким будет следующий шаг?

   -Наверное все-таки не сделаю. - Довольно поиздевавшись надо мной молчанием, наконец-то заговорил учитель. - Хотя стоило бы. Ты понимаешь, что твоя затея, мягко говоря, небезопасна?

   -Да что он сделает? Пусть только попробует сожрать - сам же и отравиться.

   -А если он сожрет Вирлана?

   -Значит, в моей жизни все будет так же как и прежде. Ну или почти так же. Только не говори, что ты ожидал от меня категоричных заверений о том, что я буду оберегать этого великовозрастного ребенка?

   -Хотя бы пообещай мне, что не будешь использовать брата в качестве наживки.

   Я промолчала.

   Вот почему Ювентанию с такой легкостью удается рушить чужие планы? Ведь все уже было продумано, расходы подсчитаны, план рассмотрен со всех сторон, принят как наиболее эффективный и тут нате вам! Пообещайте и откажитесь... зануда Таний, ой какая же зануда!

   -Обещаю. - Через силу выдавила я, и быстро, пока не поступило других требований, добавила: - Но больше никаких обещаний давать я не буду!

   Ювентаний изучающее посмотрел мне в глаза, задумчиво потер подбородок и тихо, словно самому себе, сказал:

   -Что-то я пропустил в твоем воспитании.

   Лично я была уверена, что виноват вовсе не учитель, а время, проведенное вне этого мира. Самостоятельность, независимость и достаточно желчная натура окружающих мира Валерии сделали свое черное дело - у меня теперь в принципе в голове не укладывалось, что старшие кровные родственники, учителя и просто мужчины имеют беспрекословный авторитет. Это уже не говоря о том, что я категорически даже в мыслях отказалась подчиняться подобным порядкам в реальной жизни именно в этом мире, где мужчина действительно глава семьи, а не номинальное звание. В общем, чувствую кому-то придется туго - не мне, так тому недоумку, что попытается меня подчинить.

   -Ну так я пойду? - Раз уж все обошлось вполне мирно, я не видела смысла и дальше сидеть на подоконнике. Занятие это может и затягивающее, но бесполезное, а у меня в памяти такие провалы, что восстанавливать их не один год придется, так что нечего зря время терять.

   -Пойдешь-пойдешь. Только сначала, - Ой не нравится мне этот блеск зеленых глаз! И улыбка эта многообещающая не нравиться! Не иначе Таний вспомнил о своих учительских обязательствах.... - сначала ты мне расскажешь полную классификацию драконов и методы борьбы с ними. Не забудь про глубокий анализ действий с приведением фактов из истории драконологии.

   -А может не надо? - Мой жалобный взгляд ни в малейшей степени не тронул каменный булыжник в груди учителя. Пришлось вспоминать, а дело это с недавних пор было очень и очень нелегкое.

   Урок затянулся до самого вечера, и только под предлогом ужина беловолосое чудовище отпустило меня из своих цепких лап. В моей комнате сидел Вирлан и с мрачной физиономией доедал, кажется, все-таки мой ужин.

   -Ты чего здесь делаешь?

   -Платье твое примерить решил. - Брат был откровенно не в настроении и другим оставлять хорошее расположения духа явно не собирался. - Когда тебя нелегкая понесет на дракона?

   -Уж точно не сегодня, так что выметайся отсюда и дай мне привести себя в порядок.

   -До приема еще уйма времени, успеешь. - Я заглянула в корзинку - ну так и есть. Ужина меня лишили. Вот мерзавец! - Мне нужно конкретное время.

   Ругаться с Рианом мне не хотелось, хотя будь времени побольше вполне можно было бы потрепать ему нервы, или хотя бы просто вывести из равновесия. Но раз уж так сложилось, то пусть катится, нечего мне настроение своей кислой физиономией портить.

   -Завтра на рассвете, и очень прошу: опоздай. В одиночку мне будет значительно легче.

   -А я и не собираюсь облегчать тебе жизнь. - Скривился Вирлан, но к моей радости явно собрался уходить.

   -Я заметила.

   -Молодец. Надеюсь, ты еще абсолютно случайно заметила, где сейчас ошивается этот проклятый Моргрейн. - Если он надеялся меня задеть, то зря старался. Что-что, а поиск хозяев по предметам мне удавался всегда замечательно, тем более, что драконова барахла у меня осталось предостаточно. И пусть сперва не вышло с одеждой, но меч-то еще не успел забыть своего прежнего хозяина.

   -Чаррон городишко небольшой, на месте разберемся. - Настроение у брата моментально стало хуже прежнего, да еще я не удержалась и таки показала Вирлану на прощание язык.

   Чаррон действительно был городком небольшим, но зато народу в нем жило превеликое множество! Да еще и окружали это селение горы, сплошь изрытые пещерами в которых жили не только гномы, сбежавшие каторжники и драконы (преимущественно молодые, особо агрессивные и наглые), но и почти все разновидности горной нечести. Разумеется, жутко голодной и злой - относительно мирных каторжников на всех не хватало, с гномами связываться себе дороже, а о крылатых зажигалках и говорить не стоит - эти твари порой вели себя гораздо хуже, чем самый обнаглевший горный дух. В дополнение к складывающейся картине грядущего места боевых действий, я могла еще добавить следующую черту славного города на реке Чарра: в этом месте собирались любители азартных игр и запрещенных видов развлечений, таких как дуэли между волшебниками или примитивные бои без правил. В общем, место нам предстояло посетить милое, я бы даже сказала очаровательное, единственно, что немного опасное. Неудивительно, что Вирлан так взбесился, а если учесть, что первый срок за мошенничество он получил именно там, то и вовсе будет удивительно, если он меня в тюрьму этого славного городка не засунет. Для профилактики вредности, так сказать.

   Вот с такими веселыми мыслями я и собиралась на прием, от которого непонятно чего можно было ожидать. Я-то надеялась на ночлег в шикарных апартаментах императорской резиденции, но кто его знает что может взбрести в голову такой личности как Ювентаний. С него вполне станется разругаться со всеми прямо на пороге и гордо удалиться, на прощание, хлопнув дверьми так чтоб все окна повылетали.

   В дверь в очередной раз постучали вежливым тоном разъяренного Хэфео напомнив, что если я не спущусь через минуту, то господин Ювентаний мало того, что уйдет без меня, так еще и запрет мою светлость в этих развалинах до скончаний чьих-нибудь дней. Ювентнания, Горды или моих, Магистр еще не определился, но перспектива все равно складывалась мрачной.

   Злить ожидающих и дальше было небезопасно, так что я в последний раз поправила чуть сползающий правый сапог и шагнула в коридор под обстрел осуждающих взглядов, источником коих был секретарь Мага. Именно ему Таний поручил довести меня до холла, чтобы я нигде не навернулась и не возникло необходимости тратить еще час на переодевание. Но, не смотря на все усилия и поддержку Хэфео, я чуть не растянулась на пыльном полу, увидев, кто меня поджидал внизу.

   Это был мальчишка, мелкий крысеныш лет десяти с ангельской внешностью и адским характером вместо содержимого. Поддерживая большую на десяток размеров, чем нужно мантию, он стоял, небрежно облокотившись на перила, и скромно улыбался, невинно хлопая длинными ресницами. Церемониальная одежда висела на нем как на вешалке, а длинные полы мантии и вовсе белоснежно-золотым шелковым озером разлились среди залежей пыли, белоснежные же волосы и светлая кожа делали пацаненка похожим на скульптуру из мрамора. Все впечатление невинности портили темно-изумрудные глаза бесстыже-ехидные, насмехающиеся и наглые!

   -Ювентаний, ты издеваешься?! Ты же не собираешься тащиться на прием в таком виде?! - Учитель улыбнулся совсем уж невинно и скромно потупил взор.

   То, что Магистры играют со своим возрастом и внешностью как им вздумается, я знала и даже не раз замечала как Вирлан то "взрослеет" лет на пять, то опять "молодеет" на те же, а то и на большие годы, но чтобы вот так радикально.... Из вполне взрослого молодого человека в сопливого ребенка? Такое лицезреть мне еще не приходилось, и чего уж там, я была удивлена.

   -Да брось. Это будет весело.

   -Кто-то еще совсем недавно уверял, что не желает светиться как Магистр, а что теперь? Это же даже не признание, это громогласное объявление на весь мир.

   -Твоя затея с местью Моргрейну подозрительно попахивает тем же. - Как ни в чем небывало пожал плечами ребенок.

   -Я все поняла! Я буду осторожна. Только, пожалуйста, не заставляй меня весь вечер исполнять к дополнению роли телохранительницы еще и роль няньки.

   Ребенок укоризненно вздохнул и щелкнул пальцами. Когда вспышка исчезла, и глаза опять привыкли к полумраку холла, я смогла оценить преобразование Мага - теперь вместо мелкого мальчишки передо мной стоял мужчина еще не преклонных, но уже и не средних лет. Лучики морщин у чуть потускневших глаз, жесткие линии подбородка и губ - этакий суровый, побитый мудростью и жизненным опытом мужчина на котором мантия Личного Волшебника Его Императорского Величества смотрелась вполне естественно и заслужено.

   -Довольна? - Голос тоже претерпел некоторые изменения, дабы не отставать от образа.

   -Вполне. Только на кой такому представительному магу первой ступени сдалась телохранительница?

   -Положение обязывает.

   Что ж, вполне логично.


   Обычно создавать портал в императорскую резиденцию было равносильно самоубийству, но только не в этот вечер. Гости прибывали кто магическим способом подобно нашему, кто вполне традиционным - в каретах или верхом. Народу было не так уж и много, всего-то человек четыреста, и все они сновали по залу, разговаривали, смеялись, интриговали и просто молча сидели в ожидании его Величества, который в дань традициям, не иначе, задерживался уже минут на сорок. Я отчаянно скучала, глядя на то, как непринужденно и предельно вежливо Ювентаний поливает грязью какого-то члена магической гильдии, причем явно не какую-то мелочь, а вполне влиятельного и серьезного. Может статься, что и из самой верхушки - Танию по большому счету на титулы всегда было чхать.

   К сожалению, подойти ближе и послушать мне мешал протокол, согласно которому все телохранители располагались на стратегически важных и возможно критически опасных позициях. С точки зрения общей безопасности это было вполне оправдано, но вот охрана конкретного лица от такого положения только страдала. Но ничего не поделаешь, пока не начнется официальный прием Личного Совета, придется мне покараулить две колонны и один из трех выходов из зала, зато потом смогу отдохнуть в компании верных защитников сиятельных господ собравшихся здесь. Одна среди сорока прожженных вояк и наемников - статус белой вороны мне обеспечен. Благо и костюмчик по цвету соответствует.

   -Доложите обстановку. - Донесшееся из-за спины шипение принадлежало начальнику королевской охраны - пренеприятнейшему типу хлипкой наружности с водянистого цвета маленькими глазками и темным прошлым.

   -Никто не умер, но это временно. - Голос у меня было под стать настроению: унылый и равнодушно-тоскливый. А если уж добавить выражение лица, на котором явно не было ни намека на готовность к рьяной защите родины, то неудивительно, что господин Цвирг поставил меня на самое по его мнению плохое место. Ну действительно, стоять в тени колонн и изображать статую - для молодой вертихвостки вроде меня сущее наказание!

   Действительно наказание. Из своего положения я ничего не слышала, а могла только наблюдать, само по себе это было не так уж и плохо. Просто скучно. Невыносимо! С тоской вспоминался бал в Зенг-А-Лэре, там хоть компания была веселая, одни близнецы чего стоили.

   -Шутить будете дома, а сейчас будьте любезны сосредоточиться на роботе.

   -Слушаюсь и повинуюсь.

   Мышь им, что ли наколдовать? Хоть какое-то развлечение будет.

   Перед глазами мелькали парадные мантии, мундиры и платья. Дамы, присутствующие здесь в явном меньшинстве, развлекались танцами, флиртом и теми же интригами - веер там в вазе утопить и свалить все на противницу, или кавалера увести из-под носа.... Ничего примечательного и достойного вмешательства, даже жаль что у нас такое мирное общество, драк не устраивают, скандалы до кровопролития не доводят - скучно.

   На радость моей окончательно затосковавшей светлости, за спиной, во мраке коридора раздался скрип. Разумеется подозрительный и требующей незамедлительной проверки, которой я и занялась. Удирать с наблюдательного поста было не положено, но когда это меня останавливали какие-то там запреты?

   Впереди мелькнула темная ткань плаща подозрительного субъекта, очень может быть на самом деле бывшего кем-то из обслуги, но какой-то уж очень странной. Никакой слуга не станет красться по стенке и всячески скрываться, даже воришка и тот не рискнет совершить кражу, когда во дворце охраны больше чем гостей. Шутки шутками, а когда неизвестный внезапно исчез на ровном месте, я забеспокоилось. Ладно еще гоняться за особо опасным похитителем столового серебра, но связываться с самым настоящим убийцей (других подозрительных личностей во дворце обычно не водилось) это уже совсем другой разговор. Тем более, что он явно не один, а с сопровождением!

   Данный факт стал мне известен, как только я повернула за угол и увидела компанию из пяти человек в одинаковой одежде и масках, поскольку сегодня затевался вовсе не карнавал, мысль о заблудившихся гостях даже не возникла. Какие, к демонам рогатым, гости с короткими мечами вместо приглашений?!

   Ни удрать, ни подать сигнал тревоги я не успела - из стены высунулась рука и, ухватив меня за шиворот, втянула внутрь. Нет не стены, а тайника, которых по замку было расположено великое множество, только пользовались ими исключительно члены королевской семьи и лица приближенные к оной. Это что же, меня угораздило вмешаться в заговор против короны? Удачно, ничего не скажешь. Можно помечтать, что это просто разборки между фаворитками императора, но зачем себя обманывать? Нужно просто признаться: Велария, ты вляпалась!

   Голова была занята мрачными мыслями, а тело уже действовало: вырваться из захвата, развернуться и упереть кончики Когтей в горло нападающего. Все это было проделано быстро, не безукоризненно, но, тем не менее, сделано... только для того, чтобы тут же убрать вампирий артефакт и присесть в реверансе, склонив голову. С этим человеком шутить не стоило.

   -Ваше Ве...

   Мужчина среднего роста, с внушительным разворотом плеч, почти незаметной сединой в светлых волосах и спокойным взглядом синих глаз зажал мне рот ладонью и одними губами произнес:

   -Молчи. - Я согласно кивнула и меня отпустили. Ну вот, теперь могу гордиться, что сам император Кальтарн не дал мне попасться вооруженной компашке. - Сделай купол тишины. - Шепнул его Величество, разумеется, даже не поинтересовавшись, могу ли я его кастовать. Теоретическая часть была мне известна, так что пришлось быстро её вспоминать и применять на практике - не подчиняться нашему императору было рискованно. Он не был самодуром, обожающим издеваться над подданными, наоборот, его Величество слыл человеком разумным и справедливым, вот только почему-то очень не любящим воспитанниц леди Сенталь. Поговаривали, что именно одна из этих наемниц оставила императору на память жуткий шрам, пересекающий всю левую половину лица и какое-то особо хитромудрое проклятие. Может это, и были всего лишь слухи, но проверять путем хамства и неподчинения мне не хотелось.

   Заклинание на удивление покорно отрезало нас от остального мира, оставив возможность быть услышанным звукам извне.

   -Все готово, ваше Величество. - Император молча все принял к сведению и поманил меня пальцем дальше по темному узкому коридору в котором мы оказались. Буквально через несколько шагов в стене появилось большое, в полтора моих роста окошко из дымчатого стекла - старый фокус с зеркалом, не думала, что такие тайники еще используются. Никакой магии, только искусство господ зеркальщиков.

   Компания бурно, но тихо обсуждала не очень интересную тему - свержение императорского Величества путем его убийства. Кальтарн молча слушал, лишь изредка хмыкая на особо кровожадных местах его предполагаемого усекновения.

   -Как тебе их идея? - Неожиданно спросил император, заставив меня подпрыгнуть на месте.

   -Глупая. Спрятать ваш труп под кроватью и фальсифицировать завещание в пользу заказчика верх идиотизма. Любой маг докажет, что документ поддельный.

   -Вот и я им говорил, что сначала нужно заставить меня подписать завещание и только потом убивать. Заговорщики в последнее время пошли категорически непонятливые. - Спокойно поделился мыслями Кальтарн.

   -Так что, это все ваш замысел? - Осторожно поинтересовалась я. Император только в очередной раз хмыкнул, но я все равно заметила как дрогнули уголки губ, скрывая улыбку.

   -А чтобы сделала ты на их месте?

   Я не ослышалась? Его Величество предлагает мне изложить способ убийства императора? У него что, казематы давно пустуют или заскучавший палач попросил материал для пыток подкинуть?

   -Я верноподданная вашего Величества, подобные мысли в принципе не могут прийти мне в голову.

   Вот вдарить бы тебе Молотом Тени промеж ушей, узурпатор несчастный! Тоже мне нашел развлечение в духе придворного Мага Диона. Помнится, тот тоже любил за поведением людей в стрессовых ситуациях понаблюдать.

   -И все же? - Кальтарн спокойно наблюдал, как подоспевшая стража скручивает невезучих исполнителей заговора против короны, автором которого выступал сам же император. Вообще-то, интересный способ проверить своих подданных на вшивость, наверняка сегодня вечером какой-нибудь троюродный дядя Кальтарна отправится на курорт под названием "Крепость Проклятой Крови" - что-то вроде семейной тюрьмы для близких и не очень родственников императорской династии. - Можешь считать это моей просьбой.

   Просьба императора это все равно что приказ, только за несоблюдение последнего еще можно тюрьмой отделаться, а вот за оскорбление отказом его Величество волен сам выбирать наказание. И что-то я не слышала о людях, рискнувших не исполнить просьбу Кальтарна.

   -Я бы одурманила и заставила прилюдно отречься от престола - самый простой и действенный способ.

   -И самый нереальный. Что-то плохо ты знаешь историю для девочки Сенталь. - Драка в коридоре закончилась, господин Цвирг собрал брошенное оружие заговорщиков и поклонился зеркалу. Ну разумеется, кому как не начальнику охраны знать о развлечениях императора. - Защита от подобного воздействия на наш род возложена еще Светом Вечности, это общеизвестный факт.

   Ага, и именно на примере этой самой защиты Ювентаний на прошлой неделе учил меня взломам. Еще хвастался, что сломать этот щит невозможно, если не знать слабую сторону и тут же эту самую брешь и указал, наглядно продемонстрировав на ничего неподозревающем Вирлане. У брата щит хоть и был послабее, но результат все равно впечатлил - два часа абсолютной несознанки и беззащитности, делай что хочешь. Танию еще большого труда потом стоило успокоить разбушевавшегося Риана, но тот все равно до сих пор злился и огрызался на всех подряд.

   -В таком случае вы неуязвимы, ваше Величество.

   Да-да, ты самый непобедимый, а я глупое и недалекое существо, только отпусти наконец! Я ведь очень сильно не люблю всех этих власть имущих, исключением является только один дион, который сам от управленческих обязанностей отбрыкивался как демон от истинного огня. Да и не люблю я его, так... скучаю очень-очень сильно.

   -Кого ты охраняешь в этот вечер? - Перескочил Кальтарн с темы заговоров на вполне безопасный предмет разговора.

   -Покой вашего Величества и ваших гостей. - Вот такая я вежливая и патриотичная.

   -Ну-ну. Так кто тебя нанял? - Видимо на прием Кальтарн не торопился. Действительно, чего ему беспокоиться, начальники же не опаздывают, а задерживаются. - И даже не думай отговориться стандартным: "Империя не нуждается в наемниках, каждый верноподданный защитит её по зову сердца". Знаю я вас, наемниц, мозги пудрить вы всегда были горазды.

   -Господин Ювентаний оказал мне честь, избрав своим щитом. - И за такую услугу он так просто не отделается! Сегодня же ночью он у меня как минимум в ближайшем рве с крокодилами окажется.

   -Так ты Велария. - Непонятно чему обрадовался император, взглянув на меня уже не так равнодушно. Теперь в его глазах плясало любопытство, словно перед ним очень необычная зверушка образовалась. - И это тебя полгода вся разведка искала. - Я-то думала, что Таний и не волновался, а он вон, оказывается, и императора к поискам подключил. Лестно, черт побери! - Ну и где же ты была все это время, мелкая негодница? - Ну вот, теперь Кальтарн вообще стал похож на доброго дядюшку. Не к добру это.

   -Да я и сама не знаю, ваше Величество. - Ошарашено пробормотала я и поспешила догнать отошедшего императора.

   Возле входа в тронный зал, где собрались уже порядком замученные гости, Кальтарн остановился, поправил камзол и, внезапно резко поскучнев, без особой надежды спросил:

   -Тебя Ювентаний вызову предметов, не принадлежащих тебе лично, уже учил?

   -Еще лет десять назад. - Я не совсем поняла чего нужно императору.

   -Корону призвать сможешь?

   Удержаться от смеха было невероятно сложно, но я справилась. Не хватало еще оборжать императора, это он внешне такой незлобивый, а внутри может тот еще мститель.

   Парадную корону императора видели все, это произведение искусства из золота и черных алмазов красовалось на блондинистой голове монарха во время каждой официальной церемонии связанной с выходом на люди. Таких мероприятий было достаточно, чтобы каждый год десятки алчущих победы в негласном соревновании членов воровской гильдии попадали на каторгу, а то и на эшафот. Для того чтобы мысленно представить образ, и потянуться к нему тоже было нужно не больше, чем четкое воспоминание, и оно у меня было. Мне тогда исполнилось всего четыре года, и Таний повел меня на площадь любоваться императорским шествием, сам он подобные мероприятия не любил, но я так достала его своими просьбами посмотреть на "дядю императора", что учитель, скрипя сердцем, все-таки пошел. Мы сидели на балконе какого-то дома и с высоты смотрели на огромную толпу, ликующую при виде монарха. Я тоже радовалась, но не потому, что увидела очень даже невзрачного на вид императора, а из-за весьма понравившейся мне короны. Понравившейся настолько, что я очень сильно пожелала иметь такую же и прямо сейчас, о чем и сообщила Танию. Тот невозмутимо сказал: "да пожалуйста" и у меня на коленях оказались добрых полтора кило золота с брильянтами. После этого настроение у Ювентания моментально повысилось, чего нельзя было сказать об императоре, его охране и толпе, замершей в неописуемом удивлении.

   Еще бы, спертый у всех на виду символ власти это вам не сдохшая ворона на перилах императорской ложи. Правда, корону пришлось тогда вернуть, но Ювентаний клятвенно пообещал, что когда-нибудь у меня будет своя еще лучше и красивей. Все-таки когда я была маленькой, обмануть меня было намного проще, чем теперь.

   Корона ощутимо оттянула своим весом мои руки, и я поспешила вернуть эту деталь гардероба законному хозяину, который тут же небрежно надел её и коротко кивнув, вошел в зал. В окружении тишины и почтительно склоненных голов, император прошествовал к трону и только после того как удобно устроился даже на вид неудобном сидении, дал добро на начало официальной церемонии. Всех лишних тут же вежливо попросили вон из зала.

   Стоя в шеренге среди прожженных и бывалых наемников-телохранителей, я лениво рассматривала членов Личного Совета. Пятнадцать людей, из которых к расе именно людей как таковых принадлежало десятеро, эта компания сразу выделялась светлыми волосами, глазами также отнюдь не темными и стремлением держаться всем вместе. Негласным лидером у них явно выступал граф Галлен славившийся своими превосходными тактиками ведения боя, как в открытой войне, так и в скрытой, заключавшейся в плетении интриг. Этот невысокий, сухонький и дряхловатый на вид старичок все еще не растерял свой разум в дебрях маразма и пусть внешне он и выглядел безобиднее сыроежки, но на деле порой оказывался той еще поганкой. Чего только стоил арест одного из счетов Ювентания в Банке Империи. Да, учитель тянул с выплатой проигрыша, но он ведь собирался все отдать! Ну не сразу, ну лет через триста,...но так и в условиях спора сроки не были оговорены.... Ну да это не важно, все это прошлое, причем не мое, так что здоровья этому старому интригану, удачи Танию и все, смотрим дальше.

   Среди людей никаких знакомых или чем-то особенно примечательным личностей не было, все в основном из аристократии, за исключением двоих рыцарей. Но с этим контингентом никогда не было точно ясно: принадлежат они к "верхам" или просто привилегированные и особо твердолобые герои, которым посчастливилось пожинать плоды славы при жизни, а не посмертно, как это обычно бывает. Так или иначе, но они были типичными людьми и внимания моего не привлекали.

   Чуть поодаль, старясь держаться в тени, стоял сутулый, непримечательной внешности представитель "разбавленной крови". Тэлэм, остор или бальтор - понятия не имею, для меня вся эта система была не намного понятнее китайских иероглифов из мира Валерии. Может, кто и видел особые отличия в поведении, магии или характере представителей всех этих названий, но для меня они не имели никаких особых отличий, полукровки они везде полукровки, как их не назови. Конкретно этот мог похвастаться темными жидкими волосенками, тщательно заплетенными в тонкую косицу, настороженно щурившимися светло-серыми вполне человеческими глазами и взглядом постоянно метающимся от одного присутствующего к другому. Тип был мало того, что на редкость неприятный внешне, так еще и являлся правой рукой главы Магической Гильдии, но если с самим Лайтаром временами можно было вести конструктивный диалог, то его помощник, эта самая подпирающая стенку серость была явно повернута на четком выполнении всех пунктов Книги Уложений магического сословия. Свод правил был безумно старым (не старше Ювентаний, конечно, но сравнивать с этим долгожителем некоторые вещи просто глупо, хотя иногда и забавно), многие пункты в нем противоречили друг другу, несколько были элементарно неактуальны, но попадались и откровенно опасные, которые стоило бы исключить еще лет четыреста назад. Следующий каждой запятой в этих бредовых списках Стрэкж-какой-то-там у многих волшебников был занозой в одном месте, которую спасало только высокое положение и членство в Личном Совете. На кой понадобился его Величеству этот ... противный человек, не знал никто. Ювентаний подозревал, что самому императору это тоже было неизвестно.

   Рядом со Стрэкжем, подливая масла настороженности в его котел медленно, но верно развивающейся паранойи стоял достаточно странный тип, видеть которого сегодня мне еще не приходилось. Черная мантия без украшений скрывала фигуру незнакомца с макушки и до пят, из-под капюшона довольно мрачновато мерцала серебром безликая маска, не имеющая прорезей для глаз. Объект наблюдения стоял спокойно и ровно, его правая рука, затянутая в темную кожу перчатки держала длинный посох, который можно было бы принять за гладко ошкуренную палку, если бы не золотое кольцо рун у наконечника и на вершине. Со своего места я разобрала только "Власть", "Хранить" и "Исполнение" эти руны часто использовались сильными магами для создания артефактов, но еще одной группой пользователей были имперские служащие высших чинов. Ни с первого, ни со второго взгляда мне не удалось понять к кому же относится этот странный тип, вот если бы на нем был хоть какой-то знак отличия,...но нет. На мантии, маске и перчатках не то, что гербов или родовых знаков, даже самых завалящих украшений и тех не имелось.

   Я перевела взгляд на Тания, тот сцеживал в кулак очередной зевок и старался не сползти вниз по колонне, на которую опирался. Весь его вид говорил о том, что Совет и император с его речами могут катиться ниже гномьих подвалов. Такое пусть и не совсем откровенное, но все же пренебрежение заметно задевало двух братьев явно аристократического воспитания и частично эльфийского производства. Остроухие блондины сурово хмурились и презрительно сверкали одинаковыми серо-серебристыми глазами на Тания. Толку от их гримас не было ровным счетом никакого, но они не сдавались, эта парочка вообще славилась своим упрямством, часто сравниваемым с хваткой клеща. Если уж Летран и Кольтен рода Сэо брались за какое-то дело, то доводили его до конца, каких бы сил, средств и времени это не стоило окружающим.

   -Господа. - Кальтарн обвел взглядом притихшую компанию из пятнадцати присутствующих. Наша шеренга из сорока телохранителей за живых существ не считалась, максимум, на что можно было рассчитывать, это быть принятым за скульптурную группу скудного на фантазию автора. - В стране настало неспокойное время, - А то, можно подумать, что оно, это спокойное время когда-то было? Чего только папенька ныне царствующего монарха не устраивал, чтобы народ не скучал - то войной на соседей пойдет, то реформы задумает. Страшный человек был.... - Шпионы Гшера шастают по нашим границам как у себя дома, обворовывают население, а вам хоть бы что! - Опа, а царь-батюшка-то гневаться изволит! Корона уши натерла, что ли? - Буквально на той неделе я получил донесение об очередном разбойном нападении на практикантов из северного филиала Акарэи и результаты меня не удовлетворили. Полное уничтожение противника компанией перепуганных студентов привело к тому, что внешняя разведка осталась без информации, на добычу которой было потрачено время и казенные деньги. - Император замолчал и строго глянул на притихших подданных.

   -Ваше императорское Величество, я уверен, что глава академии уже принял меры и больше подобных инцидентов не последует. Со своей же стороны могу заверить, что группа разведки уже прорабатывает запасной вариант и в ближайшем времени у нас будут все необходимые данные. - Кальтарн кивнул графу Галлену и перевел свой тяжелый взор на типа в черном балахоне.

   -Ну раз меры приняты.... А ваш Тайный Совет может нас чем-нибудь порадовать? - Тип отрицательно повел головой. - Огорчить? - Ответ был таким же безмолвным и таким же отрицательным. - Что, совсем никаких вестей? - Представитель Тайного Совета утвердительно качнул головой. - Удивительно. - Усмехнулся император. - Обычно именно от вас приходят самые полные и достоверные сведения. Проблемы от вас тоже не мелкие приходят, но раз все в кои-то веки мирно, то вернемся к проблеме отнюдь не новой, но по-прежнему актуальной.... До каких пор будет грызня между вами двумя?! - Рыкнул Кальтарн в сторону Ювентания и Стрэкжа. Таний чуть оживился, пожал плечами и лениво заметил:

   -До тех пор, пока Гильдия Магов не прекратит предъявлять мне нелепые обвинения.

   -В чем они заключаются?

   -Господин Ювентаний Четырнадцатый...

   -Пятнадцатый. - Небрежно поправил Таний оппонента обладающего удивительно жестким голосом совсем не соответствующим внешнему виду забитого мышонка.

   -Да-да, Ювентаний Пятнадцатый тайно воспитывает Магистра Мрака. - По залу пронесся шум недоверия разбавленного скептицизмом. - Интересно было бы знать, что он может сказать в свое оправдание? - Гадостное выражение в глазах Стрэкжа вызывало желание сделать какую-нибудь пакость.

   -Интересно было бы знать, что вы можете предоставить в доказательство своих слов. - От улыбки Тания даже у меня заныли зубы, Стрэкжа так вообще наверно по задумке должно было разорвать.

   -Свидетелей, разумеется. - Ответный оскал был ненамного хуже. - Весь Верховный круг Гильдии видел, как ваша ученица спокойно прикоснулась к артефакту Дэллена.

   -Данный артефакт способен влиять на сознание недостаточно сильных магов, можем ли мы быть уверены, что вы не подверглись его воздействию?

   -Вы хотите сказать, глубокоуважаемый Ювентаний, что Верховный круг состоит из слабых, мало к чему пригодных колдунов?

   -Ну что вы, достопочтенный Стрэкж Соплийский...

   -Соклийский!

   -Не важно, - небрежно отмахнулся Таний и продолжил все тем же вкрадчивым тоном: - я имел в виду именно вас. Верховный круг неоднократно присутствовал при проведении ритуала очищения, но вы же были фигурой новой. Вот я и спрашиваю: вы точно уверены, что не поддались воздействию артефакта? - Стрэкж начал медленно покрываться пятнами.

   -Все видели это!

   -Но претензию предъявили исключительно вы, что весьма странно при таком поводе, как Магистр Мрака.

   -Так вы признаете, что повод есть!

   -Я признаю, что вы предъявляете мне обвинение по поводу, причин для возникновения которого нет и быть не может. Если только главным обстоятельством не является ваша личная неприязнь, достопочтенный Стрэкж. Стоит ли мне упоминать, что решать субъективные претензии за счет других, по меньшей мере не подобает лицу благородного происхождения? А уж посылать наемных убийц и вовсе выходит за рамки приличий. Тем более убийц такой отвратительной квалификации. Это верх глупости, если только вы не ставили своей задачей оскорбить меня. Данные намерения имели место быть?

   Кальтарн слушал пререкания с каменным лицом и только оживленно поблескивающие глаза говорили о том, что ему весело. В прочем, не ему одному - старый граф тоже не скучал.

   -Клевета! - Возмущенно прошипел Стрэкж. - Гильдия никогда не опускалась до....

   -А я не говорю про гильдию. - Мирно улыбнулся Таний. - Я говорю конкретно о вас, достопочтенный.

   -Вы пытаетесь уйти от ответа!

   -От ответа уходите только вы, я же уже все сказал: существование Магистра Мрака нелепая небылица.

   -Точно также вы говорили о Магистре Вирлане!

   -А ведь действительно, господин Ювентаний. - Подал голос Летран. - О вашем ученике Вирлане вы отзывались как угодно, но только не как о Магистре. И даже когда факт стал общеизвестным, вы все равно продолжали утверждать что Магистр Вирлан всего лишь очень сильный маг, так можем ли мы верить вам сейчас?

   -Благодарю, лорд Летран. - Стрэкж бросил победный взгляд на Тания и на всякий случай шагнул ближе к братьям. - Итак, господин Ювентаний, готовы ли вы доказать беспочвенность слухов?

   -В любой момент, уважаемый. Только для начала скажите мне, по каким параметрам должен выявляться Магистр Мрака? Массовые разрушения? Подобную безделицу может устроить любой из присутствующих здесь даже без использования магии.

   -Поднять умершего...

   -Не путайте истинно черную магию с некромантией. - Бесцеремонно перебил лорд Летран мелкого скандалиста. - Мертвой наукой пользуются и светлые маги.

   -Тогда Молот Тени...

   -Вы имеете в виду это? - Вокруг правой руки Ювентания свет померк, над головой резко побледневшего Стрэкжа разрасталось мерцающее темное облако, от которого тянуло холодом и...уютом?! С каких это пор черная магия стала для меня такой приятной на ощущения?... - Как видите я, не являясь Магистром Мрака, вполне могу использовать данное заклинание. Предупреждая вопрос о влиянии черной магии на проявление Магистра Мрака, я хочу продемонстрировать вам следующее: - С последними словами Таний шагнул в мою сторону и небрежным жестом перекинул мне основу заклятия, отдавая тем самым полный контроль. Стрэкж цветом сравнялся с мраморной колонной, окружающие медленно, но массово отошли от нас с учителем подальше и только император со странным типом в маске остались на своих местах.

   Ну Ювентаний! Понятно, что для него использование настоящей черной магии вполне естественно как для существа причастного к её появлению в чистом виде, но невинно хлопать при этом глазами и убеждать что все так могут это уже слишком! А примешивать к представлению еще и меня так и вовсе свинство. Хотя ощущения потрясающие: руки чуть покалывало, тепло разливалось по телу, придавая ощущение небывалой легкости. Кажется, я даже взлетела на пару сантиметров, но тут две холодные волны чужой магии одновременно накрыли меня с двух сторон. Одна принадлежала Танию, но вот с чего вдруг немой мужик в маске решил вернуть меня на грешную землю? Ему-то что за дело, куда я полетела и чего хотела сделать с жутко раздражающим меня помощником главы магической гильдии?

   -Поиграла и хватит. - Весело шепнул мне Таний, развеивая заклятье. - Как видите, никаких громов, молний, армий тьмы и полчищ демонов моя ученица не устроила. - Обращаясь к собравшимся Таний одновременно уничтожал все следы в общем фоне, неизбежно оставшиеся после использования темной магии.

   -Это была ненастоящая черная магия. - Тихо пискнул Стрэкж из-за колоны. - Вы подсунули своей ученице иллюзию!

   -Доказательства? - До отвращения вежливым тоном осведомился Таний.

   -Достаточно. - Императору надоело развлечение. - На данный момент нет никаких свидетельств в пользу ваших обвинений Стрэкж, извольте принести извинения господину Ювентанию и его ученице и в дальнейшем запастись весомыми доказательствами прежде чем выдвигать столь серьезные обвинения.... - Возле трона материализовалось серебристое облачко портала, из него вынырнул лист бумаги, плавно спикировавший на колени монарха. Кальтарн бросил только один взгляд на текст, просветлел и скрылся в портале, из которого донеслось: - Официальная часть закончена. Все доклады и тому подобное в стандартном порядке.

   -Пошли. Ничего интересного больше не предвидится. - Усмехнулся Таний, язвительно глядя на перекошенное лицо Стрэкжа, но тут он заметил явно возжелавших общения братьев Сэо вместе с графом Галленом и создал портал раза в два быстрее обычного. Прежде чем исчезнуть из тронного зала я заметила неспешно скрывающегося в темноте выхода представителя Тайного Совета, интересно, чье лицо скрывалось под безликой маской?

   -И часто у вас так император с Совета удирает? - Приземлилась я прямо в центр высокой и просторной кровати. По виду Тания было не ясно его это проделки или же следствие моей вражды с пространственной магией, уточнять я не решилась, потому что учитель ходил по комнате с грустным лицом и выражением в глазах "подходи - я хочу кого-нибудь убить!". - Что ты мечешься?

   -Меня отравили. - Отмахнулся Таний, падая в кресло и доставая из вазы яблоко. - Этот крысеныш обнаглел до такой степени, что подсыпал мне отраву при полном составе Совета.

   -Мне перекинуть весь букет ощущений на отравителя? - По виду учитель умирать не собирался, так что волноваться я не стала.

   -Уже. Пусть мучается поганец, может повезет и отмучается окончательно.

   -Нельзя быть таким злым.

   -И это говорит мне та, что собирается убить дракона за невинную шутку.

   -Ты опять? Ну может быть уже хватит? - Настроение резко решило перебраться на уровень ниже городской канализации. - Все ведь уже решено. И я вовсе не собираюсь его убивать, только пару зубов выбить в воспитательных и коммерческих целях.

   -Смотри как бы он тебя в воспитательных целях тонким слоем по земле не раскатал. Я уже говорил, что мне не нравится эта идея?

   -Неоднократно.

   Ювентаний задумчиво пожевал хвостик - все, что осталось от яблока, и ненадолго замолчал.

   -И все же я бы попросил тебя отказаться...

   -Таний! - Против воли вырвался у меня стон.

   -Я же сказал: бы. Будь у меня уверенность, что ты подчинишься я бы не раздумывая отправил тебя в библиотеку изучать стихийные плетения, а сам преспокойно занялся своим завещанием.

   -Чем-чем? - Малость ошалела я. Совсем чуть-чуть - всего лишь свалилась с кровати.

   -Завещанием. - Охотно пояснил Ювентаний, поднимая меня с пола при помощи принудительной левитации. - Думаю что пора уже появиться Ювентанию Шестнадцатому.

   -Не понимаю.

   -Ах да, ты же не знаешь. - Учитель покинул кресло и направился к выходу. Возле самой двери он остановился и пояснил: - Каждые лет триста-пятьсот я удаляюсь в родовой замок для воспитания наследника и возвращаюсь в столицу лет через пятьдесят уже под его именем. Вернее номером, имя менять мне как-то не хочется - я несколько старомоден в этом плане. Таким образом о том, что я Вечный знают всего лишь несколько человек, что, в свою очередь, обеспечивает мне мирную жизнь. Понятно?

   -Да, ну а как же внешний вид?

   -А с этим-то какие проблемы? - Лукаво улыбнулся Таний, превращаясь в мальчишку и обратно. - Сходство между родственниками обычное дело даже среди обыкновенных людей, а в древних магических родах так и вовсе закономерность. Вот то, что вы с братом совсем не похожи на своих родителей это как раз странно....

   -Кстати, а где Вирлан? - За весь вечер я ни разу не видела его кислой физиономии, хотя мне казалось, что его-то Таний точно должен был взять с собой хотя бы на общий прием.

   -Я уже давно не слежу за тем, где шляется этот мелкий некромантишка. - Пожал плечами Таний. - Если тебе так интересно где он был, то спроси завтра сама и если он будет в настроении, то может и расскажет. Ладно, на расправу над Моргрейном я даю вам два дня, не уложитесь в срок вам же хуже. Спокойной ночи.

   -И тебе приятных кошмаров. - Обижено буркнула я вслед исчезнувшему Магу. - Вот ведь зануда.

   Спать не хотелось, бродить по замку тем более - нарвешься еще на Кальтарна с его очередным развлекательно-карательным представлением, любой кошмар предпочтительнее окажется. Наверное стоило тщательно продумать предстоящие действия, или для начала хотя бы просто их наметить, но.... Но какой в этом смысл? Рядом с драконами любые планы рушились как карточный домик после чиха великана, так что имело больший смысл полагаться на удачу. Пусть на первый, второй и двадцать второй взгляд это полное безумие, ну так и мы люди не совсем нормальные, мы вообще не люди, если уж совсем честно.

   В окно робко заглянул лунный свет и, увидев, что никто на него тяжелыми шторами не посягает, вольготно разлился по светлому паркету. Из серебряного озерца выпорхнули две искры лазурного цвета и закружились в медленном танце, оставляя за собой россыпи мерцающей пыльцы. Купаясь в лунном свете огоньки разрастались до тех пор, пока не стали размером с кулак хрупкой девушки, внутри этих шариков света, переливаясь всеми оттенками голубого и зеленого продолжали свой танец две феи. Миниатюрные хрупкие создания порхали вокруг особо яркого серебристого луча мелодично шурша крыльями, от этих звуков хотелось погрузиться в счастливый сон...

   Я тяжко вздохнула и вылила на мелких паразитов вызванное с кухни ведро воды. Левитационное поле подхватило и вынесло за окно злобно пищащую жалкую кучку из двух слегка пришибленных напором воды фей. Красота красотой, но если вас хоть раз укусила такая вот безобидная на вид, но все-таки нечисть, то любоваться на их танцы у вас желания больше не возникнет, а если внимание все же было узурпировано - достаточно вспомнить непрестанно зудящую и тяжело лечащуюся сыпь по всему телу чтобы дать этим очаровашкам бой.

   Проводив взглядом разозленных феечек и удостоверившись, что они точно вписались в открытое окно, где только что мелькали белые волосы Тания, я решила, что вот теперь можно с чистой совестью заснуть.


   До рассвета оставался еще минимум час, когда уже полностью собранная, сонная, но довольная - Риан теперь точно опоздает, даже если придет ровно с первыми лучами солнца - я кралась в сторону небольшой лавочки по производству амулетов телепортаций. Удовольствие это было дорогое, ну так и я платить не собиралась, делать мне больше нечего как отваливать уйму золота за нестабильный шанс оказаться там, где нужно. Нет, мне не нужен был амулет, мне требовалась одна из его составляющих - координатные линии.

   Для того, чтобы перемещаться, нужно два элемента: эти самые линии, говоря совсем упрощенно - координаты, и магия для того, чтобы перенос тела осуществился. В моем распоряжении было и то и другое, но на благополучную телепортацию рассчитывать не приходилось благодаря особенностям крови. По отдельности я могла и задать координаты, и амулет магией наполнить так чтобы дальше некуда было, да только когда это одновременно делалось мной или Вирланом, то что-то необъяснимое начинало либо перемешивать координатные линии, либо высасывать силу еще до использования. Из-за этого самого непостижимого фактора мы с братом испытывали жуткие неудобства вроде приземления в пруд или на верхнюю полку книжного шкафа.

   Тренировались мы тайком от Тания в библиотеке, а там высота самой низкой стойки метра три - что-что, а книг Ювентаний за свою непомерно долгую жизнь скопил столько, что одной башни уже не хватало. Но я отвлеклась... хотя, что еще можно добавить? Сами порталы строить мы могли только в откровенно критических ситуациях, и то было неизвестно что лучше: остаться и рискнуть жизнью, или, опять же, рискнуть и получить гарантированные неприятности. Единственный раз когда я создала портал, то попала в другой мир, причем с напрочь отшибленной памятью и замещенным сознанием, благо еще что обратно вернулась. Нет, определенно, самой телепортироваться меня вряд ли что уже заставит.

   Воспоминания это конечно хорошо, но не стоит на них отвлекаться, когда замышляешь воровство такой хрупкой вещи как Свиток координатных линий. Внешне эта субстанция не имела ничего общего с записью на бумаге, скорее она была похожа не сгусток четко упорядоченной магии, обращаться с которой нужно очень и очень аккуратно потому как одно неосторожное движение и все - одна нога здесь, другая где-нибудь в гномьих пещерах. Буквально.

   Неприметная дверь, за которой хранилась столь необходимая мне вещь, была уже приоткрыта. Это несколько настораживало, потому как конкуренты мне и даром были не нужны, а уж сталкиваться с ними и вовсе не хотелось. Вряд ли мне могла угрожать опасность от рук каких-нибудь воров, но ведь я от неожиданности могла заклинанием каким запустить, само по себе это было ничего, если бы не то, что Таний всегда узнавал чары сотворенные мной. В обычной ситуации ему было бы наплевать, но в данной он ведь наверняка понял бы на кой я сюда полезла и тогда мне вполне могло попасть за воровство. Спрашивается: оно мне надо? Естественно нет, так что вместо магии будем использовать... будем... ну хотя бы вот эту замечательную ножку от стола. Не бита, конечно, но для дубинки сгодится.

   Вооруженная подручным материалом, я тихо прокралась в мастерскую мага-телепортиста. Снятые предшественником охранные заклинания были мне только на руку, беспорядка вор за собой не оставлял, что тоже было очень приятно. Мне даже как-то стало неловко бить такого аккуратного конкурента, но дело есть дело и дубинка мягко приземлилась на голову, укутанную в черный капюшон. Надо же, а я не догадалась лицо скрыть - вот что значит маленький криминальный опыт.

   Вор, лежащий темной кучкой внезапно оказался на ногах, причем момент, когда у него в руке оказалась моя дубинка я преступно прошляпила. Вторая рука схватила меня за воротник и резко потянула на пол, сделано было все с такой скоростью, что мне ничего не оставалось, как растянуться на отполированных досках.

   -Как же ты мне надоела, несносная малявка. - Прорычал-прошипел возле уха разозленный голос. Очень даже знакомый, несмотря на относительно недавнее знакомство.

   -Ты что, другую лавку выбрать не мог? Их в Горде целых три, на кой черт ты приперся именно в эту?! - Я извернулась и сумела-таки пнуть мерзавца по голени.

   -Потому что эта ближе к окраине. - Мой воротник был отпущен, а шипящий от боли Вирлан растирал пострадавшее место. Будет знать в следующий раз как пол мной вытирать, хамло родственное. - Кто такой черт? - Ах да, у нас же такое не водится....

   -Что-то вроде мелкого рогатого демона младшего класса. Ты нашел линии Чаррона?

   -Разумеется. - Недовольный брат с легкостью поставил меня на ноги и подтолкнул в сторону выхода, но тут вторая дверь, ведущая в саму лавку, скрипнула, и мы снова оказались на полу. После мимолетных раздумий еще и под стол забрались - а ну как хозяин в темноте наступит.

   -Кто здесь? - Голос хозяина мне не понравился: уверенный, без малейших признаков сонности. Такому не получится втолковать, что мы его ночное видение.

   -Допрыгались. - Шепнул Риан. Я только кивнула и поджала ноги, чтобы они из-под стола не выглядывали.

   -Я знаю, что ты здесь, выходи и смерть твоя будет безболезненна. - Все-таки злой здесь хозяин, а ведь что самое противное - он имеет полное право пришибить нас тут и списать все на самооборону. Не факт что получится, но шуму будет много.

   -Что будем делать? - Одними губами произнесла я. Братец изобразил щелчок пальцами, схватился за горло и закатил глаза. - Ага, а Таний нам потом такое выскажет. - Риан задумчиво потер нос и с печальным видом вздохнул. Его взгляд просиял, когда он увидел возле себя плохо ошкуренную деревяшку в форме капли, заготовка была еще всего лишь куском дерева, но ведь это была уже заготовка! Мне стало страшно, когда на руке Риана жарким маревом колыхнулись перепутанные между собой координатные линии Чаррона, а когда они жадно потянулись к сайманскому дереву - единственному материалу, способному их удерживать, я и вовсе пришла в ужас. Если Вирлан соединит сейчас две составляющие, то у нас будет амулет, но, Небо сохрани, созданный моим братом! А это верный способ оказаться где-нибудь на верхушке ели или на дне заброшенного колодца.

   -Держись.

   И без слов Риана я уже крепко вцепилась в его ноги и тихо готовилась разбить связь. Ну его этот Чаррон, здоровье важнее!

   Ничего сделать я не успела, потому что все произошло в один момент: с легким шипением линии соединились с заготовкой, уже созданный невероятно корявым методом амулет яростно сожрал ту магию, что я направила на разрыв связи. И в самый последний миг, исчезая в почему-то зеленом свете портала, мы увидели летящий под стол боевой пульсар, посланный добрым, чтоб ему обанкротится, хозяином.

   Из портала мы вылетели втроем: я, Вирлан и боевой пульсар. Мы с братом тут же угодили в самый центр здоровенной лужи и еле-еле успели увернуться от рухнувшего столба, сбитого огненным шаром. Сидя в грязи и обтекая после импровизированного купания, я глупо улыбалась, в моей голове была одна мысль: живая! Сбоку от меня на спине лежал брат, у него на груди сидела лягушка и удивленно квакала, а он также молча растягивал губы в улыбке и с вселенской любовью смотрел в серое дождливое небо - видимо тоже радовался, что обошлось без жертв.

   -Жизнь прекрасна. - Первым подал он голос, лягушка согласно квакнула и нырнула обратно в жидкую грязь почему-то называемую водой. С неба упала первая капля, и сразу за ней на нас сплошным потоком обрушился ливень. Струи воды немного смыли грязь с кожи, еще сильнее намочили одежду и как-то плавно погасили радость.

   -Ну и где мы? - Грязь мерзко хлюпнула отпуская меня из своих объятий, Вирлан не менее противно фыркнул глядя на меня. На себя бы лучше посмотрел, радость лягушачья.

   -В шести часах ходьбы от Чаррона.

   -Откуда такая осведомленность?

   -А вот на нем написано. - Риан кивнул в сторону столба, вернее таблички, прибитой к нему. Напротив названия города стояла цифра чей физический смысл действительно приближался к шести часам топанья по размытой дороге.

   -Гадство.

   -Могло быть и хуже. - Пожал плечами Вирлан выбираясь из лужи, его ноги скользили и разъезжались, так что ничего удивительного в том, что прежде выбраться на более-менее твердую землю он еще три раза "нырнул". Вместе с ним из лужи выползла лягушка, она гордо восседала на голове Риана и важно квакала, но лишь до тех пор, пока не была отброшена обратно в родную грязь. - Гадость какая. - Буркнул брат.

   -А в том мире, где я была, они считаются деликатесом. - Риана передернуло. - А еще некоторые люди с радостью употребляют личинки некоторых насекомых....

   -Рия, не надо! - Позеленел Вирлан.

   -Ладно-ладно, несчастный ты аристократишка.

   -Я готов ночью все Пристанище на пузе облазить, с зомби обниматься, да я даже на официальный прием в гильдии магов сходить готов, только не всякую пакость жрать или слушать о том, как другие это делают. Я этого пока не заслужил.

   -Да? - С сомнением протянула я, и не смогла сдержать ухмылки. Заслужил или нет, но эксперименты с порталом маленького наказания все-таки достойны....

   В Чаррон мы пришли ближе к вечеру, я со связанными руками и завязанным ртом, висела не плече раздраженного Вирлана - рассказы о экзотической кухне надоели брату уже через два часа, еще через три он не выдержал и я приобрела забавный двуногий транспорт, правда пришлось пожертвовать возможностью говорить. Надо сказать меня это не сильно расстроило, потому как пересказывать все по третьему кругу уже самой противно было.

   -Хоть одно слово, если я услышу от тебя хотя бы одно единственное слово, я просто закопаю тебя в ближайшей клумбе! - Сорвался с шипения на рычание Вирлан. Я невинно хлопнула ресницами и кивнула.

   -До заката еще далеко, будем искать дракона или ночлег? - Услышав мой голос, брат выразительно посмотрел на тот свободный от брусчатки кусок земли, который здесь считался клумбой, но выполнять угрозу не стал. - Если ты устал, то можешь пойти поискать гостиницу, а я по городу погуляю.

   -Погуляешь ты, как же. Если только до первого темного переулка. - Скривился Риан.

   -Тогда можем совместить. Я ищу нашего змия и комнату снимаем поблизости от того места, где эта чешуйчатая тварь ошивается.

   -Ладно. - Особой радости Вирлан не высказал, ну да кого волнует его хорошее настроение?

   Город встретил нас: приветливыми мошенниками, обещающими золотые горы и вечную жизнь, двумя помятыми личностями в драных куртках городской стражи, вежливо поинтересовавшихся, не хотим ли мы пожертвовать штраф на благо славного Чаррона, и множества менее приятных существ. Особо порадовал гном-карманник, стянувший какой-то клочок бумаги из кармана Вирлана, после этого самоотверженного поступка абсолютно безволосый теперь коротышка долго орал нам вслед с вершины фонарного столба страшные проклятия, от некоторых из которых пришлось строить самую настоящую защиту. Может и не стоило Вирлану насылать стригущие чары на воришку, но тот ведь первый начал, да и кто мог знать, что брат у меня мстительный?

   Меч, когда-то принадлежащий Моргрейну, ощутимо тянул в восточную сторону города и с каждым поворотом в указанном направлении Риан все больше мрачнел. Наконец он не выдержал:

   -Куда ты прешься?

   -Это не я, а Моргрейн. Я что виновата, что он в восточной стороне? А, кстати, что там?

   -Квартал Игорных домов. Трущобы. - Мрачно буркнул Риан.

   -Трущобы? - Я с недоверием посмотрела на грязные стены окружающих домов. - Я думала что по трущобам мы сейчас идем.

   -Думала она... - Буркнул Вирлан, украдкой проверяя кастет в кармане, мог и не таиться - пока он тащил меня, эта железяка раз двадцать мне под ребра попадала. - Это дома обычных обывателей не связанных с азартными играми и прочими развлечениями. Те, кто зарабатывают на чужих страстях, живут либо на улице Золотых Россыпей, либо в Квартале Удачи, к которому мы приближаемся.

   -А почему удачи-то? - Я поскользнулась на скользких камнях и чуть не сбила собой нагромождения пустых деревянных клетушек.

   -А потому, что у тех, кто там живет, её уже давно нет. В городском плане улица называется в честь какого-то полководца, но никто уже не помнит какого. В Чарроне вообще уже лет пятьдесят как улицы по первоначальному плану не называют. - Из темного переулка нам на встречу вышел мужик откровенно бандитской наружности, но не успел он и рта раскрыть, как Вирлан познакомил его со своим кастетом. Несостоявшийся грабитель грузно упало на камни, перегородив дорогу, рядом зазвенел внушительный тесак. - Развелось всякого. - Презрительно цыкнул зубом Риан, перешагивая поверженного противника и помогая перебраться мне. Бандит слабо охнул, когда я случайно на него наступила. Нет, ну правда случайно! А все потому, что меч не вовремя дернул меня сильнее обычного, доказывая - искомое рядом.

   -... долги нужно отдавать. - Донеслось из следующего переулка, и сразу за словами раздался глухой звук удара. - И отдавать вовремя. - Еще один удар. - Мы все любим играть, - звучал отеческий тон без малейшей примеси злости, - и все не любим проигрывать. - Каждая фраза сопровождалась звучной встречей чьего-то кулака с чьим-то телом.

   Мы аккуратно заглянули за угол и перед нами предстала вполне обычная картина: двое решали вопрос денег добытых и потерянных в игре.

   -Я все отдам. - Взвыл после очередного удара невысокий светловолосый человек, чье тело так старательно утрамбовывали в стену. Оба сопротивлялись, и пока держалась только стена, позорно расставалась с подтеками грязи, но смягчаться не собиралась. Тело блондина от этого явно страдало.

   -Отдашь. - По-доброму кивнул второй. - Куда ж ты денешься, дорогой ты мой? Отдашь все: и мой выигрыш, свой тоже можешь вручить. Поверь, я не обижусь... - На миг выглянувший из-за туч солнечный луч блеснул в черной шевелюре серебряным отливом, меч рванул особо яростно и я решила: раз уж он так рвется, то чего его держать? Рукоятка удобно легла в руки, ножны радостно поприветствовали затылок бывшего хозяина и гневно завибрировали, когда оглушенное тело скользнуло по стене на землю.

   -Что за... - Светловолосый приземлился рядом с брюнетом.

   -Правильно, свидетелей оставлять нельзя. - Невозмутимо усмехнулся Вирлан.

   -Хорош шутить, я нашла клиента.

   -И кто из этих двух несчастных станет еще более несчастен в ближайшее время? - Черноволосый дернулся, пришлось добавить.

   -Что ты глупые вопросы задаешь? Бери этого чернявого паразита и пошли отсюда.

   -Я? - Вирлан недоуменно моргнул. - Ты хочешь чтобы я в одиночку потащил на своем горбу дракона?

   -Можешь левитировать, мне без разницы. Главное челюсть ему не повреди.

   -Моя маленькая самоуверенная сестренка, попробуй для начала сама поднять, ну скажем, его руку. - От того холодного тона, каким говорил Риан, мне стало неуютно. - Давай-давай. - Я пожала плечами и попыталась поднять вышеуказанную конечность. Ага, как же! Проще гору сдвинуть. - А теперь магией, не стесняйся. - Заклинание разлетелось еще на подлете.

   -А как же... - Я рассеяно перевела взгляд с меча на поверженного Моргрейна.

   -Исключительная удача. Мне вот интересно, зубы ему ты бить как будешь? - Откровенно издевался Вирлан.

   -Может сейчас, пока он того, сопротивляться не может?

   -Ну-ну.

   Мне захотелось завыть в голос. Из всех возможных вариантов меня угораздило нарваться на Перворожденного дракона! Именно на ту практически неуязвимую тварь которых осталось-то штук десять!!

   Обычные отличались от Перворожденных тем, что они уже неоднократно рождались, то есть меняли тела - после смерти драконы появлялись на свет заново, но сохраняли неизменными память, настроение и все, что в целом образовывает личность. Тела Перерожденных, или обычных драконов были не намного уязвимее, но они не рассеивали чары, а поглощали, что оставляло шанс пробить броню сварганив какое-нибудь особо замудреное проклятье. Перворожденные же, чья физическая оболочка не старела, а значит и не нуждались в дополнительной магии, исключали любой шанс причинения вреда, кроме материального воздействия. Но попробуйте пробить их шкуру в истинном обличье каким-нибудь оружием. Даже если ловкая тварь подпустит к телу, то любой клинок просто затупится или сломается, встретив напор чешуи.

   Со столь желанными ингредиентами как зубы, чешуя, кровь и тушка в целом дела обстояли и вовсе отвратительно: у Перворожденных все вышеупомянутое обретало силу лишь в том случае, когда было отдано по добровольному желанию дракона, прибывающего в своем созданном природой и магией обличье, то бишь жуткой клыкастой громадиной с отвратительным характером. Принимая облик человека, хвостатые ящеры-переростки удивительным образом умиротворялись, иногда с ними можно было даже договориться....

   -Ну за что мне такая подстава?! - Не выдержала я и хлюпнула носом.

   -Подстава будет минуты через три. - Вирлан очень быстро из состояния "маленькая ты, глупая, куда тебе до нас, взрослых и опытных?" переходил в "ну е мое, что ж я такой невезучий?!". Причина стала ясна в тот момент, когда отряд стражников из шести человек обнаружил тело, побитое Вирланом. Их буйной радости не было предела - увидев еще четверых, двое из которых были недвижимы и вполне походили на трупы. Штрафы за оные были неописуемо щедрыми. - Да чтоб вас всех! - В руках брата блеснул магией корявый артефакт, я попыталась отползти поближе к стражникам и сдаться от греха подальше, но цепкая рука брата на моем поясе и странное сияние артефакта лишили меня последней возможности.

   Приземление вышло куда более неприятным, чем в прошлый раз, вместо мягкой лужи была жесткая каменная стена и не менее твердый пол. Не спеша шевелиться, я языком пересчитывала зубы, к моему превеликому счастью все оказались на месте, разбитая губа и саднящая бровь сразу же стали беспокоить куда меньше.

   -Отвратительный день. - Голос был как будто не своим - хриплый и слабый. Еще бы, это после такого-то приземления.

   -Он еще не закончился. - Я повернула голову в сторону, откуда доносился голос Вирлана, брат висел под самым потолком очень даже не низкой пещеры и с некоторым трудом создавал себе левитационное поле, дабы не украсить своим телом пол. Чары капризничали, ощущая близость Первородного дракона, Вирлан сквозь зубы ругался и висел уже на одной руке. Наконец он спустился вниз, сверзившись-таки когда до пола оставался метр, и, прихрамывая, подошел ко мне. - Встать сможешь?

   -Если ты меня поднимешь, то да.

   -Тогда лучше валяйся. - Махнул рукой он, не удержался на ногах и приземлился рядом. - Я тоже полежу.

   -Что делать теперь будем? - Общее состояние самочувствия приближалось к отметке "добить было бы гуманнее", но внезапно передумало и остановилось на "жить можно, только крайне осторожно".

   -Ты все еще хочешь с ним сражаться? - Я честно подумала над ответом и с отвращением протянула:

   -Не-е-ет.

   -А придется. - Вздохнул Вирлан, довольно быстро вставая на ноги и утаскивая меня ближе к стене. По дороге я заметила как на том месте, где еще секунду назад лежало темноволосое тело расползается колдовской туман. Чуждая магия плотным комком встала в горле, мешая дышать, глаза слезились, окружающее пространство смешалось в безумном танце красок, низкий гул заполнил пещеру... Из хаоса восстал дракон, исходящая от него волнами магия жгла кожу, не давала дышать и яростно боролась с моей собственной.

   Тыльной стороной ладони я вытерла кровь из носа и медленно встала на ноги, дракон напротив замер во всем величии своей ярости: на его шикарной чешуе всполохами кружились сгустки природной магии; змеиные глаза светились злостью и силой, осмысленной и невероятно опасной; когти играючи вспарывали каменный пол как бумагу.

   Гибкая шея пригнулась к земле, но из пасти вырвался не огонь, а рев. Животный и дикий, в отличие от взгляда в нем не было ни единого признака разумности, только чистейшая ненависть с желанием поквитаться. В таком состоянии Моргрейн не увидит ничего кроме жертвы, которую нужно растерзать за проявленную наглость, он даже не опустится до разговора - сожрет сразу и не подавится.

   Внезапно меня затопила ярость. Чтобы мной закусила какая-то ящерица переросток?! Чтобы зубы этой нагло использовавшей меня твари грызли мои кости?! Ну я еще посмотрю кто кого загрызет!

   С ладоней сорвался огненный шар в клетке из молний, первый слой испарился, не долетев двух метров до твари, но вот сердцевина заклинания взорвалась возле самых глаз бестии. От грохота и рыка на какой-то миг заложило уши, это не помешало еще одному сгустку магии ринуться навстречу дракону. Только отпустив так рвущуюся на свободу силу я поняла, что злость все-таки плохой советчик. Не будь я ослеплена внезапным приступом ярости, ни в коем случае не стала бы использовать черную магию - мне еще рано баловаться с такими игрушками без чужого надзора.

   Вирлан, умница, это тоже знал и постарался перекрыть мою силу своей, только кардинально отличающейся по своей сущности. Моя уверенность, что Риан никакой не Магистр Света ощутимо пошатнулась при виде чистейшей силы. И если магия, отправленная мной, поглощала слабый свет, то магия брата в той же степени дарила.

   Две силы встретились ровно в центре зала наплевав на тот факт, что изначально направление было абсолютно другим. Казалось что даже воздух замер в ожидании неминуемого взрыва, но черное и белое не вызвали огня... они слились в единое целое, пахнуло озоном и игра света исчезла, словно два комка магии были поглощены друг другом. Ошибочность своего суждения я поняла только когда защитный ореол Моргрейна с ярко-огненным сиянием встретил невидимую, но невероятно разрушающую мощь. Пещеру сотряс взрыв, обломки пола, целые глыбы выбитые из стен и жар пламени, все смешалось в единую круговерть, закончившуюся для меня в тот миг, когда когти дракона в получеловеческом обличье стальным обручем обхватили мою шею. Ноги перестали ощущать тряску пола, но зато получили свободу, оторванные вместе с телом от земли.

   Я трепыхалась, хватаясь за руку Моргрейна чтобы не задохнуться, и боялась оторвать взгляд от змеиных глаз, в которых осмысленность с трудом пыталась побороть животную ярость.

   -Девиц-с-а. Нахальная, но поле-с-з-с-ная... - Прошипел дракон, вспоминая. - Что тебе ну-с-жно от меня?

   -Долги надо отдавать. - Говорить было трудно, хрипеть не намного, но легче. - Твои же слова.

   -Приш-ш-шла вернуть? - Острые, вполне драконьи клыки сверкнули в улыбке жутко смотрящейся на человеческом лице. Из разбитой губы и пореза на щеке медленно текла густая кровь странного золотисто-зеленого отлива.

   -Взять.

   Ой мамочки мои, ну откуда у меня такие склонности к суициду?!

   -С-что я дол-с-жен тебе, маленькая с-стерва? С-что я дол-с-жен отдать тебе такого, чего не с-смогу с-забрать обратно? - Он издевался, но медленно гасил злость. Это радовало, вот еще бы хватку ослабил, гад бронированный.... - Так с-что же ты хоче-ш-ш?

   -Зубы, можно один, но чтоб здоровый. И чешую.

   Что творю? Ну зачем я сама себе копаю могилу, а? Кто-нибудь может объяснить?!

   Хохот дракона был больше похож на звериный рык, его пальцы внезапно разжались, черные когти царапнули шею напоследок, и я оказалась на полу. Моргрейн наклонился к моему наверняка очень забавному сейчас лицу, и, усмехнувшись уже вполне по-человечески, протянул:

   -Я смотрю нахальства в тебе не убавилось с нашей последней встречи. - Вздох полный облегчения вырвался сам собой - с таким Моргрейном можно и поговорить, особенно, после того как исчезли клыки, когти и безумный взгляд.

   -Гад ты Моргрейн, чешуйчатый и первостатейный. Да чтоб у тебя блохи завелись, скотина беспардонная! Неужели нельзя было обойтись без показательного превращения?

   -А с вашей семейкой по-другому и нельзя. - Хмыкнул дракон. - Тебя бы так нагрели, как твои родители постарались, да и дядя у тебя тоже...не самого располагающего поведения с-существо.

   -А я тут причем? Если хочешь знать, то я своих родителей вообще не помню, а дядя,... а дядю не трогай, он у меня хороший, если с ним правильно обращаться. - Моргрейн в очередной раз хохотнул и за шиворот дернул меня вверх, но обошлось без сеанса удушения - он просто поставил меня на ноги.

   -Если бы ты знала как вы меня все достали, - несколько раздраженно протянул дракон, - но ты, к сожалению, действительно тут не причем. Ты скорее следствие всех моих неудач.

   -То есть?

   -Сожри я тогда твою мать, такой головной боли бы избежал, так ведь нет... человеколюбие, чтоб его, проснулось. Вот скажи мне, чего мне стоило закусить одной хоть и очень красивой, но невероятно наглой девчонкой? Твой папаша никогда не объявился бы, дядя, с-существо это, тем более... Порой я ненавижу судьбу что складывается иначе из-за таких мелочей как смазливые девицы, сожрать которых нет никакой возможности.

   -Нет, я точно ни при чем и меня жрать не надо.

   Моргрейн с сомнением окинул взглядом мою побитую и грязную персону.

   -Не знаю, не знаю, дар предвидения по заказу не работает.... А может стоить перестраховаться? - Перед моим носом звучно клацнули вновь драконьи зубы. - Вот съем тебя и никаких проблем больше не будет. Нет, точно надо с вашей семейкой разделаться.

   -Не надо. - Тихо попросила я. - Ювентаний очень просил, чтобы я тебя не трогала. - Если у дракона сейчас чего-нибудь перемкнет в башке, то он ведь может и войну объявить, а за такое меня Таний по головке если и погладит то только предварительно её оторвав.

   -Это с-существо меня защищало? - Удивился Моргрейн. - Забавно... - Его глаза нехорошо блеснули. - Значит просил?

   -Хотел запретить даже, но сам понял что бессмысленно.

   -Запретить... - Тон дракона тоже ни о чем хорошем не говорил. - Замечательно. - Мне показалось, или Моргрейн задумал очередную пакость? - Тебе нужен был мой зуб?

   -Угу. - Я кивнула.

   -Ну так бери, дарю. - Зуб отыскался за моей спиной, здоровый как по качеству, так и по размерам.

   -Тебя же магия не берет. - С сомнением протянула я, тихонько проверяя сырье на предмет иллюзорности - мог же Моргрейн подгадить, подсунув фальшивку? Но нет, зуб оказался настоящим.

   -Не берет. - Согласился дракон, закатывая глаза с видом "тоже мне истина". - А вот булыжники вполне.

   -Какие еще булыжники?

   -Которые в морду летят, выбитые чьей-то магией, глупое ты существо. Варварский метод, между прочим, за который я имею полное право съесть тебя на завтрак. На ужин не рискнул бы - еще отравлюсь на ночь глядя, в самом деле.

   -Хам. - Буркнула я, быстро пряча зуб, пока вредная тварь не решила его забрать.

   -Как проводник-то поживает? - Неожиданно поинтересовался Моргрейн. - Живой?

   -Живой.

   -Здоровый?

   -В последний раз когда я его видела, был не очень, но он парень живучий наверняка калекой не остался.

   -Жаль. - Задумчиво протянул дракон, мимоходом создавая арку портала. - Но это поправимо...

   -Куда? А чешуя? - Вот пусть только попробует смыться! Принципиально следом полезу, чтобы его при посадке всеми костями по земле проволокло.

   -В брате поищи. - Злорадно хмыкнул чешуйчатый и прежде чем исчезнуть в портале, сурово рыкнул: - Увижу еще раз - прибью и молодняку скормлю. - Вместе с Моргрейном исчез и его меч. Чешуйчатый скупердяй лазеек оставлять не собирался.

   -В брате? - Ответом мне была звенящая тишина, да тихое сипение из-за дальних каменных завалов.

   Каменное нагромождение и россыпи осколков почти по пояс похоронили неподвижное тело Вирлана, о том, что он еще жив, говорило только сиплое дыхание, да судорожно вздымающаяся грудь. Куртку и шею брата заливала темная кровь, из горла торчал черный хвостовой шип, тонкий и острый, благо не ядовитый в отличие от тех, что находились ближе к драконьей голове. Риан с усилием открыл глаза, и мне стало страшно. Куда там Моргрейну с его яростью? Он по сравнению с Вирланом просто кроткая овечка!

   -Не смотри на меня так, у меня руки дрожат. - Целительная сила ринулась к ране, стоило только вынуть шип. Вирлан попытался было сопротивляться, но ему явно не хватило сил.

   -Не смей. - Вместе с хрипом изо рта вырвалась и кровь.

   -Молчи придурок, мне твой труп не нужен. - В прошлый раз, когда я пыталась вылечить Вирлана, мне мешали его некромантские таланты, сейчас же я не чувствовала никакого сопротивления... теория несовместимости единого рушилась на глазах.

   Данную концепцию выдвинули в незапамятные времена, я не помню кто, как и когда, да и какое это имеет значение? Согласно этой теории некромантия и целительство были разными сторонами одной медали: одно изначально убивало, другое лечило. Так было на ранних ступенях развития обоих искусств, когда никто не знал, что некромант может отсрочить смерть, а его антипод наоборот её приблизить, тогда все было четко и понятно. Точно также кристально ясно было и то, что любой целитель, использовавший свою силу на некроманте, погибал, это объяснялось тем, что стихия смерти обычно выступала в более чистом, а значит и сильном виде перевешивая эффект использования стихии жизни и убивая целителя.

   На самом деле ничего в этом вопросе с тех времен не изменилось, разве что только и целителей и некромантов стало рождаться стократ меньше. Будь на месте Вирлана другой некромант, я бы вряд ли решилась на лечение, но сейчас передо мной лежал мой брат, и я почти не сомневалась. Родственные чувства, которых практически не было (да и откуда им возникнуть за такой короткий срок как несколько месяцев?) не являлись причиной риска, все дело было в крови связывающей нас. Эта странная, во многих своих проявлениях загадочная красная жидкость вырабатывала, что у меня, что у Вирлана идентичный витар, а значит и по структуре магия у нас с ним была одинаковая. Оттенок, форма выражения или техника исполнения, все это не имело сейчас никакой роли - некромантия Вирлана не видела возможного врага в моем целительстве.

   Рана на горле затянулась, но магия все также продолжала струиться из моих ладоней стекаясь теперь к двум сломанным ребрам и сильно ушибленной голове. Ну последнее было почти хроническим, так что когда состояние брата оказалось уже вполне жизнеспособным, я волевым решением прервала сеанс целительства и пьяно хихикнула. После некоторых усилий и опьянение исчезло, вернее отсрочило свой приход на пару часов - с последствиями у меня по-прежнему было плохо. Единственно, что благодаря зверским тренировкам Тания я теперь могла их сдвигать и быстрее от них избавляться. Само по себе это было замечательно, но от очень жесткого похмелья спасти не могло.

   -Мало тебя Таний в детстве порол. - Ждать благодарности от Риана все равно, что диона-блондина встретить - также маловероятно. Весьма ощутимый подзатыльник только подтвердил истину.

   -Он на маленьких руку не поднимает, в отличие от некоторых.

   -Ты вообще хоть иногда думаешь, прежде чем делаешь?! - Начал закипать Вирлан. - Драться с Перворожденным драконом, швыряться в него истинно черной магией совершенно не оформленной хотя бы в подобие заклятия, лечить некроманта целительством.... Есть хоть что-то, что ты признаешь опасным?! У тебя как у Магистра Мрака хоть капля мозгов есть?!

   -Захлопни варежку, зануда. - Все, не могу больше молчать! Еще два слова и в ход пойдут кулаки. - Не тебе меня судить.

   -А кому?! - Взрыкнул Риан, камни под его взглядом разлетелись в разные стороны. - Ювентанию?! Он позволяет тебе слишком многое! Да из этой тряпки воспитатель как... - Договорить он не успел, потому что окончательно разозленная, я коротко двинула ему кулаком в нос. Пальцы тут же онемели, костяшки ощущались болевыми точками, но вид крови струящейся из-под ладони Вирлана принес некоторое облегчение.

   -Если Таний такая тряпка, то какого черта ты сам меня не воспитывал? Почему-то когда я была абсолютно не нужна ни тебе, ни родителям, только Таний не стал от меня отказываться. Когда я чуть не сдохла и попала в другой мир, ты преспокойно где-то шлялся, как и все предыдущие годы. Когда я жила в мире без магии, медленно подыхая, ни ты, ни родители даже не почесались. Когда я вернулась, ты появился, но если бы не Таний, что бы ты делал? Ничего. Тебе было, и я больше чем уверена, что и сейчас наплевать на меня, но это ладно, это вполне понятно и даже, дорогой ты мой братишка, вполне взаимно. Но по какому праву ты сейчас разеваешь пасть и предъявляешь права? По праву старшей крови? Так слушай меня внимательно: ты со своим правом старшего родственника-мужчины, со всей его приоритетностью можешь идти... - Утерянный под натиском раздражения контроль не дал второго шанса сопротивляться последствиям целительства, и тихое разозленное шипение закончилось тихими же пьяными слезами. - Гады вы все, - шмыгнула я носом, - а тебя вообще надо было Моргрейну скормить, тварь ты неблагодарная. - Растерявшийся от такого резкого перехода Вирлан только раздосадовано сплюнул и встал на ноги.

   -Говорить сейчас с тобой...

   -А я вообще говорить с тобой не буду. Вот. - Штормило, но я кое-как утвердилась на четверых?! Нет, я точно помню, что ног у меня было две! Не мир, а сплошное безобразие... вон еще одно блондинистое вылупилось. Ну чего он смотрит? Никогда пьяного Магистра Мрака не видел? Я тож не видела, но я же челюсть не теряю. Опа, исчез,... нервный какой попался. И этот тоже нервный, брат который, увидел исчезающего мужика, и сразу ругаться начал. А материться, молодой человек, при бабах, то есть при этих, как их, то есть как нас там...а, эти, леди которые, неприлично. А почему? Вот почему мужикам можно, а ба..., то есть леди нельзя? Это же, эта самая дискредит...не, дискриминт... тоже не то.... О! Дискриминация по половому признаку!

   -Пошли. - Протянул руку неприлично ругавшийся тип. Идти с ним никуда мне не хотелось, тем более, кажется, я с ним даже не разговариваю....

   Я показала язык этому беспардонному (О Небо! Я еще могу выговаривать такие слова как "беспардонный"! Пусть только мысленно, но зато это говорит, что меня еще не окончательно развезло) хаму и надулась как мышь на крупу. Хам закатил глаза и взвалил меня на плечо вполне привычным жестом, перед глазами все завертелось и сквозь гул в ушах до меня донеслось: - Если этот амулет даже Перворожденного дракона перенес, то пьяную Магисторшу и подавно не должен пришибить. Может и мне заодно повезет.... - Я хотела возмутиться кто тут из нас двоих пьяная Магисторша, но не успела - зловеще вспыхнул портал, моя голова чуть не врезалась в стену, но невидимое существо с богатым матерным словарным запасом вовремя обрело стабильность. Оно, это существо, уверено шагало по скрытой под толстым слоем грязи брусчатке, я считала остающиеся шаги, но, почему-то доходя до цифры пять, сбивалась, приходилось начинать все заново.

   -Стой, парень. - Транспорт остановился. Значит, существо зовут Парень, какое нелепое имя.... - Что ты тут несешь?

   -Неужели не видно? Мешок глупости и безрассудного идиотизма.

   -Дружок перебрал что ль? - Кто-то добродушно хмыкнул. Чья-то рука приподняла мою голову за волосы, из смешения красок выделилось румяное лицо с маленькими светлыми глазками, зыркающими из-под когда-то соломенного цвета сосулек называющихся челкой.

   -Да это же баба!

   -Сам ты баба! - Это у кого такой пьяный голос? У меня? Пить надо меньше! Но ближе к старости - пока организм молодой можно и погулять. Ага. - Я леди, псина ты государственная.

   -Так-так-так. Девок спаиваем? Сколько лет-то тебе...леди? - Уй как мне не нравится этот голос! И шипение Парня тоже!

   -Что значит заткнись? Сам молчи! И сам ты идиотка малолетняя! Я не малолетняя, а просто несовершеннолетняя... - Пояснила я счастливо усмехающейся чему-то харе второго белобрысого. - Не улыбайся мужик, тебе не идет. - Доверительным тоном поделилась я со стражником, у которого на груди тускло блестела какая-то жестянка. На крышку от консервной банки похожа, но чей-то я не помню на каких консервах пишут "Капитан городского дозора"... и что за зверь такой этот самый капитан.... Все-таки как хорошо побывать в других мирах! Словарный запас резко увеличивается и можно спокойно оперировать такими сложными понятиями как консервная банка, непонятный зверь "капитан"... хотя это, кажется и в этом мире водится?....

   Я бы и дальше поразмышляла над этим странным животным, но тут поняла, что очень хочу спать. А если я чего-то хочу, то кто мне, этому, Магистру чего-то там темного сможет запретить? Никто! Мне вообще никто не указ!


   Тишина плотно обволакивала голову и немилосердно давила на виски, сильно ныли ребра и почему-то правая нога, шея чесалась, в носу свербело.... От последней напасти меня избавил чих, голова после этого стала раскалываться только сильнее, но вот боль в ребрах и конечностях чудесным образом исчезла. Может, рискнуть и чихнуть еще раз, чтобы и шея перестала ощущать себя любимицей наждака? Нет, оно того не стоит...

   -Живая? - С каких это пор у Вирлана такой хриплый голос?

   -Еще не знаю.... - Приоткрытый глаз засвидетельствовал каменный пол и облачко пыли, взметнувшейся от дыхания. Чуть дальше, там, где сквозь прутья пробивался нещадно яркий свет свечного огарка, сидела сгорбленная фигура. Человек уткнулся лбом в колено левой ноги, обнимая её руками, кажется он спал. И не холодно ему в одних штанах-то? Хотя наверно не холодно, раз он так спокойно прислоняется голой спиной к каменной стене. А где эта скотина, брат мой? - Где мы?

   -Догадайся с двух раз. - Сгорбленная фигура и оказалась той самой скотиной. Ну хоть одним вопросом меньше.

   Поднялась я с трудом, но зато смогла оценить наши апартаменты: три стены из изящных стальных прутьев, четвертая и пол из камня, покрытого вкраплениями из металла аналогичного решеткам. Ну и как может называться гостиница с подобными шикарными комнатами?

   -Тюрьма.

   -Браво, с первой попытки и наповал. - Вирлан говорил странно отрешенным тоном, которым даже его излюбленные колкости звучали скорее как дань привычке, но не более.

   -А здесь что, отдельных камер для мальчиков и девочек не предусмотрено?

   -Во-первых, такая камера здесь только одна, во-вторых, ты так в меня вцепилась, что им просто ничего другого не оставалось.

   Ноги затекли, а высота потолка не позволяла выпрямиться даже во весь мой невысокий рост, пригнув голову, и шипя с каждым шагом, я подошла к Вирлану. Не то чтобы меня тянуло находиться рядом с родственником, просто возле него тени сгущались до непроницаемой темноты, в которой ход раздражающему свету был запрещен.

   Тени были не настолько плотными, чтобы полностью избавить меня от зрелища под названием Вирлан и его синяки. Последние в изобилии располагались на боках, руках и видимой части виска.

   -Как ребра? - Вырвалось у меня само собой. Риан пожал плечами и хрипло ответил:

   -Одно сломали, второе вроде нет.

   -Вот гады, такую работу испортили. - Ну что за люди? Я своим здоровьем рисковала, а они все в один присест испоганили. И ведь второй раз не получится - у меня ни сил, ни, честно говоря, желания заниматься целительством не было. - Сколько мы здесь?

   -Где-то сутки. - Снова равнодушно пожал плечами Вирлан. - Может дольше, я точно не знаю.

   -А здесь кормят?

   -В углу. - В указанном направлении стояла миска с чем-то смутно напоминающим хлеб, на нем сидела толстая крыса и жадно его грызла, получалось плохо - еда была не мягче камня даже на вид.

   -Я люблю мясо, но не сырое же. - Крыса сердито дернула усами и снова принялась за работу. - И воды нет?

   -Лишили в качестве меры наказания за особо яростное сопротивление при аресте. - Это ж что за колония для особо опасных нас приютила?

   Сидеть рядом с таким непривычно спокойным Рианом было неудобно. Кое-как переборов желание ползти, я снова поднялась и подошла к решетке. Самые обычные прутья, ничего интересного.

   -Как ты относишься к идее шумного побега? - В ответ на мой вопрос Вирлан приподнял голову, на его бледном лице багровел потрясающий по размерам синяк, но хуже него было само выражение, застывшее в глубине глаз. Полное равнодушие и отрешенность, он был настолько погружен в свои мысли, что даже не сразу понял о чем я его спрашиваю.

   -Побег? Попробуй для начала просто коснуться магией этих решеток. Только не переусердствуй.

   Мне не очень понравился тон, каким это сказал Риан, но не отступать же из-за этого...

   Иногда надо все-таки прислушиваться к взрослым, думала я, медленно сползая по стеночке. Выброшенный Воздушный Таран вернулся обратно быстрее, чем я успела удивиться непоколебимости не таких уж внушительных на первый взгляд прутьев. Хорошо, что я еще додумалась не в полную силу экспериментировать.

   -А ты тоже пробовал? - Вставать не имело смысла, поэтому я просто повернула голову в сторону второго живого существа в этой клетке. Существо молча продемонстрировало запястья, на которых уютно устроились тонкие браслеты из крученой бечевки, с длинных концов свисали грозди переливающихся бусин. Тот, кто делал эти антимагические путы явно был творческим человеком. - И сильно они тебе мешают? - Вирлан также молча щелкнул пальцами, огненные язычки исполнили свой танец и потухли только у земли. - Но как? - Даже отсюда чувствовалось, что в тонких нитях браслетов сдерживающего влияния больше чем в целом саркофаге из обработанного особым способом серебра. Да с такими наручниками не то что качественную иллюзию, даже искру не выпустишь!

   -Потому что на тебе их нет.

   -Очень содержательный ответ. - Скривилась я. - Может тогда попробуешь разобраться с решетками?

   -Я пробовал. Целых два месяца пытался взломать защиту, когда сидел здесь в прошлый раз. Поверь моему опыту - все бесполезно. Создатель этой камеры сделал все, чтобы я не смог отсюда убраться.

   -И кто это такой умный?

   -Ювентаний.

   -Может хватит? Таний никогда бы так не поступил. - Я опять начинала злиться. Раздражало все: индифферентный как камень Вирлан, неспособность выбраться отсюда, решетки, до которых даже физически дотрагиваться было невыносимо, режущий глаза свет, холод, проникающий сквозь рубашку.... Рубашку?! Если этот малохольный в углу где-то потерял мою куртку с драконьими "подарками" то сидеть я буду за братоубийство!

   -Просто ты никогда не испытывала его терпение до крайней степени. В семнадцать лет это было для меня своего рода развлечением, правда, закончилось оно несколько непредсказуемо... на камеру по индивидуальному проекту за невинные махинации я точно не рассчитывал.

   -Тогда ты сам виноват.

   -Я и не отрицаю. Просто говорю: выбраться отсюда нереально.

   -Если это действительно работа Ювентания, то не сомневаюсь.

   -Его, будь уверена. Тут даже где-то есть его герб, если хочешь - поищи. Все равно заняться нечем.

   -Ну прям таки! Я сейчас тебя, радость моя, убивать буду. Ты куда мою куртку дел?!

   Вирлан все с тем же отрешенным выражением посмотрел на меня, и спокойно сказал:

   -Вон она на стуле висит. - Действительно, моя родная одежка вся в прорехах после общения с Моргрейном спокойно висела на спинке стула по другую сторону решеток. Повода раздражаться и дальше не было, даже жаль как-то...

   -А долго нам здесь еще сидеть?

   -Что, домой хочется? - Я кивнула, а что еще говорить? Риан вздохнул, набрал в грудь побольше воздуха и во всю мощь рявкнул: - Охрана! Бумагу и чернила мне, живо!!

   От подобного вопля можно было и оглохнуть, неудивительно, что прибежавший сонный стражник был злее черта, с перепою хлебнувшего святой водицы.

   -А больше тебе ни че не надь, щенок?

   -Можешь повеситься на ремне, я не против развлечения. Бумагу тащи, и шевели ногами, мне надоело здесь сидеть. - Вот если сейчас стражник откроет камеру и лично возжелает начистить морду за такое поведение я точно не буду удивлена.

   -Будет тебе бумага, щенок, такая будет! Небо в овчинку покажется! - Рявкнул напоследок стражник и скрылся из поля зрения. Очень скоро он вернулся в сопровождении дряхлого старика в халате, поверх которого блестел знак начальника гарнизона. - Вот он, господин Улий, буянит, хамит, на неприятности напрашивается....

   -Что ж ты безобразничаешь? - Проскрипел старик, его глаза блестели с таким выражением, что сразу было понятно - тот еще мерзавец, поблажек можно не ждать.

   -Улий... - Задумчиво протянул Вирлан, не отрывая непроницаемого взгляда от сморщенного лица. - Не тот ли ты Улий, что бегал на побегушках и трясся вон в том углу, до мокрых штанов боясь меня? - Старика несколько перекосило от злости, значит точно тот.

   -Ты снова в камере, - окрысился Улий, - и нет теперь здесь доброго учителя, что вытащит тебя из этой клетки. Ты сдохнешь здесь, сгниешь заживо вместе со своей девкой. Ты...

   -Все это прекрасно, мальчик, - перебил Вирлан, - но твои старческие бредни не заменят мне требуемого. Неси бумагу, не зли меня.

   -Ты ничего не сможешь мне сделать! Ты в клетке как бешеный зверь, как тварь, от которой нужно избавиться! - Смех старика был несколько ненормальным, да что там... откровенно сумасшедший.

   -Улий, Улий, Улий... - В притворном сожалении покачал головой Риан. - Ты по-прежнему боишься змей? Этих славных тварей, чьи гибкие тела созданы для того чтобы обвить твою немощную шею и сломать её... - Вирлан говорил, а я медленно сжималась в комок, потому что вид длинной, поблескивающей алыми пятнами на блестящей черной чешуе карпацкой гадюки ползущей к старику мне не нравился. Я знала, что это иллюзия, но даже эфемерный образ одной из самых ядовитых гадин в мире заставлял спину покрываться мурашками. - Посмотри, как она прекрасна, эти кроваво-алые росчерки, завораживающие движения...ты чувствуешь тепло её тела? Ты видишь её голод? Посмотри внимательнее, мальчик, почувствуй. - Хрипящий голос только добавлял гипнотического воздействия, даже мне стало неудобно. Это при том, что я даже не видела лица Вирлана, стоит ли упоминать как посерел Улий, на которого были направлены одновременно взгляд, голос, иллюзия и магия подавления? - Смотри в её глаза, мальчик. Вспомни её, вспомни как она обвивала твои ноги....

   -Хватит! - Взвизгнул Улий. - Ты не выйдешь отсюда. - Прорычал он, его глаза блестели безумным страхом.

   -Посмотрим, мальчик, посмотрим. - Я буквально почувствовала холодную улыбку Вирлана. - Неси бумагу.

   Спустя три минуты Вирлан получил требуемые письменные принадлежности. Улий стоял неподалеку, с нескрываемой ненавистью глядя внутрь камеры, его взгляд старательно избегал Риана. Но, видимо, долго держать рот закрытым он был в принципе не способен.

   -Завещание царапаешь?

   -Ага, обязательно. Твое. - Не отрываясь от письма, буркнул Риан. - Отправь это Ирольталю ла Штальяраль. И учти, мальчик, если это письмо абсолютно случайно не дойдет, то тебе до самой твоей смерти будут сниться красочные сны с участием твоих любимых змеек.

   -Ты сдохнешь. - Еле слышно прошипел Улий, яростно хватая протянутое письмо.

   -Уж точно после тебя, Улий.

   -И что теперь? - Спросила я, когда никого кроме меня и Вирлана в обозримом пространстве не осталось. Непроизвольно я старалась держаться подальше от Мага, возникший еще во время путешествия страх снова вырвался на свободу. Умом я понимала, что Вирлан вряд ли поднимет на меня руку всерьез, но вот чувства... с этими господами у меня всегда были неравные отношения.

   -Будем ждать.

   Маяться бездельем пришлось около часа. Сонное оцепенение было разбито вместе с дверью, не выдержавшей встречи с более крепкой стеной, деревяшка стыдливо треснула и повисла на одной петле.

   -Сюда, господин секретарь. - Улий был бледнее прежнего, видимо посетитель был куда хуже карпацкой гадюки. Хотя на вид просто красавец, как и все эльфы. - Вот он, ничтожество шелудивое....

   -Исчезни. - Небрежно брошенный приказ эльфа был воспринят Улием как награда. Когда же противный старикашка буквально выпорхнул из комнаты, маска холодной отчужденности на лице эльфа сменилась выражением чуть злорадного ехидства. - Вирлан. - едко протянуло остроухое совершенство.

   -Ирольталь. - Риан снова вернулся к своему заморожено-равнодушному состоянию.

   -Я смотрю, ты вовсю развлекаешься. - Ядовито улыбнулся эльф. Выглядел он знакомо, хотя где я могла видеть? Длинные черные волосы, холодная красота лица... прекрасен как все эльфы, черта с два одного от другого отличишь. Развелось же их в последнее время....

   -Я рад, что ты не жалуешься на зрение.

   -Я тоже по этому поводу рыдать не собираюсь. Не поделишься, за каким демоном мне пришлось среди ночи вылезать из теплой постели и тащиться в эту дыру?

   -На меня побитого полюбоваться. Ирольт, ты издеваешься? - Отстраненно поинтересовался Вирлан. Я медленно начала вспоминать,...а не этот ли остроухий гонялся за Вирланом в подземельях Горды?

   -Разумеется. Имею полное право, как оторванный от молодой жены ради сомнительного удовольствия лицезреть твою помятую физиономию. - Ну точно! Тот самый эльф-некромант. Как говориться, знакомые все лица. - Вирлан, мне вообще-то надоело вытаскивать твою задницу из передряг. Ладно еще выносить твое тело из кабаков, ревнивых мужей от тебя спасать, но вытаскивать среди ночи из тюрьмы.... Тебе не кажется, что это уже перебор?

   -Ирольт... - Предостерегающим тоном начал Вирлан, но эльф отмахнулся от него как от назойливой мухи.

   -Я знаю тебя не первую сотню лет, а ты как был взбалмошным мальчишкой так им и остался. На тебе ответственность за подавляющее количество народа, но ты позволяешь себе поведение, достойн...

   -Ирольт! Говори что ты хочешь и завязывай с нотациями, я-то еще могу потерпеть, но вот она вряд ли. - Риан кивнул в мою сторону, я выглянула из-за его плеча и в знак приветствия кивнула эльф. Тот, быстро подавив удивление, учтиво кивнул в ответ:

   -Мое восхищение, леди Велария. - Надо же, он даже знает как меня зовут, осведомленный какой попался. Впрочем, за что мне нравятся эльфы, так это за то, что в любой ситуации с женским полом ведут себя крайне вежливо. Не все, конечно, но большей частью. Сразу начинаешь чувствовать себя непревзойденной красавицей даже в грязной одежде и частично попорченным ссадинами лицом. - Так значит ты готов выполнить мою любую прихоть? - Деловито обратился эльф к Вирлану.

   -Никакого отпуска, и не надейся.

   -Очень жаль, спокойной ночи. - Невозмутимо пожал плечами Ирольталь.

   -Демон с тобой, гад ушастый. Неделя.

   -Два месяца.

   -Сколько? Имей совесть! Да за это время все дела захиреют.

   -Я же справлялся в одиночку, пока ты неизвестно где бродил.

   -Но не два месяца же!

   -Считай это компенсацией за моральный ущерб.

   -Ирольт, у нас на носу война с Гшером! Две недели, больше не дам. - Эльф задумчиво посмотрел на связку ключей.

   -Три и еще неделю на зимние праздники.

   -Договорились. - Угрюмый Вирлан был еще хуже, чем абсолютно бесстрастный. - Торгаш несчастный. - Буркнул он. - Знал бы, что ты такой кровопийца, ни за что бы дела с тобой не завел.

   -Можешь меня уволить, мне, собственно, без разницы. - Спокойно произнес Ирольт, отпирая решетку. Вирлан вставать не торопился. - Только тебе же хуже будет.

   -Сам знаю. - Огрызнулся Вирлан. - Рия, если тебе не сложно, помоги мне дойти до выхода. Ирольт не сможет сюда войти.

   В ходе транспортировки оказалось, что помимо ребер у Риана сломана еще и нога. Вот ведь упрямый осел, неужели нельзя было сразу сказать?

   -И чего ты молчал?

   -А почему бы и нет? Можно подумать, что в первый раз мне кости ломают.

   -И не последний, с твоими-то талантами. - Фыркнул Ирольт, подставляя калеке плечо. - Держитесь, леди Велария.

   -Портал? А может не надо? - Я быстро отошла подальше.

   -Действительно, Ирольт, нас лучше по отдельности. - Вздохнул Вирлан.

   -Да что вы мне тут мозги пудрите? Я уже лет триста как порталы строить умею. - Обиделся эльф. Причем настолько, что позволил себе "непозволительно человеческую" фразу.

   -Не сомневаюсь. Но поверь, так будет лучше.

   -С тебя еще неделя, эксплуататор несчастный. - И прежде чем Вирлан успел возмутиться, они исчезли во вспышке перемещения. Минут через пять, когда я как раз нашла все наши вещи, вернулся Ирольт. Правое ухо у него покраснело и чуть припухло, одежда помялась, рукав, кажется, начал отрываться.

   -Промахнулись?

   -Не вписались. - Потер ухо эльф. - Никогда же не ошибался, а вот. Но дважды ошибиться я не могу. - Уверенно заявил Ирольт, но на всякий случай взял меня за обе руки.

   Выбираясь из розовых кустов и вытягивая из колючих зарослей меня, Ирольталь ла Штальяраль был уже не так уверен в своих талантах как телепортиста. Мы с Вирланом переглянулись и решили не посвящать эльфа в причину его неудач, так, на всякий случай.

   -Все, завтра же ухожу! - Злился эльф, вытаскивая из ладоней шипы.

   -Даже не думай, я только через три дня планировал вернуться к работе.

   -Ничего не знаю. Меняй планы, находи время, разнеси всю резиденцию по камню - мне все равно, что ты будешь делать. Леди Велария, приятных снов. - Поклонился эльф и исчез.

   -Что у вас с ним за дела? - Нет, ну правда интересно же.

   -Разные. Пошли домой. - Только тут я обратила внимание, что стоим мы перед нашим домом. Не тем, который на болоте, а родном и любимом на улице Маэстро Лоррелейна. От разрушений не осталось и следа, стены как обычно мерцали серебром в свете луны, шелестела чуть помятая розовая изгородь, окна сияли уютным светом - Хэфео явно сотворил чудо, организовав возвращение развалинам прежнего облика. Все-таки как хорошо вернуться домой!...

   ...Небо, ну почему я не осталась в той уютной камере?! Там было так тихо, спокойно и главное - безопасно. Никаких тебе громов, молний и Ювентаниев в бешенстве, только крысы и неуравновешенные жертвы детских страхов вроде Улия.

   Комнатный Армагеддон начался в тот самый миг, когда мы вдвоем с Вирланом ввалились в холл, где нас уже встречал Таний. Учитель стоял в облике очаровательно улыбающегося шкодливого ангелочка, над чьей головой вместо нимба светилась круговерть из обрывков боевых заклинаний, обломков цветочных горшков, разбившихся канделябров и искр чистейшего бешенства. Дядя изволил гневаться....

   -Пришли. - Прошипел он. - Приперлись-таки, мерзавцы. - Начало было не обнадеживающим, но многообещающим. - Да вы, раздолбаи пустоголовые, хоть чем-нибудь думали, когда заклятиями швырялись?! - От "нимба" отделился обрывок чар и огненным всполохом понесся в дверь, из которой выходил Хэфео. Секретарь невозмутимо пригнулся, пропуская заклинание, и так же спокойно продолжил свой путь, на ходу просматривая какие-то бумаги. В отличие от нас, он к Ювентанию в любом облике был привычен, потому как за годы службы наверняка еще и не такого повидал. - Какого демона ты использовала против безобидного дракона сгусток чистой Тьмы?!

   -Безоби...

   -Молчать! - На миг превратившись во взрослого, взревел Таний и я поняла, что действительно буду молчать. Потому что такое заклинание немоты мне и за три часа не снять. - А ты? Ты, дубина великовозрастная, - наступал на присмиревшего Вирлана все тот же Таний, но уже в облике мальчика, - ты что не знал чем закончится единение Света с Тьмой?! Чему я тебя учил все эти годы?! Точно не тому чтобы так откровенно светиться на глазах у третьего советника Лайтара!

   -Да не было там никакого Грауса Трогерна....

   -Молчать! - Вирлан тоже схлопотал "кляп". - Именно он там и был! Вы его вместе с Моргрейном прихватили, когда из Чаррона удирали! Нельзя было подождать пока они свои проблемы решат?! А кто из вас двоих этого паразита по голове огрел?! Я спрашиваю, кто Грауса оглушил?! Молчите?! Ну ладно же! - Видимо в запале Ювентаний сам не замечал какими заклинаниями швыряется. Помимо нас, от его гнева уже пострадали три подсвечника и кусок лестницы. А ведь успокаиваться дядя, похоже, не собирался. - Это уже не важно. Важно то, что он все видел и все рассказал Стрэкжу, - в руку Тания спикировал основательно подпаленный свиток, официальная печать гильдии магов судорожно тряслась и тихо осыпалась иссохшим сургучом, - и теперь я имею вызов в Комиссию Безопасности! Это вам о чем-нибудь говорит?! - Говорило. И еще как! Этой Комиссии избегал даже император - сборище старых маразматиков из гильдии магов и сбора министров могло доставить неприятности даже ему. Обычных же смертных Комиссия могла как казнить, так и миловать. - Если эти крысы-буквоеды не отправят тебя в Акарэю, это сделаю я! - Мне стало плохо.... Отправиться в академию? На летний сбор? Только не это!

   -Господин Юве...

   -Молчать! - Хэфео недоуменно щелкнул зубами, и быстро ретировался, предпочитая больше не попадаться под руку. - Вы, мелкие паразиты, все в папашу! - Таний окончательно вошел в раж. Я насторожилась. - В этого эльфийского бастарда Эвера, чтоб его разорвало в том Дионе! Девятнадцать лет спокойной жизни и нате! Он вспомнил, что у него есть дети! Да чтоб ему Шалиора оторвала все что отрывается, старому паразиту! И ведь подгадал время - приперся именно в тот момент, когда мне Моргрейн высказывал! А за него, - я отшатнулась абсолютно непроизвольно, и точно так же невольно спряталась за Риана, зажмурившегося, кстати, при приближении разгневанного ребенка, коим опять предстал Таний, - ты еще отдельно получишь! Избивать беззащитное реликтовое создание огромными булыжниками! Да до подобного даже я в молодости не опускался! Теперь с тобой, - Вирлан шумно сглотнул комок в горле и инстинктивно принял защитную стойку, - я тебе в секретари не записывался! До каких пор ты будешь отлынивать от работы?! Молчишь? Сказать нечего? Вот и молчи, болван безответственный! Нет, мне все это надоело! Все! Меня что, судом присудили нянькой семейной быть?! Достаточно! Отныне все будет по-другому. - Неожиданный переход от воплей к серьезному тону испугал даже больше, чем разрушения, вызванные гневом Тания. - Ты, - он за шиворот выволок меня из-за спины брата и потащил в сторону лестницы, - пойдешь в Акарэю и только попробуй не получить второе место. Первое или третье и можешь оставаться в академии, у меня уже в печенках сидят твои выходки чтобы и дальше их терпеть. До набора будешь сидеть в своей комнате. - Я часто-часто закивала головой и бодро поспешила в сторону своей спальни - там такая чудесная дубовая дверь! Наложить на неё пару десятков охранных чар и можно спать относительно спокойно.

   На самом верху, скрывшись в тени галереи, я затормозила и осторожно выглянула в холл - как это не посмотреть как брата отчитывать будут?

   -Так. Теперь ты. Ностальгия замучила? Каким образом ты дошел до жизни такой, что Ирольталю приходится ночами тебя из каталажек вытас ... я сказал: в свою комнату!!

   Нет, ну его, это представление, думала я, мчась по указанному адресу. И как только Таний узнал, что я подсматриваю?


   Два дня я безвылазно сидела в спальне, всеми силами пытаясь перебороть заклинание немоты, посланное Танием. Эффект был нулевой. Попробовала было пристать с проблемой к Вирлану, но даже до его покоев не дошла - была отловлена суровым Хэфео. Последний был милостиво избавлен от немоты насланной сгоряча, что только огорчало еще больше.

   -Леди Велария, ну разве можно было вести себя столь неподобающим образом? - Сокрушенно качал головой Хэфео. - Вы сильно изменились за последнее время, но я и вообразить не мог, что ваши моральные устои так низко падут. Драконы всегда были....

   Знаю-знаю, священными созданиями, светочами мудрости и прочая, прочая, прочая.... Все это книжные сказки! На самом деле они мстительные твари, не гнушающиеся забежать кое к кому на огонек и наябедничать самым откровенным образом! Да какой наябедничать? Возвести самый натуральный поклеп, извратить факты и представить все в выигрышном свете. Одно слово пресмыкающиеся.

   Хэфео продолжал меня отчитывать, а я сердито грызла яблоко, представляя, что это шея Моргрейна, видимо, перестаралась - кусать с каждым разом было все сложнее.

   Демон с ним, с этим прохиндеем хвостатым. Настоящей причиной моего поганого настроения было неизбежное поступление в Акарэю, да еще во время летнего набора. Таковым он назывался только на бумаге, на деле же это были соревнования на звание достойного. В смысле, достойного для обучения в академии, преподаватели которой искренне верили, что грызть гранит науки в этом милейшем заведении есть честь. Но скажите мне на милость, можно ли сравнивать академию и личного Магистра? Я считаю, что нет.

   Но и коварство Моргрейна и Акарэя были мелочами, о которых приятно поразмышлять на досуге по сравнению с открывшейся персоной родителя - эту информацию я всеми силами старалась забыть. Даже почти решилась прибегнуть к специальному заклинанию, но потом решила, что оно того не стоит....


Три тысячи триста восемнадцатый год от Великого Разделения. Десятый день третьего месяца лета

   Сквозь плотно сдвинутые шторы уже который день безуспешно пытался пробиться солнечный свет. Он был нежеланным, но очень упертым гостем, чьи старания однажды все-таки возымели успех. Радостно вспыхнув и осветив медленно кружащуюся пыль, тонкий луч проворно скользнул внутрь комнаты, в которой помимо не выдержавшей напора темноты, царили двое: тишина и холод. Ни с тем, ни с другим свет справиться не мог: все, что было в его силах, это осветить мрачные камни стен, пыльные подсвечники, явно несшие исключительно декоративную функцию и ложе в самом центре залы. Единственный предмет мебели был сделан из того же материала, что и стены. Такой же мрачный, навевающий нервную дрожь, он был источником холода, вернее, постаментом, на котором этот источник находился.

   Изваяние в виде спящего мертвым сном старика, даже скорее мумии старца, окруженного и покрытого узорами инея странного цвета. Солнечному свету еще не приходилось видеть черный лед, поэтому тонкий лучик, с каким бы нахальством он не проник в комнату, опасался приближаться к странной статуе. Тем более что рядом с ней ему становилось невыносимо трудно сохранять свое жизнерадостное сияние....

   Внезапно еще одной свергнутой хозяйкой комнаты стало больше, на этот раз капитулировала тишина, не выдержав напора звучания двух голосов и трех пар ног, производивших достаточно шума, чтобы ни оставить безмолвию не малейшего шанса.

   -Сюда. - Герцог был как никогда немногословен. Впрочем, даже хронический ворчун Лигрол старался быть тише мертвой рыбы, а все из-за их спутника. Внешне, человек выглядел как самый обычный, ничем ни примечательный житель Сонорэ - светлые волосы и глаза, высокий рост и волосы, согласно последним веяниям моды, отпущенные до плеч. Все бы ничего, если бы не давящая аура незнакомца - его магия странным образом влияла на окружающих заставляя чувствовать оцепенение и некоторую опаску. Лигрол молчал из-за этого факта, герцог же, как человек, чьи отношения с магией и витаром никогда не были достаточно близки, просто не доверял их спутнику. Впрочем, Дастан рода Вэнберг вообще никому кроме себя любимого не был склонен верить.

   -Я не работаю с давно усопшими, уважаемые. - Человек говорил спокойным, ровным голосом чье действие было противоположно влиянию его магии.

   -Он жив.

   -Да-да. - Несколько нервно подхватил Лигрол. - Этот не помрет пока все соки, все нервы не вымотает. А сколько сил я потратил, откапывая его? Вот этими самыми руками, не приспособленными для грубого мужицкого труда, я тащил этого сморчка из болота....

   -Очаровательно. - Все так же спокойно произнес человек. - Вы уверены, что с этим..., - он задумчиво осмотрел постамент и все, что на нем находилось, - сырьем еще можно работать? - Обращался он исключительно к герцогу, сразу определив, кто главный в этой странной компании.

   -Кто из нас специалист в Магии Разума? - Очаровательно оскалился в ухмылке Дастан.

   -Не вы и, как это ни странно, не я, - пожал плечами человек, - я жалкий дилетант по сравнению с великими учителями Тарлиона.

   -Так докажите что ваше дилетантство достойно той оплаты, которой вы потребовали. - Жестко произнес герцог, занимая позицию у выхода.- Пока что я в сомнении относительно ваших знаний.

   -Сомнение - путь к истине, как говорили философы древности. - Под настороженным взглядом Вэнберга, немолодой гость мрачной комнаты приблизился к неподвижной фигуре старца. На какой-то момент тишина почти вновь заняла свои позиции, но была безжалостно изничтожена сдавленным выдохом сквозь сжатые зубы. Человек зябко стиснул пальцы, отряхивая черное кружево льда. - Он не жив, но и не мертв... Кто сотворил с вашим другом такое?

   -Другом? Да какой из этого маразматичного мозгожора друг?! - В негодовании воскликнул Лигрол, и резко взмахнув рукой, случайно сбил обвешанный пылью подсвечник. - Это наглая деспотичная дряхлая га.... - Одного взгляда герцога хватило, чтобы несдержанная на язык пешка замерла в гневном молчании.

   -Сделавшие это еще поплатятся. - Рука Дастана сама собой переместилась с пояса на рукоять тонкого кинжала. - Так вы не в силах ничего сделать?

   -Я сказал, что он не жив. - Спокойно произнес человек. - Но я также упомянул, что он и не мертв. Что вы хотите знать? Его сны? Мысли? А, может быть, вас интересуют воспоминания?

   -Мне нужно знать, как его разбудить.

   -На этот вопрос я действительно не в силах дать ответа. Но... - Вэнберг приподнял бровь в немом вопросе, - но я могу указать на тех, кто сможет не только рассказать, но и сделать. - Человек задумчиво провел рукой над иссохшим телом, отряхнул вновь появившийся лед и только после этого заговорил: - Тело слишком долго было в разлуке с сознанием...

   -Еще один аристократ. - Презрительно скривился Лигрол.

   -Заткнись, чернь. - Небрежно бросил Дастан. - Продолжайте.

   -Не буду утомлять вас терминами и подробными описаниями, скажу лишь, что для того, чтобы тело и дух воссоединились, вам нужен очень сильный и весьма искусный некромант. Не ниже четвертого порядка, даже третьего.

   -Не так-то просто найти подобного специалиста.

   -Просто нужно знать, где искать. И как.

   -И, разумеется, за отдельную плату я буду знать все нюансы.

   -Разумеется. - Серый и сапфировый взгляды скрестились и тут же разошлись, увидев то, что хотели. - Но некромант это еще не все. Чтобы ваш друг окончательно покинул страну снов, вам потребуются те, кто его туда пригласил и проводил. Без их знаний и искусства все старания будут напрасны.

   -Ну что ж, - холодная улыбка вольготно расположилась во взгляде герцога, - в наши планы все равно входила встреча с ними.... Лигрол! Проводи гостя.

   -Прощайте, уважаемый.

   -О нет, всего лишь до встречи.

   -Как пожелаете. - Человек невозмутимо кивнул, обозначая поклон и... скрывая взгляд. Удовлетворенный и торжествующий.

   Солнечный луч боязливо дрогнул и медленно подкрался к застывшему герцогу. Сапфировый взор был задумчив, но на губах играла довольная усмешка, свидетельствующая о думах весьма приятных.

   -Скоро. Очень скоро Сонорэ будет у моих ног.

   -Вэнберг, - в комнату шагнул мрачный Лигрол, - мне не нравится этот склизкий тип. Откуда ты вообще его достал?

   -Связи, мой недалекий слуга, они являются источником многих удовольствий. А связи с гильдией магов служат еще и для обретения могущества. Ты заплатил этому господину? - Дастан не смотрел в сторону сутулого недомерка, он уже достаточно налюбовался на его постную мину. Иногда герцогу невыносимо хотелось избавиться от пешки, но время подобного удовольствия еще не настало и Вэнбергу приходилось терпеть.

   -Да. Я не понимаю на кой ты отдал ему такую сумму. Дешевле было бы убить и при необходимости нанять нового. Кстати, он велел передать тебе какую-то нелепость. Что-то о том, что некий Магистр Вирлан и Маэстро это одна монета, которая оплатит все счета Марферна. Никогда не понимал, почему вы, аристократишки, так любите подобную ерунду.

   -Ты многого не понимаешь, что неудивительно, если принять во внимание уровень твоего развития. Но есть дело, которому твоя тупость вряд ли сможет навредить. - Герцог все-таки повернулся в сторону разгневанного Лигрола. - Отправь нашего дражайшего эльфийского наемника в мой кабинет, у меня для него поручение. И оно придется ему по вкусу.

   Лигрол, бурча себе под нос ругательства вперемешку с грандиозными по его соображениям планами, исчез за дверью. Проводив мелкое ничтожество презрительным взглядом, герцог в последний раз осмотрел комнату, узрев брешь в щите темной материи штор, он одним движением избавился как от нее, так и от незваного гостя.

   Спустя минуту в комнате вновь было три царицы....


Три тысячи триста восемнадцатый год от Великого Разделения. Одиннадцатый день третьего месяца лета


   На третьи сутки немота наконец-то была побеждена, амулет для Сворга доделан,- оставалась самая малость - выбраться из дома незамеченной или хотя бы просто без жертв. Для осуществления вылазки было выбрано раннее утро, время, когда Таний трепал нервы соседям, Хэфео разбирался с текущими делами, а слуги слишком заняты попытками выполнения обязанностей не открывая глаз и не прерывая зыбкого марева сна. Зябко кутаясь в плащ и глуша зевки в скомканной ткани, я кралась к черному выходу. И не я одна.

   В этот сонный час из дома пытался улизнуть и Вирлан, он прихрамывал, но шел абсолютно бесшумно, единственное, что его выдавало это тени, беззаботно колыхающиеся на светлом фоне недавно отремонтированной стены.

   -Что, завтракать намылился? - Риан замер, несчастно вздохнул и развернулся. Кислая ухмылка на лице наверное изначально задумывалась как приветливая улыбка. - Я смотрю, тебя подлечили.

   -Угу, - буркнул он, - заклинаниями, зельями, травкой всякой.

   -Ты с травкой поаккуратнее, а то и так как наркоман не первой свежести выглядишь. - Вежливо улыбнулась я. Вирлан только отмахнулся, уж ему-то собственная бледная в синяках физиономия уже точно успела надоесть. - К Своргу хромаешь? - Вирлан кивнул. - Я с тобой. И учти, это не вопрос, а констатация факта.

   -Ладно-ладно, только хватит трепаться - старого веника разбудишь.

   -А он и так не спит. С утра пошел лорду Чентару плешь проедать из-за его болонки. Сдалась же эта собачонка ему, подумаешь траву какую-то сожрала.

   -Не какую-то, а очень редкую и магическую. Таний её пять лет в карпацких пустынях искал.

   Мы вышли на улицу и теперь медленно брели по сонному городу в сторону квартала Чистильщиков, до которого, только сейчас мне пришло в голову, топать и топать.

   -Мы что, пешком?

   -Какая ты наблюдательная. - Съязвил Вирлан. Точно поправляется, поганец.

   -У нас лошади передохли?

   -Какие лошади? В квартале их умыкнут через пять секунд прямо из-под твоей... кхм, седла.

   -Нет, так не пойдет. С тобой, колченогая моя радость, до Сворга мы дойдем только к вечеру. Завтрашнему. - Братец только хмыкнул. - Стой, я сейчас.

   Возвращаться в дом не хотелось, лезть по переплетениям плюща на второй этаж до своего балкона тоже, так что я, не мудрствуя лукаво, просто призвала необходимое и в быстром темпе исчезла с просматриваемой из дома территории.

   -Быстро ты. Но не плодотворно.

   -Побереги свое остроумие для Ирольталя. Вот, это тебе. - В руки Вирлана перекочевала небольшая статуэтка крылатой лошади, выполненная из молочно-белого хрусталя. Точно такая же, но выполненная в черном цвете удобно устроилась у меня на ладони. - Смотри внимательно, второй раз демонстрировать не буду. - Я нежно погладила хрустальную гриву и после некоторых усилий, все-таки наполнила фигурку магией.

   Поднявшийся ветер взметнул наши плащи, недовольно бросил пылью в глаза и закружился внушительным вихрем, жадно поглотившим черную статуэтку. Спустя секунду круговерть воздушных потоков утихомирилась, осыпавшись сорванными листьями под негромкое ржание. Я потрепала на этот раз уже вполне шелковистую гриву и посмотрела через плечо на Риана. Тот покосился на мою любимую лошадку с невыносимой тоской и, не глядя, наполнял свою часть артефакта магией. Это он зря, но предупреждать не буду - пусть сам думает.

   Из вихря, куда более яростного, чем тот, что сопутствовал пробуждению моей любимицы, выскочил белоснежный конь. Не дождавшись пока утихнет ветер, здоровая светлая коняга под громкое ржание и цоканье копыт, устремилась в ближайший переулок.

   -Свет. - Не громко, но властно произнес Вирлан. Конь замер, испытующе посмотрел серебристым глазом и на удивление покладисто побрел обратно. - Где ты взяла этот артефакт?

   -В подземельях Горды, разумеется. Вот тогда, кстати, Таний действительно злился.

   -А почему ты выбрала именно её из пары? - Кивнул в сторону черной лошади Вирлан.

   -Потому что эту кусачую бестию приручить не получилось. - Свет ехидно покосился на меня и попытался цапнуть за рукав, но, схлопотав по морде, отвернулся с откровенным презрением.

   Вирлан вздохнул еще тоскливее и с некоторым трудом взобрался на спину коня.

   -Все сходится. - Печально буркнул он.

   -Что сходится?

   -Все. Поехали, у нас не так уж много времени. Если старый веник заметит твое отсутствие, то у тебя будут проблемы.

   -А почему, собственно, только у меня? Ты же тоже отнюдь не в комнате прибываешь. - Тьма нетерпеливо постукивала копытами по мостовой и рвалась вперед. Знаю, милая, знаю,... я бы тоже сейчас не отказалась полетать, но не время. Вот ночью, когда все уснут, можно будет и развеяться.

   -Я, в отличие от тебя, уже вполне самостоятельный и избавленный от опеки старого веника, Маг. Ты же, в силу своего сопливого возраста, Ювентанию перечить в таком деле как домашний арест не смеешь.

   -Ну это мы еще посмотрим. - Ухмыльнулась я.

   Радости Сворга при виде новенького амулета не было предела. Гном молча смотрел восторженным взглядом на связку из добытых потом и кровью частей Моргрейна, ниток из шерсти единорога и костяных бусин, выточенных из останков грифона. Мне на какой-то момент даже стало жаль отдавать первый собственноручно созданный артефакт, но не успела я углубиться в раздумья, как цепкие пальцы гнома выхватили подвеску из моих рук, и все что мне осталось - это смириться.

   -Прекрасно! Просто замечательно! - На радостях гном даже сделал вид, что не заметил, как Вирлан окопался в его запасах и куда оные исчезают. - Леди, вы покорили мою старую душонку! Требуйте все что угодно....в разумных пределах, разумеется. - Все-таки окончательно расщедриться гному помешала природная скупость его народа.

   О цене я так и не задумалась, а теперь, когда пришло время расчета, у меня не было ни малейшей идеи что можно стребовать с заказчика. В деньгах я не нуждалась, пожизненный прокорм в заведении Сворга тоже не прельщал, а вот его таланты как Чтеца... это могло быть интересным.

   -Проси половину доходов от его лавочки - будешь всегда при деньгах. - Донеслось из-под стойки.

   -Исчезни, меркантильный зануда. - Я проводила взглядом презрительно вздернувшего нос Вирлана, дождалась пока брат не скроется в подсобке и не сконцентрируется на обновлении чар и только тогда спросила: - Как на счет ваших услуг Чтеца? - Гном неодобрительно нахмурился:

   -Ох, девочка, не нужно оно тебе, по правде говоря, но и отказать я не могу. Спрашивай.

   -Вы удивлялись моему имени. Почему?

   -Да потому что редко где сейчас можно встретить тех, кого родители назвали именами древних. Тем более древних вампиров.

   -И что оно значит?

   -Само по себе: часть неделимого.

   -И все? - Я была разочарована. Могли бы и что-нибудь поинтереснее придумать.

   -Такое вот значение у вампирьего "Vel'a'roaia". Твое имя просто немного осовременили и приспособили для разумных рас. - Гном тряпкой смахнул невидимые пылинки с деревянной стойки и принялся переставлять кружки на полке.

   -А что значит имя моего брата?

   -Да то же самое - часть единого целого. - Пожал плечами Сворг. - "Vir'lo'alan" это мужской вариант твоего имени. Можно было бы сказать, что ваши родители не слишком задумывались над тем, кого и как назвать.

   -Бы?

   Глаза гнома ехидно прищурились, он оторвался от наведения порядка и странным, чуть насмешливым тоном поинтересовался:

   -Ты знаешь, как раньше ребенку давали имя?

   -Что тут сложного? Рылись в родословной, искали самого прославленного предка и его именем нарекали. - Нет, надо было деньги просить. Хоть какой-то прок был бы. И кто меня дернул на наши имена загадывать?

   -А еще раньше? До появления Вечных? - Я молча пожала плечами. - Тогда к выбору имени относились гораздо ответственнее. Да что там, этому моменту посвящался целый обряд весьма сложный в своем исполнении: варилось специальное зелье, в которое родители, чаще всего мать, опускали Книгу Имен. У каждого рода она была своя собственная, уникальная как по содержанию, так и по магии, вложенной в нее. Охранялись такие книги куда тщательнее, чем любые фамильные сокровища, ведь в них содержалась судьба всего рода, и это было не просто красивой фразой. Ну да ладно, сейчас их все равно ни одной не осталось, так что не буду дальше о них говорить. - Жуткий грохот из кладовки отвлек Сворга, но поскольку предсмертных стонов, выползших полутрупов и физических разрушений не наблюдалось, он продолжил: - Так вот, Книга эта опускалась в зелье, и все имена, кроме одного, заключавшего в себе участь ребенка исчезали. Такой обряд проводили чаще всего богатые рода, или же те, в которых присутствовали достаточно сильные маги. Бывало, конечно, что иногда называли так как сейчас - придет мамке с папкой в голову красивое витиеватое имечко, нарекут чадо, а оно потом мается, потому как в родовом списке записано как какой-нибудь Мэрмельтерфиан, а на самом деле судьба у него под обыкновеннейшего Бисма. Понятно?

   -Вы сейчас намекаете на то, что наши родители использовали Книги Имен, или на то, что наши имена нам не подходят?

   -Подходят, девочка. Пока вы рядом, они вам как никому другому подходят. Но я к тому говорил, что ваши родители явно применяли подобный обряд, да вот только вместо Книги взяли что-то вроде древних вампирьих легенд. Была там одна с подобными именами, про двух детей магии, что много шуму наделали. - Усмехнулся Сворг.

   Дети магии. Ну ясно что имелись в виду Магистры. И с обрядом даже поразмыслить не над чем, потому как Магистрами рождаются, а значит и имена просто соответственные остались в том самом неизвестном сборнике легенд. Вообще нам с Вирланом еще повезло - могло ведь родителям в голову стукнуть использовать какой-нибудь справочник болезней или ядовитых растений.

   -Да уж, - я вздохнула и стянула из тарелки пару орешков, - не очень интригующе оказалось.

   -Да как сказать, как сказать. - Легко и лукаво улыбнулся гном. - Я сказал, а то, как ты услышала, это уже не моя вина.

   -Так что, был какой-то подвох?

   -Интриги это не мой дар, девочка. Я просто озвучиваю то, что написано на страницах одной старой, и не всем доступной книги.

   -Понятно. - Я не смогла сдержать улыбку. - Значит, все-таки что-то да было...

   -Может быть. А может быть и нет. - Сворг с невозмутимым видом подсыпал в порядком опустевшую миску еще просоленных орехов. - А может статься, что просто час понимания еще не пришел.

   -Как сказал один мой знакомый: время решит.

   -А, этот тот, который вечно юный, то бишь, Ювентаний? - Я подавилась и чуть не слетела со стула. Гном аккуратно приложил меня по спине своим отнюдь не легким кулаком и добродушно утешил: - Не ты одна чужими именами интересуешься. Братец твой давно уже нервы мне мотает, никак, любопытная его харя, угомониться не может. А ведь я не единожды предостерегал его - опасное это дело непосвященным страницы Судьбы листать.

   -И много вы ему рассказали?

   -Много. Но вот сколько он слышал? - Подмигнул мне Сворг. - Это вы, леди Велария, сами у него спросите.

   Неожиданное возвращение к официальному тону было вызвано явлением Вирлана из кладовки. Волосы у него были в паутине, одежда покрыта пылью, а в глазах плескалось раздражение:

   -Слуги у тебя, Сворг, окончательно обленились. Учти: в следующий раз я под тот шкаф колдовать не полезу, если там будет также грязно, как сегодня.

   -Ну так взял бы тряпку, да протер. Не развалился бы. - Сварливо отозвался Сворг. - Пойду проверю, что ты там начародействовал.

   -Недомерок бородатый. - Тихо буркнул вслед Своргу Вирлан. - Проверит он. Можно подумать, что он в моих чарах разбирается, когда даже я не с первого раза понимаю чего наплел...Что ты с него стребовала? - Прекратил ворчать Риан и вперился в меня требовательным взглядом.

   -Вещь нематериальную, но вполне может быть, что полезную. - Ага. Лет этак через пятьсот, когда у меня мозгов достаточно окажется чтобы понять где же гном схитрил.

   -Ясно. Такой шанс прошляпила. - Скривился Вирлан. - Надеюсь, ты хоть не имена загадывала?

   -Отстань, зануда.

   -Раззява.

   -Хам.

   -От хамки слышу.

   -Да пошел ты!

   -Вот именно. - Встал Вирлан. - Я пошел и ты со мной, пока старый веник ничего не заметил.

   Ничего не поделаешь, пришлось признать его правоту, и, попрощавшись с гномом, выходить в грязный лабиринт трущоб. Действуя исключительно в порыве вредности, я отобрала артефакт у Вирлана, но тот об этом еще не знал и преспокойно себе хромал по грязной брусчатке. Я плелась следом, и тихо мечтала о том, чтобы исчезнуть куда-нибудь...в Дион, например. Или чтобы Вирлан исчез куда подальше....

   Видимо, мечтая, я слишком ослабила контроль над своей силой, потому как мое желание почти исполнилось: перед Рианом словно из под земли вырос тип откровенно вольнонаемничьей наружности. Ну или бандитской - разницы между двумя данными кастами в этом районе города не было.

   -Имя? - Мрачно буркнул мужик, коленом впечатывая Вирлана в стену, одновременно приставляя к его горлу нож и рассыпая свободной рукой перед лицом брата какую-то черную дрянь.

   -Вир... - Волна магии отнесла наемника к другой стене, Риан выхватил из воздуха излюбленное ледяное копье и швырнул его в нападавшего. Тот увернулся и вновь двинулся в сторону творящего заклинание Мага. - ...лан рода Эт... - С ощутимым трудом Риан заставил себя замолчать. Ветер донес до меня темное облако с характерным резким запахом горелой листвы и чего-то горького. Если Вирлан вдохнул хотя бы двадцатую долю порошка, то он еще как минимум пол дня не сможет ни солгать, ни промолчать в ответ на прямо заданный вопрос.

   -Ты Магистр?

   -Д-да. - Заклинание бесславно разбилось о щит наемника, но зато на целый миг я смогла увидеть что же хранило тушку нападавшего от повреждений магического характера. Ничего хорошего...для нас.

   Подобные чары использовали личные телохранители императора, и пробить их с одного раза даже очень сильному Магу было невозможно - структура щита либо поглощала часть магии, либо развеивала заклинание на подлете.... Вирлану явно попался не простой обыватель Квартала Чистильщиков. Да что там! На Улицах никогда не водилисьтаким образом оснащенные бандиты.

   -Некромант? - Чары немоты вовремя накрыли Вирлана, но это ничего, кроме привлечения излишнего внимания к моей персоне не дало. Я натянуто улыбнулась в ответ на раздраженный рык наемника и поспешила удрать. Свершиться сему славному действию помешал нож, пущенный мне в спину не иначе как в знак глубочайшей симпатии со стороны преступного элемента. К счастью подарочек меня не догнал - на полпути он развернулся и помчался обратно к хозяину. Наверняка хотел пожаловаться на вредных существ так безжалостно использующих отражающие заклинания. Наемник только скривил губы и на лету поймал орудие убийства за лезвие. Отсеченных пальцев, брызг крови или просто хотя бы малейших признаков неудобства не было,... только широко распахнутые светлые глаза, когда рука Вирлана полная черного порошка прижалась к лицу наемника. Тот дернулся, однако хватка у Мага была крепкой. Про скорость и ловкость с которой братец стащил мешочек с этой дрянью и вовсе говорить не стоит. Я даже засомневалась: а не сидел ли Магистр Вирлан за воровство?

   -Дыши, тварь. - Ну конечно, мои чары немоты и не могли долго продержаться против толченых листьев Древа Откровений. - Цель?

   -Твое похищение. - Одним ловким движением оказавшись за спиной все-таки не совсем шустрого из-за поврежденной ноги Вирлана, мужик накинул веревку на шею своей цели и резко дернул...

   -Э! Похищение и убийство две разные вещи! - Мое возмущение, выраженное вслух, никакого эффекта не возымело, а вот запущенный следом воздушный таран получился вполне действенным. Во всяком случае, рушащаяся стена вынудила наемника отпустить несколько придушенного Мага и отпрыгнуть в сторону от летящих камней. - Кто тебя послал? - Не ответить или солгать наемник не мог. А вот нагло уйти от ответа путем исчезновения во вспышке портала - вполне.

   В воздухе медленно кружилась пыль, мелодично шуршали мелкие осколки камня, скатывавшиеся с баррикады, получившейся в результате обвала. Этот звук немного разряжал атмосферу ожидания последующих пакостей, которых, впрочем, не последовало. Во всяком случае, ни через минуту, ни через пять наемник не вернулся, и я решила, что сегодня Вирлан с ним больше не встретится. На счет завтра такой уверенности не было.

   -Отвратительное начало дня. - Прокашлял Вирлан, вставая на ноги и даже не пытаясь отряхнуться. - Одна маленькая просьба: ничего у меня не спрашивай.

   Я прислушалась к своим ощущениям и вздохнула:

   -Аналогично. - Уже через три минуты я дико пожалела, потому как любопытство исчезать не собиралось. Пытаясь заглушить это гадостное желание устроить Риану капитальный допрос, я даже пожертвовала коня в пользу колченогого братца, но и быстрота, с которой мы оказались возле черного хода в родные пенаты, мало помогла. Крадучись пробираясь к лестнице я всеми силами старалась не думать о том что же такого натворил Риан и кому он, обалдуй такой, мог понадобится?.... От терзаний меня спас Ювентаний. Но лучше бы я и дальше мучилась.

   -Стоять. - Спокойный голос, донесшийся со второго этажа, подействовал не хуже заклинания окаменения. Я рискнула и подняла голову - так и есть, дядя небрежно облокотился на перила лестницы и ровным, без единой эмоции взглядом буравил две пыльные, чуть пришибленные фигуры. - И где вы были?

   Ответ буквально рвался наружу, но я крепко, обеими ладонями зажала рот и отчаянно помотала головой. Вирлан не успел повторить мой маневр, и признание самым подлым образом обрело звуковую форму. Благо еще более менее невинную:

   -Завтракать ходили.

   -Вот как... - Протянул Таний. - И что случилось потом?

   -Мы поспешили домой. - С некоторым напряжением, но Вирлан смог выдать приемлемый ответ. Я согласно покивала и еще крепче прижала ладони.

   -Хорошо же вы спешили. Видимо всю пыль по дороге собрали. - Взгляд Тания немного потемнел. - Вирлан, я разве разрешал тебе покидать пределы комнаты?

   -Нет.

   -А тебе? - Я отрицательно мотнула головой. - Будь добра вслух.

   -Нет. - Казалось бы, плотно сжала зубы, а все равно: - Но я не слишком серьезно к этому отнеслась.

   -Дальше. - И ведь не вопрос, а честный ответ буквально вылетел из меня:

   -Ты не слишком разозлился, и я решила, что можно дня два посидеть тихо, а потом так же тихо заниматься чем угодно. Все равно ты никогда надолго меня не наказывал и наказывать не будешь, так какой был толк сидеть в комнате, когда меня заказчик ждал? - Признание было оглашено и уже ничего не мешало мне зажмуриться и пару раз приложиться головой об стену в надежде, что мироздание сжалится и подарит мне глубокий обморок или даже кому.

   -Интересно.... -Я стукнулась еще раз, но без толку. Таний ухмыльнулся и невинным тоном поинтересовался: - Вирлан, взбесившаяся кровать в моей спальне твоя работа?

   -Н-н-не... Да! - С абсолютно несчастным видом выпалил Риан.

   -Замечательно... Куда ты дел Чашу Сна, которую якобы разбил без малейшего шанса на восстановление?

   -Положил в тайник у себя дома, с целью дальнейшей перепродажи.

   -Прекрасно... Велария, - мне стало плохо, если он сейчас спросит, куда делся его медальон с лунным камнем, то можно заказывать дрова для последнего в жизни костра, - это ты пыталась придушить Вирлана?

   -Я? - Облегчение оттого, что мне не пришлось признаваться в незаконных алхимических экспериментах и их результатах, позволило даже изобразить возмущение: - Да за кого ты меня принимаешь? Я не стала бы его душить, потому что, во-первых: такого слона мне не удержать, а, во-вторых, яд, подсыпанный в ужин гораздо эффективнее! Так что нет, это не я. - И снова я не удержалась: - Хотя придушить его иногда хочется.

   -Великолепно.... - Зеленые глаза чуть сузились, и в следующий миг раздался тихое шипение, переходящее в рык: - Чего вы, двое идиотов, нанюхались, как давно, сколько, кому и что вы уже растрепали?! - Гулкое эхо прокатилось по холлу, испуганно задрожали подсвечники на стенах и цветы в вазах.

   -Никому...

   -Ничего...

   -Это был порошок из листьев Древа...

   -И вообще я тут ни при чем, это все Вирлана наемник спереть пытался!

   Риан открыл было рот чтобы возмутиться, но вместо этого выпалил:

   -Да! - И несчастно добавил: - Ох е-мое... за что мне это?

   -Восхитительно... - Таний развернулся и исчез из виду.

   -Как думаешь, пронесло? - Прошептала я.

   -Понятия не имею, но надеюсь, что да. - Также тихо ответил Вирлан, разворачиваясь в сторону выхода. - Но на всякий случай на глаза ему лучше не попадаться... - Только мы подкрались к двери и ощутили сквозняк свободы, как сверху донеслось:

   -Один - в мой кабинет, другая - в свою комнату! И не дай Небо тебя там не окажется через полчаса! - На этот раз гнев был куда более ощутим. А обледеневшие верхние ступеньки тонко намекнули, что не плохо бы за эти тридцать минут оказаться где-нибудь очень далеко от дома, в котором гневается Магистр Ювентаний.

   В последние месяцы я все чаще стала замечать у себя такую черту как склонность к суицидальным действиям. Открытие, конечно, неприятное, но зато замечательно объясняющее, почему же вместо того, чтобы смиренно сидеть в комнате и готовиться к неминуемому нагоняю я разулась и на цыпочках пошла гулять. Разумеется, к кабинету Тания, потому, как всем известно - предупрежден, значит: вооружен, готов к побегу и дьявольски коварен. И вот как раз ко второму моменту я и собиралась подготовиться. Хотя сперва все-таки выяснить: нужно мне плести веревку из простыней или все обойдется малой кровью вроде продления домашнего ареста до конца столетия.

   Ожидаемых воплей не было, но тем хуже - Таний всегда говорил крайне спокойным тоном именно в моменты наивысшей ярости. Пока мне доводилось видеть это всего один раз, но я буквально чувствовала, что повторное выступление не за горами.

   Прилипая со стаканом (да, такие вот примитивные способы подслушивания; заклинание Ювентаний в первые же секунды раскусит, а так все зависит от того, как долго я смогу стоять под дверью) к теплой деревянной поверхности я мечтала только о двух вещах: чтобы за дверью никого не убили без соответствующего звукового сопровождения и о том, чтобы в меня не попало шальное заклинание. Но, как оказалось, либо драка уже была, либо её не было вовсе, имелся только диалог. В удивительно спокойных тонах, учитывая, что Таний еле сдерживался.

   -Час от часу не легче. Кому ты сдался, похищать тебя?

   -Я б еще знал. - Судя по звуку, Вирлан приложился к стакану, прежде чем снова заговорить. - Если бы просто попытались убить, я бы тебе сразу список написал, а так... ни одной кандидатуры. Не Эвера же это работа.

   -Не знаю. С него станется.

   -Ему же вроде это мелкое недоразумение нужно было?

   -И ты, крупное, тоже. Проблемы у него там какие-то.

   -Обойдется. Проблемы у него так пусть сам и разбирается. - Зло ответил Вирлан. - Что с Комиссией?

   -Ничего утешительного - либо её казнят, либо она поступает в Акарэю. Даже не знаю что лучше. Хотя, честно говоря, с её поведением в последнее время, мне хочется выбрать первый вариант. Ума не приложу, как можно было так измениться за такое короткое время? Эта авантюра с Моргрейном, абсолютное отсутствие осторожности...подобного она не позволяла себе даже в детстве. - Ага, как же! Просто мне везло и видимо слишком много. - Даже если смириться с этим, то её поступление в академию грозит мне немалыми проблемами.

   В комнате на пару минут установилась задумчивая тишина чуть не доконавшая меня окончательно. Если уж Комиссия вынесла в качестве приговора казнь, то ни у кого, даже у Магистра практически нет шанса скрыться. Неизвестно когда и почему, но в карательный отряд этой организации прибился Магистр и отнюдь не слабак-неумеха. Имени этого зверя ни одна душа не знала, но зато всем было известно: если по твоему следу пустили Ловца, то единственное о чем стоит думать, это какие дрова на костер заказывать или где могилку копать. Слуга Комиссии еще не упустил ни одной жертвы.

   -Да что тебе может грозить? Ну разнесет она половину этого заведения, можно подумать у тебя денег на ремонт не хватит. - До меня донесся смешок Вирлана и укоризненный вздох Тания:

   -Тебе лишь бы шутить. На самом деле все не так просто. Если она загремит в академию, то лучшее на что я могу рассчитывать это подтверждение обвинения в воспитании Магистра Мрака. И на этот раз отвертеться не получится: сдерживаться она не сумеет, так что доказательств будет уйма. Казнить меня у них вряд ли хватит силенок, но жизнь испортить могут, а я, знаешь ли, уже как-то привык к размеренному ритму.

   -Так что, Комиссия все-таки не признала её как Магистра?

   -Нет. Они признали её как потенциального Магистра Мрака, а это еще хуже. Так бы они сразу вынесли в качестве вердикта казнь, и тогда уже можно было бы со спокойными нервами, зная, что избежать не получилось, устроить тут всем показательное явление Света Вечности в гневе. Но пока они сомневаются и дали что-то вроде испытательного срока, это при условии, что она поступает в Акарэю под особый контроль.

   -А если нет?

   -Отказ расценивается как признание и тогда на меня натравливают Ловца. Её, сам понимаешь, Комиссия будет казнить демонстративно.

   -Устроить побег?

   -Маловероятно. Если бы еще ваш папаша не нарисовался, тогда еще можно было бы попытаться. К несчастью, Эвер что-то слишком настойчив, и если он выполнит свои угрозы, то Каратель мне покажется пустячком.

   -Перестань. Послушать, так шавка Комиссии для тебя действительно нечто серьезное.

   -Представь себе комара. Этакую мелкую жужжащую кровожадную тварь прихлопнуть которую довольно легко. Вот это мерзопакостное насекомое уселось, скажем, на несущую опору дамбы, что будет если по нему врезать полноценным Молотом Тени? Затопит все вокруг, но это ладно, главное, что в потоке и заклинатель рискует утонуть.

   -Кто тебя заставляет палить из пушки по комарам? Убери его тихо.

   -Тихо убрать Ловца не получится, поверь мне. Чтобы расправиться с таким как он придется разнести половину Сонорэ, а на такие радикальные меры я не готов. Надо полгать, что и ты рисковать не станешь. - Это было сказано не просто утвердительно, а в приказном тоне. Стало ясно, что Вирлан и пальцем не пошевелит, хотя сомневаюсь, что он вообще собирался что-то делать.

   -Ну в молодости для тебя глобальные разрушения не были чем-то сверх тяжелым....

   -В молодости, - перебил дядя Вирлана, - я был слишком самоуверен. Просто так разрушая и не создавая ничего взамен жить невозможно - мир сам обеспечит себе равновесие, убрав наглеца. Вспомни хотя бы что твоя сестра сделала с Марферном. Мне, кстати, не улыбается исчезнуть с лица земли посредством какой-то малолетней недоучки.

   -Хочешь сказать, что еще не расплатился за бурную юность? - Недоверчиво протянул Риан.

   -Это мягко сказано.

   -Так нет никакого выхода?

   -По крайней мере, я его не вижу.

   -Значит, ничего не остается, как обеспечить первый предложенный Комиссией вариант. Только маленькая корректива - убить её мы должны сами. Как того волшебника, Солма или Смельна...имя забыл.

   Что?! Ах ты грязная, паршивая тварюга! Ну почему я не скормила тебя Моргрейну когда был такой превосходный шанс?!

   Стакан в моей руке треснул и с оглушительным звоном осыпался на пол, я даже не задумывалась о том, что меня могут услышать - было бы о чем беспокоиться с такими-то перспективами!

   -Смельна. Хм, а что... Идея не лишена смысла. - Надеюсь, что радость в голосе Тания мне показалась. - Избавимся сразу от нескольких проблем: Комиссия отстанет, Акарэя ничего не выгадает, папаша ваш, опять же, с пустыми руками останется. Да и я наконец-то отдохну. - И этот туда же? - Что мы в прошлый раз сделали? - Деловито осведомился Таний.

   -День Стихии. Списали все на то, что огню было мало тех дров, что дали, и он сам выбрал подходящее подношение.

   -Не подходит. У нас нет целого месяца, действовать нужно в пределах недели....

   -Яд?

   Вот же злопамятная сволочь!

   -Нет. Нужно что-то эффектное и со множеством свидетелей.

   -Как назло ни одного праздника. А может.... - В дальнем конце коридора послышались шаги. Я отскочила от двери как от ядовитой твари и опрометью кинулась в свою спальню собирать вещи.

   Поверить в то, что Риан предложил дяде меня убить, а тот согласился было невероятно сложно, но подслушанный разговор не оставлял ни малейшего сомнения. И пусть кто-то не дал мне узнать способ, которым милые родственнички решили от меня избавиться, покинуть это гостеприимное змеиное логово мне никто не сможет помешать.

   Дубовая дверь звонко врезалась в стену и мгновением позже точно с таким же звуком поздоровалась с косяком. Одежда вперемешку с артефактами, зельями и прочим необходимым в бегах барахлом, косяком встревоженных птиц полетела в сумку.

   Так, оружие всегда при мне, остальное вроде взяла.... Что мне еще помимо исчезновения двух гадов подколодных, родственниками зовущихся, для счастья надо? Мир у нас далеко не бесплатный и вовсе недешевый, значит, нужны деньги. А они у нас где? Они у нас лежат в столе у Ювентания. Плохо. Придется как-то выкручиваться....

   Деликатный стук в дверь оторвал меня от размышлений кого я могу ограбить в ближайшее время и как на этом деле не погореть.

   -Можно? - Вот. Убивец пожаловал. Осталось только второго подождать.

   -Да, конечно. - Судорожно запихивав сумку под кровать левой пяткой я смиренно уселась на пол и вспомнила, каково это быть пристыженной и чуточку (чуточку, а не до крайности) напуганной.

   В комнату шагнул Таний. Спокойный и по виду умиротворенный, в руке он держал серебряный кубок, содержимого не было видно...

   -Встань с пола. Фокус с жалобным взглядом не пройдет. - Пришлось подчиниться, а я ведь так надеялась, что у него совесть проснется. Хотя, откуда? Он наверняка её еще в детстве кому-нибудь по сходной цене продал. - Пей. - Холодный металл ткнулся в мою ладонь.

   -Что это? - На вид кисель киселем. Зелененькая такая бяка из неизвестных ингредиентов. Под тяжелым взглядом Ювентания я не нашла в себе сил отказаться и пригубила подозрительное снадобье. На вкус оказалось очень даже ничего - сладко-кислое.

   -Яд. - Дикий кашель и дрогнувшая рука обеспечили фонтан зеленых брызг. Видимо дикий взгляд и резко побледневшее лицо Тания скорее напугали, нежели насмешили, потому что подлый родственник тут же бросился стучать меня по спине. - И незачем так нервничать. Это чтобы последствия порошка снять. - Угу. Снять. У трупов точно никаких последствий не наблюдается. - Воды призвать? - Надо же какое беспокойство! Да что б я еще раз хоть что-нибудь приняла из рук жителей этого серпентария?!

   -Нет. Не надо. - Прохрипела я, бочком отодвигаясь от дяди.

   -Ладно. Я, собственно, пришел осведомить тебя насчет твоего наказания. - Он что, так и признается? Не верю. - Ты терпеть не можешь многолюдные приемы, верно? - Если зеленый кисель и был против сыворотки правды, то действовал он медленно:

   -Верно.

   -Вот и прекрасно. Мы отвезем тебя в северную резиденцию его Величества. Там сейчас живет императрица, будешь лицом, отвечающим за её развлечения. - Придумали же. Вокруг её Величества всегда множества народа: телохранители, фрейлины, телохранители фрейлин, приближенные особы, их телохранители, гости и их... ну понятно кто, в общем. Свидетелей уйма.

   -То есть личным шутом?

   Таний невозмутимо пожал плечами:

   -Все зависит от тебя. Можешь сама в колпаке с бубенцами носиться, если хочешь.

   -И когда я туда отправляюсь? - Так, не меньше чем через пять дней это явно. Им же нужно приготовиться к смертоубийству - приглашение в резиденцию получить, организовать все на месте... время удрать еще есть.

   -Через час.

   -Что?! То есть, я же не успею собраться. - Катастрофа! Кошмар! Ужас!

   -Успеешь. - Холодно отрезал Таний. - И оденься прилично.

   Так и подмывало спросить на кой черт? Лично мне в каком наряде отправляться на тот свет разницы не было, потакать прихотям убийц не хотелось. Но с другой стороны, чем хорошо платье с широченной юбкой? Да тем, что под него можно надеть бриджи со множеством глубоких карманов, в которые поместятся несколько полезных артефактов, амулетов и зелий. А если еще и набедренные ножны нацепить, то еще и связку кинжалов можно прихватить. И что с того, что я практически не умею с ними обращаться? Главное они будут со мной, а уж запустить лезвие воздушным хлыстом или левитацией не так уж и сложно. Мне б еще гранату осколочную, но здесь такое не производят... досадное упущение, но ничего не поделаешь.

   Таний пришел ровно через час. Одобрительным взглядом окинул мое парадно-выгребное платье и, отправив заклинанием сундук, набитый как попало запиханными тряпками в целенаправленный полет к экипажу, лично пошел провожать свою жертву. Идти было не очень удобно, мало того, что я путалась в ворохе бархата, так еще кинжал на правом бедре умудрился продрать ножны и при каждом шаге задевал юбку. Та подозрительно натягивалась, но Таний, благодарение Небу, ничего не заметил.

   -Господин Таний. - Хэфео подкрался незаметно, и я чуть не загремела с лестницы. Нервы и так ни к черту, а тут еще этот аки тать нощной подкрадывается! - К вам посетитель.

   -Кого там еще принесло? - Недовольно скривился Ювентаний, удерживая меня за локоть.

   -Гость из Диона. - Во взгляде секретаря явно читалось предупреждение.

   -Тот самый?

   -Да. Собственной, должен признать, весьма разозленной персоной.

   -Демон! Как не вовремя. - Я слегка приободрилась. Если Ювентаний сейчас скроется вместе с Хэфео, то я вполне могу успеть скрыться через окно на первом этаже и садами улизнуть в ближайшую лавку телепортиста. А там уже все что остается, это схватить любой и все, поминай как звали. - Проводи её.

   -Не стоит, право беспокоиться. Я и сама спокойно дойду.

   Ювентаний настороженно смерил мою присмиревшую персону недоверчивым взглядом и вежливо улыбнувшись, сказал:

   -Всенепременно. Только вряд ли ты направишься к Вирлану. Хэфео, - секретарь молча кивнул и подхватил меня под локоток, развеивая последнюю надежду на побег, - лично устроишь леди в карете.

   Уныло шагая к выходу через холл, я внезапно почувствовала, как чужая магия полностью пропитала воздух дома. Тяжелая и подавляющая своей силой. Я знала только одно существо с подобной аурой, и встречаться с ним мне не хотелось. По крайней мере, сейчас.

   Карета ожидала меня возле самого дома. Самый обычный экипаж темного дерева единственным украшением которого был золоченый герб Тания на двери. Внутри, развалившись на сиденье посапывал Вирлан, его больная нога покоилась на подушке, что придавало обманчивое впечатление безобидности Мага.

   -Доброго пути, леди Велария. - Как всегда безукоризненно вежливо попрощался Хэфео. Щелкнул замок на двери, карета плавно качнулась и меня под конвоем из спящего брата повезли вполне возможно, что в последний путь.

   Городские дома за окном сменились на картины природы. Деревья вяло шелестели листвой на легком ветерке, и если бы не скрывшееся за тучами солнце можно было бы задохнуться от жары. Небо хмурилось, на горизонте темнели тучи и я дико надеялась, что мы попадем под дождь. Магия магией, но сделать так, чтобы тяжелая карета легко неслась по размытым дорогам занятие на самом деле не такое уж и элементарное. Гораздо проще остановиться в придорожном трактире, откуда еще можно попытаться исчезнуть.

   На крышу упали первые капли, за окном потемнело. Лошади все так же, не слишком спеша, тянули свою ношу.

   -Что ты так нервничаешь? - Не открывая глаз, абсолютно бодрым голосом осведомился Вирлан. Проклятье! Я была уверена, что он спит.

   -Я не нервничаю. Просто мне скучно. Долго нам еще ехать?

   -Долго. - Вирлан потянулся и наконец-то разлепил глаза. - Как ты отразила нож?

   -Что? - Я была так занята своими мыслями, что не сразу поняла о чем он. - Да очень просто: заклинание на вроде зеркала, только пружинящее.

   -Покажешь? - Я пожала плечами. Почему бы и нет, все равно больше нечем заняться. Если только из кареты на ходу не выпрыгивать.

   В руке Вирлана мрачно блеснуло лезвие короткого ножа.

   -Что, мне вот это вот отражать? - Нож был небольшой, но явно острый. Тусклые пробивающиеся сквозь тучи и окна лучи расцвечивали сталь серыми пятнами, что привлекательности железке не добавляло.

   -А чем он хуже любого другого предмета? Наоборот, даже стимул будет.

   Клинок взвился в воздух неожиданно, минуя стадию замаха и зажима в ладони, просто завис над пальцами Риана и в следующий же миг понесся на меня.

   Заклинание возникло быстрее испуга, отраженная серебряная вспышка ринулась обратно и была подхвачена невидимой рукой. Нож плавно покачивался перед лицом Вирлана, на полированной поверхности отражалась невинная улыбка и довольно холодный взгляд.

   -Это была глупая шутка.

   -Кто же шутит с оружием? - Риан сделал практический незаметный жест пальцами, лезвие вновь развернулось в мою сторону. - Поиграем?

   -Почему бы и нет? - Я угрюмо улыбнулась и выставила перед собой ладонь, одновременно оплетая пальцы воздушными нитями.

   Два часа спустя карета изнутри напоминала жертву взбесившихся котов. Деревянные панели были сплошь покрыты длинными и кроткими царапинами, потолок в трех местах пробит насквозь, а над пока еще целым полом острием вниз зависла пара кинжалов. Я тяжело дышала, но могла гордиться собой - над головой Вирлана зияло целых семь тонких щелей, в то время как мне в затылок дуло всего лишь из пяти. Порядком уставший братец недовольно поджимал губы, как оказалось, он очень тяжело переносили проигрыши. Особенно будучи обыгранным "мелкой пигалицей" вроде меня.

   -В последний раз ты жульничала.

   -А ты докажи. - Разминая порядком затекшие пальцы, скривилась я. - Тем более кое-кто в самый последний миг попытался сбить мои нити. Не подскажешь, чья это работа?

   -Не моя. - Насупился Вирлан и стал демонстративно поправлять ногу.

   -Ага, конечно. Это наверное карета на ухабе подскочила.

   -Вот видишь, ты сама все прекрасно объяснила.

   -Вирлан, признайся, что ты жульничал.

   -Еще чего! Это ты хитрила!

   Снаружи уже вовсю бушевала гроза, из-под колес то и дело выплескивались волны грязной воды, но мы упорно ехали вперед. Размытая дорога уже не грозила - под копытами коней с час назад стало доноситься звонкое цоканье. Раскисший тракт остался далеко позади, а вместо пригибаемых ветром деревьев за окном с одной стороны темнела отвесная скала, с другой звенел пахнущий озоном воздух. Горный уступ, который почему-то назывался Павший мост, был довольно опасным путем. Здесь регулярно, несколько раз в год во время летних гроз срывались кареты неосторожных путников, да и в хорошую погоду лошади часто пугались грохота падающих далеко внизу камней, и неконтролируемой силой неслись вперед, часто не успевая поворачивать.

   Небо расколола очередная молния, косые струи дождя атаковали нас с удвоенной силой, холодный ветер злорадно зазвенел в щелях. С дырявой крыши одна за другой срывались капли и звонко падали на пол, расширяя медленно, но верно увеличивающуюся лужу.

   Сквозь гром послышалось испуганное ржание, каретка резко дернулась и так же резко затормозила. Я не удержалась и полетела на пол, но прежде чем приземлилась в лужу, успела заметить мелькнувшее темное пятно со стороны скального уступа.

   -Что за.... - Я не успела даже закончить фразу, как одновременно со следующим толчком нечто рухнуло на крышу, мимо окна вновь пролетело темное пятно, на этот раз я заметила длинный чешуйчатый хвост и мощные задние лапы. С огромным трудом мне удалось встать на колени, но когда я увидела жуткую харю, прилипшую к окну, то с диким визгом вскочила и непроизвольно отшатнулась назад. В спину больно ударилась дверная ручка, харя мерзко оскалилась мелкими зубами и царапнула когтями стекло.

   -Это скальные скроги. Пока мы внутри, они ничего нам не сделают....мать тв... - Карету вновь тряхнуло, но на этот раз в бок. Пол накренился, меня вдавило в дверцу, по спине, сквозь доски ощутимо ударили, и в следующее мгновение произошло сразу несколько вещей: звон разлетевшегося окна перед моим лицом потонул в громе, карета накренилась еще сильнее и я поняла, что опоры у меня больше нет. Падая в проем, там где еще секунду назад была дверь я видела только кроваво-алые глаза твари, заползающей в карету.

   В самую последнюю секунду пальцы вцепились в порожек, Вирлан бросился ко мне, но был отброшен мощным хвостом скального скрога. Его силы оказалось достаточно, чтобы тело Риана обмякло, глаза закрылись, а кинжалы, не удерживаемые более вниманием Мага, рухнули вниз. Сталь врезалась в дерево, слишком близко для того, чтобы нервная система смогла сдержать непроизвольное желание убрать пальцы из под удара. Этот рефлекс стоил мне разжатых рук и полета в серую пропасть.

   За долю секунды все ощущения прошлого падения в бездну завладели разумом и как тогда, я не нашла ничего более подходящего, как мысленно провопить заклинание портала.


   Состояние мыслить разумно вернулось ко мне не ранее чем через вечность после довольно жесткого, но не смертельного приземления. Смелости открыть глаза и узнать где нахожусь, я набиралась невообразимо долго. Картины вставали одна страшнее другой, от попадания на дно ущелья, до перемещения в мир Валерии.

   Постепенно, когда нервные окончания полностью пришли в норму, я смогла ощутить, что ни дождя, ни удушливого отсутствия магии не наблюдается. В наличии было: тепло и очень знакомый запах пыли, витающей в сухом воздухе. Как будто меня угораздило приземлиться в библиотеку....

   Удивление оказалось сильнее страха, и только распахнув глаза я с ужасом напомнила себе, что чтобы ни случилось все лучше чем быть убитой родственниками. Никаких экстремальных условий вокруг не наблюдалось. Впрочем, пола тоже, только бесконечные полки с книгами и одно узкое окно чьих верхних и нижних границ я не видела. Нюх меня не подвел - местом приземления послужила библиотека, а вместо посадочной площадки широкий барельеф над входной дверью. Последнее я выяснила, свесившись вниз головой со своего насеста в попытках осмотреться более подробно.

   На мое счастье в хранилище знаний не было ни души. Еще не хватало доказывать хозяевам, что я просто дух-хранитель какого-нибудь древнего и жутко магического фолианта, а не подлый вор и расхититель. Спускаться на темный паркет оказалось не так-то просто - двери были высотой метра в три, до ближайшего стеллажа не дотянуться, левитировать после падения боязно. Вот и сидела я уже минут двадцать, силясь перебороть свой страх. Пока побеждал именно он.

   За окном синело чистое вечернее небо без малейшего признака надвигающейся или уже прошедшей грозы. В библиотеке стояла звенящая тишина, сперва она была даже уютной, но по истечении еще часа начала казаться мрачной и угрожающей. Последнее было выше моих сил, и я уже собралась с духом, чтобы левитировать вниз (даже глаза закрыла дабы не видеть приближающегося пола), как тишину развеял тихий скрип и звук шагов. Дверь с чинным стуком захлопнулась, и все смолкло. Хотя нет, из-под моего импровизированного насеста донеслось рассерженное сопение, закончившееся тем, что стол напротив входа явственно задымился, а за тем и вовсе в секунду осыпался пеплом.

   -Проклятье! Они еще будут учить меня дипломатии.... Какая к ядреным демонам дипломатия, когда все что нужно это усыпить замок противника, пробраться внутрь и за шкирку вытащить на свою территорию главного. Ну на кой тратить время на никому ненужные переговоры, когда есть такой действенный и неоднократно проверенный метод?! - Обладатель хриплого, откровенно простуженного голоса вышел из-под козырька и медленно, как на эшафот поплелся к уцелевшему столу. Мне удалось разглядеть только длинные черные волосы, заплетенные в аккуратный низкий хвост и спину в темно-синей мантии. Пришелец раздраженно грохнул толстым томом по крышке стола, уселся на чуть дымящуюся лавку и со стоном опустил голову на ветхий фолиант. В возмущенной тишине библиотеки проскрежетало: - Достали. Брошу все к такой-то матери и смоюсь, пусть здесь все рушиться. Все равно так жить невозможно....

   Стенания несчастного были прерваны приоткрывшейся дверью и служанкой, притащившей поднос с дымящейся кружкой.

   -Ваше Высочество, ваше лекарство.

   -А отравы нет? - Чье-то больное высочество даже голову не повернуло в сторону перепуганной девушки.

   -П-простите, ваше Высочество, я должна идти. - Юное создание, основательно побледнев, пулей вылетело из библиотеки, не забыв прикрыть за собой дверь.

   -Идти она должна.... Как же это не пожаловаться придворному Магу, что принц окончательно сошел с ума. Прямо такая беда будет. - Его Высочество ухватился за кружку, в свете заходящего солнца и мягко горящих светильников блеснул наруч. Очень знакомый.... - Гадость какая. - Буркнул он, отхлебывая. - Лучше бы и впрямь яду принесли.

   -Это в смысле: мертвые не болеют? - Над моей головой просвистел здоровенный фолиант, и, встретившись с неприветливо-твердой стеной, разлетелся бумажный фейерверком. Как же это я могла забыть о скорости реакции его Высочества Фарлэкса Дионского? Спасибо еще не молнией облагодетельствовал. - Полегче! Мое убийство без свидетелей тебе вряд ли простят.

   Лекс ехидно улыбнулся и, скрестив руки на груди, встал под моим насестом. Выглядел надежда Диона отвратительно: бледный, с синяками под болезненно горевшими глазами, покрасневшим носом и нездоровым румянцем на скулах.

   -Кого я вижу. - Прохрипел он.

   -Ну уж точно не свой больной бред. - Улыбнулась я. - Лекс, что они с тобой сделали?!

   -Причесали. - Гадюка и та бы сдохла от зависти ощутив яд, заключенный в изменившимся до неузнаваемости голосе.

   -Кошмар! Какие подлые дионы! Ты меня снимешь отсюда? - Как можно жалобнее попросила я, особых стараний прикладывать не пришлось. Дион только ухмыльнулся и протянул руки. Сперва показалась, что он предложит мне спрыгнуть, но все оказалось гораздо безопаснее: Лекс очень быстро и аккуратно сдернул меня с козырька воздушной петлей, и уже у самой земли мягко поймал на руки. Я не удержалась и крепко его обняла. Даже не представляла как же сильно по нему скучала!

   Кажется, Лекс улыбался, да и чего ему грустить? Я существо забавное и безобидное, бесконечно очаровательное и покорное,... если со мной правильно обращаться.

   -Я, конечно, безумно рад тебя видеть, - начал Лекс, не торопясь меня отпускать, - тем более в таком виде, но каким образом ты здесь очутилась? - Темно-фиолетовые глаза ехидно прищурились. Я мысленно расплылась умиляющейся лужицей - как же можно было забыть этот едкий взгляд неповторимого цвета?

   -Из кареты выпала. Когда меня убивать везли. - Абсолютно счастливым голосом поделилась я. Лекс почему-то основательно взгрустнул....

   -Так, и что ты натворила в этот раз?

   -Я? Абсолютно ничего такого катастрофического. Все было вполне мирно, и никто не пострадал. Почти. - Уточнила я, вспомнив выбитый зуб Моргрейна и пронзенное горло Вирлана - сущие мелочи по сравнению с тем, что было мне уготовлено. - Просто дядя с Рианом решили меня убить, чтобы Комиссия на пару с папашей не добрались до меня и Танию не пришлось бы показывать всем что такое конец света в отдельно взятой империи. Вот. А вообще считай, что я просто по тебе очень соскучилась и пришла в гости.

   -Н-да.... - Тяжело вздохнул Лекс и пересадил меня на стол. - А скажи-ка мне, почему Комиссия тобой заинтересовалась? И с чего вдруг твои родственники решили радикально от тебя избавиться?

   -Да это не интересно! Лучше расскажи как у тебя дела?

   -Рия, - тот самый необыкновенный взгляд оказался подозрительно серьезным, - не уходи от ответа.

   -Я и не ухожу. Просто тебе вряд ли будет интересно слушать о том, почему Комиссии так не нравится перспектива появления Магистра Мрака.

   -Действительно, а что плохого в грядущих масштабных разрушениях? - Невинно прохрипел дион, усаживаясь рядом со мной. - Для полноты картины не хватает только возрождения Кровавого Легиона.

   -Смотри, накаркаешь. На самом деле все было бы не так плохо, если бы меня не угораздило попасться на глаза одному человеку в определенный момент времени. Или хотя бы не оглушать его.

   -Достаточно. Ничего больше не желаю знать! - Поднял руки Лекс.

   -Молодец. Так как у тебя дела?

   -Как я полагаю, получше чем у тебя. - Дион тоскливо посмотрел на разбросанные листы и щелкнул пальцами. В одно мгновение разрозненный бумажный снег превратился в аккуратненькую стопку перетасовывающихся листов, занятых поиском своего места.

   -Я смотрю, тебя подучили.

   -Если бы просто подучили! - Убито вздохнул Лекс. - Они всерьез занялись моим воспитанием. Им, видите ли, все-таки не помешает второй принц.

   -Тебя, разумеется, не спросили.

   -Разумеется. - Из коридора донеслись звуки двух голосов. Парочка явно переходила от стадии разговора на повышенных тонах к выяснению отношений с помощью подручных методов. - Опять эти...учителя. Пойдем. - Дион встал сам и с легкостью снял со стола меня.

   -Куда?

   -Ну ты же хотела экскурсию. - Заговорщицки улыбнулся он.

   От этой улыбки ноги к меня стали подозрительно подгибаться, но я волевым решением изгнала слабость и радостно улыбнулась Лексу. Небо! Как же оказывается я скучала без него!

Три тысячи триста восемнадцатый год от Великого Разделения. Тринадцатый день третьего месяца лета

   На улице бушевала гроза. Косые струи дождя яростно бились в серую твердь замковых стен, вспышки молний освещали сторожевые башни, но были не в силах изгнать темноту щербатых провалов бойниц. Ветер сердито завывал и бился в окованные железом ворота. Бесполезно - хозяева замка не принимали гостей. Даже таких настойчивых....

   По ту сторону серого камня, где гроза была не властна внести свои коррективы в окружающее пространство, мрачная атмосфера настороженного ожидания правила бал. Никто из присутствующих не прерывал звенящей тишины, ни единое движение не тревожило затхлый воздух подземелья. Только неровно горящий в центре неясно прочерченной пентаграммы огонек сопротивлялся общей статичности. Он подрагивал то почти угасая, то вспыхивал беспечно освещая лица четырех посетителей обшарпанной комнаты. С удовольствием отражались всполохи в сапфировом взгляде, с не меньшей радостью они сверкали в скучающем синем взгляде эльфа и даже стыдливо меркли в его темных волосах. Брызги света тянулись к этим двум, но с презрением игнорировали ссутулившуюся фигуру, стоявшую ближе всех к центру пентаграммы и уже с откровенной боязнью осторожно кружились в пыли, не спеша приближаться к существу человеческой расы. Его черты лица любовно скрадывала тень, не давая строптивому источнику беспокойства помешать обладателю ничем ни примечательной внешности.

   Внезапно, абсолютно бесцеремонно, тишина была прогнана. Но она не обиделась, ведь изгнали её оружием, признанно прекрасным....

   -Сколько еще нам потребуется ждать, пока ты соблаговолишь справиться с подобием разума этих примитивных тварей?

   -Не торопи меня. - Лигрол злобно зыркнул на недовольного герцога и подбросил в огонь серый порошок подозрительно напоминающий пыль. Пламя покорно приняло подношение и благодарно вспыхнуло ярче. - Если конечно не хочешь чтобы скроги поужинали старикашкой.

   -Я бы не назвал Магистра Вирлана стариком. - От ровного голоса человека огонь тревожно пригнулся к полу и словно защищаясь, стрельнул искрой в сторону говорившего.

   -Вздор! Ему три сотни лет. Для человека это уже граница. - Огрызнулся Лигрол.

   -Не согласен.

   -С чем?

   -С тем, что у тебя есть хоть какие-то зачатки здравого смысла. - Решительно одернул отвлекшуюся пешку герцог. - Мы ждем прибытия Магистра-некроманта, а ты чешешь языком, как баба в торговых рядах.

   -Магистра.... Вот увидишь, этот хваленый Маэстро уже рассыпается на части.

   -Заткнись и делай свою работу.

   Пламя протестующее зашипело, взвилось вверх и резко опало. Корявые линии на полу засветились, когда огонь потек по ним как кровь по венам и словно сердце равномерно забился в центре. Воздух наполнился грозовой свежестью, раздался треск и яркими вспышками затанцевали блики вновь растревоженного огня.

   -Он идет. - Прохрипел Лигрол. Ему было крайне сложно удерживать заклинание, но сдаться он не мог. Теперь только смерть могла бы прервать магическую связь с тремя скальными тварями, насильно превращенными в слуг.

   -И не один. - Слова человека слились с новой вспышкой, в центре которой оказалось тело "гостя". Пришедшего с подарком.

   Скальный скрог хищно ощерился и зашипел. Одними звуковыми эффектами он явно не собирался ограничивать свое недовольство, прыжок в сторону ближайшего непонятного существа вытянувшего его из привычной обстановки стал явным тому доказательством.

   Не обращая внимания на улепетывающего от "подарка" Лигрола, Дастан склонился над неподвижно лежащей фигурой.

   -Вы уверены, что это то, что нужно? - В голосе звучало отчетливое сомнение. - Я уже видел его раньше и как-то не заметил за ним выдающихся способностей некроманта.

   -Не стоит придавать слишком большое внимание его заурядной внешности, уважаемый. Этот с виду скромный молодой человек может быть так же опасен как вовремя необнаруженная болезнь. - Герцог лишь пожал плечами и кивнул эльфу. Тот, так и не проронив ни слова, ловко скрутил руки Мага за спиной. Веревке, блокирующей магию было уделено должное внимание, равно как и ошейнику с теми же свойствами.

   -Подними его. Магистру-некроманту такого ранга не следует валяться подобно бездомному бродяге. - Позади герцога пронесся запыхавшийся колдун, за ним по пятам, пригибаясь к полу и воинственно шипя, следовал скрог. Дастан недовольно скривился и, когда пару мгновений спустя компания все в той же последовательности приблизилась к нему, несколькими точными движениями устранил бессмысленную суету. Лигрол полетел в одну сторону, скрог с кинжалом в горле в другую, с мельтешением было покончено. - Прибери за собой. - Бросил Вэнберг тяжело дышащему колдуну.

   -Было весьма неосмотрительно ослаблять контроль над разумом этих агрессивных зверюшек. Да и пентаграмму следовало вычерчивать точнее, тогда никто кроме Мага здесь не оказался бы.

   -Если ты такой умный, то чего тогда сам все не сделал? - Огрызнулся Лигрол. Человек равнодушно смерил взглядом раскрасневшееся вспотевшее лицо колдуна и ровным тоном ответил:

   -Потому что мне платят не за это.

   -К вопросу об обязанностях. Все готово.

   Герцог лично привел гостя в сознательное состояние, отвесив ему пару неслабых затрещин.

   -Превосходно. - Губы человека изобразили улыбку, но глаза так и остались равнодушными. - Господин Маг. - Позвал он.

   Маг не поднял головы, но атмосфера в комнате изменилась. Теперь к полумраку добавился холод, сперва пол, а затем и стены стали покрываться инеем. Обычными белоснежными кристаллами замерзшей влаги и если бы не скорость, с которой они завоевывали пространство, их можно было бы и не заметить.

   -Он колдует. - Настороженно пискнул Лигрол, отступая назад. - Этот паразит колдует даже связанный!

   -Утихомирьте своего слугу-паникера, герцог. А лучше отошлите прочь. Если он испугался незначительного выплеска магии, то при дальнейших событиях ему и вовсе не стоит присутствовать.

   -Но он колдует! - Не унимался Лигрол.

   -Кретин. Это просто эмоции Мага, они не могут причинить вреда. И чему тебя только учили? - Вэнберг презрительно глянул на трясущегося колдуна и отвернулся. Уделять внимание черни, когда перед ним со склоненной головой стоит сам Маэстро? Как минимум недостойно.

   -Умерьте ваш гнев, Маэстро, у нас есть предложение которое вполне может оказаться для вас небезынтересным. - Человек, чье имя так и осталось не оглашенным, сменил равнодушие на деловитость.

   -Что за предложение? - Маг все также недвижимо стоял, казалось, что голос не принадлежит его телу. Холодный и равнодушный он подошел бы скорее похитителю, нежели пленнику.

   -Ваша жизнь в обмен на ваши услуги. Верните дух в тело нашего друга, это ведь такая малость для мастера вашего уровня.

   -А с чего вы взяли, что у вас есть обещанная мне плата? - Все так же не двигаясь глухо произнес Маг. - Моя жизнь при мне и я не чувствую в вас всех сил её забрать.

   -Поменьше гонору, Маэстро. Против металла вы бессильны.

   -Неужели? - Маг поднял голову и Вэнберг непроизвольно попятился. Герцогу еще не доводилось видеть подобного взгляда: темно-каряя радужка была почти полностью скрыта под тонкой завесой искрящегося золотом инея. Ни единой эмоции не отражалось в глазах пленника, лишь пустота призывно ухмылялась из черноты зрачка.

   -Ваши веревки точно справятся с его магией? - Уже далеко не так насмешливо спросил Дастан у человека. Чем-то эти двое были похожи, оба равнодушные, источающие силу и заставляющие держаться наготове....герцог пока не знал кто из них опаснее, но оставаться рядом с ними ему уже абсолютно точно не хотелось.

   -Непременно. Возможно, господин Маг еще просто не ощутил всех тонкостей ситуации?

   -Возможно, их не оценили вы? - И хотя пленник вопросительно приподнял брови, на его лице все так же не было никаких чувств.

   -О нет, уважаемый. На вас сейчас столько сдерживающих чар, что уже через час вы почувствуете нехватку витара....

   -Идиот! Он же Маг! - Взвился Лигрол. - Для него внешняя магия ерунда. Он сам её источник!

   -Герцог, если вас не затруднит. - Под взглядом человека Лигрол сам, не дожидаясь действий Дастана, предпочел замолчать и слиться с обстановкой. Всей своей сущностью он ощущал, что затея ничем хорошим не закончится..... - Я продолжу. Чары сдерживающие как поступление витара, так и его выброс. Вы задохнетесь, но не от того, что не сможете вдохнуть, - человек приблизил свое лицо к равнодушным глазам Мага и тихо произнес: - а потому что не сможете выдохнуть.

   -И как же, по-вашему, я должен был выполнять свою работу? - В голосе Маэстро мелькнуло злорадство. Всего на пару мгновений, но оно ощерилось мелкими зубками. И пусть они не впечатляли размерами, но вполне были способны отхватить изрядный кусок.

   -Все просто. У вас будут свободны руки, большего вам не понадобится.

   -А если я откажусь?

   -Простите, Маэстро, - человек искренне удивился, - я же все объяснил. Вы умрете от своей же магии.

   -И что вы будете с ней делать, когда она вырвется на свободу? - Злорадство откровенно скалилось из темноты зрачка. - Вам хватит способностей её удержать?

   Человек молчал...рассеяно. Видимо такого поворота событий он не предвидел.

   -Но вы же умрете... - Как-то неуверенно произнес он.

   -Какая мелочь. - Откровенно ухмыльнулся Маг. - Поверьте, сделать подобную гадость мне не так уж и сложно. Я вижу удивление? Ах да, вы же не рассчитывали что поймаете сумасшедшего Мага.... Но раз уж вам так повезло, - ядовито улыбнулся некромант, - то я предлагаю вам пересмотреть предмет оплаты. И поживее, потому как вы сами верно подметили: времени у вас всего час.

   -Что вы хотите?

   -Мы так не договаривались. - Опасения опасениями, но платить некроманту герцог не собирался. Его кошелек и так изрядно опустел, благодаря стараниям безымянного знатока вампирьих чар.

   -Вам нужен результат?

   -Я не собираюсь платить. - На идеальном лице Дастана появилось выражение недовольства. - Найдите мне другого некроманта, а от этого избавьтесь.

   -Может стоит сперва узнать что ему нужно?

   -Узнайте. - Посоветовал Маг. - Моя цена не так уж и высока.

   -Не слушайте его!

   -Заткнись, чернь. Что тебе нужно, Маг?

   -Мелочь. - Иней во взгляде некроманта потемнел. - Одна жизнь. Чья - можете выбрать сами.

   В комнате воцарилась давящая тишина. Но не успела она должным образом обосноваться, как голос герцога изгнал её обратно:

   -Ладно. Ты её получишь. - Уверенно произнес Дастан, недобро поглядывая на Лигрола.

   -Договорились. Показывайте тело. - Маг выпрямился неожиданно легко. Даже связанные руки похоже не вызывали у него неудобств.

   Тот, ради кого затевалось похищение Магистра-некроманта, мирно покоился на своем каменном постаменте рядом за плотной стеной скрывающих чар. Тело старика все так же было покрыто черным панцирем игольчатого льда, жадно поглощавшим и без того скудное освещение...

   -Все что нужно, это вернуть его дух в тело. - Уже гораздо увереннее, чем несколько минут назад произнес человек. - Это в ваших силах?

   -В моих. - Маг смотрел на тело не больше секунды, но все, что ему нужны было знать, он увидел. - Но стоить это будет дороже. - Равнодушный взгляд прошелся по трясущемуся в дальнем углу Лигроле, задел надменное лицо герцога, задержался несколько дольше на напряженной фигуре человека и остановился, впившись в настороженные глаза эльфа. - Четыре жизни вместо одной. - Испуганно соскользнули с запястий веревки, со стоном рассыпался серебряный ошейник, холодная улыбка замерла на губах некроманта. - И плату я возьму вперед.

   Никто не успел среагировать, прежде чем Маг раскинул руки выпуская на волю злость. Яростно взвыл ветер, подхватывая взявшиеся словно из ниоткуда осколки льда. Задрожали стены не в силах справиться со стихией, мелкое крошево камня присоединилось к смертельному танцу льда и, обретя достойную пару, ринулось на четыре замершие в немом ужасе фигуры.

   ...Светлая магия не только создает, разрушает она ничуть не хуже темной, нужно лишь знать как и куда её направить. И если бы человек, так неосторожно предложивший воспользоваться Магистром Вирланом, сказал герцогу о слухах, плотным плащом, укутывавшим фигуру самого молодого Мага, то Дастан Вэнберг трижды подумал, прежде чем соглашаться...

   Ярость, обличенная в магию, не могла насытиться какими-то четырьмя жалкими жизнями и она пошла дальше, туда, где лежал старик. С невероятным грохотом разлетелся черный лед, и вместе с облаком ледяной пыли наружу вырвалось что-то еще. Оно было куда более темным, чем мрак на дне глаз некроманта и гораздо более опасным, чем бешеный танец камня с замерзшим неистовством.

   -Вы хотели его дух. - Громко крикнул Маг. - Я его вызвал. - За его спиной с грохотом обрушился потолок, отрезая путь к выходу. - Оставляю вас наедине, - на лице Мага расплылась злая ухмылка, - друзья мои. - И исчез во вспышке портала....

   ....Но если бы он задержался всего на несколько секунд, то смог бы увидеть как серые глаза загорелись удовлетворением.... И как черное облако чужой силы нашло себе новое вместилище...


Три тысячи триста восемнадцатый год от Великого Разделения. Тринадцатый день третьего месяца лета.

   Экскурсия по замку плохо отложилась в моей памяти, а все потому, что Лекс, конспираторская его душонка, шарахался от каждого жителя монаршего дома. Дворец оказался далеко не безлюдным, так что тайные переходы я еще осмотрела, а вот в тронный зал так и не попала. В конце концов, от постоянного мельтешения панелей, рычагов, и белоснежных стен у меня окончательно потерялось ощущение реальности, так что когда мы шагнули на улицу под своды вечернего неба, я только облегченно вздохнула и рухнула на ближайшую лавку.

   -Не рассиживайся долго, мы еще слишком близко от дворца. - Сочувственно сказал дион, резкими движениями снимая мантию и запихивая её тут же под каменное сидение.

   -Не жалко халатик-то? - Лекс только скривился:

   -Видеть его уже не могу. Меня еще пытались заставить надеть запасной комплект официальных регалий монаршего отпрыска. - Пожаловался он, усаживаясь рядом.

   -И чего ты отказался?

   -А куда я этот металлолом дену? Их не продашь, не потеряешь и даже в колодце не утопишь. Абсолютно бесполезный хлам.

   -Тебя что, так и не наделили всеми правами дионского принца?

   -Нет, конечно. - Отмахнулся Лекс, пытаясь расцепить шип наруча и кружева моей юбки, от которой, к слову, не помешало бы избавиться. - Зато обязанности свалили с чистой совестью.

   -Можно подумать ты их исполняешь. - Фыркнула я, оглядываясь по сторонам. Не смотря на то, что мы находились, по словам Лекса в центре города, сквер был пуст. После секундного раздумья ворох тяжелой ткани под недоумевающим взглядом темно-фиолетовых глаз отправился следом за мантией диона, но складываться компактно отказался и торчал неопрятным комом из-под лавки. Ну и пусть его, главное, что балласт сброшен.

   -Как я вижу, к собственному убийству ты подготовилась. Пойдем, я знаю место, где нас никто не найдет. - Дион легко поднялся и поманил меня за собой. Мы шли сквозь парк, и ничего кроме деревьев не было видно, но только до тех пор, пока Лекс не вывел меня к старой полуразрушенной башне. Строение упрямо прорывалось сквозь зеленый полог листвы и, не смотря на осыпавшиеся местами стены, с гордой надменностью возвышалось над нашими головами. Слой пыли возле входа был безжалостно поврежден, оголяя белизну камня с серебристыми трещинами букв неизвестного мне языка. Башню можно было бы принять за творение эльфийских мастеров, если бы не хищность, сквозившая в каждом обломке барельефа и мрачная насмешка осыпающихся, но все еще стоявших ровно стен.

   -Это что?

   -Это к вопросу о моих обязанностях и их исполнении. - Дион невозмутимо шагнул в темный провал входа и, разумеется, я пошла следом. Внутри была лестница, она уползала за опорную колонну, не давая понять, куда же все-таки ведет. Ступеньки под ногами скрипели, нервировали, негодующе сыпали трухой, но рассыпаться не спешили. Я покорно поднималась следом за небрежно шагающим Лексом и старалась не слишком откровенно цепляться за каменные перила - единственный предмет чья устойчивость не вызвала сомнений. Негоже будущему Магистру Мрака бояться какого-то там полета с лестницы, сломанных костей или шеи....

   -Тебя назначили сторожем этой развалюхи?

   Очередная ступенька ехидно скрипнула и ощутимо дрогнула, я плюнула на имидж бесстрашного Мага и схватилась за перила обеими руками.

   -Именно. - В голосе диона не было смешливых ноток, он был абсолютно серьезен и невозмутим.

   -Серьезно?

   -Серьезней некуда. Я - Страж Осенней башни.

   -Я ничего не поняла.

   Дион обернулся, полюбовался на мою недоумевающую светлость и соизволил-таки объяснить:

   -В Дионе есть четыре башни: Зимняя, Весенняя, Летняя, ну и вот эта, Осенняя. Каждая из них играет свою уникальную роль и является источником незаменимых вещей.

   -То есть?

   -То и есть. У дионов, когда-то давно, еще до первого перемещения, стороны света обозначались не только как север или юг, но еще и как время года. Это было связано с особенностями того мира, какими именно не знают даже архивариусы и короли, не то, что такие несознательные дионы как я. Так вот, времена года, в свою очередь олицетворяли: царствование, зарождение нового, расцвет и гибель. Башни назывались по аналогии с этими олицетворениями....

   -Так выходит, что ты Страж гибели? И чьей?

   -Тут не имеется в виду, что я охраняю нечто сверхразрушающее. Сама понимаешь, подобное мне никто и никогда не доверит.... - Лекс замер, я оторвалась от созерцания дыр в ступеньке и посмотрела на причину остановки. Это была каменная дверь с орнаментом из грубо обработанного алого янтаря на который дион и уставился как некто рогатый на новые ворота. После короткой заминки он провел ладонью над запыленными камнями, и шустро отскочил на три ступеньки вниз, оттесняя и меня от подозрительно загудевшей двери.

   Неимоверно мощная волна магии прошлась по старинным камням, вспышка света на мгновение ослепила, а когда зрение вернулось...двери больше не было ровно как и самой башни. Только приземистое одноэтажное строение со ступенями внутри, уходившими куда-то под землю.

   Из проема открывался вид, которого просто не могло быть. Вместо зеленого ковра древесных крон внизу раскинулись острые скалы, холодный горный воздух пощипывал глаза, в сером вечернем небе парили странные белые птицы, чьи пронзительные крики разбивали звенящую тишину.

   -Где мы? - В подставленную ладонь медленно опустилась крупная снежинка и тут же растаяла, не справившись с теплом кожи.

   -В Дионе. - Лекс говорил невозмутимо, но его глаза ехидно мерцали.

   -Но.... - Вместо слов дион подтолкнул меня обратно на несколько ступенек вниз, вновь вспышка и смена пейзажа. Теперь была та же самая башня, но лес стал иным. Мрачные хвойные деревья куполом смыкали колючие лапы, и только сквозь небольшой просвет можно было увидеть непривычно серое небо. Света было мало, поэтому я не сразу разглядела развалины зданий, на которых могильным памятником и стоял лес, ближайший мощный ствол разорвал каменное кольцо колодца, узловатые корни по-хозяйски подвинули обломки стены.

   -Это тоже Дион. - Одно короткое движение, вспышка и теперь уже гораздо быстрее привыкшие глаза. Опять горы, но теперь от появившегося порога убегала вырубленная в скале лестница, она терялась среди выступов и замирала далеко внизу у небольшого серого пятна на темно-зеленом фоне. Город и тоже давно разрушенный. - И это. - Всплеск света и водная гладь вокруг, хранящая под своим плотным покрывалом очередные покинутые строения. - Все, что ты видишь это Дион. Огрызки миров оставленные на память после их смерти и перемещения нашей расы.

   Под водой медленно плыли полупрозрачные, призрачно светящиеся рыбы - единственные хозяева покинутого города, редкие водоросли нежно обвивали стройную женскую фигуру, застывшую в мраморе скульптуры. И не единого звука, даже вода не смела, потревожить своим плеском тяжелую атмосферу одиночества и смертной тоски - одинаковую во всех, за исключением первого, являвшегося мне родным, миров.

   -Сколько их?

   -Кто знает? - Пожал плечами Лекс, присаживаясь на пол и опуская руку в прозрачную воду. - Как Страж я могу открыть шесть, как самоубийца еще пять. Летняя башня пускает в восемь, там города, которые покорились Диону добровольно и где живут дионы вперемешку с изначальными жителями. Весенняя открывает проход в места, где никто не живет, но где находятся рудники, пастбища и тому подобные необходимые места для жизни и функционирования королевства. Зимняя это сам дворец, я подозреваю, что из него можно попасть в любой из нижних миров, но как это сделать понятия не имею.

   -Так ты Страж мертвых миров?

   -Не совсем. - Уклончиво буркнул Лекс, продолжая нарушать спокойствие водной глади. - Это не миры в полном понимании этого слова. И здесь тоже есть живые существа.

   -А разумные расы? - Вместо ответа Лекс молча поманил меня пальцем обратно в башню.

   Новый город на первый взгляд был так же безлюден, как и предыдущие, разве что только отличался лучшим состоянием. Здания, мостовые и даже фонтаны были целыми и невредимыми, только в том месте, где возвышалась Осенняя башня, булыжник был выворочен, а ближайшее строение лишено одной стены.

   На бортике фонтана сидел парень самой обычной наружности эльфийского полукровки. Светло-золотистые волосы и тонкие черты лица делали его похожим на эльфа Дня и только уши подкачали - они были человечьей формы. Представитель разумной расы вертел на пальце шнурок с парочкой ярких бусин и был занят созерцанием серого неба. Он бы, наверное, так и сидел себе спокойно, если бы Лекс не запустил обломок камня в его сторону. Я даже не успела моргнуть, как снаряд оказался зажатым в тонких пальцах полукровки, а сердитый серебристо-серый взгляд направлен на нас.

   -Надеюсь, рядом с тобой стоит мой обед, иначе я оскорблюсь.

   Я на всякий случай вспомнила как плетутся огненные плети Сваафа и шагнула чуть в сторону и назад за Лекса.

   -Облизнись, Хаэ. - Усмехнулся дион. - А еще лучше, улыбнись леди.

   Блондин так и сделал. Блеснули клыки. Я мысленно посетовала, что в свое время не выучила парочку полезных заклинаний, и пришибленно прошипела:

   -Ты куда меня притащил, мерзавец?

   -Ну ты же спрашивала про разумные расы обитающие в подведомственных мне мирах. Хаэ хоть и ненормальный, но вполне разумный вампир.

   -Конечно ненормальный. - Надменно протянул Хаэ. - Кто же еще вместо того, чтобы разодрать глотку Стражу будет с ним разговаривать?

   -Так это... - В серебристых глазах вампира блеснула насмешка. - это Тарлион?!

   -Приятно знать, что нас еще помнят вне пределов родины этого наглеца.

   Мне стало как-то нехорошо.... Вампиры существуют, Дион как матрешка хранит в себе черт знает сколько осколков чужих миров, в папаши затесался Мрак Вечности, под чьим благословением всю эту кровожадную шабашку якобы изничтожили... мне срочно нужно что-то жизнеутверждающее и неизменное! Но где это взять, если даже волосы Лекса не похожи на воронье гнездо, а поражают непривычной опрятностью?!

   -Но как?! Черт побери, как на протяжении стольких лет ни одна живая душа не узнала, что вампиры все еще есть?!

   -Почему не узнала? - Улыбнулся Лекс. - Уж несколько дионов точно знают с кем в разведку ходят.

   -Вы их что, как оружие используете?!

   -Нет, конечно. Только в разведке и то не всех. Тут знаешь, сколько свихнувшихся с голодухи поистине кровожадных тварей? Вот их-то мы и не используем.

   -Это только до тех пор, пока с вами кто-нибудь в конфликт не вступит. Тогда-то вы преспокойно используете их. - Небрежно обронил вампир. - Тем боле, что прецеденты уже были.

   -Это же... - Я уселась прямо на брусчатку и неосознанно обхватила голову руками. - Немыслимо! Небо, это же равносильно ядерной боеголовке вместо стула!

   -А ты думала их просто так детьми Мрака зовут? Фарлан, я и не знал, что там на свет еще появляются такие очаровательно-наивные создания. - Донеслось до меня мурлыкание Хаэ. - Успокоил бы ты её, а то еще свихнется ненароком.

   -Во-первых, не слушай этого кровососа и успокойся, а то ты уже заговариваешься. - Дион легко поднял меня на ноги, отряхнул и усадил на бортик фонтана, потеснив надменного вампира. - Во-вторых, вампиры это еще не самое страшное, что есть в Осенней баш...

   -Ты ей еще про пожирателей душ расскажи, чтоб совсем наверняка. - Недовольно прошипел Хаэ и небрежно оттолкнул Лекса, наклоняясь надо мной. - Вампиры это самая жуть, запомнила?

   -Не льсти себе, Хаэ. - Скептически скривился дион за спиной вампира.

   -А ты не лезь. Какой из тебя Страж если ты сюда нервных девиц тащишь даже не потрудившись предупредить их что они здесь увидеть могут? Мне, знаешь ли, пугалом работать удовольствия не доставляет.

   -Это кого еще ты сюда таскал? - Хаэ со своими нотациями напомнил мне Тания тем самым вернув из подступающей истерики на грешную землю.

   -Неужели оклемалась? - Удивился вампир. - Ну надо же, в кои-то веки без обмороков обошлось.

   -Никого я больше сюда не таскал. - Жестко произнес Лекс и вампир как-то неожиданно покорно замолчал, только недовольно посмотрел на диона.

   -Ладно. Ты опять из дома удрал? - Неожиданно резко сменил тему Хаэ, устраиваясь рядом. Я тут же передвинулась на метр в бок, какое никакое, а расстояние и пространство для маневра. Не то чтобы я сомневалась в том, что Лекс так просто даст своему клыкастому приятелю мною закусить, но перестраховаться все-таки лучше - как говорил Таний про вампиров: помрачающее заклинание это хорошо, но осиновой дубинкой по зубам вернее. Собственно, это единственная мера против якобы вымерших жителей Тарлиона, о которой мне успел поведать дядя.

   -Нет, это я удрала, а он просто погулять вышел. - Фыркнула я. - Ты же сказал, что не охраняешь ничего опасного, а это тогда что? - Вампир, в которого я ткнула пальцем демонстративно сложил руки на груди и приготовился слушать оправдания Лекса. Тот несколько замялся, явно не зная, что сказать.

   -Долго ты мяться будешь как жертва перед первым укусом? - Не выдержал Хаэ, спустя пару минут. - Давай, Фарлан, говори все как есть, признавайся во всех грехах и я пойду спать, время позднее, а я уже устал от тебя. Или мне самому рассказать?

   -Можно подумать ты больше меня знаешь. - Фыркнул дион, в ответ Хаэ только равнодушно пожал плечами и жестом предложил его высокоблагородию Стражу поделиться информацией. - На самом деле все просто....

   -Ну да, Тарлион это такая немудреная мелочь. - Не удержалась я.

   -Кто бы говорил. - С намеком протянул дион и выразительно зыркнул своими умопомрачительными очами. Я тут же предпочла заткнуться, пока про мое магистерство не стало известно каждому второму вампиру. - Меня действительно назначили Стражем Осенней башни, данный факт неоспорим, так как заверен придворным Магом и самим Его Величеством, все отражено в Летописи Королевства и расторжению не подлежит. То есть все законно, так что не надо ухмыляться. - Я тут же сделала серьезный вид, а вот вампир так и остался сиять своей зубастой усмешкой.

   -Тогда в чем подвох?

   -Да, Фарлан, просвети это наивное существо. - Мне стоило большого труда и громкого вопля инстинкта самосохранения не попытаться спихнуть в мутную воду эту кровососущую ехидну. - А то заморочил голову девушке, зачаровал нежными улыбками...

   -Прикуси себе язык, Хаэ. - Ласково оскалился Лекс. - Это наивное создание само кого хочешь заморочит и зачарует. Так вот, обязанностями меня осчастливили с чистой совестью и спокойным духом, как думаешь почему? - Неожиданно развернулся ко мне дион.

   -У них случилось массовое помрачнение рассудка? - Лекс только махнул на меня рукой и сам ответил на свой вопрос:

   -Да потому, что они и не думали, что я смогу эти обязанности выполнять.

   -Маленькая поправка: не выполнять, а использовать в личных целях. - Скромно произнес вампир.

   -Какая разница?

   -Большая, но тебе, как Стражу, конечно виднее. - Весь вид вампира прямо-таки кричал о смирении перед сильными мира сего. Неудивительно, что Лекс не сдержался.

   -Хаэ... - Всего один взгляд и предупреждающий тон выбили все пренебрежение из глаз вампира.

   -Ладно-ладно, молчу.

   -На врата башни были наложены запирающие заклинания. Это случилось сразу после последнего перемещения, и было сделано под давлением тогдашней королевы с полного одобрения придворного Мага. Обычно такие вопросы решает король, но он к тому времени был толи мертв, толи где-то пропадал, так что решение оградить гиблые миры от Диона принимала мать наследника. В основу заклинания легло два момента никак не могущих сочетаться в повелителях дионов - единственных существах, имеющим власть над башнями. - Лекс замолчал, и я снова встретилась взглядом с чернильной тьмой его глаз.

   Два элемента для запирающей магии...очень сильной и долговечной... это могли быть только кровь и магия, достаточно мощная, чтобы не рассыпаться при взломе первой половины замка. И они действительно не могли воссоединиться в отпрыске королевского рода Диона, те, кто запечатывали башню были в этом уверены абсолютно. Но не могли же они, в самом деле, не позаботиться о таком маловероятном, но все-таки случившимся факте как рождение Фарлэкса? Вероятность приближалась к нулю, вообразить такое тогдашний король наверняка и в страшном хмелю не смог бы, но маг, тот должен был, просто обязан добавить третью часть замка как раз на такой вот немыслимый случай.

   -Магия и кровь властителей Диона. - Неуверенно произнесла я, все еще думая о третьей части. Хаэ молча пару раз хлопнул в ладоши и отвесил насмешливо-небрежный поклон. - Это-то понятно. Я даже могу предположить, откуда ты узнал про заклинание, но как тебе удалось его взломать?

   -Ты не веришь в способности своего друга? - Ехидно поинтересовался вампир. - Фарлан, да в тебе сомневаются! Неужели ты стерпишь такое оскорбление? - Лекс проигнорировал подначку, он был слишком занят задумчивым созерцанием моей персоны. После несколько затянувшегося молчания он наконец-то изрек:

   -Ювентаний действительно неплохо тебя обучил. Хаэ потребовалось три месяца изучения придворной библиотеки, чтобы дойти до разгадки.

   -Тоже мне авторитет. - Не удержалась я. Нет, ну в самом деле, что может знать какой-то там отрезанный от мира вампир по сравнению с ходячим и говорящим источником знаний возрастом в пару тысяч лет?

   -Ты зря смеешься, этот вампир не только зубоскалит, он еще и весьма ответственный пост при разведке Велемира занимает.

   -Настолько ответственный, что мне поручили поиски пропавшего младшего принца. - Несколько зло буркнул Хаэ. - Которого, впрочем, мне так и не удалось найти, хотя он маячил перед моим носом не один месяц.

   -Хватит лелеять уязвленную гордость. - Отмахнулся Лекс. - Помнишь досадный инцидент в доме герцога? - Вновь обратился ко мне дион.

   -Само его существование досадный инцидент, говори прямо.

   Солнце садилось, холодный ветер неласково трепал волосы и бросал пригоршни пыли в лицо. Погода не располагала к длинным пространным разговорам.

   -Наручи. - Просто сказал Лекс. - Они принадлежали Фарлану, первому королю Диона в этом мире. Придворный маг зачаровал их как ключи Крови и Силы, а после ритуала один из них куда-то исчез, по легенде Свет Вечности забрал один из них, чтобы вся мерзость, заключенная в Осенней башне никогда не смогла вырваться в этот мир.

   -Это кто еще мерзость? - Тихо скрипнул зубами Хаэ. - Мы, по крайней мере, расы целиком не искореняли.

   -Просто не успели.

   -Ну и что? Вы.... - Пока вампир с дионом обсуждали кто больший гад, я молча думала о том, как же это все-таки в духе Тания спереть такой артефакт как ключ от кладовки с оружием у и без того опасной расы. Хотя нет, это дядя скорее Эверу мстил, гораздо реальнее, потомку как по большому счету Ювентанию всегда было начихать на общественность в целом, но вот подстраивать подлянки отдельно взятым членам этой самой общественности он обожал!

   Лекс с Хаэ вяло переругивались, когда я наконец-то вернулась в сумасшедшую реальность, где вампиры были такими же настоящими, как и младшие принцы Диона.

   -Ты мелкий безответственный паршивец.

   -На себя посмотри, клыкастый скандалист.

   -Все это замечательно, но если вы заметили, то на улице холодает, а ночевать здесь, - я кивнула на раскинувшие мрачные тени опустевшие дома Тарлиона, - мне почему-то не хочется.

   -Ах да, ты, клыкастый скандалист, принес? - Поинтересовался у вампира Лекс.

   -А как же, паршивец, стал бы я приходить в это проклятое место только за тем, чтобы повеселить твою физиономию? - Недовольно бурча, Хаэ вытащил из кармана стопку основательно потрепанных листков размером с половину ладони. Тонкая бечевка раскрошила хрупкие края бумаги и блеклый текст местами исчез.

   -Это все?

   -А чего ты хотел? - Удивленно-презрительно приподнял брови вампир. - После вашего пришествия от библиотеки Тарлиона остались только легенды. То что ты держишь в руках бледная тень былого величия, поблагодари своих богов и меня заодно, что я вообще достал. Соваться в частные собрания небезопасно и ты знаешь это не хуже меня.

   -Так это действительно все? - Недоверчиво прищурился Лекс и прежде чем я успела рассмотреть что же это за столь редкая и ценная была писанина, дион удивительно быстрым движением спрятал листки за пазуху. Скорости его реакции можно было только позавидовать потому как нам с Вирланом таких способностей не перепало, спасибо папаше с его непонятным составом крови.

   -Все. - Хаэ злорадно блеснул клыками и, не прощаясь, скрылся в ближайшем темном переулке, благо тени подкрадывающегося вечера обеспечивали подобную возможность.

   -И что это было?

   -Да так, ерунда. - Махнул рукой дион, и подтолкнул меня вперед. - Потом как-нибудь расскажу. - Мы шли явно в противоположную сторону от башни и с каждым шагом углублялись в территорию кровососущих тварей, чьи характеры вряд ли изменились в лучшую сторону за века заточения.

   -Но выход же там. - Вечерние тени ласково оплетали стены и медленно ползли к гостеприимно открытой двери.

   -Ты так торопишься обратно?

   -Нет, но как же ...

   -Брось. - Бесшабашно-мальчишеская улыбка блеснула на лице Лекса. - Неужели тебе не хочется побродить по Тарлиону?

   -Я не хочу чтобы меня покусали.

   -Для комаров уже холодновато.

   -Зато для вампиров нет. Не прикидывайся дурачком, Лекс, я хочу быть уверенной, что еще смогу отомстить родственникам.

   -А ты действительно этого хочешь?

   -Не задавай глупых вопросов.

   Тарлион медленно погружался во мрак, хищно скрипела висевшая на одной петле дверь и только темные провалы окон безразлично взирали на нас. Холодный ветер крепчал с каждой минутой, немилосердно забирая остатки тепла из одежды, волосы на затылке уже в который раз сделали попытку встать дыбом и, в очередной раз потерпев неудачу, отчаянно дернулись за особо мощным воздушным потоком.

   -И что ты собираешься делать? - Вежливо поинтересовался дион, уверенно сворачивая в особо темную подворотню.

   -Еще не знаю. Может затаюсь на пару лет, а потом устрою всем тут кузькину мать.

   -Иногда, как сейчас, я не совсем понимаю, что именно ты говоришь, но зато готов оказать посильную помощь. Особенно если она понадобится тебе за пределами Диона. - С намеком закончил Лекс, краем глаза я заметила его ухмылку и еле сдержалась чтобы не фыркнуть. Вместо этого, неожиданно даже для себя я предложила:

   -Если тебе так нужно исчезнуть из отчего дома, то поступил бы в Акарэю. Теперь тебе ничего не мешает колдовать, так что можешь спокойно присоединяться к волшебствующей братии. - Лекс с сомнением приподнял бровь и недоверчиво буркнул:

   -Ты случаем не про Академию, в которой одни неудачники учатся, говоришь?

   -Я говорю про Высшую Академию Искусства Магии имени Акарэя Просвещенного. Предел мечтаний любого посредственного или нуждающегося в укрытии волшебника. Чему-нибудь полезному тебя там вряд ли научат, но зато пару-тройку лет отдохнешь, а там глядишь, отец про тебя и вовсе забудет.

   -Ну это вряд ли, у старого паразита память хорошая. К тому же что ему помешает меня оттуда увести силком?

   -Может быть то, что Акарэя находится в другом государстве, где твой папенька не так влиятелен? - Брусчатка под ногами перестала пестреть коварными выбоинами, скрытыми в наступающей темноте, да и грубый, словно обожженный темный камень сменился на светло-серые пластины. Окружающие дома приобрели более цивилизованный вид, утратив следы запустения,...по всему выходило, что продвигались мы вглубь жилой территории вампиров, что особому расслаблению не способствовало. Хотя, судя по поведению Лекса, который даже и не думал таиться, вампиры если и не вымерли полностью, то этот район покинули точно. Я надеюсь.

   -Боюсь Велемиру наплевать на всю политику и отношения с Сонорэ, никаких особых благ от империи Дион не получает, так что соблюдать законы чужой территории он, скорее всего, не будет.

   -Тогда тот факт, что из Акарэи уйти можно только в случае отчисления либо смерти?

   -Чьей смерти? - Мы вышли на небольшую площадь, в центре которой возвышался шпиль, на его вершине вяло трепыхались какие-то тряпки мало похожие на стяги, если только те не были в форме штанов.

   -Ученика, чьей же еще?

   -Ну знаешь, обучение штука опасная как для ученика, так и для учителя. В процессе всякое может случиться. - Неопределенно махнул рукой дион. - И куда, по-твоему, я мог бы поступить?

   -Вот уж не знаю. Хотя... - Мои знания об Акарэе были смутными и отрывочными, это была даже не достоверная информация, а слухи и россказни, которые я в свое время услышала абсолютно случайно. Ювентаний отдавать меня в этот рассадник магических недоразумений до недавних событий не собирался, поэтому и просвещать на данную тему не спешил. Можно было бы поинтересоваться у Вирлана - непосредственного гостя сей "благословенной" обители знаний, если бы его не сожрали те горные твари. Хотя, кого я обнадеживаю? Такую тварь как мой братишка ни один хищник не осилит. - Я слышала, что есть факультет на который берут бывших наемников. Что-то вроде боевых магов с упором на вспомогательные средства типа меча и прочих колюще-режущих предметов с дополнительной магической поддержкой.

   -Ага, видел я этих боевых магов. - Фыркнул Лекс. - Перед дракой всегда демонстрируют всем желающим свое заколдованное оружие и непомерную храбрость, а стоит только заварушке начаться как тут же выясняется что "магические источники тут неподходящие" или "вражеские амулеты больно сильны". Что-то мне не хочется на этот факультет идти.

   -А законным младшим принцем Диона оставаться хочется? Будешь в тепле и сытости подле папенькиного трона на привязи сидеть и мух молниями расстреливать, дабы монаршую корону не засиживали. - Укоризненный взгляд фиолетовых глаз напрасно пытался подействовать на мою совесть. Конечно, я могла бы сделать вид, что мне стыдно, но зачем? Я сказала правду, а если Лексу это не нравится, то, что ж, ничего не могу поделать.

   -Вот чтоб тебя туда же послали. - Наконец не выдержал дион. Я только смиренно вздохнула:

   -Уже, Лекс, уже. Кстати, а почему тебя клыкастый Фарланом обзывал?

   -Вот сейчас дойдем и я тебе покажу, все равно знал что спросишь.

   Никуда не спеша мы медленно брели по пустым улицам Тарлиона, только тоскливые завывания ветра были нашей компанией. Прогулка закончилась как-то неожиданно, дион просто встал на месте и, запрокинув голову, стал изучать ровную стену ближайшего здания. Никаких вывесок, окон с интригующе мелькающими занавесками или еще чего интересного не наблюдалось, неудивительно, что я удивилась такому пристальному внимаю.

   -Ты сможешь залезть на крышу или мне стоит тебе помочь? - Не отрывая взгляда от еле белеющего в темноте парапета, поинтересовался Лекс.

   -А зачем?

   -Ну, например за тем, что сзади тебя стоит голодный вампир и явно хочет тобой закусить.

   -Очень смешно. - Скривилась я и на всякий случай оглянулась через плечо. Никого там не было, только ветер остервенело боролся с подкрадывающимся сзади туманом. - Придумай что-нибудь получ... - Договаривать я не стала просто потому, что некому было меня слушать. На том месте, где еще мгновение назад стоял дион, теперь было пустое место, даже следов не осталось. - Ну и куда этот обормот делся?

   Обормот не объявился ни через минуту, ни через две. Я уже начала нервничать, но тут заметила нечто, что заставило меня прийти в состояние тихо подкрадывающейся паники: туман, эта на первый взгляд безобидная субстанция целеустремленно тянулась ко мне. На второй, куда более пристальный, стало ясно видно, что серая муть имеет слишком уж общие черты с кровными чарами Полора. Яркая россыпь искр витара неудержимо тянулась в сторону туманной сердцевины, прямо в голодно распахнувшуюся серую пасть...

   Решив что хватит с меня пассивного наблюдения я развернулась и приготовилась в быстром темпе уходить с этого гостеприимного места, как поняла что ничего не выйдет - коварный и явно хищный туман успел подобраться ко мне со всех сторон. Медленно, словно наслаждаясь моментом, серая муть заполняла все выходы и поднималась все выше, первые потоки сырого воздуха дотронулись до незащищенных ладоней, и вместе с опустошающим холодом я почувствовала что лечу. Причем последнее ощущение явно имело вполне четко сформированный источник,... который ох как огребет у меня за подлые шуточки!

   Полет был недолгим и закончился вполне закономерным приземлением моего бренного тела на отнюдь не мягкую крышу, что хорошего расположения к вконец обнаглевшему диону не добавило. Испуг быстренько испарился под натиском раздражения, я была уже почти готова кроваво мстить за подобное испытание моих нервов на прочность.

   -Фарр-р-рлэкс! - Прорычала я, дион только недоумевающие приподнял брови и показательно отряхнул руки.

   -Прежде чем ты начнешь изображать из себя оскорбленную фурию позволь заметить, что иногда лишним словам стоит предпочесть действие.

   -Ты, ошибка природы, мог бы вместо того чтобы нелепо шутить сразу сказать что здесь такая же пакость как в том городишке. И уж тем более не исчезать так нагло! - Я не сдержалась и пнула Лекса, тот привычно увернулся и обиженным тоном буркнул:

   -На тебя не угодишь. То ты дергаешься как благородная девица оставшаяся одна в злачном месте, то бесишься как...

   -Я, между прочим, именно что благородная! У меня даже титул какой-то есть! - Дион снова увернулся от моей ноги и, вспрыгнув на парапет, ловко перескочил на следующее здание и уже с безопасного расстояния позволил себе ухмыльнуться:

   -Н-да?

   -Да! - Рявкнула я.

   -А толку? Все равно ведешь себя как мелкое хулиганье на выгуле.

   -На себя посмотри. - Уже почти мирно процедила я. В самом деле мне стоило бы даже поблагодарить диона за то, что своей "шоковой терапией" избавил меня от нервного напряжения. Все-таки хорошее здоровое раздражение однозначно лучше взвинчено-настороженного состояния, так что можно и не обращать внимание. - Эй, ты куда? - Пока я была занята таким важным делом как размышление на тему "простить или побить" дион не стоял на месте, он, преспокойно шел по крыше, явно направляясь к следующему зданию, на которое я попасть без посторонней помощи не смогла бы. Магию использовать не хотелось - я еще не настолько умело заметаю следы, чтобы колдовать в Тарлионе. Это пусть Лекс потом мучается, хотя было у меня подозрение, что как Стражу ему сойдет с рук все что угодно, и тем более никто не станет его преследовать.

   -Что уже соскучилась? - Хмыкнул дион, но притормозил.

   -Безмерно. - Перелазить с одной крыши на другую нужно было через довольно высокий парапет. Это всякие там дионы могли перепрыгивать такие препятствия как нечто незаметное, нам же, будущим Магистрам пока приходилось использовать руки и ноги, которые скользили и никак не хотели принимать устойчивое положение на гладком камне.

   Моя борьба с архитектурными изысками вампиров закончилась тем, что я чуть было не сорвалась в небольшой зазор между зданиями и умудрилась снести коленки. Хорошо еще Лекс вовремя вспомнил, что такое совесть и вытащил меня обратно.

   Неодобрительно глядя на кровоточащие ссадины, он только покачал головой и тихо буркнул:

   -Только этого еще не хватало.

   -Вот только не надо мне говорить, что вампиры на запах слетятся. - А ведь могут, но ладно, буду надеяться что все обойдется...

   Лекс ничего в ответ не сказал, просто вежливо, но твердо взял меня за локоть и потащил в сторону следующего здания. Вот так, местами перелезая самостоятельно, местами будучи перекинутой, другого слова не подберешь, я исследовала кровельные материалы древнего города якобы сгинувшей кровожадной расы.

   Прогулка завершилась тем, что я, не без добровольно-принудительной помощи диона была спущена обратно на улицы Тарлиона, но на этот раз никакой угрозы не наблюдалось. Тихо шелестели укрытые высокими стенами от ветра деревья, да немилосердно потрепанные временем стяги жалко трепетали над нашими головами. Там, где растительность наступала на светлые камни домов, снежным крошевом белели в темноте обломки статуй, они были такими мелкими, что определить исходную форму изваяний не представлялось никакой возможности. Мрачная тишина окутывало это место незримой мантией, притягивая настороженные взгляды во тьму меж искореженных стволов и зарослей высокой травы.

   И именно туда, не слушая протестующего писка, меня потащил Лекс. Он уверенно пригибался, избегая столкновений с низко нависающими ветвями, и легко шел вперед, даже не замечая травяной преграды. Я же постоянно спотыкалась, потому что идти когда ноги оплетены зеленой гибкой сетью занятие не из легких. Не знаю за что, но флора Тарлиона меня невзлюбила, хорошо если и местная фауна была аналогичного мнения. А то ведь если все живые и наверняка клыкастые обитатели исчезнувшего города проникнуться ко мне нежными и, скорее всего гастрономическими чувствами, то не видать мне счастья на этой проклятой земле. Хотя, оно мне надо?...

   Ответить на этот вопрос мне помешала остановка Лекса и последующее столкновение моего лица с его спиной, из-за которой выглядывать я не спешила - мало ли что послужило причиной.

   -Мы пришли.

   -Угу. - Буркнула я и рискнула высунуться из-за своей защиты.

   Среди деревьев стояла скульптура. Со своего места я видела прямую мраморную спину, чьи по-мужски уверенные линии скрывала длинная, ниспадающая к ногам накидка, которая при более пристальном взгляде оказалась волосами. В районе головы и шеи камень был испещрен трещинами, хищно щетинились острыми гранями сколы, светлое крошево обломков мелькало в темноте. Чем ближе я подходила, тем точнее было видно, что все эти повреждения дело когтей и клыков, характерные парные царапины наводили на мысль, что увековеченный в камне мужчина был, мягко говоря, нелюбим кровожадной расой.

   Несколько шагов и я смогла увидеть лицо статуи. Что ж, чего-то именно в этом роде я и ожидала.... На меня смотрел Лекс, мраморные губы изгибались в знакомой язвительной полуулыбке и, даже запертый в камне, его взгляд был далек от царственного пренебрежения - выражения столь любимого монаршими семьями практически всех разумных рас, зато лукавство и хитрость практически неприлично прорисовывались в прищуре.

   Холодный камень под моими пальцами лишний раз напомнил: живая копия из плоти и крови стоит рядом и не стоит сердцу так сжиматься, словно это могильная статуя Фарлэкса Дионского. Кто-то другой столь же ехидный и упрямый жил многие года назад, правил Дионом и ушел, чтобы больше никогда не вернуться.

   -Это и есть он? Тот, кого вампиры видят в тебе?

   -Учитывая внешнее сходство, полагаю что да. Но вряд ли вампиры видят во мне действительно Фарлана ло-Ревварр - Правителя Диона принесшего им вечное заточение.

   -Так уж и вечное?

   Рука Лекса деликатно отвела мою от лица скульптуры и прижала к теплой щеке. Холод медленно отпустил внутренности, и, кажется, даже оцепенение слегка сдало свои позиции. По крайней мере, я смогла повернуть голову и заглянуть в непроницаемые темные глаза.

   -Дать свободу покоренным может только Повелитель и Страж Осенней башни. И поверь, я не собираюсь выпускать этих алчущих крови существ. Пусть Дион меня не принял, но мне-то он все равно остался домом, хоть и не тем, в который я жажду возвращаться.

   -А твой отец? - Пальцы уже не кололо льдом, но отнимать их от живой кожи не хотелось, поэтому я просто стояла и старалась не смотреть на бледный мраморный лик, вызывающий тоску и какое-то необъяснимое чувство потери.

   -Есть легенда, что Повелителем может быть только один дион, и этим дионом был первый правитель. Время от времени, когда магия королевской крови начинает угасать, он приходит чтобы исправить положение или защитить своих подданных от опасности, когда этого не может сделать король. Эту древнюю историю знает любой дион. - Ехидно прищурился Лекс, слегка потерявшись щекой о мою ладонь, как большой кот.

   -Но я-то не дионка. - Невольная улыбка вырвалась у меня из-за довольного вида парня, и сразу как-то у самой на душе потеплело. - Хотя, кто знает... Так все вампиры зовут тебя Фарланом, или только этот Хаэ так шутит? - Лекс прекратил улыбаться, тоскливо вздохнул и решительно отпустил мою руку.

   -Все. Им это кажется забавным. И знаешь, - он повернулся лицом к изваянию, задумчиво пробежался пальцами по изувеченному мрамору, ненадолго замолчал, изучая насмешливое выражение своего предка, и только тогда закончил: - мне кажется, что с тех пор как я стал полноправным Стражем, царапин на его шее стало больше.

   -Я удивляюсь как твоя до сих пор цела. - Не удержалась я. Лекс только вздохнул и тихо буркнул:

   -Бегаю быстро и с местными не часто встречаюсь, вот и весь секрет.

   -А как получилось, что статуя Фарлана стоит здесь, в Тарлионе, а не украшает какой-нибудь сквер вблизи королевского замка Диона?

   -Понятия не имею. - Пожал плечами Лекс и смахнул пыль с мраморной макушки. - По одной из легенд именно на этом месте он погиб, по другой статую преподнес в дар вампирам тогдашний придворный маг - что-то у него там с Фарланом не заладилось и он решил так отвести душу... кто теперь знает? В хрониках вообще подозрительно мало записей касающихся лично Фарлана, словно он в Дионе бывал от силы раз в сотню другую лет. И вообще, это дела давно минувшие и сейчас уже никому не интересные. Ты хотела знать почему меня называют Фарланом, я тебе показал, а сейчас пойдем отсюда.

   -Да куда торопиться-то? - Удивилась я. Ночь была спокойная, никого из кровососущих не наблюдалось, рядом с дионом мне было хорошо и уютно, уходить ну совсем не хотелось! - Кстати, почему мы не встретили ни одного вампира? Хаэ не в счет, он вообще больше на эльфийского полукровку тянет. - Словно невзначай, я слегка отодвинулась от Лекса и медленно побрела в обход статуи. Маневр не удался - мое желание еще чуть-чуть полюбоваться искусной работой скульптора было пресечено на корню, когда вредный дион поймал меня за руку и потянул обратно к стене.

   -А тебе хочется поближе познакомиться с жителями Тарлиона?

   Продираться обратно было ненамного легче, да еще и Лекс взял подозрительно высокий темп.

   -Ни в коем разе! Мне просто любопытно....- Я с трудом увернулась от одной ветки, чтобы тут же встретиться с другой и оставить в её загребущих лапах как минимум целый клок волос. Во всяком случае, ощущение было именно таким. - Ну куда ты так несешься?

   -Еще совсем недавно ты ныла и слезно просила отвести тебя обратно, а сейчас что, передумала? - Поинтересовался Лекс и невозмутимо добавил: - Осторожно, тут яма и кусты колючие...

   -Я уже знаю. - Цедить слова и одновременно зубами вытаскивать из руки колючки было очень неудобно, поэтому дион отделался лишь разъяренным шипением. Но ничего, вот остановится, тогда я ему все выскажу.

   -На самом деле нам пора возвращаться, если, конечно, ты не хочешь поделиться своей кровью с местными голодающими.

   -Еще чего! Пусть даже не облизываются. - Среди темно-зеленой завесы блеснула светлым пятном стена, и одновременно с этим Лекс перешел на бег. Я уже не сопротивлялась, а сама шустро перебирала ногами, молча молясь всем покровителям чтобы не запнуться и не упасть. Слишком хорошим стимулом было появившееся ощущение преследования. Оно возникло как-то внезапно и тут же тени стали подозрительно подвижными, холодный воздух в спину что чужое дыхание на затылке, но главное: чье-то прикосновение, вскользь коснувшееся моей расцарапанной руки не оставило сомнений - в заброшенном саду мы больше не одни.

   Я не чувствовала чужой магии или присутствия, только давящая тишина и ощущения столь неопределенный, что их источником с легкостью могло оказаться расшалившееся не в меру воображение....

   Когда до стены оставалось всего пару шагов, Лекс замер, прислушиваясь к звенящему безмолвию. Стих ветер, не шелестели листья, и даже песок под ногами не скрипел, словно боялся потревожить нечто замершее за нашими спинами. Легкое движение воздуха принесло острый запах осенней ночи, шевельнуло волосы на затылке и шепотом древнего, почти погибшего витара сообщило: нет никаких фантомов, преследователь столь же реален, как и мы....

   Несколько движений диона слилось в одно и уже, будучи прижатой его спиной к холодным камням, я краем глаза увидела темную линию в воздухе - смазанный след от такого же быстрого, но отнюдь не спасительного движения. Чтобы увидеть источник опасности мне пришлось встать на цыпочки и выглянуть из-за плеча Лекса.

   На полосе песка между стеной и деревьями распласталось нечто иссушенное, ощерившееся остатками зубов и клыков. Впиваясь тонкими пальцами с четко выделяющимися суставами в землю, оно хищно замерло не спуская голодного взгляда безумных глаз... с меня?! Нет, ну почему с меня-то? Лекс вон какой аппетитный да еще и ближе! Но нет, этому, непонятно какого изначального пола существу приглянулась именно я. Хотя, если вспомнить как неосторожно я разбила колени в этом городе оголодавших, то неудивительно.... И что мне так везет на неприятности на этой неделе?

   -Уходи. - Тихим, наполненным властными нотками голосом произнес Лекс, плечом задвигая меня еще дальше в камни чтоб, мол, не высовывалась

   Ага, прям вот так вот я взяла и послушалась. Когда мне еще удаться посмотреть на, возможно, самого старого и голодного вампира? Нет, специально я такого зрелище ни за что искать не стала бы, но если оно само меня нашло, то упускать такой шанс я не намерена. И пусть некоторые пихаются сколько хотят - поздно уже дергаться-то.

   -М-м-моя-я-а-а. - Вдохновенно простонало нечто вампирской национальности. Эх, если б мне вслед так парни вздыхали, я бы уже давно обстряпала такое дельце как замужество, не вникая в мелкие преграды вроде возраста, прав и желания опекунов.

   -Уходи, Саах'оэф. Она не твоя добыча. - Теперь тишина звенела напряжением, почти видимые вспышки магии приносились между дионом и припавшей к земле фигурой. Волосы привычно попытались встать дыбом, но я только тряхнула головой да удивилась как тяжело далось мне это движение. Словно часть той силы, что сдерживала тварь распространилась на меня. Это волшебство не было темным, не угрожало мне или моей магии, но держало крепче иных боевых заклятий Тания....

   -А ты что, их всех по именам знаешь? - Прошептала я на ухо Лексу и была совсем уж невежливо задвинута обратно, да еще и придавлена локтем для полной неподвижности. Впрочем, заметить, как при звуке моего голоса дернулся вампир, я успела. А еще я успела прочувствовать напряжение диона и враз ощетинившееся тонкими, не слишком острыми, но убедительными иглами магию.

   -Я запрещаю, она не для тебя. - Гнул свою линию дион. Вампир дергался, но не нападал, только покрасневшие глаза яростно следили за моим малейшим движением.

   -С-с-страш-ш-ш... - Пергаментно-серые пальцы прочертили дорожки в белом песке и резко сжались, пропуская крупинки тонкой струйкой сквозь кулак.

   -Да, Страж. Уходи. - Дион говорил все тем же повелительным тоном и вроде бы не делал никаких движений, но мощная стена из непонятной мне магии (не то чтобы я пыталась сломать этот внутренний щит, так... подковырнуть в парочке мест), видимо все-таки той самой королевской, встала между голодной тварью и нами, уплотнившись в несколько раз и заметно прибавившей в колючести.

   Саах'оэф еще несколько раз дернулся, порываясь приблизиться, но так и не решился испытать на собственной обветшавшей шкуре возможности Стража. Мучительно взвыв и бросив ненавидящий взгляд на Лекса, вампир, исчез в высоких зарослях, не потревожив ни одной травинки.

   -Ну, все нор...

   -Молчи. - Грубо буркнул Лекс, хватая меня поперек талии и подпрыгивая вверх, одновременно помогая себе левитационным полем. Его ноги коснулись крыши когда снизу донесся удар и яростный вой - Саах'оэф все-таки попытался достать себе поздний ужин.

   Лекс хмуро глянул вниз и обессилено распластался у моих ног, из носа у него хлынула кровь, лицо как-то подозрительно побелело...

   -Эй... - Осторожно позвала я.

   -Просто молчи. - Просипел дион с заметным трудом поднимаясь на ноги.

   Нет, я конечно, знала что использование сильной магии для не слишком опытных волшебников дело не легкое, но не до такой же степени! Впрочем, Лекс мальчик взрослый, сам знал что делал, мог бы, кстати, меня предупредить - я бы тоже чем-нибудь там помогла. Живучесть-живучестью, но когда сверху падает кусок стены не больно-то и разбегаешься, не то что там зубами пощелкаешь. Самое главное в этом деле прицелиться, а там уже никакие кровососущие не страшны... наверное...

   До башни мы шли в полной тишине. Я мысленно прикидывала, на что способен сытый вампир, если его, не жравший как минимум лет сто соплеменник мог спокойно пощекотать своими щербатыми зубами мою шею, не гуляй я по Тарлиону в компании Стража. Лекс своими мыслями тоже делиться не спешил, двигался быстро, где надо помогал мне, и не было в жестах ни капли заботы или благородства. Я бы могла сказать, что он жаждал свернуть мне голову, если бы не видела причин для подобного действа. А в прочем, зачем гадать, когда можно все спросить?

   -Лекс, а....

   -Молчи.

   Нет, ну вот ведь хам нервный!

   -Сам молчи. Хотя, нет. Сначала скажи, почему дуешься, а потом молчи сколько хочешь.

   -Я дуюсь? - Прошипел дион, резко разворачиваясь ко мне лицом. Хотя с таким выражением бешенства этого можно было и не делать, сберег бы мне пару другую десятков нервных клеток.

   -Ну, хорошо-хорошо: злишься. Спокойнее, друг мой, нервы, они, знаешь ли, плохо восстановлению поддаются. Их беречь надо.

   -Велария.... - Сквозь сжатые зубы выдохнул Лекс.

   -Ась? - Отозвалась я, на всякий случай отойдя подальше на пару шагов.

   -Не зли меня! - Гаркнул дион и стремительно отвернувшись зашагал дальше.

   -Нет, а что я сделала-то?

   Тихо задавая сей риторический вопрос я обращалась прежде всего к себе, но ответил на него, как ни странно, его разозленная светлость:

   -Что? И ты еще спрашиваешь?! - Вновь обернувшись ко мне, вскипел Лекс. - Ты хоть понимаешь что ты могла натворить своей глупой выходкой?

   -Что? - Диону удалось заставить меня задуматься. Только вот причин для злости я навскидку не нашла. - Когда и где? - Потребовала я уточнений.

   -Ты считаешь, противостоять вампиру вышедшему на охоту это так просто? - Грозно нахмурив брови и скрестив руки на груди, поинтересовался Лекс.

   -Откуда я знаю? - Искренне недоумевая, но, уже начиная догадываться о причинах раздражения, развела руками я.

   -Тогда ты, наверное, считаешь, что задавать глупые вопросы и отвлекать в подобной ситуации это верх разумности?

   -Ну знаешь. Ты мне ничего не говорил на тему молчания, и на счет техники безопасности в вампирьем логове ни словом ни обмолвился. Так что, по сути.... - Продолжить обвинительную речь Лекс мне не дал, схватил за воротник и, притянув к самому лицу, рявкнул:

   -А голова тебе на что, дура?!

   Ну это уж слишком! Да, я виновата... частично... самую малость! Ладно, просто виновата и признаю, что повела себя глупо, но черта с два он теперь об этом узнает! Даже если сделать скидку на потрепанность нервов, тяжелом детстве и прочих неблагоприятных элементах дионьей биографии, то все равно Лекс не имел права меня оскорблять!

   Только я раскрыла рот, чтобы ответить подобающим образом, как воздух знакомо всколыхнулся и, прежде чем я успела приготовиться к встрече с голодающим Саах'оэфом, Хаэ зло процедил:

   -Если ты собираешься собрать на ужин весь Тарлион, то продолжай орать в том же духе и гостей будет уйма. О чем ты вообще думаешь?

   -О том, что одну идиотку уже чуть не сожрали! - Прорычал Лекс, отпихивая мою чуть пришибленную светлость от своего монаршего тела.

   А, это он что-то вроде беспокойства проявил? Тактичненько, ничего не скажешь...

   -Ну и пусть её, еще бы одну ненормальную нашел. - Отмахнулся Хаэ, смерив меня презрительным взглядом и очень удивившись, отчего это вдруг у него куртка вспыхнула. - Забирай её и выметайся отсюда, если не хочешь столкнуться с обезумевшими. - Буркнул вампир, занятый таким важным делом как топтание на верхней одежде с целью сбить прожорливое пламя.

   -И без тебя знаю.

   -Ну так иди, чего встал... Дзор заах! Это была совсем новая куртка....

   Демонстративно выдернув локоть из цепкой хватки диона, и шагая по направлению к виднеющейся башне, я мстительно подумала, что с наверняка новыми штанами хамоватому вампиру тоже придется расстаться.

   Раздавшиеся сзади ругательства и вопли подтвердили, что заклинание нашло свою цель, а я частично утихомирила собственное раздражение. Ручаюсь: засвети Лекс хамоватому вампиру в глаз и у него тоже улучшилось настроение. К несчастью подгоревший Хаэ остался вне поля досягаемости, а поскольку я ловить местных жителей для диона с его расшалившимися нервами не собиралась, то пришлось молчать и довольствоваться исключительно хмурыми взглядами в свою сторону.

   Обратный путь до Диона был пройден гораздо быстрее за счет отсутствия остановок, но стоило ли так торопиться, если на выходе из парка нас ожидала встречающая делегация? Шестеро гвардейцев во главе с раздраженным Бривелианом лично мне никакой радости не доставили. Судя по тому, какими взглядами обменялись братья, у них тоже никаких светлых чувств не возникло.

   -По бабам шляешься? - Холодно осведомился его высочество, даже не потрудившись облагодетельствовать взглядом меня. Впрочем, не больно-то и хотелось разглядывать хоть и симпатичную, но презрительную харю наследника Диона.

   -Все лучше чем в твоей компании от скуки челюсть выворачивать.

   -Еще слово и свернутая челюсть тебе обеспечена.

   -Заткнулся бы ты, Бривелиан, раз ничего путного сказать не можешь. - Устало вздохнул Лекс и, подвинув плечом остолбеневшего от подобной наглости брата, потянул меня в сторону замка. Оставшаяся невостребованной шестерка вопросительно смотрела на тихо звереющего командира, но с места не двигалась. В замок мы так и пришли: хмурый Лекс впереди команды всей, я за ним под прицелом злобного взгляда его Высочества Бривелиана за которым, в свою очередь, чинно громыхали оружием гвардейцы. Скажем прямо: не слишком ободряюще.

   Но если я думала что подобный расклад неблагоприятен, то появление нового лица в этой маленькой драме слегка смахивающую на фарс доказало: сегодня явно не мой день. Смертный приговор от родственничков с утра, падение в пропасть днем, нападение невесть сколько некормленого вампира вечером, и ближе к тому времени когда все нормальные люди ложатся спать - явление папаши, прибывающего далеко не в благодушном настрое.

   -Ваши высочества, - обратился Эвер до отвращения вежливым тоном к принцам Диона, - позвольте спросить: где вы шарахались в то время, когда один из вас должен присутствовать на приеме в честь делегации эльфов Дня, а второй сидеть в своей комнате, обложившись лекарствами? Начнем с вас, Бривелиан, как со старшего которому подобает подавать пример, где вы были?

   -Осмелюсь предположить, что это не ваше дело. - Огрызнулся Бривелиан, презрительно задирая нос и проходя мимо Эвера. Судя по тому, как блеснули глаза придворного мага и как злорадно изогнулись губы - хамил его высочество ой как напрасно.

   -Ну коль скоро его высочество решил не посвящать нас в его проделки, извольте объясниться вы, Фарлэкс. - Насмешливо смерив взглядом младшего принца шмыгающего носом, осведомился Эвер. - Какого демона вы не в своей комнате?

   -Право слово, ваше магичество, что мне, десять лет чтобы за семью замками сидеть?

   -Будь так, все было бы гораздо проще. - Неожиданно устало вздохнул маг, и бросив в мою сторону чуть презрительный взгляд (ну да, в моем ободрано-запыленном виде это можно принять прямо-таки за дар) кивнул Лексу: - Идите за мной. И ... - еще одна нелицеприятная гримаса в мой адрес, - ... вот это пусть тоже не отстает.

   Шагая следом за хмурым папашей я мысленно думала: и чего стоило Моргрейну сделать мою матушку вдовой? Хотя нет, это уж слишком. За надменность не убивают. Во всяком случае, в наш пресвященный век.

   -Постарайся не высовываться или хотя бы просто молчать. - Прошептал мне на ухо Лекс и решительным шагом последовал за магом. Я же, только что малодушно думавшая сигануть через ближайшие перила и смыться из этого ставшего непривлекательным местечка, только покорно вздохнула и мысленно пнув себя за излишнюю любопытность поплелась следом.

   -Думаю, вы прекрасно осведомлены, ваше высочество, что лично мне решительно все равно где и с кем вы пропадаете, - на ходу начал гундеть придворный маг, - и если бы не ваш заполошный батюшка я бы и шагу не сделал на ваши поиски. К несчастью некогда данная, - прежде чем произнести следующее слово Эвер скривился так, что даже у меня возникло ощущение, что пахнет чем-то отвратительным, - присяга некоим образом заставляет меня прислушиваться к просьбам, а иногда их и выполнять. В этот раз я снизошел именно до второго, но тут воспротивились вы. - Внезапно остановившись и резко развернувшись на сто восемьдесят градусов, Эвер навис над нервно чихнувшим Лексом и тихим, наводящим на нехорошие размышления голосом осведомился: - Ваше высочество, неужели я настолько неясно дал понять, что желаю видеть вас в библиотеке за выполнением задания? Или вы решили пренебречь своими обязанностями в пользу сомнительного развлечения наивно уверовав что останетесь ненаказанным?

   Лекс в очередной раз шмыгнул носом и невинно ответил:

   -Ну почему же сомнительного? Смею вас уверить: я провел время вполне плодотворно и богато на эмоции.

   Во взгляде брошенным магом на меня было столько презрения, что я с трудом сдержалась от ответного удара. Попытка смолчать завершилась прикушенным языком и мысленным обещанием жестоко отомстить.

   -Могли бы найти что-то более ...презентабельное. Для любовницы принца она выглядит чересчур дешево.

   Ну все, сейчас кто-то огребет!...

   -Главное не внешность, а умения. Впрочем, что я говорю, в вашем возрасте пора бы уже знать. - Усмехнулся Лекс, предупреждающе сжимая мою руку. Толи удержать от удара хотел, толи за свою шкуру после подобных слов опасался. А хотя....

   Игриво хлопнув ресницами и растянув губы в самой своей маслинной улыбочке, я, встав на цыпочки, нежно обняла напрягшегося парня (не иначе думал, что его душить собрались, напрасно - я тоже умею играть в такие игры) за шею и, чмокнув его куда-то в район виска, достаточно громко прошептала:

   -Ну что ты, любовь моя, в его возрасте об этом можно уже только вспоминать.

   Вот теперь точно не у меня одной окончательно испортилось настроение, и пусть Эвер никак не отреагировал внешне на оскорбление, по чуть прищурившимся глазам и зло вспыхнувшей магии я поняла, что папаша, не смотря на приличные лета, глухотой не страдает.

   Не представляю чем бы ответил Эвер, но внезапно появившаяся новая персона разрушила все предполагаемые сценарии. Сперва послышался грохот, из-за угла выкатилась отломившаяся голова какой-то статуи, и уже следом за ней небрежным шагом явился слегка помятый, поцарапанный и местами перебинтованный Вирлан, несомненно живой, реальный и не в малейшей степени не переваренный скальными тварями. Проходя мимо удивленно застывшего Эвера Риан, не сбавляя скорости, буркнул:

   -Привет, пап, - и, не размениваясь на долгие уговоры, взвалив мою покорившуюся заклинанию оцепенения персону на плечо, добавил: - пока, пап. Тебе привет от дяди. - Полюбоваться на перекосившееся лицо родителя мне помешал портал и последующее падение на пол уже в совершенно другом месте, нежели королевский дворец Диона.


   Первой моей фразой после приземления было:

   -Но как?! - И следом: - Не дождетесь!

   Усилено пытавшийся выдрать застрявшую ногу из объятий прогнивших досок Вирлан все так же невозмутимо переспросил:

   -Что именно "как", и чего мы не дождемся?

   -Смерти моей не дождетесь! - Так и хотелось добавить "волки позорные", но я сдержалась и вместо бесполезных слов вполне эффективно отползла в дальний угол комнаты. К слову, лишенных каких бы то ни было выходов посредством заколоченных окон и двери. Небольшая, но, тем не менее, проблема, учитывая, что даже полуподвижный братец в боях если не сильнее меня, то точно опытней.

   -Ну почему же. При должном образе жизни с моей стороны и такой же безоглядной глупости, которую ты продемонстрировала совсем недавно ломанувшись из кареты, я имею вполне реальный шанс быть упомянутом в твоем завещании.

   -Хватит издеваться. - Буркнула я, все еще с опаской наблюдая за действиями Риана.

   -Что ты! Я еще и не начинал. - Радостно сообщил Вирлан, продолжая борьбу с обветшавшим полом.

   -Как тебе удалось выжить?

   -О! Это было совсем несложно. Наши недавние знакомые с момента последней встречи не только не поумнели, но окончательно лишились мозгов, раз решили принудительно нанять Маэстро.

   -Подожди, какие еще знакомые? - Не поняла я. Победивший таки доски Вирлан отряхнулся и сев на грязный пол, пояснил:

   -Ну недавние. Герцог с внешностью девчоночьей мечты, остроухий наемник, пресмыкающееся это, и, даже, представь себе, творение нашего необузданного в экспериментах дядюшки. Был там еще один, самый хитрый - это он так считал... ну да ладно, это уже не важно. Тебе, кстати, Таний, голову оторвать обещал...

   -Подожди-подожди.... Ты что, Лигрола видел? И Марферна? Они живые!?

   Вот так раз, ни чего себе новость...

   -Уже навряд ли. Последний еще до меня труп напоминал, а уж после того что я там устроил... вряд ли кто выжил. Хотя, как известно, гады они живучие.

   -Я знаю, у меня превосходный пример перед глазами сидит.

   Вирлан только улыбнулся и пожал плечами, мол: что есть, то есть.

   Вот так два,... если Риан действительно ненароком укокошил старичка Марферна, то где-то в неизвестном направлении, но наверняка в пределах Сонорэ, в скором времени может завестись большая, сильная и трудноубиваемая гадина. В данном аспекте возникает вопрос: а не пора ли перекочевать за бугор к эльфам Ночи? Полукровок они, конечно, не жалуют, но так и в Дион мне отныне дорога заказана, а оставаться в старой доброй империи что-то не хочется. Пусть Ювентаний на пару с Вирланом разбираются, один это паразитство, можно сказать, создал, второй выпустил. И пусть я тут ни коим боком не замешана ведь могут и приплести к компании, а по дороге и избавиться как задумали. Нет, однозначно, пора навестить кровную родину! Готовься, Сафь-Аймэль, я иду! Осталось только добраться до границы, да не угодить под стрелы пограничников, а там свобода.

   -Ладно, если ты отдохнула, то пошли. С твоего позволения пользоваться порталами я больше не буду.

   -Подожди! - Вирлан послушно замер перед дверью и вопросительно уставился в мою сторону. - Где ты умудрился встретиться в этой гоп-компанией?

   -В подземелье каком-то, надолго я там не задержался, чтобы со знакомыми поболтать, тем более, что они меня не узнали. Ну а потом, когда там все рушиться началось, мне уже не до опознания местности было. А что?

   -Да ничего - любопытно. С чего это вдруг они за тобой охотились?

   -Хотели бесплатно воспользоваться моими услугами. Как показал опыт - жадность до добра не доводит. Пошли уже, сюда с минуты на минуту может нагрянуть наш дражайший папаша.

   -Нет-нет, сначала расскажи, как ты узнал, что я в Дионе! - Вообще-то никуда идти с Вирланом я не собиралась, но знать ему об этом было еще рановато.

   -Ну это же элементарно! Ты так и не сняла ученический перстень, так что Ювентаний сразу же понял куда ты упорхнула. Ему оставалось только дождаться моего возвращения, потому как он, веник этот старый, окончательно разленился и сам тащиться в Дион не захотел. Ну а поскольку деструктивная деятельность времени много не занимает, то я довольно быстро был отправлен за тобой. Ты уж прости, если помешал твоему общению с этим дионским щенком.... - Вирлан говорил еще что-то, но я была слишком занята самобичеванием, чтобы слушать. Нет, ну как можно было оказаться такой дурой, чтобы, собираясь в побег не выкинуть целый пучок следящих заклинаний!? Хотя, с другой стороны, оставь я его дома и Таний сразу бы просек мои намерения. Не то чтобы они и так оставались для него кромешной тайной, но все-таки... - Эй, задумчивая моя! - Перед носом больно кольнув искрами щелкнули иллюзорные пальцы. - Пошли домой, Таний жаждет надрать тебе уши.

   -За что?

   Вообще-то обидно, ничего такого я не сделала, разве что старые грешки всплыли. Но это же такая мелочь, по сравнению с намерениями самого дяди!

   -За глупость. - Под бдительным взором брата я спускалась по лестнице постепенно узнавая обстановку: дом Вирлана, его любимое прибежище уютно щерилось дырами в стенных панелях и нежно поскрипывало досками под ногами хозяина. - На кой тебя в Дион понесло?

   -Мне, знаешь ли, не до выбора координат было. - Возмутилась я. - И если бы некто слабосильный не свалился от одного единственного толчка, то смог бы заценить мое совсем недобровольное падение в ущелье!

   -Ладно-ладно, пусть так! - Отмахнулся Вирлан, бдительно сжимая мой локоть при выходе наружу. - Все равно старый веник не в духе, и, помяни мое слово: от Акарэи ты не отделаешься.

   -А что, убивать меня вы уже передумали? - Невинно заданный вопрос подействовал на Вирлана как превосходное сковывающее заклинание. Резко остановившись и крутанув меня так, чтобы я могла лицезреть зло прищуренный глаза, Риан процедил:

   -Повтори что ты сейчас сказала.

   -Ой, вот только не надо глазками сверкать! - Презрительно процедила я, вырывая локоть из захвата - как бы не так, братец оказался цепким. - Ты еще скажи, что ни о чем таком ты не слышал.

   -Да как у тебя только язык повернулся? Ты, мелкая неблагодарная.... Да Ювентаний за тебя кому угодно глотку раздерет!

   -Ага, угу... ну тогда у меня слуховые галлюцинации и я не слышала вашего милого воркования в кабинете.

   -В кабинете? - Недоумение уютно устроилась в карих глазах брата, и приветственно помахало мне ручкой.

   -Ну да, знаешь есть у Тания комнатка такая квадратная, он еще любит там штаны просиживать когда ему больше делать нечего....

   -И ты поверила? Нет, стой! Как ты вообще услышала тот разговор? - Вот теперь братец не мог выбрать: толи демонстративно презреть мое недоверие семье, толи по шее надавать, толи цивильно выяснить, как информация умудрилась попасть не в ту голову. Будучи существом частично цивилизованным, Вирлан остановился на последнем варианте. - Там же не было ни одного подслушивающего заклинания!

   -Ну это вы так думали. - Позволила я себе надменно ухмыльнуться. Главное чтобы они про стакан не догадались, а то и эту лазейку безжалостно перекроют.

   -Ладно, с этим пусть старый веник разбирается... но как ты могла поверить, что мы собираемся тебя убить?! - Негодование было изображено мастерски. А может, не изображено? Может, это я не так поняла?

   -Знаешь, трудно не верить в то, что сама слышишь. - Обиженно вздохнула я. - Я понимаю, от меня неприятностей выше крыши, но ведь убийство это не метод!

   Пару минут Вирлан молча смотрел на меня как на совершенно невиданную ранее вещь, а потом разочарованно вздохнул:

   -Глупое ты создание, Рия. Никто не собирался тебя убивать...

   -Бла-бла-бла... Вирлан, я своими ушами слышала!

   -Никто не собирался тебя убивать! - Повысил голос Риан, перекрывая мое гневное шипение. - Мы собирались фальсифицировать твою смерть!

   Опа... новость, однако...

   -Фальсифицировать? - Недоверчиво переспросила я. - А какого черта тогда меня никто предупредить не удосужился?

   -Зачем? Чтобы ты в самый ответственный момент ляпнула что-нибудь из разряда патетико-издевательских монологов столь любимых старым веником?

   -Да за тем, чтобы я с ума не сходила, воображая себе невесть что!

   -Ну да, с воображением у тебя все в порядке. - Презрительно процедил Вирлан и, дернув меня за локоть, потащил к виднеющейся сквозь туман карете. За разговором я даже толком не заметила как мы покинули дом. - Зато сходить точно не с чего. Представляю как отреагирует Ювентаний на новость, что его обожаемая Велария без малейших сомнений признала его роль собственной убийцы.

   -Н... - Договорить не удалось: бросив на меня наполненный искренней обидой взгляд, Вирлан бросил:

   -Лучше молчи, ты и так достаточно наговорила.

   Трясясь на сиденье и старательно несмотря в сторону нахохлившегося брата, я думала, что же за сутки такие неудачные? Вампиры, с Лексом поцапалась, на папашу нарвалась, Вирлана похоже действительно оскорбила, ... а ведь впереди еще объяснение с Танием и наверняка его разочарованно-презрительный взгляд. Нет, однозначно пора за бугор к эльфам!

   Не знаю что произошло во вселенной или какое крупное животное в лесу сдохло, но краснеть перед дядей мне не пришлось. Высшее провидение волею своей избавило меня от позора, устроив Танию какие-то там жутко важные незапланированные дела, так что вместо обещанной головомойки меня ждал Хэфео с горячим ужином и теплая постель. Прежде чем отправить меня спать, Вирлан холодно оповестил, что послезавтра с самого утречка я буду отправлена в Акарэю. Никаких возражений, ясное дело никто и слушать не стал, только под укоризненно-сочувствующий взгляд Хэфео закрыли дверь и пару замков навесили, чтобы будущий студиозус в моем лице не удрал. Я честно попыталась, но ничего кроме головной боли не добилась.

   На утро Риан будто бы оттаял и даже разрешил выпустить меня из комнаты, правда общаться не возжелал и весь день просидел, нахохлившись сычом над своей любимой косой оттачивая её и без того острые края. При виде холодного блеска стали отражающегося в карих глазах, я решила повременить с перемирием и обойтись без информации о проклинаемой мной школе для магов-недоучек. Дико бесила неопределенность: я понятия не имела что может меня там ждать. Вряд ли что-нибудь хорошее, но с другой стороны - а вдруг? Таний-то так и не вернулся, а значит, некоторая доля везения все-таки решила задержаться рядом со мной.

   То, что жизнь все-таки налаживается, я поняла вечером, точнее глубокой ночью сидя в библиотеке и спешно изучая атакующие чары-ловушки. Но, в прочем, лучше по порядку....

   Вечер прошел вполне мирно и если бы еще братец перестал дуться на меня как мышь на крупу, то вовсе было бы замечательно. Увы и ах, но сразу после молчаливого ужина Вирлан отослал Хэфео с каким-то поручением, а сам скрылся в лаборатории. После того как по коридорам в пятый раз прокатился гул небольшого взрыва, а удушливая вонь перестала жечь глаза, я смирилась с тем, что помириться с братом в ближайшие пять лет вряд ли удастся и с чистой совестью пошла в хранилище знаний. После ремонта башня блистала свежепобеленными потолками, и чисто отмытыми полками чего с нашей библиотекой не случалось уже лет пятнадцать. Уютную тишину разбавляло только мое чертыханье, когда я пыталась достать с верхней полки толстенный том, да последующий шелест страниц. Грохот от экспериментальной деятельности Магистра Вирлана сюда не проникал, так что, погрузившись в чтение, я преспокойно просидела до трех часов ночи никем не побеспокоенная и не отвлекаемая до тех пор, пока магический светильник вдруг решил погаснуть.

   Читать в темноте я не могла. Плести новую основу для заклинания было невозможно из-за специфичности библиотечных светильников - их магия никоим образом не могла навредить древним чарам, наложенным на большинство из находящихся на полках книг, а вот мои "фонари" частенько не могли сохранить целостность плетения и присасывались к любым другим узорам силы. Плестись за готовым заклинанием нужно было в подсобку, находящуюся возле самых подвалов, то есть на три этажа вниз плюс винтовая лестница, на которой и в ясный-то день можно было шею свернуть, не то, что в полной темноте. Понимая, что особого выбора нет - либо идти, либо ночевать на холодном столе, я вздохнула и поплелась столь специфичной вещью, на которую, к моему вящему сожалению воздействовать никакой магией кроме наполняющей было нельзя.

   Нет, в коридоре, конечно же, можно было и свой фонарик зажечь, но что-то было лень. И вот благодаря этому самому вполне человеческому чувству я и услышала шепот.

   Никого кроме меня и Вирлана в доме не было, я молчала, а братец навряд ли бы стал беречь тишину, взбреди ему в голову желание пообщаться. Привидений у нас не водилось. Вывод напрашивался сам собой: у нас гости. Незваные, а потому от гнева хозяйских ловушек незащищенные. Ожидая, когда же сработают магические капканы и раздадутся вопли ночных любителей экстрима, я прислонилась к скульптуре Зоара-полководца и стала всматриваться в темноту. Голоса все приближались, а ловушки не работали.

   По моим расчетам странная компания из трех личностей сомнительной профессии уже как минимум четырежды должна была быть поймана, покусана и побита молниями, но на деле выходило, что защитная система дома полетела ко всем чертям. И явно не без помощи троицы. Хмыкнув, я шагнула за спину Зоара и приготовилась слушать интересные вещи:

   -Его спальня в другой стороне.

   -Его в ней нет. Он в библиотеке. - Голоса были совершенно мне незнакомы, что с одной стороны радовало, а с другой наводило на размышления - каким образом воевать с неизвестным противником?

   -С чего ты взял? Амулет же отказывается работать.

   -Он работает. Просто нужно уметь им пользоваться. - Троица застыла прямо напротив меня, стоящий посередине резким движением вынул из рукава потрепанную пластинку горного хрусталя и после недолгого молчания сунул обратно. - Его нельзя часто использовать - слишком много силы тратится.

   -Тогда какого драного демона мы тащимся туда? Этот засранец уже пять раз как мог спать пойти.

   -Не кипятись, парень. Пять минут назад он был там и никуда за это время не делся. Этот Ювентаний страстный книголюб, такой как он не уйдет до самого утра, а нам всего-то и надо что пару минут - кинжальчик из-за угла бросить, да ядом паршивца старого накормить. - Лиц рассмотреть за масками из плотной ткани я не могла, а вот фигуру типа "зашибу одним ударом", при чем у всех троих, оценила.

   Подождав пока убивцы пройдут мимо и скроются за ближайшим поворотом, я со всех ног с соблюдением максимальной тишины дунула в сторону лаборатории. Даже если там не окажется Вирлана, то уж всяких гадостей в баночках и скляночках для веселой охоты будет предостаточно. Тем более если мой тайничок так и остался ненайденным, то... Впрочем, главное оказаться под скрывающим куполом лаборатории до того, как очередные убийцы Тания смогут воспользоваться следящим амулетам - судя по тому что я услышала, вещица показывала источник наибольшей магии, то есть предположительно мага Ювентания. Ребятам не повезло: их задание отчалило в неизвестном направлении, а из доступных магии амулета источников силы осталась только я, и что-то мне не хотелось замещать дядюшку в качестве жертвы.

   Запыхавшаяся и врезавшаяся в косяк, я чуть ли не кубарем вкатилась в небольшое помещение, заставленное всяческими колбами, котлами и прочей алхимической мутью. Слегка притормозив под холодным взглядом чего-то химичившего Вирлана, я устроилась на полу и примирительным тоном сказала:

   -С целью извинения за вроде как отвратительное поведение приглашаю на охоту. Дичь в количестве трех наемников-переростков предположительно находится в районе библиотеки. Как тебе идея?

   -Что случилось? - Даже не моргнув на мою речь, осведомился Риан и, не дожидаясь ответа, склонился над булькающим варевом в бронзовом котле.

   -Тания убивать пришли.

   -Ловушки сделают всю работу. Иди спать, завтра очень рано выходить.

   -Ловушки не работают.

   -Ерунда, их Ювентаний с Хэфео лично чаровали. Иди, хватит мне мешать.

   -Вирлан, они правда не работают. Ты же знаешь: защитная сеть начинает полностью работать только через две недели после наложения, а до этого она нестабильный клубок нитей - дерни за один хвостик и все если не перепутается окончательно, то разлезется на безопасные фрагменты. Хоть сам проверь, прежде чем отсылать меня.

   -Ладно, но если это твоя очередная уловка.... - Вирлан не договорил, но ясно дал понять, что в Акарэю меня не просто на привязи поведут, а пинками загонят. - Сиди здесь и жди меня. Сунешься за дверь - выдеру.

   -Иди-иди. Только ковырялку свою захвати! - Крикнула я в спину удаляющемуся братцу. Тот закатил глаза, но косу прихватил.

   Как только дверь захлопнулась, я опрометью кинулась в самый дальний и пыльный угол, по пояс залезла под шкаф и, нащупав веревку грубого плетения в нежном бархате пыли, потянула на себя. Под аккомпанемент лязга металла об камень на свет явился небольшой пыльный ящик с покореженными петлями, из-за чего крышка перекособочилась и снялась только с третьей попытки и то благодаря кочерге. Внутри, на черном бархате лежало четыре маленьких флакона, оббитых железными полосами для большей сохранности.

   -Лежите, солнышки мои. - Мурлыкнула я, нежно стирая пыль со столь любимых мной посудинок. - Лежите, никто вас не нашел и не отобрал... Кого же из вас мне взять? Зелененький или красненький? - Флаконы, что неудивительно, молчали. Только внутри стекла вспыхивали и тут же гасли искры. - Наверное теперь все-таки красненький, с ним полегче будет. - Темно-красный флакон перекочевал из своего гнезда в мою ладонь, а зеленый, синий и бледно-голубой отправились обратно в тайник. Аккуратно прижимая к себе свое творение, я выскользнула в темноту коридора и, закрыв глаза для пущей сосредоточенности, прислушалась. Вопреки ожиданиям сеть защитных чар не рассыпалась и не перепуталась, она просто заснула, лишенная источника силы. Кто бы ни послал наемников, он превосходно знал слабые места излюбленной системы Тания, обожди ребята с налетом еще дня три-четыре и им было бы не пройти....

   В большинстве своем плетения заклинаний неподвижной изморозью покрывали пол и тянулись вдоль стен, всего лишь два или три тонких связующих жгута колыхались, тихо звеня. Эти нитки не могли прийти в движение от обычного сквозняка, ветер им заменяла чужая магия сейчас нагло захватывающая позиции в большом зале рядом с библиотекой. Видимо Вирлан все-таки нашел "дичь", но решил обойтись без церемоний и сразу перешел к процессу выпроваживания. На это стоило, как минимум посмотреть, если уж в участии отказали.

   Я успела сделать всего два шага, как одна из ближайших нитей вдруг резко натянулась и лопнула с оглушающим звоном. Зажимая пальцами уши и падая на колени в попытке уберечься от брызнувших во все стороны осколков заклинания, я успела подумать, что зря так сосредоточилась на внутренней сети дома. Малейшее нарушение вязи отразилось бы на мне как на одном из её элементов, а уж полный разрыв целого куска как сейчас и вовсе мог убить, не поставь я вовремя щит. Плохонький, тут же лопнувший, но от излишне тесного контакта уберегший. Скукожившись вокруг драгоценного флакона, я терялась в ощущениях. Мне чудился каменный холод пола и в то же время мертвенно-синий огонь безжалостно жег предплечье, на какой-то миг темнота закрытых глаз сменилась видом перекошенного окровавленного лица с яростно горевшими глазами, оно исчезло за радужным переливанием щита, а я вдруг почувствовала, как мои губы сами собой произносят заклинание. Длинное, точно ранее незнакомое, да еще и на диалекте Соол - специфичном языке некромантов, которого я еще абсолютно точно не изучала!

   Удивление шустро прогнало непрошенные видения на пару с жжением, да еще и усталость в добавок. Я чувствовала себя так, словно готова была горы свернуть, магия буквально рвалась из меня наружу.... Неудивительно, что склонившемуся надо мной человеку с ножом хватило одного взгляда, чтобы принять решение. Холодное лезвие ринулось вниз нацелившись в горло, но спасти хозяина не успело. Мощной волной воздуха агрессор был отнесен в сторону до ближайшей стены, да там и остался, запутавшись в сети спящих чар. Что ж, в доме как минимум четверо убийц, имелось подозрение о еще пяти - ночь обещала выдаться веселой.

   После недолгой прогулки я остановилась в центре большого зала, за чьими стенами развивалась небольшая баталия обещавшая принести Танию большие убытки - штрафы за убитых в процессе самообороны были грабительскими, ну да ладно, авось не обеднеем. Вынутая пробка перекочевала в карман, первая огненно-алая капля тягуче скользнула из горлышка и золотым пятном растеклась на паркете. Капля за каплей, слово за словом и вот уже переливавшаяся всеми оттенками золотого лужа на полу взбурлила, вспыхнула, и огненный вихрь взвился на добрых три метра. В огне блеснул белым сперва один, а за ним и второй глаз, разверзлась зубастая пасть из язычков пламени и стихийный голем замер в ожидании приказа.

   -Солнышко ж ты мое. - Умиляясь шмыгнула я носом. Мое творение никак не ответило, только ярче засветилось. - Там трое дядек, я тебе их покажу, а ты их поймай, но не убивай. Обжечь можешь слегка, но не больше. - И развернувшись, пошла к двери, за которой братец гонял обнаглевших убийц.

   Явление меня любимой было проигнорировано, а вот когда в комнату шагнул трехметровый огненный голем наступила тишина. Зажатый в угол Вирлан удивленно округлил глаза и, не теряя времени, обрушил стул, который использовал как щит, на голову ближайшего наемника. Тот пошатнулся, пару раз осоловело моргнул и рухнул на пол.

   -Вот этого и этого - взять, - убийцы тут же прижались друг к другу и выставили мечи в нашу сторону, наивные, - а этого не трогай, он свой. - Вирлан щелкнул челюстью и больше на нас не отвлекался до тех пор, пока и эти двое не рухнули жалкой побито-подпаленной кучкой.

   -Где ты взяла огненного голема?! - Яростно прошипел Вирлан, хватая меня за руку и не спуская настороженного взгляда с моего солнышка.

   -Сделала. Еще лет шесть назад. - Отмахнулась я. Говорить о том, что у меня есть еще три стихийных куклы не стала - с Тания и Вирлана станется отобрать, а отдавать свои творения я не собиралась. Я жизнью рисковала, когда в лаборатории химичила с древним рецептом и запрещенными компонентами. Меня Таний потом подзатыльниками из раскуроченной комнаты выгонял! И после этого делиться с родственниками? Да счазд! Пусть сами делают. Жаль, конечно, что огненного спрятать не получится, ну да ладно, главное чтоб про остальные не узнали. - Эти, кстати, - кивнула я в сторону поверженных наподдающих, - не единственные. По дому еще человек пять бродит.

   -Почему ты не стала ждать меня там, где я сказал? - Все еще строго, но уже вполне мирно вопросил Вирлан, затягивая платок на обожженной руке.

   -А потому что черта с два ты бы один так быстро справился. Если уж они тебя поджечь умудрились, то мне бы при встрече с ними точно не поздоровилось.

   -Ну-ну. - Усмехнулся Вирлан. - Скажи это тому бедолаге, что в коридоре висит. А это, - он кивнул на повязку, - мое собственное небрежное обращение с чарами, так что ничего страшного не случилось, и твоя помощь мне не потребовалась.

   -Ага, конечно. - Фыркнула я. - Стой, откуда ты про того мужика узнал?

   -Точно так же как ты про мою оплошность с Синим Пламенем. - Скривился Вирлан.

   -Не поняла...

   -Не удивительно. - Иезуитски окрысился Риан. - Пошли, нашего внимания ждут гости, и раз уж ты навязалась, то не отставай.

   Вот так теряясь в загадке относительно осведомленности брата, я и плелась следом за Вирланом, огненный голем преданно шелестел сзади грея спину.

   Нам повезло. Хотя это еще как посмотреть.... Все оставшиеся наемники собрались в одной комнате - кабинете Тания. Окружив сейф плотным кольцом, как дети новогоднюю елку они пытались взломать шкафчик гномьего производства. Шестеро здоровых лбов пыхтя долбали неподдающуюся железяку зачарованными ломиками и были совсем не рады видеть нашу теплую компанию.

   -Ты посмотри, десять человек на одного старого веника. Они совсем его не ценят. - Сокрушенно покачал головой Вирлан и, с любовной осторожностью прислонив косу к косяку, сдернул со стены коллекционный меч. Наемники презрительно усмехнулись и ощетинились своим колюще-режущим арсеналом. Видимо, наивные, думали, что раз оружие весит на стене, то оно ни шиша не наточено. Как же! Впрочем, кто из них мог знать, что Таний собирает исключительно боевые зачарованные мечи и прочий смертоубийственный хлам? Боеспособный прежде всего.

   -Двое на этого, один на девчонку, а вы трое займитесь иллюзией. - Отдав такое вот незамысловатое распоряжение, крайний справа наемник кинулся к голему. Ой дура-а-ак. Кто ж костер керосином тушит? Для моего солнышка его меч все равно что дрова - вкусно и питательно.

   Возжелавший внимания наемник оторвал меня от такого занимательного зрелища как огненный голем в действии и, глумливо усмехаясь, загнал в угол. Хороший такой, как раз с потайной панелькой, самое оно, если справиться не получится.

   -Ох, детка, и пообломаю я тебе сейчас ноготки. Не плачь потом, что маникюр испортили.

   Я растянула губы в улыбке пай-девочки, нарочито небрежно выпустила Когти и, не удержавшись от рисовки, елейным голосом произнесла:

   -Ну попробуй обломать эти ноготки, мой сладкий.

   А дальше была драка. Мне порвали рукав, я отхватила приличный клок белесых волос, Вирлан перебил все стулья, швыряясь ими в разъяренных наемников, комната наполнилась дымом и запахом раскаленного железа, где-то на периферии взгляда носился со своей загоревшейся курткой командир гоп-компании. Было очень весело до тех пор, пока наемники не поняли, что с големом им по любому не справиться и переключились на нас с Вирланом. Последнему было не привыкать к трем противникам, а вот я от такого внимания малость растерялась, и, решив не рисковать, провалилась в тайничок. Вернее в тайный лаз, узкий, пыльный, но зато опоясывающий кабинет с трех сторон и имевший еще один выход возле окна. Собрав на себя всю грязь и паутину, я с победным кличем вывалилась прямо за спиной двоих наемников и напугала их своим воплем до потери внимания, чем тут же воспользовался Вирлан. Двоими противниками стало меньше, точнее четырьмя - голем добрался-таки до самых шустрых и сделал их мирными и покладистыми: без сознания особо оружием не размаешься.

   Осталось еще двое. Одного Риан метким ударом ноги послал в мою сторону, я попыталась отшатнуться в сторону дабы не быть придавленной к стенке, запнулась и в тщетной попытке удержать равновесие схватилась за штору. Треснуло, хрупнуло и тяжеленная бронзовая гардина радостно поздоровалась с моей макушкой.

   Развалившись в полусидячем положении под окном я опять видела мир глазами Вирлана, а тот сейчас смотрел не столько на своего уже основательно потрепанного противника, сколько на второго зачем-то схватившегося за ножку стула на манер дубинки и явно собирающегося пустить в ход свое оружие. Диван он бить собрался что ли?

   ...Так. ...Диван? За диваном же я валяюсь!

   С громким хлопком ближайшая ко мне ваза исчезла и вновь вернулась в комнату уже над головой подлого наемника столь желающего меня добить. Брызнули осколки, я лениво подумала, что одним антиквариатом в доме стало меньше и закрыв глаза окунулась в блаженную темноту наполненную мельтешащимися звездочками.

   Спустя секунду бой был закончен окончательно, меня за шиворот выволокли на середину комнаты и, прислонив к перевернутому дивану голосом поразительно-вежливого Вирлана, спросили:

   -Сколько пальцев видишь? - Я честно приоткрыла один глаз, засвидетельствовала неизменность реальности и опять зажмурилась, буркнув:

   -Много. - А потом подумала, и решила уточнить: - А в Акарэю с сотрясением мозга принимают?

   Смех Вирлана можно было бы идентифицировать как издевательский, но мне не хотелось. К шишке на макушке прижалось что-то холодное, жить сразу стало легче.

   -Прости, но принимают. От учебы ты не отвертишься.

   -Жаль. - Искренне вздохнула я. Риан еще раз хохотнул и вложил в мою руку спасительный источник холода. С опаской приоткрыв глаза, я обиженно уставилась на круглый бронзовый шар с резьбой - ту самую махину, что свалилась на мою бедовую голову. Тяжелый вздох вырвался сам собой, и, прижав источник моих последних бед к пострадавшему месту, я стала наблюдать, как Вирлан сваливает оглушенных наемников в одну кучу. Это было уже далеко не так весело, да и голова болела зверски, так что я просто заползла под перевернутый диван и, натянув на себя штору, погрузилась в благостный сон, с мыслью: а с братцем я таки помирилась.


   -Какого демона вы устроили в моем доме?! - Удивленно-разъяренный вопль в качестве будильника вдохновлял только на неподобающий леди ответ. После некоторых моральных и физических терзаний (вследствие мыслительной деятельности голова разболелась пуще прежнего) я решила-таки проснуться и узнать кто ж тут бедному ребенку, то есть мне, спать не дает. Оказалось - дядя беснуется. И чего, спрашивается, ему неймется? Ну, подумаешь, кабинет подпортили, в первый раз, что ли?

   Очевидно, что подобного урона раньше никто во владениях Ювентания не устраивал. Вся мебель была если не поломана, то перевернута, стены, гобелены, картины и прочие элементы декора были безжалостно закопчены. Сейф оплавленным булыжником боязливо вжимался в опаленный упорно дымящийся провал паркета.... Странно, кажется, с сейфом мы ничего такого не делали... Причина порчи дорогостоящей вещи в лице моего основательно поблекшего голема, змеем обернувшегося вокруг все еще раскаленного куска железа, навела на мысль, что, наверное, все-таки нужно было убраться, прежде чем засыпать. А уж когда огненный змей воинственно зашипел, стоило только Танию попробовать придвинуться к сейфу, я мигом осознала: пора отсюда уползать. Ибо, судя по сузившимся темно-изумрудным глазам, здесь назревает головомойка, получать которую мне совсем не хотелось. И вообще, с чего это я одна должна отдуваться? Это Вирлан первым мебель крушить начал!

   -Я повторяю вопрос: что вы здесь делали?!

   Только после повторного рычания я заметила, что сил добраться до собственных апартаментов не мне одной не хватило - братец преспокойно дрых на дядином столе, свесив ноги и уткнувшись головой в ворох разодранных диванных подушек. На внешние раздражители он не реагировал до тех пор, пока основательно разозленный Ювентаний не щелкнул пальцами, и вот уже после этого действия отвертеться от общения с дядюшкой не удалось никому из нас. Будучи вытащенными из своих спальных нор невидимыми шнурами и подвешенными в паре десятков сантиметров над полом мы оказались перед грозными очами Тания. Вирлан, проснувшийся в процессе транспортировки, недоуменно моргнул, осмыслил ситуацию и вперился в меня требовательным взглядом. Нет, а я-то здесь при чем?

   -Я жду ответа, вы, недоученные источники неприятностей!

   Судорожно сглотнув, мы с Вирланом на удивление синхронно вякнули:

   -А мы тебе языка поймали!

   -Даже несколько. - Быстро добавила я для закрепления миротворческого эффекта.

   -То есть, вы хотите сказать, - дядя в облике личного волшебника его величества моментально поостыл и даже позволил сменить себе образ на куда более привычный нам, - что этот бедлам не ваших рук дело?

   -По крайней мере, не весь. - Душераздирающе зевнув, произнес Риан. - Может, отпустишь нас?

   -Может и отпущу. - Задумчиво созерцая моего голема, кивнул Таний. - Это безобразие чья работа?

   -Да ладно, он очень даже симпатичный и безопасный. - Встала я на защиту своего творения, то, как назло, сыто икнуло и ближайшая куча рассыпавшихся по всей комнате документов, обратилась в пепел.

   -Я вижу. - Мрачно созерцая искореженный сейф, кивнул дядя.

   -Нет, ну правда же! Он просто был очень голодный, а ничего другого железного в комнате не было, вот он и не удержался. А так он ничего кроме как железо жрать, да огнем плеваться и не умеет.

   -С каких это пор огненные големы питаются железом?

   -Так получилось. - Скромно опустив глазки, промямлила я. - Ну правда же, Таний, он куда безопаснее, чем выглядит!

   -Все-таки огонь выбрала? - Пристально глядя на меня, осведомился дядя. Я только и могла что кивнуть. - Прискорбно. Земля давала тебе куда больше покорности. - Вздохнул Ювентаний и легким жестом развеял веревки. Устоять на ногах оказалось трудно, но ничего, подпирая друг друга как два пьяных приятеля, мы с Вирланом все-таки не уронили себя. - Думаю, ты прекрасно понимаешь, что голем не покинет пределов поместья. - Я сокрушенно вздохнула и кивнула, подтверждая слова дяди. Не стоило и надеяться, что Таний так просто проигнорирует факт появления стихийной куклы в своих владениях. Хорошо если еще не надо будет объяснять, как и когда я его сляпала, а то ведь придется открыть помимо одного прегрешения еще с десяток сопутствующих, за которые ничего хорошего мне не будет.

   -Где ты пропадал-то? - Озвучил так мучивший меня вопрос Вирлан. Таний только досадливо махнул рукой и, скривившись, ответил:

   -Стрэкжа убеждал, что распускание сплетней о Магистре Мрака пользы ему не принесёт. Ну и дружески посоветовал больше меня ядом не угощать.

   -Он хоть жив-то остался?

   -Да что этой крысе сделается? Оклемается со временем. - Заклинанием восстановив любимое кресло Таний устало в него приземлился и, уставившись в закопченный потолок, велел: - Веди сюда этих несчастных. - И уже после того как Вирлан исчез из кабинета, поинтересовался: - А что здесь было-то, кстати?

   -Тебя убивать приходили. - Сидеть на перевернутом диване было неудобно, но сил на заклинание не имелось. Чувствовала я себя как по голове стукнутая, Хотя, почему "как"? Так-то оно и было...

   -А... - Отозвался Таний, рассматривая как мой, а точнее уже практически его голем плотоядно облизывает петли на сейфе и как оные оплывают, словно сахар на разогретой печи. - И сколько их было?

   -Десять?

   -Всего-то? - Явно расстроился дядя. - И из-за какого-то жалкого десятка вы тут устроили такой бардак?

   -Ну, они были довольно агрессивные. И вообще дрались вполне профессионально. - Мне почему-то стало стыдно. Ведь, правда же, разобраться с десятком наемников можно было бы гораздо проще, напустив сонное заклинание или что-нибудь аналогичное. Но, Небо, это было бы так скучно! И вряд ли бы я тогда так быстро с Вирланом помирилась. - Если хочешь знать, я вообще жизнью рисковала защищаясь. - Сделала я попытку воззвать к совести Тания - не иначе как удар по голове сказывался, раз меня на подобную глупость потянуло.

   -Чьей? - Окончательно смутив меня ехидным взглядом, осведомился Ювентаний. Я только обиженно подобрала бронзовый шар от гардины и приложила к шишке. И, о чудо, жизнь внезапно решила измениться к лучшему - дядя вспомнил что такое сочувствие и парочкой заклинаний заметно притупил боль в моей многострадальной черепушке, жаль только полностью устранить не смог. Все-таки не смотря на все свое могущество, полное исцеление без помощи зелий было не в его власти. - Ну что ж, выглядишь вполне живенько. - Взъерошив мне волосы, усмехнулся Таний. - Теперь в Акарэе не скажут, что я на своих учениках эксперименты ставлю.

   -А может, ну её, академию эту, а? - Сделала я предположительно последнюю попытку отмазаться. Ничего не вышло, дядя только покачал головой и сказал:

   -Хватит ныть. Поучишься парочку лет, ничего с тобой не станет. А там, может, случиться что-нибудь и вовсе надобность в подобной мере пропадет.

   Ага, а видимо под "что-нибудь" понимается мое фальсифицированное убийство. Нет уж, спасибочки, мне совсем не хочется потом большую часть жизни провести инкогнито.

   -Ну Та-а-аний!

   -Достаточно. - Усмехнулся дядя, щелкнув меня по носу. - Сама виновата: нечего было руки распускать. Простила бы Моргрейна и не было бы этой ситуации.

   -Да уж конечно. А кто мне соловьем заливался: "нечего было темный артефакт хватать", ты уж определись, в чем конкретно я виновата.

   -В конечном итоге во всем. - Вынес решение Таний, превращаясь обратно во взрослого мужчину.

   -Ну знаешь... - Возразить дальше я не смогла - Вирлан, кровожадно ухмыляясь, загнал связанную караваном десятку наемников в кабинет. Все, как ни странно, остались живы, различалась только степень избитости.

   -Н-да, не внушает. - Честно признался Ювентаний, созерцая наш трофей.

   -Кто-то из них вполне хитро обезвредил твою излюбленную систему охраны. - Не удержалась от язвительного замечания я.

   -Никто не застрахован от ошибок. - Философски пожал плечами Таний. - Ну-с, и что мне с вами делать? На зелья пустить или просто убить без всяких вывертов? - Наемники под взглядом мага Ювентания молчали и затравленно косились на огненного голема. - А может, вас зверюшке скормить? Выбирайте, я сегодня добрый. - От такой доброты несколько самых "прожаренных" заметно вздрогнули и сделали попытку попятиться. Один из них неосторожно задел так и не убранную косу Вирлана, свистнула сталь, паркет с сокрушенным стоном обогатился еще одним дефектом, а уж приняв на себя тяжесть потерявшего от ужаса сознание наемника, и вовсе треснул в двух местах. - Вирлан. - Укоризненно нахмурился дядя. Братец только невозмутимо пожал плечами и буркнул:

   -Осторожнее быть надо. - В легком мареве растворилась коса, бессознательное тело так и осталось лежать, не решаясь оживать и дальше принимать неприятности этого жесткого мира.

   -И кто же вас, несчастные, сюда послал?

   -Какая разница? - Прорычал главный, бросив яростный взгляд на небрежно развалившегося в кресле Тания. - Ему хватит сил, чтоб отомстить за нас и порвать тебе горло, паршивый колдун!

   -Даже так? - Таний расстроено цыкнул зубом и грустно подпер подбородок ладонью. - Неприятность-то какая.... А вы, ребята, уверены, что за вас есть кому мстить? - Холодным тоном, от которого даже Вирлан поежился, поинтересовался Ювентаний у наемников. - Когда я видел господина Стрэкжа в последний раз, он ползал у меня в ногах, вымаливая противоядие. Не уверен, что дал ему именно то, которое было так ему необходимо. - В комнате на миг воцарилась тишина, Таний взглядом сытого питона смотрел на компанию наемников трясущихся как кормовые мыши, до которых только что дошло: в клетке сытно кормили не просто так, а на убой. Словно размышляя: съесть или на будущее оставить, Таний переводил холодно прищуренные глаза с одного на другого, пока не замер на командире. Тот нервно сглотнул, и уже далеко не так уверено как пару минут назад, просипел:

   -Тебя убьют. Не удалось нам - удастся другим.

   -Мне вот интересно, - с обманчивой мягкостью в голосе начал Таний, - он вас что, из одного притона набирает? Вы через один повторяете мне эту фразу в течение уже не первого десятка лет, и это начинает надоедать. Не пора ли избавиться от традиции?

   Что ответить на подобный вопрос, наемник явно не знал, а Ювентаний, откровенно издеваясь, показательно ждал ответа. Наконец, так и не придумав ничего путного, мужик плюнул на паркет и пискнул:

   -Все равно помрешь, ублюдок.

   Разочарованный подобной банальностью Ювентаний даже поморщился.

   -Ну, для начала: мои родители состояли в законном браке уже пять лет к тому времени как я появился на свет. И поскольку, ничего нового, путного и интересного вы мне, похоже, поведать не можете, то не вижу смысла и дальше пачкать вами мой паркет.... К слову: платить очередные штрафы за летальный исход в ходе самообороны я не собираюсь, так что...Хэфео! - Неожиданно рыкнул Таний.

   Измотанные наемники с перепугу подумав, что это какое-то особо сильное и страшное заклинание все как один рухнули на пол, так что появившемуся из-за двери секретарю пришлось перешагивать через преступных элементов.

   -Да, господин Ювентаний? - Даже и бровью не поведя на кавардак в комнате, поклонился Хэфео, как всегда излучая вежливость и внимательность.

   -Они твои.

   -Все? - Так же спокойно, словно ничего необычного не происходило, осведомился секретарь.

   -До единого. - Устало махнул Ювентаний. - Можешь передать от меня гостинец родственникам.

   -Они будут польщены.

   Наемники, поняв, что убивать их в данный момент не собираются, начали озираться по сторонам выискивая, что же это было. Натолкнувшись взглядом на невозмутимого секретаря, они были явно удивлены, до тех пор пока один самый умный из них, а, скорее всего, просто обладающий наиболее развитой фантазией, не протянул с сомнением:

   -Демон?

   Я еле удержалась от хохота. Это Хэфео-то демон? Да Вирлан в сотню раз был страшнее, когда его пьяного осы покусали. Вот тогда Ювентанию действительно пришлось раскошелиться и еще с неделю уверять соседей, что никто больше из их сада не вылезет и никакие "порождений тьмы" им больше не угрожают - его ученик, Магистр Вирлан собственноручно изничтожил напасть. В это время сам покусанный и протрезвевший Вирлан усиленно скрывался в дальних провинциях, в письмах умоляя меня не рассказывать дяде чем именно он швырнул в осиное гнездо и почему при этом все южное крыло соседей покрылось трещинами. Не то чтобы Таний не узнал,... но это уже совсем не важно.

   Мое хорошее настроение слегка поумерилось, когда я заметила как побледнел Вирлан. Бросив настороженный взгляд на спокойно читающего какие-то уцелевшие бумаги Хэфео, братец с сомнением, и, я бы даже сказала, предостережением, спросил:

   -Ты уверен, что это хорошая идея?

   -Вирлан, - действительно серьезным тоном заговорил Таний, не спуская равнодушного взгляда с наемников, - мне до ужаса надоели эти жалкие покушения. Вреда от них никакого, только денег платить с каждым разом больше приходится. И ладно бы только этим дело ограничивалось - мне не жалко золота, но ведь Стрэкж наглеет. А наглость должна быть наказуемой.

   -Как ты накажешь его, отдав этих наемников Хэфео и его, - Риан несколько замялся перед тем, как произнести следующее слово, - родственникам?

   -Люди не исчезают просто так. Раньше я вполне открыто платил штрафы, теперь все изменится. Первый раз заставит Стрэкжа задуматься, второй, а он непременно будет, его насторожит. Ну а если и после третьего предупреждения до него не дойдет, боюсь, придется Хэфео познакомить самого господина Соклийского со своей семьей.

   Вот теперь мне почему-то совсем не хотелось смеяться. Бросив настороженный взгляд на фигуру Хэфео, я увидела только его спину. Зато отполированная поверхность висевшего на стене щита показала мне куда больше, чем я смогла бы рассмотреть в самый солнечный день. Всего лишь улыбка...и характерный прикус, скрываемый ранее за маской спокойной вежливости.

   Сглотнув вставший в горле комок, я ближе пододвинулась к Танию и бросила опасливый взгляд на явно не одобрявшего подобных мер брата. Тот не сводил взгляда с дяди, смотревшего в ответ - я затылком чувствовала, серьезно и даже не пытаясь смягчить жесткость иронией или насмешкой. Молчаливый поединок закончился неожиданно быстро, и уступивший Вирлан прежде чем выйти за дверь, тихо произнес:

   -Как скажешь.

   Дальше оставаться в комнате мне резко расхотелось и я, буркнув: "пожалуй, подожду за дверью" пулей вылетела в коридор.

   Вирлан обнаружился за первым же поворотом. Он сидел на корточках, привалившись к стене и спрятав лицо в ладонях.

   -Ты знал, да? Знал кто он такой... - Я обессилено уселась рядом. Вирлан опустил ладони, и, уставившись неподвижным, отсутствующим взглядом в стену, тихо произнес:

   -Узнал еще когда здесь жил.

   -Расскажи. - Попросила я.

   Риан нахмурился, но потом, что-то решив про себя, сказал:

   -Может это тебя чему научит. Получи я в свое время такое предупреждение, может,... а ладно. - И прежде чем я успела открыть рот, продолжил: - Я был молодым, только что подтвердившим свой статус Магистром-некромантом жаждущим доказать всем чего стою на самом деле. Вел себя как самая паршивая овца, тупая, но наглая, - усмехнулся Риан, все так же глядя в стену, - а Ювентаний уже тогда был подобного мнения о наглости. Ну ты слышала... Он терпел. Терпел мои выкрутасы долго, предупреждал,... только мне тогда горы были по колено. Нет, я понимаю: сам виноват. Творил такое, что тюрьма по мне не просто рыдала - она ждала меня как любимая женщина.... Ювентаний все равно терпел, молчал, словно все нормально.... А потом решил, что хватит. Я до сих пор помню ту ночь, хотя прошла не одна сотня лет. Вернулся после очередной, - презрительно скривившись, Вирлан произнес: - выходки, даже дверь запереть не успел, а уже почувствовал что это такое клыки на горле. - Подчиняясь воспоминаниям, рука Риана коснулась шеи и тут же безвольно опустилась. - Он взял крови совсем немного. Пару глотков успел сделать, не больше. Шепнул напоследок: "не шали так больше" и исчез. Потом была камера, та самая, в которой я целый месяц не мог не то, что светильник зажечь, запахи полностью чувствовать не мог. Но страшнее всего были ночи. Тихие, наполненные шепотом.... Нет, Хэфео больше не приходил. Он даже потом, когда меня выпустили, не приближался ко мне ближе, чем на пять метров, но.... Тот урок я запомнил - всегда есть что-то более сильное, хитрое, быстрое или просто что-то более....Это могут быть мысли, воспоминания, магия или просто другое существо, воспользовавшееся твоей самоуверенностью, но оно, это что-то контролирующее, способное ограничить и, возможно, даже убить тебя, все равно есть.... - Переведя пустой взгляд со стены на меня, Риан еще тише сказал: - Я не сомневаюсь, что Ювентаний никогда не поступит так с тобой, но... просто помни: он куда более жесткий и жестокий человек, чем выглядит при самом пристальном взгляде.

   Молчать означало бы позволить страху и сомнениям завладеть мыслями, а мне это совсем не было нужно. Тем более сейчас.

   -Ты, правда, заслужил подобное наказание?

   -Я заслужил худшего, если честно. - Хмуро усмехнулся Риан. - В конце концов, некромантами не становятся просто так, даже имея врожденную склонность. - Бросив на меня уже вполне осмысленный взгляд, Риан добавил: - Не думай, что Ювентаний такое уж чудовище, он как твой голем только наоборот: выглядит куда безобиднее, чем есть на самом деле.

   -Да уж, хорошая характеристика. - Фыркнула я.

   -Зато верная. - Пожал плечами Вирлан.

   Какое-то время мы сидели молча, думая каждый о своем. Жизнь не то чтобы померкла, просто показала дополнительные тона, наполнив картинку глубиной. Так было даже интереснее....

   -О чем молчим, молодежь? - Неожиданно раздавшийся голос дяди над нашими головами привел к тому, что дернувшийся Вирлан потерял равновесие сам, да еще и меня уронить сподобился. - У-у-у как все запущенно. - Протянул Таний, отходя от нашей копошащейся компании подальше. - Вставайте, нервные мои. У нас впереди еще куча дел.

   -Это каких же? - Кряхтя, поднимаясь сам и поднимая мою окончательно пропыленную тушку, спросил Риан.

   -Для начала мне бы хотелось знать, кто сподобился оставить зелье непонятного назначения не просто без присмотра, да еще и на огне. - Задумчиво произнес Таний, глядя на нас и, судя по взгляду, пытаясь понять: как же можно было так испачкаться в доме, всегда блистающим безукоризненной чистотой.

   -Ой. - Только и смог выдавит враз сникший братишка.

   -Вот именно. - Так и не постигнув тайны, кивнул дядя. - Иди, разбирайся с ним.

   -С ним? - Опасливо переспросил Риан.

   -С зельем, дубина. - Закатив глаза, вздохнул Таний и подтолкнув заметно расслабившегося племянника в сторону лаборатории, бросил вдогонку: - И не забудь, о сегодняшнем мероприятии.

   -Да ладно, Ирольталь и сам справится. - Отмахнулся брат.

   -Не справится, я его отправил по одному важному делу.

   -Таний, это вообще-то мой секретарь! - Сделал попытку возмутиться Риан.

   -Вот по твоему важному делу я его и отправил. Сам бы ты и не почесался, пока тебя во второй раз не похитили бы.

   -А, тогда ладно. - И вздохнув на прощание особенно тяжело, Вирлан мужественно отправился разбираться со своей оплошностью.

   -Так, теперь ты. - Мне стало неуютно под внимательным взглядом дяди. - Тебе через пол часа надо быть возле Акарэи, а ты выглядишь так, словно половой тряпкой работала. Не позорь меня - иди, переодевайся.

   -Как через пол часа?! - Возопила моя светлость на весь дом. - Ночь на дворе! И вообще никуда я не пойду!

   -Не ночь, а рассвет. - Поморщившись, и потерев слегка пострадавшие от моего бурного выражения эмоций уши, Таний продолжил: - Не пойдешь - дотащим.

   -Ну это мы еще посмотрим!

   -Непременно. - Кивнул дядя.

   -Таний, - чтобы хоть как-то потянуть время я решила задать очень любопытный лично мне вопрос, - а не объяснишь, с какого перепуга я вдруг стала видеть глазами Вирлана?

   -Видимо с очень сильного. - Подтолкнув меня в направлении моей спальни, ответил маг.

   -Нет, а если серьезно?

   -До "серьезно" ты еще не доросла. Марш в свою комнату умываться, позорище.

   -Ну Та-а-аний! - Гундосый вопль был закончен мною уже в моей спальне. Вредный дядя, этот...старый веник, избавился от объяснений, просто зашвырнув меня персональным перемещением с глаз долой в апартаменты. Сердито пнув резной столбик кровати, и свалившись на кровать, зажимая пострадавшую конечность в ладонях, я зло подумала: позорище, значит? Он еще не знает на что я способна в гневе!


   Процесс моих проводов в кем-то, наверное, все-таки благословляемое учебное заведение затягивался. Добрых десять минут было потрачено на то, что бы вскрыть забаррикадированную дверь, еще пять ушло на то, чтобы загнать меня в угол и дотащить до выхода. К несчастью для порядком утомившегося Тания наши парадные ворота были из изумительной красоты кованой решетки, в которую я вцепилась всеми четырьмя конечностями и отчаянно вопя на всю улицу наотрез отказывалась отцепляться. Дядя перепробовал все: начиная с примитивного силового воздействия (пытаясь упереться в землю потянуть орущее тело на себя за талию) и заканчивая целой серией заклинаний. Все, предусмотрительно одетые мной амулеты исчерпали себя на пятнадцатой минуте боя и уже только после этого слегка озверевший Ювентаний все-таки смог снять меня с ворот. После уже почти символического, но очень громкого звукового сопровождения я была запихнута внутрь кареты и прочно связана по рукам и ногам, с особым наслаждением на лице Таний заткнул меня кляпом и, откинувшись на сидения, блаженно прикрыл глаза.

   Платок, основательно мною пожеванный полетел на пол уже на подъезде к площади Памяти. Не знаю, кто додумался строить порталы в академию на бывшем лобном месте, где пролились неимоверное количество крови, но мне определенный символизм проглядывался - ничего путного из дела с таким началом не выльется.

   В окружении домов премило-уютного вида на довольно большом пространстве в обычное время не было ничего, кроме трех арок - двух поменьше и одной раза в полтора выше товарок. В любое другое время кроме дней Набора порталы были запечатаны и ничем не отливались от памятников авангардного вида. Но вот каждую осень и раз в два лета они торжественно распечатывались и работали до самой глубокой ночи. Разумеется, кого попало туда не пускали. Чтобы удостоиться, прости Небо, чести попасть на территорию головного корпуса Акарэи нужно было еще доказать свою способность либо недюжинный талант в обращении с магией. Ну или получить поручительство какого-нибудь особо уважаемого мага.

   Осенью желающих было хоть отбавляй - родители пытались спихнуть отчаянно колдующий молодняк в престижное учебное заведение, дабы не маяться с поисками подходящих учителей. Некоторые романтически настроенные, плохо информированные и просто тотально неместные шли сами. Редко, но все же появлялись в такие дни на этой площади взрослые, вполне состоявшиеся маги, желающие либо проверить правдивость слухов, либо получить необходимую бумажку с помпезной печатью.

   А вот во время Летнего Набора.... Тут дела обстояли несколько сложнее. Летом, помимо общего числа добровольно желающих, "на убой" выставлялись ученики магов, волшебников и прочих учителей вне жестко регламентированной системы образования. Подобные "частники" были вовсе не обязаны участвовать в данном мероприятии, но ведь всякое в жизни может случиться. Ученик оказался полным бездарем, ну или просто до печенок достал... Опять же, обратная ситуация: учитель ничему не учит только веником гоняет, да за вином на базар носиться заставляет, или вовсе заучил до сумасшествия бедного ребенка. Некоторые выставляли своих учеников просто в наказание за какие-нибудь огрехи - позор участия в подобных сборах был порой куда действеннее, чем подзатыльники и часы нравоучений. А некоторые паразиты, вроде сидящего напротив меня Мага Ювентания сплавляли своих несчастных учеников в подобные заведения, поддавшись давлению обстоятельств и каких-то там паршивеньких Комиссий!

   Прежде чем быть вытащенной на утренний свет я успела-таки пару раз пнуть раззевавшегося дядю, тот ответил невозмутимым запихиванием нового платка в мой раскрытый для очередного вопля рот. Гордо пронеся меня отчаянно извивающуюся на плече сквозь выставленное на сегодня ограждение, Ювентаний сгрузил мою несчастную светлость перед столом регистратора и, прислонив к узорчатой стенке, сказал:

   -Доброе утро, леди Фель.

   Женщина средних лет, сидящая на почетном месте отвела недоуменный взгляд от моих связанных конечностей, и чуть запнувшись, ответила:

   -Д-доброе, господин Ювентаний. Что вы здесь делаете?

   -Право слово, дорогая моя...сидеть! - Я, пытавшаяся отползти, от этого рыка дернулась и вжалась в стол, всем своим видом показывая как мне страшно. Дернувшаяся леди Фель нервно стучала каблуком под столом. - Очаровательная моя, вы задаете глупый вопрос! - Продолжил соловьем заливаться Ювентаний, только что оравший как ненормальный. И этот человек мне говорил "позорище"! Кто кого позорит, хотелось бы мне знать?! - Разумеется я здесь по той же причине, что и все остальные - отдаю свое нерадивое чадо на обучение.

   -Простите, господин Ювентаний, но разве эта девушка ваша дочь?

   -Силы небесные упасли меня от подобной милости! - Закатил глаза Ювентаний, тихо, так, что услышала только я, буркнув: "Небо, ну и где они нашли эту дуру?". - Ученица она моя. Самовольна излишне и самонадеянна без меры.

   -Да, современная молодежь пошла совсем, просто совершенно неподобающе невежественна и груба. - Тоскливо вздохнула леди, перестав отбивать нервную дробь. Скрипнуло перо, и зашелестели страницы. - Имя её, пожалуйста, господин Ювентаний, и возраст. В Акарэе из неё вырастят настоящую леди.

   Н-да, а я-то, наивная, думала, что в академии магов растят....

   -Велария рода Этенл ветви Хорлай, подзащитная ветви Таолай. - Скороговоркой протарахтел Таний, усиленно запихивая почти выплюнутый кляп обратно. - Лет ей почти двадцать, но ведет она себя по-взрослому нагло и развязно.

   -Но, господин Ювентаний, - замялась леди Фель, - я не могу, просто не имею права записать её. Нижний порог - двадцать один год!

   -Ох, леди, ну что стоит вам, с вашей властью закрыть глаза на какие-то жалкие два года? Сжальтесь, никто кроме вас мне не поможет. Даже я здесь бессилен, но один росчерк вашей прелестной ручки сделает меня несказанно счастливым. - Обворожительно улыбаясь, пропел Ювентаний.

   -О, господин маг, вы мне льстите. - Кокетливо констатировала откровенный факт леди Фель, заполняя бумаги. - Вы, с вашим доступом к самому императору имеете власти куда больше чем я.

   -Не принижайте себя, дорогая. Написали? Вот и прекрасно. - И не успела леди рта раскрыть, как Ювентаний выхватив регистрационные листки, потащил меня дальше ко второму ограждению, из-за которого уже не возвращались до конца дня, наполненного на мой и многие другие взгляды позором. А некоторые, кому особенно "повезло" и вовсе не возвращались так и сгинув в недрах Акарэи. - Прекрати дергаться, мелкое чудовище! - Вспомнил про меня дядя.

   -Это отвратительно! - Крикнула я, отплевавшись от платка.

   -Не могу не согласиться, эта Фель не отстанет от меня ближайший месяц со своими зазывными взглядами. - Я почувствовала как передернуло Тания.

   -Так тебе и надо! Ты подлый, мерзкий, старый хрыч! Я все всем про тебя расскажу! Какие эксперименты ты на мне ставил! - Разорялась я на радость публике. Дядя только сокрушенно вздохнул и, перехватив меня поудобнее, тихо самому себе сказал:

   -Этого и следовало ожидать. - И уже громче: - Велария, будь умницей и заткнись.

   -Счазд. Я только начала. - Прошипела я на ухо Танию, извернувшись для этого совсем уж невообразимо. - Люди добрые! Да что же это делается! Вы только посмотрите на этого изверга! Вы только посмотрите на этого старого маньяка! Он меня би-и-ил! Не корми-и-ил! Эксперименты свои мерзопакостные стави-и-ил! Посмотрите и запомните гада этого! Детей своих берегите, а то заберет окаянный!

   -Ну все, с меня хватит. - Выдохнул Таний, сгружая меня на землю и удерживая одной рукой за шиворот, принялся распутывать веревки.

   -Люди!! - Заорала я пуще прежнего, почувствовав, что сольное выступление подходит к концу. - Люди-и-и! Спасите-е-е! Не дайте сгинуть душе молодой невинной!!

   -Небо, какой позор. - Прошипел Ювентаний сквозь зубы. Меня словно подстегнули:

   -Да есть ли справедливость в мире этом?! Такое твориться, а никто и бровью не ведет! Несчастную сироту на смерть лютую отправляю-у-ут! Эй, мамаша, - под моим окликом отчаянно молодящаяся мадам неопознанных лет, ведшая к регистрационному столу сына-бугая, затравленно дернулась и вжала голову в плечи, - мамаша не отдавайте сюда свое чадо! Они ж, изверги злокозненные, всю кровь из чадушка, всю до последней капельки выпьют! И не пода-а-вятся!! - Дамочка со страхом посмотрела в сторону меня, уже практически всеми присутствующими признанной порядком рехнувшейся, и опасливо загородила своей тщедушной тушкой сыночка. Тот, не будь дурак, благодарно мне кивнул и поспешил смыться подальше от образования.

   Увы, мой бенефис был закончен, когда дядя, сняв последние веревки и спешно запихав их в карман (правильно, нечего антимагическое добро разбазаривать) сунул главному распорядителю документы и придав мне дополнительное ускорение посредством сурового учительского подзатыльника, поспешил затеряться в насмешливо гомонившей толпе. На прощание одарив меня строгим взглядом, Таний рыкнул:

   -Только попробуй вернуться!

   -И попробую! - Рявкнула я сквозь прутья решетки. - Блин, кажется не услышал веник старый.... Я еще буду являться тебе в кошма-а-арах! - На пробу проорала я в толпу. Ответа не последовало, из чего я поняла: дядя благополучно смылся с позорного места. Предатель.

   Поправив растрепавшиеся волосы и одернув куртку, я наконец-то решила посмотреть куда же меня занесло. Пока что ничего опасного или угрожающего моему бесценному здоровью не усматривалось: небольшой, отгороженный перед тремя арками участок был разбит на две части. В самой большой помимо меня находилось еще трое парней и девушка, все четверо - чистокровные люди, не поленившиеся тут же презрительно вздернуть носы при виде моих темных волос и явной смеси крови разных рас. С этими все ясно - гордость учителей, пришедшие на сбор для посрамления прочих участников и рекламы своих педагогов.

   Вторая часть, отгороженная от нас тонкой линией, пока пустовала и я решительно не могла понять для чего она нужна. После появления перового обитателя все стало ясно: туда отсылали наемников с магическим талантом. Будущие боевые маги почему-то не должны были общаться с такими вольниками как мы. Да и вообще набирались по особому договору, согласно которому сразу после получения образования шли служить на пользу родине. Все это я узнала в ходе разгоревшегося скандала - темноэльфийский полукровка яростно отстаивал свои привилегии и громогласно, на всю площадь, требовал снижения отдачи долга с десяти, до двух лет. Его убеждали до тех пор, пока парень не выхватил посох и показательно не доказал почему такому умельцу как ему должны пойти навстречу. Благополучно уцелевший во время презентации главный распорядитель согласно покивал головой, что-то перечеркал в документах и, опасливо прижавшись к решетке, пропустил-таки гордое дитя Ночи внутрь.

   Наша половина медленно, но верно тоже пополнялась новыми несчастными. Четырех парней притащили на учебу практически также как и меня: с дракой, веревками и яростным сопротивлением со стороны молодого поколения. Разве что только парни отбивались молча, но будучи все-таки загнанными внутрь периметра высказали все что они думали о своих учителях. Те только облегченно вздохнули и отошли подальше с глаз буйных учеников.

   Двое парней пришли сами, довольно улыбаясь и громко разглагольствуя на тему открывающихся им перспектив. Я подумала и не стала разрушать их иллюзий - сами все потом поймут. Завершающим штрихом нашей компании стало появление в ней эльфа Дня. Беловолосое совершенство, небрежно игнорируя влюбленные взгляды женской половины присутствующих, прошло мимо удивленно застывшего главного распорядителя, и устроилось ровно в центре площадки, усевшись прямо на грязный пол. Голубые глаза с чуть презрительным выражением осмотрели присутствующих и задержались на мне. Ну, еще бы, я ведь была одна такая темненькая и явно недовольная. Хотя нет, последние мои чувства разделяла та, силком загнанная четверка парней. Я с понимающим видом кивнула им и была удостоена ответного жеста, что ж, хоть не так одиноко будет.

   В соседском "загоне" тоже становилось теснее, только как раз там преобладали полукровки таких рас как эльфов Дня и Ночи, что и не сильно-то удивляло - ближайшие соседи, как никак. Примерно в начале второго часа ожидания непонятно чего, наемничий отдел пополнился еще одной персоной. Разглядев в толпе темноволосых мужчин белобрысую косу и звериную грацию движений, я вжалась в решетку за моей сменой и, зажмурив глаза, стала молиться всем известным мне богам, чтоб меня не заметили.

   -Велар-р-рия! - Грозное рычание заставило меня распахнуть глаза и вжаться в сталь еще сильнее, потому как вид разъяренной лунной кошки готовящейся к прыжку, действовал на нервы посильнее чем вся ситуация с моим мнимым убийством.

   -Мамочки мои. - Пискнула я, глядя на воплощенную ярость, бьющую себя хвостом по бокам. - Сэтра, ты все не так поняла!

   -Р-р-ряу! - Ответила любимая подруга и прыгнула.

   Бахнуло, вспыхнуло, по площади поплыл горький аромат паленой шерсти. Трое будущих боевых магов оттащили грозно шипевшую Сэтру от черты и удерживали на месте до тех пор, пока серебристо-лунная шерсть не улеглась, а синие глаза не перестали воинственно щуриться.

   -Сэтра, ну я тогда правда не хотела тебя обидеть! - Набралась-таки я смелости заговорить. Оскорбленная подруга демонстративно повернулась ко мне хвостом и стала вылизывать лапу. - Честное слово! Я правда думала, что я не Велария, а она, в смысле я погибла. Ну прости меня. - Сэтра обернулась человеком и, поправив одежду, бросила взгляд в мою сторону. Н-да, так презрительно на меня не смотрел еще никто.

   -У меня больше нет подруги. - Холодно отчеканила Сэтра, глядя уже сквозь меня. - Я попрощалась с её душой, а мертвые не воскресают.

   -Ах так? - Вот теперь уже оскорбилась я. - Ну как знаешь. - И мы обе, отвернувшись друг от друга, уставились в разные стороны.

   Мириться с разозленной Сэтрой было бесполезно еще в течении как минимум трех месяцев - я по опыту знала какой вредной могла быть подруга если её чувства действительно были задеты. Помнится, изменившего ей возлюбленного она так и не простила, даже после того как основательно покусала....

   Горечь обиды была слегка подслащена открывшимся мне зрелищем: сквозь заметно поплотневшую толпу пробивались четверо, что характерно: один удирал, а трое догоняли. Ничуть не запыхавшийся беглец набегу кинул порядком ошарашенному главному распорядителю бумаги и, перемахнув прямо через заграждение, приземлился уже на стороне будущих боевых магов под их одобрительные аплодисменты. Церемониально раскланявшись и отвесив издевательский поклон преследователям, парень откинул капюшон и довольно усмехнулся. У меня подкосились ноги, и смеяться я начала уже лежа на земле.

   Нет, ну надо же. А кто еще совсем недавно воротил нос и наотрез отказывался поступать в "академию, где одни неудачники учатся". А сейчас что? Мало того, что бегом спешил в объятия Альма Матер, так теперь еще и с явным наслаждением примеривается в какую бы арку пройти... можно подумать, что это хоть как-то на конечном итоге отразиться.

   Так и не поймавшие беглого принца Бривелиан и Велемир раздосадовано попытались пробиться боем, но под взглядом недовольно поджавшего губы придворного мага угомонились и исчезли в сиянии портала, прежде чем им успели предъявить счет за уже попорченное имущество. Оставшийся Эвер попробовал миром договориться с главным распорядителем, но, видимо, забыв за давностью лет, что это такое "разговор без приказного тона" был безжалостно отправлен за дальнее ограждение. Почему-то проигнорировав наглое поведение со стороны какого-то мелкого колдуна, придворный маг Диона только пожал плечами и исчез следом за монаршей семейкой.

   -Эй. - Окликнула я Лекса. Тот, повернувшись на голос, сперва удивился, а потом расплылся в довольной улыбке. Приблизившись к черте на безопасное расстояние, беглый принц Диона заговорщически поманил меня к себе и отошел в угол, где было поменьше народа.

   -И ты здесь. - Усмехнулся дион, когда я приблизилась. - Намереваешься занять второе место или на полном серьезе решила обогатить свой запас знаний?

   -Очень смешно. - Скривилась я. - Что за легендарное второе место? Я не в первый раз слышу про него, но что-то никак не могу понять, в чем его особенность. Ты сам-то хоть знаешь?

   -Разумеется. - Улыбнулся дион. - Не буду же я соваться в змеиное гнездо, не узнав о чем там шипят. Второе место в отборочных результатах, это основная цель большинства поступающих во время летнего Набора - единственный выход из ситуации для тех, кто не хочет оставаться в академии. К тому же, оно совсем немного не так почетно как первое, но из-за этой самой возможности выбора ценится участниками куда как выше. Так что, если ты действительно не желаешь протирать штаны в Акарэе, то попробуй его занять и можешь с чистой совестью отсюда уйти - никто не вправе будет тебя удержать. Сама понимаешь: третье место это позор для ученика с его учителем и повод для радости всего педагогического населения - заграбастать сильных учеников они никогда не отказываются. Те же, кто не войдет в тройку победителей, скорее всего, добровольно останутся в Акарэе, потому как редко чей учитель сможет спокойно снести подобное посрамление и не сорваться на нерадивом ученике. Вот так вот....

   -А ты? Войдешь в число моих конкурентов?

   -А я, как подписавший контракт, остаюсь в распоряжении империи еще десять лет помимо шести, потраченных на обучение. Это если верить документам. - Коварно ухмыльнувшись, протянул Лекс.

   -А если принимать во внимание вероятное развитие событий? - Не удержалась от ответной улыбки я.

   -Ну, во время обучения, как я уже говорил ранее, всякое может случиться. Пожар там документы подпортит, или еще что аналогичное. Так или иначе, хребтиной чувствую: до конца обучения я не останусь.

   -Никто и не сомневается.

   -Ну почему же, - скромно потупил глазки Лекс, - я весьма красноречиво изъявил свое желание посвятить себя магической науке, на что его Величество ответили: да пожалуйста, только в пределах замка. А у нас, сама, наверное, знаешь кто за обучение отвечать может.

   -Что ответил на это Эвер?

   -Помолчал пару минут, а потом уточнил: действительно ли я хочу издеваться над ним в течение ближайших двух десятилетий и не пойти ли мне с этой идеей к отцу обратно, попутно заглянув в какое-нибудь не слишком безопасное место и прихватив оттуда парочку-другую демонов в качестве подарка? В общем, весьма недвусмысленно отказался.... Кстати, - слегка смутился дион, - я довольно плохо помню обстоятельства твоего исчезновения, но.... - я слегка напряглась, когда парень замолчал, - ...но тебя действительно забрал Вирлан? И он действительно назвал Эвера отцом? - При последних словах диона перекосило так, что я даже забеспокоилась: а не судороги ли это?

   Улыбнувшись через силу, я выдавила:

   -Нет-нет, это был твой больной бред.

   -А... - с явным облегчением выдохнул Лекс. - Вот еще что, - поспешил он сменить тему, - если тебе не удастся занять второе место, можешь попытать счастья на церемонии прощания.

   -Мать моя женщина, а это что еще такое? Процесс прощания с безвременно усопшими в процессе прохождения вступительных отборов?

   -Нет, - дион закатил глаза и, посмотрев по сторонам, тихо произнес: - это церемония перед самой отправкой в академию. Вообще-то, о ней никто кроме поступивших знать не должен, так что слушай внимательно, я повторять не буду. Это что-то вроде последнего желания, только достается оно не всем. Ты ведь знаешь кто курирует Акарэю?

   -Ну да - Тайный Совет.

   Что бы там не бурчал мой братец, а упомянутая структура имела очень даже немаленькое влияние и власть. Официально она занималась вопросами академии и частью внешней разведки, но если судить по тому, что мне удалось вычитать в документах Ювентания, когда оного не было дома - Тайный Совет, по крайней мере, значительная его часть занималась вопросом наследия Сафь-Аймэль. Уже которое тысячелетие шли бесплодные поиски наследных потомков последнего правителя и практически повсеместно было известно, что нашедший тех самых потомков практически может управлять государством эльфов Ночи. Это значило, что если цели Тайного Совета увенчаются успехом, то Сонорэ получит неоспоримое преимущество перед Сафь-Аймэль, а вместе с ним: прочную защиту от нападений "осиротевшей расы", возможность пользоваться их рудниками и прочие приятные мелочи вполне способные укрепить власть империи на мировом политическом поле еще больше.

   Официально же, Тайный Совет отвечал за такие частности как воспитание магической касты и исполнение монаршей воли, то есть периодически подрабатывал карательной структурой, да имел пару мест в Имперском Суде.

   -А кто является главой Акарэи? - Продолжал делиться секретами Лекс. - Глава Тайного Совета. В его власти исполнить любое пожелание счастливого обладателя Случая. Любое, понимаешь? Не то, что там из академии отпустить.

   -Что еще за Случай?

   -Ты что, шла сюда совсем не озаботившись поиском информации? - С сомнением протянул Лекс. Я только пожала плечами и мило улыбнулась. Дион в ответ закатил глаза, уничижительно фыркнул и покачал головой.

   -Не томи.

   -Ну... - Парень проводил взглядом раздраженно шагающую неподалеку Сэтру и, кивнув в её сторону, спросил: - Это та, о ком я думаю?

   -Ага. Не бойся, она тебя не загрызет,... наверное.... Не отвлекайся! Как заработать право на это желание?

   Все еще не спуская подозрительного взгляда с явно настроенной на драку кошки, Лекс буркнул:

   -Сам не знаю. Мне подобное не светит, так что я даже не интересовался.

   -А откуда ты вообще все это узнал? - В ответ дион только снова закатил глаза и тоном каким говорят с не особо одаренными на мыслительный процесс, произнес:

   -Я же наемник, Рия. Пусть и бывший, но умение собирать информацию от этого никуда не делось.

   -То есть ты опять что-то спер.

   -Ну да. - Скромно улыбнулся Лекс. - Можешь ведь думать когда хочешь.

   Поговорить дольше нам не дали - ярче засветились малые арки, и помощники во главе со страшим распорядителем, пригласили соискателей на звание достойного обучения в Акарэе к прохождению испытаний. Таких недовольных выпавшей им честью как я и те четверо парней помощники, вооружившись длинными копьями, "приглашали" особо интенсивно.

   Прежде чем шагнуть в портал я успела поразоряться на тему бесчеловечности и не гуманности подобного обращения, да услышать от Лекса обещание найти меня в рассаднике зла и маразма академией зовущемся.


   Вопреки моим ожиданиям сразу в пекло нас не кинули - сначала заставили свериться, что мы имеем право рисковать своей жизнью, будучи внесенными в списки набора. Первые, получившие благословенное разрешение, уже исчезли с глаз долой, сгинув в мутном мареве не самого качественного портала. Вполне вероятно, что возвращение обратно в относительной целостности и сохранности из подобного недоразумения пространственной магии и было самим испытанием. Если так, то назревали неприятности. У меня, у тех, кто этот портал сделал да и вообще у всех находящихся в радиусе вероятных разрушений.

   В последний путь благословлял седой дедок отвечающий за соответствие заявленного "ассортимента" сумасшедших и их реального наличия. Для выполнения этой несомненно важной миссии старичок был оснащен таким современным оборудованием как: исписанные регистрационные листки, общий список жертв и перо, судя по виду являвшегося ровесником хозяина. Ах да, еще Великий Вахтер был вооружен древним расшатанным табуретом, со стонами держащим на себе вес местной научной власти.

   Старчески дрожащим голосом назывались две фразы "следующий" и "имя". Когда очередь дошла до меня образовалась небольшая заминка: соваться в пекло мне не хотелось, поэтому я заупрямилась и идти отказалась. Если бы не напирающие сзади по-настоящему желающие учиться, то, может, все бы и обошлось. Но нет, меня пихнули, в ответ я расцарапала чью-то физиономию, но все-таки оказалась перед старичком.

   -Имя. - Проскрежетал дядечка и почесал редкую бороденку.

   -Велария. - Рыкнула я. - Полное не помню.

   -Прискорбно. Я в свои-то годы на память не жалуюсь.... Как ты сказала тебя зовут, деточка?

   -Велария. - Терпеливо повторила я, мысленно убеждая себя, что срывать злость на стариках неблагородно и вообще пошло.

   -Так, Ве-ла-рия.... - Сморщенные пальцы дедка удивительно бодро зашевелили страницы, и вскоре я была обрадована:

   -А тебе не надо проходить испытаний. Ты уже зачислена.

   -Это что, вообще без шансов?! - Испугалась я. Где-то на краю сознания мелькнула мысль, что зря дядя хвост перед леди Фель распускал, и несколько злорадно: пусть помучается теперь, скрываясь от нее....

   Дедок сощурился и, привстав с табурета, тихо проскрипел:

   -Согласно особого указа Имперской Комиссии Безопасности ты, деточка, зачислена в академию. Гордись - такой шанс не всем выпадает. - И уже гораздо громче, так чтоб услышали все: - Вот повезло-то тебе: никаких испытаний - сразу в Акарэю, да еще в самую почетную группу!

   Мне стало плохо. Воздух из легких куда-то исчез, свет в комнатушке померк, и даже сияние порталов уже не раздражало. Кое-как собрав последние силы, я прохрипела:

   -А это достоверно?

   -Достоверней некуда. Никуда ты уже отсюда не денешься. - "Успокоил" меня старичок. Мне почему-то захотелось кого-нибудь убить. И не обязательно Темной магией - руками тоже можно было бы много чего сотворить. Как говориться: пусть хоть будет за что срок мотать. - Пойдем, деточка, в комнатке посидишь, обождешь, когда остальные испытания пройдут. А уж потом, с победителями на все церемонии пойдешь. - Сам не зная, что спасает как минимум пять человек от смерти, дедок ухватил меня за рукав и потащил к неприметной дверке. За ней оказался небольшой кабинет больше похожий на камеру дознавания: голые стены, одинокий тусклый светильник у потолка да жесткий стул в центре. На пыльной деревянной поверхности покоился внушительных размеров том с надписью "Устав Высшей Академии Искусства Магии имени Акарэя Просвещенного". Нет, не камера дознавания, это пыточная! - Посиди, книжку умную почитай. - Проскрипел на прощание старик и скрылся за дверью, не забыв запереть оную на замок.

   Оставшись одна, я молча обошла комнатушку по периметру, потом пару раз по диагонали, попинала дверь ногой, слегка побилась головой об стены (не особо усердствуя) и, усевшись на устав, констатировала:

   -Зашибись, едрена вошь. Так меня еще не подставляли.

   Молча пялиться в стену было бессмысленно, поэтому я принялась за изучение устава этого адского заведения. Первые прочтенные мною двадцать страниц содержали в себе список, начинающийся со слов "запрещено". Следующие сорок имели аналогичную концепцию, так что, полистав книжонку и расчихавшись от пыли, как помоечная кошка, сунутая в бочку с табаком, я плюнула на детальное изучение и открыла наугад. Прочитав "за сим ученым советом академии разрешено..." вдохновилась, но, прочитав далее: "...почитать и всячески почтение совету ученому оказывать дабы не затерялись в веках заслуги его и..." истерично хихикнула и поняла: пора что-то менять...

   ...Самолетики из Устава получились просто замечательные. За прошедшие в ожидании часы я успела превратить в бумажную эскадрилью весь список запретов и даже добраться до главы, посвященной внутреннему устройству академии. И вот только я выдрала карту Акарэи из общего числа страниц, как шагнувший в комнату человек чуть не помешал мне прятать её в карман. Полюбовавшись на тщательно зализанную темную косицу, светло-серые глазенки и общую тщедушность гостя я равнодушно пожала плечами и, выдрав следующий лист, принялась мастерить кораблик. Ходят тут всякие, отвлекают...

   -Что это ты здесь делаешь, девочка? - Приторно-сладким тоном поинтересовался человек, и тут же, не дожидаясь ответа, выглянул обратно в коридор. После недолгого молчания в течение которого я успела оценить всю непрезентабельность заднего вида гостя, комната стала теснее еще на одного человека. И если первый потревоживший мой покой вызывал смутное ощущение, что где-то его я раньше видела, то второй - чистокровный человек слегка затюканного вида, это впечатление только усилил.

   -Здрасьте. - Протянула я, выдирая следующий лист взамен испоганенного.

   -Девочка, тебе здесь не скучно? А то мы вот подумали, что можем твое одиночество скрасить. Может, расскажешь нам про своего учителя?

   Я молча смерила взглядом странную компанию и так же молча принялась складывать самолетик - кораблики почему-то не получались.... И все-таки, где-то я этих двоих видела. Но не вместе....

   -Ну, и чего она молчит? - Прошипел человек на ухо брюнету. - Может, свихнулась с горя?

   -Да тихо ты! - Шикнул на блондина его товарищ. Но ко мне обратился четко выговаривая слова, медленно произнося каждое: - Девочка, расскажи дядям про другого дядю. Ты его учителем называешь. Или Ювентанием.

   Лениво подумав: "а не сорвать ли злость на этих недоумках?" я потянулась и, забросив ногу на ногу, так же членораздельно произнесла:

   -Я не говорю с незнакомцами. Надеюсь, до "дядей" дошло? - Парочка слегка смутилась и на какое-то время абстрагировалась от меня, погрузившись в перешептывание. Наконец, выпалив "да откуда она может знать?!", брюнет вновь повернулся ко мне и уже нормально, я бы даже сказала, что нахально-уверенно, сказал:

   -Я Стрэкж Соклийский, а это, - он кивнул в сторону блондина, - Граус Трогерн, мы друзья твоего учителя.

   Нда, а без парадной мантии и набора официальных побрякушек правой руки главы магической гильдии узнать в невзрачном мужичке большую шишку оказалось не так-то просто. Про второго вообще молчу, наше с ним общение закончилось, так толком и не начавшись. Хм, а ведь не пришиби я тогда ненароком этого блондинистого хмыря, не сидеть бы мне сейчас здесь, посему возникает вопрос: что будет, если я сейчас этих двоих забавным узорчиком по стенке размажу? А с другой стороны: время назад не воротишь, и убийство мне ничего кроме еще больших неприятностей не принесет, значит, нужно использовать ситуацию. И я даже знаю как!

   Улыбнувшись, насколько могла мило, я хлопнула ресницами и вежливо произнесла:

   -Ой, а вы и правда его друзья? - Стрэкж с Граусом уверенно кивнули, я улыбнулась еще сахарнее, а потом резко сменив выражение с "одуванчика" на "фурию", гаркнула: - Ну так и ни чего я вам не скажу тогда! Катитесь отсюда! Я не буду говорить с приятелями этого старого садиста!

   Попятившиеся от моего вопля мужики успели увернуться от пущенного в них Устава, и, встав недалеко от двери, разом выдали:

   -Да мы и не друзья вовсе! Мы из, э.... - Тут фантазия им отказала, но я решила помочь:

   -Из палаты Оберега что ли?

   -Именно оттуда! У нас давно были подозрения, что маг Ювентаний непозволительно обращается со своими юными учениками.

   -А, - протянула я. - Вы точно пришли защищать мои права?

   -Точнее некуда, девочка. - Обращение с трудом, но я все же пропустила мимо ушей и, состроив настороженно-недоверчивую мину, сказала:

   - Книжку отдайте.

   Стрэкж, опасливо косясь в мою сторону, заклинанием поднял порядком похудевший Устав и переслал мне откровенно опасаясь приближаться к сумасшедшей. Я благосклонно кивнула и начала жаловаться. За пять минут Ювентаний из просто подозрительного мага превратился в закостенелого тирана-экспериментатора не гнушающегося пить кровь нерадивых учеников по утрам и набивать их головы всяческими темномагическими ритуалами ночью. Если честно, то я почувствовала себя отмщенной... до тех пор, пока Граус не открыл рот:

   -Все это прекрасно, то есть ужасно и требует наисуровейшего наказания, но объясните мне, каким образом вы победили дракона?

   -Эк? Я не помню ничего подобного. - Рассеянно уронив так и недоделанный самолетик, отозвалась я.

   -Да неужели? Я прекрасно понимаю, что вы жаждите расквитаться со своим учителем за то, что он отправил вас сюда. Разумеется, вы знали, что избавить вас от подобного позора было вполне в силах мага Ювентания что бы он там вам не сказал и тем понятнее ваша откровенность. Но, госпожа Велария, вы вполне взрослая и дееспособная волшебница, так может, хватит подыгрывать моему коллеге и пора начать сотрудничать с нами? Все что вы сейчас сказали, весьма занимательно, но мне все же хотелось бы получить ответ на конкретный вопрос: господин Ювентаний прилагал какие-либо усилия для формирования вас как Магистра Мрака? - Приподняв брови, осведомился Трогерн. Глядя в серо-стальные глаза светящиеся, какая, блин, досада, умом, я вспоминала кто же такой этот Граус Трогерн.... Третий советник Лайтара? Не иначе как серый кардинал во всей этой шабашке.... Эх, Стрэкж, милый мой крысеныш, ну чего ты приперся сюда со своим "подчиненным"?!

   После недолгого молчания, я тоскливо вздохнула:

   -Нет. Магистра Мрака из меня он сделать не пытался.

   Ага. Чего ему пытаться, если я такой, если верить источникам, родилась? Может я и злюсь на дядюшку, но все-таки настолько подставлять его не могу - как-никак, а он действительно действовал в моих интересах. Просто и про свои не забывал.

   -Вы можете доказать? - Предельно вежливо, но откровенно недоверчиво уточнил Трогерн.

   -А вы можете доказать обратное? - В тон ему ответила я. Стрэкж, зараза, молча подпирал стенку и в разговор не вмешивался.

   -Я своими глазами видел, как вы использовали темную магию.

   У меня складывается ощущение что все это я уже где-то слышала....

   -Ну-у-у, - мой разочарованный тон явно не понравился гостям, - это вам ничего не даст. Во-первых, как лицо заинтересованное вы не можете свидетельствовать в Имперском Суде. Насколько я поняла, претензию вы можете выдвинуть либо лично по факту избиения вас мною, что, согласитесь, попахивает позором. Тем более, что я молчать не буду и всем расскажу по какому поводу вы оказались под ударом. - Трогерн только досадливо поморщился. - Либо идти свидетелем по делу о Магистре Мрака. И тут, опять же, ваше хорошее зрение ничего вам не даст, поскольку хоть занятие темной магией без лицензии и является делом незаконным, но по тяжести точно не тянет на воспитание Темного Магистра. Да и будем друг с другом откровенны: у Ювентания денег с влиянием хватит не только на то, чтобы откупиться от решения суда по подобному делу, но и на то, чтобы вас привлекли за негуманное обращение в ходе дознания его несовершеннолетней ученицы. Позволю себе заметить, что без каких бы то ни было разрешений на оные действия. А вот это вот уже тянет на большие неприятности и повышенное внимание со стороны палаты Оберега.

   -Леди, - оскалился в улыбке Граус, - для этого у вас нет доказательств. Мы вас и пальцем не тронули.

   -Ой, ну это дело поправимое: пару ударов об стену и все в ажуре. Будет неприятно, но я потерплю. - Заверила я, улыбающегося Трогерна.

   -И будете только зря страдать. Как вы докажете что это сделал я?

   -Ну, вам-то приписать это не получиться. - Я кивнула и погладила лежащий на коленях Устав. - А вот господину Стрэкжу Соплийскому....

   -Соклийскому! - Взвился молчавший брюнет.

   -Не важно. - Старательно копируя тон Ювентания, отмахнулась я. - Так будет даже лучше: правая рука главы магической гильдии избивает ребенка. Вы только представьте себе какой это вызовет резонанс в обществе! И, прежде чем вы, господин Трогерн, начнете опять светить зубами в акульей улыбке, позвольте мне продемонстрировать вам одну замечательную вещь. - Я повыше подняла Устав и слегка им помахала. Стрэкж ничего не понял, а вот умница-Граус сразу просек. Но я все-таки озвучила: - Прекрасное издание правового содержания, но не в этом его ценность. Данная литература помимо утомительного чтива представляет собой так же прекрасный образец магического оттиска некоего господина Стрэкжа. Следа свеженького и цельного, что позволяет осуществить с ним в ближайший час целых три операции различного свойства, начиная с копирования и заканчивая переносом с одного предмета на друго.... - Мою поучительную лекцию прервало рычание разъяренного Стрэкжа и последующий гул заклинания. Запрещающий вопль и блок Грауса опоздал всего на секунду.... Грустно вздохнув, я убрала часть щитов и была снесена со стула Воздушным Тараном. Слабеньким, но, тем не менее, ощутимым. Почувствовав за спиной холод камней и, подождав пока голова перестанет кружиться, я со второй попытки встала на ноги. Вытерла рукавом кровавую дорожку под носом и улыбнулась: - Ну вот, теперь даже об стены самой долбиться не придется. Спасибо, господин Стрэкж.

   -Да тебя убить мало! - Метался между стеной и удерживающим его Трогерном брюнет. - Тебя и твоего учителя!

   -А вы попытайтесь. Только подсылайте кого-то более квалифицированного, чем последняя компашка. Кстати, можете не ждать - они уже не вернуться.

   Стрэкж было опять раскрыл рот, чтобы высказать что-нибудь нелицеприятное обо мне и Тании, но Граус вовремя успел открыть дверь и выпихнуть его наружу.

   -Леди Велария, давайте обойдемся без этого дешевого спектакля....

   -Дешевого? - Возмутилась я. - Нанесение вреда здоровью и имуществу потянет в вашем случае лет на пять каторги - уж я постараюсь, либо на кругленькую сумму штрафа. Могу намекнуть, что если выплачивать компенсацию непосредственно пострадавшему лицу, то выйдет дешевле. - Граус только вздохнул и полез в карман за кошелем. - Не думаю, что настолько дешево. - Слегка охладила я его пыл. - Впрочем, часть компенсации можно выразить в услуге.

   -Какой? - Трогерн явно уже раскаивался, что притащился сюда "поболтать". Сам виноват - нечего было под руками вертеться в свое время да смотреть куда не просят.

   -Сделайте так, чтобы мое зачисление в Акарэю было не больше, чем шуткой.

   -Увы, это не в моих силах. Влиять на решения Комиссии я никоим образом не могу. Тем более на уже принятые решения.

   Н-да, прискорбно... впрочем, этого и следовало ожидать.

   -Тогда с вас другая услуга. - Глядя как помрачнел Граус, я не удержалась: - Ой, да не бойтесь вы так. Она не такая уж и большая, всего-то, что и нужно: если и дальше будете копаться с этой выдумкой про Магистра Мрака, меня больше не трогайте. И всего делов.

   -Леди Велария, каким образом я смогу припереть вашего учителя к стенке, если вы как основное доказательство исчезнете? - Чуть ли не с обидой буркнул блондин.

   -Ну, на счет исчезнуть это вы поторопились. - Нахмурилась я, наблюдая за тем, как Трогерн отсчитывает монеты. - О да не жадничайте вы! Отдавайте все. - Не выдержала все-таки я и, сцапав у замершего от подобной наглости блондина кошель из рук, буркнула: - Каким-каким... обыкновенным. Я, между прочим, не единственная его ученица. Помимо меня был еще Лигрол, тоже отнюдь не светлое и пушистое создание. Не говорю уже о некоем Вирлане....

   Прости, брат, надеюсь, тебя не сильно побеспокоят.

   -Он Магистр-некромант. - С тоской провожая тяжеленький, но уже не свой кошелек, вздохнул Трогерн.

   -Вот-вот. Некромант. За это и цепляйтесь. Еще какие-нибудь вопросы?

   -Нет. - Скривился серый кардинал магической гильдии. - У меня и денег-то уже не осталось.

   Ого, а мужик-то ничего - с юмором.

   -Это, конечно, жаль, ну да ладно. Вы как будете в наших краях - заходите. И господина Стрэкжа с собой берите, с ним куда как веселей скучать.

   Граус Трогерн ничего не ответил и даже не попрощавшись, скрылся следом за своим вспыльчивым "начальником". Я довольно улыбнулась и принялась дальше прореживать Устав - надо же было как-то дальнейшее время ожидания скоротать.

   Выдирая очередной лист, я случайно прочла пару строк, потом еще несколько и еще... пока не узнала несколько интересных фактов об академии.

   Во-первых, главный корпус Акарэи делился на два крыла: ученический, где проходили занятия, и жилой. Фишка последнего заключалась в том, что весь ученый совет располагался в непосредственной близости от студентов, начисто лишая последних иметь хоть какую-то отдушину в череде дней заполненных учебой. На мой взгляд, это было в высшей степени негуманно... и ой как недальновидно со стороны ученых мужей.

   Во-вторых, студенты, поступившие в ходе Летнего Набора, проходили дополнительный курс перед тем, как быть расформированными в остальные группы согласно умениям и уровням. То есть мы еще должны были доказать, что способны забыть все, чему нас учили наши маги, Магистры и верховные чародеи. Ничего не скажешь: просто блеск!

   Помимо этих двух забавных пунктов я вычитала еще много всякой ерунды, но больше всего меня поразила следующая строка: "Да и доказывая, что имеют они честь сродниться с духом ученым, обязаны адепты сразиться с детьми академии и подтвердить право свое на дальнейшее пребывание в обители сей". Потрясающе. Чтобы быть окончательно и бесповоротно зачисленным нужно еще надрать уши сборной академии. Просто здорово. А ведь наверняка таких "доказательств" потребуется несколько, сперва чтоб опозориться и признать собственную ничтожность, а потом уже затевать драку для демонстрации полученных навыков. Бред полный.... Я уже хочу домой, к моему милому Танию с его ночными прогулками за практикумом по некромантии и охотой на всякую нечисть, включая соседскую болонку.

   Только я решила пустить ностальгическую слезу, как вернулся давешний дедок. Побухтев пару минут на тему беспардонной наглости молодежи начисто лишенной уважения к книгам, он сцапал меня за рукав и потащил обратно - видимо сумасшедших на сегодня больше не нашлось и набор был официально прекращен.

   Вывалившись из портала и, полюбовавшись как оный в последний раз конвульсивно вспыхнул, чтобы погаснуть, я пожала плечами в ответ на недоуменный взгляд старичка и, гордо вскинув голову осмотрелась.

   Большой зал вместил в себя трибуны с ученым советом, представленным в форме группы древних стариков, восседавших на возвышении и коршунами смотрящих на те несчастные две сотни, кому "посчастливилось" дойти до конца. В самом центре конструкции из красного дерева выделялась ложа, занимаемая Главой Акарэи являвшегося по совместительству еще и главной шишкой Тайного Совета. Тот самый Некто в темном балахоне и безликой маске, что тщательно старался сдержать мою магию и не дать Ювентанию моими руками пришибить Стрэкжа недвижимо сидел и слушал доклад главного распорядителя. Хотя, может, это был и не тот самый - вдруг у них одна униформа на всю контору? Не даром же главу Акарэи ни разу не видели в лицо.

   Дальнейшему осмотру помешал вредный старикашка, потащивший меня сквозь ровные ряды поступивших, тихим шепотом обсуждающих все кошмары испытаний. Судя по услышанному: мне определенно повезло, что не пришлось сражаться со всякой нечистью и нежитью не говоря уже о будущих учителях, которые, согласно всеобщему мнению, были куда как хуже всей мерзопакостной живности.

   Место мне выпало в самом центре третьего ряда, как раз напротив ложи Главы, но не успела я порадоваться хорошему обзору, как рядом со мной раздалось надрывное:

   -Он так прекра-а-асен. - Стенала стоящая рядом со мной девушка, лет двадцати двух. Светло-пшеничные волосы были местами опалены, довольно-таки смазливая физиономия покрыта разводами копоти, но лучисто-голубые глаза своим сиянием перекрывали все недостатки. Сияла блондинка прицельно, и целью был Глава Акарэи.

   -С чего ты взяла? - Фыркнула я. - Ему лет-то уже, о-го-го сколько...

   -Не в годах дело. - Уверенно вздернула нос девчонка и облизала пухлые губы. - Он прекрасен как лунная ночь, так же таинственен и загадочен.

   -А лицо-то ты его видела? - Усмехнулся стоящий за мной парень.

   -Нет, конечно, глупый. Он же никогда не снимает маску!

   -Никогда-никогда? - Уточнила я, парень сзади еще раз фыркнул, пытаясь сдержать смех.

   -Никогда! - Еще более уверено кивнула несчастная влюбленная.

   -А ест он по-твоему как? На маске-то ни одной прорези. - От моего оскала скисло бы и молоко, но вдохновлено глазеющая блондинка ничего кроме черной мантии да серебряной маски не видела.

   -Это все мелочи. Ему, воплощению таинственности, презренная пища ни к чему.

   -Ну да, кумиры, идолы и идеалы в туалет не ходят. - Хрюкнули сзади. По нашей шеренге частично прошло волнение, некоторые заинтересовались и отвлеклись от речи какого-то профессора, вещающего о благах и прочей мути.

   -Что б вы понимали, молодой человек, в возвышенных порывах юных душ? - Чуть повернувшись к давящемуся смехом парню, прошипела я. Тот оказался светлоэльфиским полукровкой, умудрившимся выйти из испытаний чистым и невредимым. Да еще и с боевым трофеем: оторванным рукавом от мантии, судя по богатой отделке - её хозяин был из разряда тех самых "страшенных зверьев" от которых бедным детям попадало больше всего. Я даже невольно слегка зауважала этого парня. - Вам-то не понять светлых чувств к черной хламиде и серебряной харе заместо лица.

   -Да уж куда уж нам. - Протянул он, улыбаясь. - Меня Азалом зовут.

   -Велария, будем знакомы.

   -Замолчите сейчас же! - Топнула ножкой разозленная девушка. - Сейчас Он говорить будет.

   -Ага, тот самый кумир, что не жрет,... - начала я.

   -...И в туалете с перепоя не страдает, - закончил Азал.

   Хе, кажется, у меня появился соратник. Главное чтоб его в другую группу не засунули. Хотя, можно подумать, что я собираюсь здесь задерживаться.

   К невыразимому разочарованию блондинки Глава речь держать не стал, он просто вышел на всеми обозримое место и зажал в руке светящийся комок света. У меня в груди что-то кольнуло, и я поняла: оно!

   -...собравшихся здесь самых способных, решительных и..., - что-то там говорил главный распорядитель, а я, затаив дыхание следила за небольшим сгустком магии могущим решить мою судьбу, - ... Случай выберет самого везучего и самого достойного. И тот, кому несказанно сегодня повезет, сможет воплотить свое любое желание! - Речь, большую часть которой я пропустила мимо ушей, закончилась, и Глава сделал еще один шаг вперед. Тоненько тренькнули разрываемые струнки между заклинанием и его создателем, но вряд ли кто кроме меня это услышал. Все без исключения смотрели, как танцующие искры света медленно двигаются от одного студента к другому. Разочарованием наполнялись глаза тех, кого Случай не коснулся и ярче светились надеждой те, мимо кого он плыл. Безмолвно шевелились губы, призывая в молчаливой молитве госпожу Удачу, но та сегодня была глуха.... Нервно дергались руки и тут же опускались под строгим взглядом распорядителя, раздавались стоны отчаяния и взволнованные вздохи... Я, не отрывая глаз от приближающегося Спасения, сосредоточено плела заклинание Ловчей Сети. И пусть только мне какая-нибудь шавка из начальства помешает мухлевать - убью голыми руками!

   Чтобы попасть в ловушку, заклинанию оставалось пройти всего двух парней слева, путь на свободу был практически у меня в руках.

   Сжав зубы и прикусив до крови язык, я лихорадочно завершала плетение своего заклинания, когда стоящая справа любительница загадочных мужиков внезапно скривилась и оглушительно чихнула. От неожиданности я чуть потеряла контроль, три нити заклинания вырвались из пальцев, перекрутились, натянулись и, не выдержав, маленького хаоса лопнули,...выкидывая уже пойманный Случай прямо на эту чертову блондинку! Эта...мерзавка радостно завизжала, порывисто вцепилась в меня и прежде чем мои руки сомкнулись на её шее, рванула вперед, на открытое место, где ее ждал с широченной улыбкой главный распорядитель.

   -О, это так чудесно! Так чудесно! - Лепетала будущая жертва многочисленных проклятий.

   От ярости я даже моргнуть не могла, будь иначе - от этой белобрысой мерзавки и места мокрого бы не осталось!

   -У вас есть заветная мечта, леди Съенна?

   Съенна? Я запомню...

   -О да! Конечно-конечно! Я хочу, - чертова блондинка на миг заткнулась и, бросив влюбленный взгляд на хозяина Акарэи, с придыханием прошептала: - я хочу видеть Его лицо.

   В зале установилась тишина. Но буквально через миг она взорвалась шумом и гамом. Треть преподавательского состава громко возмущалась нелепостью и наглостью желания, с жаром доказывая что и речи быть не может о его выполнении. Вторая треть не менее громко вещала о том, что раз Глава Акарэи обязался исполнить любое требование, то пусть не смеет отказываться от своих же слов и без промедления снимает маску. Оставшаяся треть слегка ошарашено выжидала чем же кончиться дело. И только сам предмет спора неподвижно стоял словно изваяние.

   Назревал очень такой симпатичный скандальчик, да нет...скорее даже скандалище. Такая загадочная личность как Глава Акарэи не без причины скрывала лицо. Он держал в своих руках поводки и ниточки от множества власть имущих марионеток империи, контролировал наиболее привилегированную академию магии и, разумеется, мешал очень многим. Но угроза убийства в связи с разоблачением не была причиной поднявшейся суматохи. Пожелав зреть лицо того, кого никто и никогда не видел, эта проклятая блондинка покусилась на самое важное, что было у Тайного Совета - её символ.

   Загадка. Сила и власть укрытые тайной. Неуязвимость карающей длани и безликость врага. Всеобъемлющий контроль.... Снять маску все равно, что обозначить цель, ведь реально существующего человека уничтожить гораздо проще, чем существо без лица, голоса и привычек.

   Спор набирал обороты, кое-где дискуссия приближалась к той границе, за которой своей очереди нетерпеливо ждал пошлый мордобой, но ему так и не довелось показать себя в деле. С оглушительным грохотом посох старейшего из преподавателей опустился на стол, заставив замолчать даже самых рьяных спорщиков.

   -Прекратить безобразие! - Рыкнул аки лев почтенный дедок.

   И где это он безобразие усмотрел? Форменное хулиганство и неконтролируемое бесчинство начнется, когда я доберусь-таки до этой белобрысой швабры. Вот тогда-то и надо будет орать...

   -Это невозможно! - Решительно пискнула старушенция в самом дальнем углу. - Подобное желание не может быть исполнено!

   -В нем нет ничего архи сложного. - Буйный дедушка с посохом одним коротким взглядом заставил оппонентку замолчать. - Раз обязался - пусть выполняет.

   -Но это немыслимо! - Взволнованно пролепетал старший распорядитель. - Профессор Луаф, вы же сами понимаете, что просить снять маску это...

   -Это легко исполнимо! - Решительно стукнув по столу посохом, отрезал дед. - Но если господин ректор предпочитает нарушить собственное слово, и тем самым продемонстрировать свою бесчестность, то пусть не рассчитывает на дальнейшее беспрекословное подчинение. Принимать указания от человека не способного подтвердить собственные слова ни я, ни мои коллеги не будут.

   -...Говорите только за себя, профессор!

   -...А я с ним согласен!

   -...Пусть снимает!

   -...Неприемлемое требование!...

   Выкрики, новая волна шума и смешение голосов в один монотонный гул. Скандал разгорался как ветки облитые керосином, чужие эмоции жарким маревом вымещали из зала прохладу трезвых размышлений...хорошо. Тепло и уютно, не хватает только завершающего аккорда вроде битвы двух волшебников,... или убийства одной не в меру везучей блондинки будущим Магистром Мрака. Хотя нет... свидетелей много, да и ловить её придется по всему залу...

   -Леди, молю вас! Вы действительно уверены, что хотите именно этого? - Надрывно простонал главный распорядитель.

   В воцарившемся напряженном безмолвии, леди Съенна уверенно и страстно произнесла:

   -Да. Я хочу видеть его лицо. - И как контрольный выстрел: - В этот самый миг.

   Ну все, бедному ректору практически не отвертеться. Либо бесчестье и позор, либо разоблачение на глазах множества людей, среди которых наверняка затесались несколько десятков недоброжелателей. Вполне вероятно, что убить его попытаются прямо здесь.... Ну и наплевать.... Я была слишком занята разглядыванием своей первой жертвы, чтобы отвлекаться на подобные мелочи.

   -Господин ректор, вы исполните свое обещание или подтвердите собственную несостоятельность? - Не унимался дед.

   Народ старался дышать через раз, дабы не пропустить за выполнением столь ничтожного действия самое грандиозное представление возможно за последние пять сотен лет. Я же посвятила все свое внимание другому пока еще живому существу. От изучающего созерцания меня оторвал тихий шепот Азала:

   -Смотри...

   Отвернуться от жертвы оказалось сложнее, чем я рассчитывала, но, тем не менее, вполне выполнимо. В общем-то, почему бы и не полюбоваться на такой забавный спектакль? Отпустить глухо рычавшую в груди огненную ярость я могла в любой момент.

   Застывшая безликая фигура еще бесконечно долгий миг была недвижима, но потом рука, затянутая в черную кожу перчатки медленно поднялась и прикоснулась к маске.

   Неужели сдался? Впрочем, под таким-то давлением не мудрено....

   Мне почему-то показалось, что хозяин академии смотрит прямо на меня. Глупое ощущение, учитывая, что взгляд все еще спрятан за прочной броней. Глупое и беспричинное. Просто волнение окружающих стало слишком ощутимым, не более...

   Невесомой пылью рассеялось серебро, и шепот оседающих частиц мерцающего металла утонул в сотне вырвавшихся вздохов. Холодный, слегка настороженный взгляд до боли знакомых темно-карих глаз действительно был направлен на меня....Наглец. Даже не потрудился сменить внешность - все то же молодое лицо столь не подходящее облику хозяина Акарэи, но идеально годящееся для того, чтобы язвительно ухмыляться, прежде чем называть Ювентания нелепым прозвищем....

   ...Не замечая набирающего обороты шепота, Вирлан, облаченный в черную мантию Главы Тайного Совета молча смотрел на меня, а я...смеялась. Мир вокруг окрасился алым, раздражающий шепот сменился на резкие, полные страха крики, нежно ласкающие мой слух. Существо, по какому-то недоразумению уродившееся моим братом, ринулось вперед, отталкивая обезумевших от ужаса людей, я зло усмехнулась и с удовольствием ощутила тепло довольного пламени - кто-кто, а стихия никогда меня не предаст.

   -Опомнись.... - Странно, оно еще и говорит?

   Я склонила голову к плечу и удивленно посмотрела на стоящее в круге огня существо. Волосы ярко-алыми змеями скользнули по рукам и недовольно зашипели, наткнувшись на холодную ауру... врага? Да, теперь уж точно врага.

   ... Алчно вспыхнули когти, охватываемые пламенем,... морозно сверкнула сжатая в уверенной руке коса... и две исконно противоборствующие стихии сошлись в смертельно опасном танце... завершившимся слишком быстро, чтобы доставить мне полное удовлетворение....


   В темноте было уютно, но единственное что дико раздражало - это чей-то яростный шепот там, где заблудшее сознание умудрялось сталкиваться с потоками идущей извне информации. Страдать за просто так было неинтересно и я, приложив кое-какие усилия, сосредоточилась на разговоре:

   -...а убытков!

   -Да к демону полосатому эти убытки! Когда она очнется, здесь вообще будет проще новое здание построить! ...Слушай, Ирольт, а давай ты ей все сам объяснишь, а? А я пока пойду этого старого пня придушу....

   -Сиди, презренный олух! Я отлучился всего на день! На день, понимаешь, да? А ты уже умудрился не только продемонстрировать всему честному собранию свою физиономию, да еще и Зал Церемоний разнести!...

   -А вот это уже была самозащита!

   -Не перебивай меня, поганец! Пятьдесят проклятущих лет было потрачено, чтобы этот демонов Совет приобрел влияние, а что сейчас!? А?! Да сейчас не одна собака хвостом не махнет, зная, что во главе стоишь ты! Ты своими собственными руками разрушил все, что мы создавали все эти годы!

   -А что мне было делать?! - Шепот медленно, но верно уступал пошлому ору. - Идея с Случаем, между прочим, принадлежала тебе, ушастый паразит!

   -Ну все, сейчас я тебе доходчиво объясню что ты мог сделать!!....

   -Только без рук! - После рыка последовал грохот, потом подоспели и ругательства на различных диалектах начиная с человеческого и заканчивая гномьим....

   Спокойно наслаждаться покоем под такое звуковое сопровождение было нереально. Я только тоскливо вздохнула и открыла глаза. Вопли мигом стихли, в воздухе замелькали щиты. Под моим недоуменным взглядом эльф Ночи попятился к выходу, но взял себя в руки и, нацепив слегка кривую улыбку, спросил:

   -Как настроение, леди Велария?

   Я честно задумалась над этим вопросом и все-таки решила:

   -Нормальное. А вы кто?

   -О Небо, - радостное шипение послышалось из-под кровати, - она ничего не помнит! Силы Темные, Светлые и разноцветные, мне не придется еще больше тратиться на ремонт.... - Вместе со словами на свет очей моих появилась фигура в местами прожженной одежде и энным количестве бинтов. Когда же зрительный образ сопоставился с лениво просыпающейся памятью, мирный настрой из комнаты поспешил удалиться....

   -...гнусный мерзавец! Подлый таракан и нечестивый упырь! Запихнуть своими собственными лапами меня в эту проклятую дыру!...

   -Я могу все объяснить!

   -Да кому это теперь надо?! Предатель!...

   Надо сказать, что я не просто орала во все горло, но еще и пыталась придушить Вирлана голыми руками. Не будь я так измотана недавним выбросом стихийной магии, то от брата бы,...хотя какой он мне после такой подставы брат?! ... то от подлого предателя осталась бы только дымящаяся кучка, в буквальном смысле.

   Быть задушенным Маг не хотел, и, тщательно прячась за спиной Ирольталя, пытался что-то там сказать. Можно подумать, что это имело хоть какой-то смысл. Время разговоров осталось в прошлом, точно так же как и моя вольная жизнь. В доказательство последнего факта левую ладонь ощутимо жгло свеженькой сдерживающей печатью Акарэи и это тавро только добавляло мне сил для злости. Нет, это же надо до чего я докатилась - быть позорно, подобно какой-то лошади заклейменной! Не о таком унижении я мечтала, когда строила планы на будущее. А пребывание в Акарэе и вовсе в них не входило!

   Но все-таки как же они меня провели! "...Во избежание проблем с Комиссией...", "...нет никакой возможности избавить тебя от поступления в академию..." сплошная ложь! И это кровная родня!

   -...я могу все объяснить! - В который раз подал голос Риан, крепко за воротник официального облачения удерживая эльфа, дабы оный не вздумал оставить его один на один со мной. Ирольталь уже даже и не пытался освободиться, смирившись со своей участью.

   -Что, требуешь последнее слово перед смертью? - Прищурилась я, Риан оживился... - И не надейся! Хватит с меня твоего вранья!

   -Когда это я тебе врал? - Возмутился Вирлан, неосторожно выступая вперед и тут же ныряя обратно, чудом избежав процесса знакомства своей головы с каким-то пыльным обломком более всего напоминающим ножку стула. - Ладно-ладно! Врал. Но не в последние две недели! Да выслушай же меня!

   -Выслушайте его, леди Велария. Дайте этому презренному олуху шанс. - Лениво посоветовал эльф, оставляя мантию в руках Вирлана, а сам, выскользнув из оной, уселся на стол, еще недавно бывший кроватью на которой изволила валяться моя светлость в беспамятстве. - Да и сами отдохнете, прежде чем окончательно с ним расправиться.

   -Ирольт! - Взрыкнул Риан.

   В ответ эльф только пожал плечами и невозмутимо произнес:

   -А что такое? Я бы тебе лично лицо набил, но мне по статусу не положено.

   Я только недобро прищурилась, наблюдая за метаниями Риана, и уселась рядом с эльфом.

   -Ну вещай, предатель.

   В спину немилосердно дуло из приоткрытого окна, на полу небольшой комнатушки в которой мы обосновались, разыгравшийся сквозняк гонял клубы пыли. Серые каменные стены навевали тоску, только перевернутая и еще до моего здесь появления переломанная мебель вносила хоть какие-то оживляющие моменты в общую картину заброшенной кладовки.

   -Во-первых, я тебя не предавал! - Бросая рассерженные взгляды на невозмутимого эльфа, проскрипел Маг. - Во-вторых, я требую объяснений! Какого демона ты устроила на церемонии!?

   -Дурак. - Как бы, между прочим, заметил Ирольталь. - Нашел время когда претензиями разбрасываться.

   -Вирлан. - Прорычала я. - На второй круг меня еще вполне хватит, так что если тебе дорога твоя поганая шкура, то говори что-нибудь могущее её спасти!

   -Очень даже у меня неплохая шкура. - Тихо буркнул себе под нос Риан, поправляя сползшую повязку на локте. - Вообще-то я тебя понимаю....

   -Да что ты говоришь. - Протянула я.

   -... и даже лучше, чем ты можешь себе представить! - Повысил голос Маг, я только уничижительно хмыкнула. - Вспомни: совсем недавно ты могла видеть моими глазами...

   -И что из этого? - Пришлось слегка подтолкнуть Риана, а то он что-то слишком ушел в раздумья.

   -Ты - целительница, являющаяся источником черной магии; я - некромант, но при этом Магистр Света. Не наводит на размышления?

   -Мне выйти? - Внезапно подал голос Ирольталь.

   -Сиди уже, можно подумать старый веник с тобой не поделился. - Отмахнулся Вирлан, внимательно глядя на меня.

   -Я всего лишь пытался изобразить вежливость. - Пожал плечами эльф.

   -Ну так как? Что ты об этом думаешь? - Поторопил меня Вирлан.

   -Думаю, что это чертовски неудобно. Источник моей силы практически находится в твоих руках, ты же по идее не можешь во всю мощь использовать свой дар. Природная нелепость, вот что я думаю по этому поводу. И вообще, если это все, что ты хотел мне сказать, то твоя попытка спасти свою голову не приносит результатов. Пока, по крайней мере.

   -Да нет же! Это самая простая и эффективная схема управления и контроля над силами. - Досадливо сморщился Маг словно ожидая от меня иного вывода. - Без твоего разрешения, грубо говоря, я действительно не могу вовсю работать с Мертвой Наукой, но и твои способности невообразимо слабее без моего участия. Все что мы делали до этих самых пор - это использовали магию вокруг, а не внутри нас, понимаешь? На самом же деле мы зависим и дополняем друг друга! Во всяком случае должны, но из-за разницы в возрасте...

   Глаза Вирлана загорелись каким-то лихорадочным светом, вся его подпаленная фигура светилась вдохновением,... у меня возникло подозрение, что господин Магистр соизволил слегка свихнуться.

   -Знаешь, такими темпами ты дорассуждаешься до того, что мы с тобой парные колдуны. То есть, пардон, парные Магистры. - Фыркнула я.

   Вирлан довольно закивал растрепанной головой, сидящий рядом Ирольталь пару раз хлопнул в ладони и ровно произнес:

   -Вот она детская непосредственность: шутя озвучивать факт небывалой редкости и ценности.

   В маленькой комнате раздался слегка сумасшедший, но явно одобрительный смешок.

   -Посмеялись и хватит. - Нахмурилась я. - Так не бывает, слышите? Начнем с того, что я не Магистр Мрака и не Магистр еще вообще.

   -Собственно, первый пункт вашего утверждения, леди Велария, был предопределен. И подтвержден уверенностью Мага Ювентания еще на первых месяцах вашей жизни. Подозреваю, что подобную вероятность он рассматривал уже воспитывая вашего непутевого братца. - Ирольталь прошелся по довольно тесной комнате, в которой мы сидели, поправил криво висящий светильник, и продолжил: - Несоответствие его таланта и природной силы, - кивок в сторону Риана, - действительно весьма любопытный факт. Было бы гораздо рациональней и уместней, если бы вы уродились Магистром Света, а он Магистром Мрака, но в таком случае мир получил бы двух Магов небывалой силы. Как Источники вы были бы идеальны, но поскольку у вас обоих свои характеры, привычки и прочие элементы индивидуальности, то ваши действия могли бы нанести существенный урон окружающим.

   -Ну это ты загнул. - Недовольно буркнул Риан.

   -Неужели? - Изогнув бровь осведомился Ирольталь. - Мне напомнить тебе, что от полного уничтожения Зотгард уберегло только то, что ты свалился в банальный обморок, истратив излишне много сил?

   -Зотгард? Это тот самый проклятый город гномов, в который ссылают смертников? - Решила уточнить я.

   -Тот самый. Правда мало кто помнит, что еще менее чем три сотни лет назад он был процветающим торговым городом.

   -И за что ты его так? - Покосилась я в сторону Риана.

   -Устранял ошибку свихнувшегося некроманта и несколько увлекся. - Неохотно раскрыл тайну Вирлан. - Парень вызвал одного из Высших демонов, а загнать обратно, ясное дело, не смог. Вот и пришлось по настоятельной рекомендации некоторых родственников разбираться с самим демоном и его свитой. Своего рода сдавать экзамен.

   -Неважно какими были цели, но обладай Вирлан тогда хотя бы половиной той силы что он имеет сейчас, о Зотгарде не было бы ни одной легенды. - Ирольталь застыл возле стены и с поразительным вниманием стал рассматривать трещины между камней. Видимо картина была настолько захватывающей, что эльф временно лишился голоса. Ну или его ушастость сочли данное высказывание достаточно информативным.

   Сидеть в тишине наполненной ожиданием непонятно чего было неуютно, так что пришлось брать на себя ответственность по икоренению безмолвия:

   -То есть, вы хотите сказать, что сейчас, даже если меня не будет рядом, Вирлан сможет стереть с лица земли, ну скажем... Горду?

   -После этого меня придется закопать, но смогу. А если ты будешь просто стоять рядом, то я заодно могу и соседний город уничтожить. - Немного подумав, Риан добавил: - Правда тогда хоронить нас придется вместе. Но если дать нашей связи развиться до конца и потренироваться действовать слаженно, то можно будет смело идти охотиться на первородных драконов.

   -Бред. Вы хоть понимаете, что обладай мы такой силой нас бы просто,... ну не знаю,... на необитаемый остров отправили что ли. Или на два, находящихся как можно дальше друг от друга.

   -Ты помнишь свой предел еще два года назад? - Поинтересовался Риан, загадочно ухмыляясь.

   -Нет. - Честно ответила я. Маг ощутимо пригорюнился.

   -Печально. Значит, сравнить тебе свои силы не с чем. Но поверь мне...

   -Ага, спасибо, только этого мне не хватало. - Скривилась я. - Да даже если и поверю. Как Магистры мы сами по себе сильнее почти любого мага, теоретически, но будь мы связаны подобно парным колдунам,... нет, это все бред. Я понимаю, что назревай всемирный магический кризис или тотальное уничтожение витара наше рождение было бы оправданным действием со стороны мира, но сейчас я не вижу ни малейшего смысла в этом. Магия в полном почете и развитии, всяких катастроф на горизонте не виднеется. Ну не брать же во внимание Марферна, старикашка хоть и силен, но явно не стоит подобных усилий. Вот среди там гильдии магов, Верховного круга или той же самой Комиссии знают, что мы с тобой родственники?

   -Не могу быть особенно уверен, но мне кажется что знают. При чем в Комиссии, иначе не подняли бы они такого шума со всей этой историей про Магистра Мрака.

   Я довольно кивнула в ответ:

   -Вот. И кокой им тогда смысл отправлять меня в академию? Развивать нашу связь? Которая как ты сам утверждаешь, только сделает нас сильнее и явно устранит малейшую возможность контроля над нами. Это же глупость полнейшая.

   -Ну надо же какая умная. - Окрысился Риан. - Вот только ты, дорогая моя сестренка, забыла: Комиссия понятия не имела, что Акарэя фактически принадлежит мне. А вот Ювентаний это прекрасно знал и именно поэтому практически не пытался воспрепятствовать вынесению именно такого дприговора. Ты же не думала, что он на самом деле ничего не смог бы сделать?

   -Не твое дело о чем я думала. - Риан, можно сказать, потоптался на любимой мозоли. Неудивительно, что мое настроение все уверенней поползло вниз. - А император? Скажешь что он только за появление в своей Империи двух Магистров небывалой силы с взрывными характерами?

   -А с чего бы я спрашивал разрешения у Кальтарна? - Искренне возмутился Вирлан. - Он еще в детстве помешать мне ни в чем не мог, так какой смысл ставить его в известность сейчас? Тем более, что если ему нужно будет он сам все узнает. Но спрашивать его все равно никакого смысла - его ответ не смог бы повлиять на планы нашего дядюшки.

   -Это-то понятно, но.... Неважно. Говори что хочешь, но я во всю эту сказочку не верю. Да - ты Магистр Света, да - я потенциальный Магистр, да - ты запер меня в этом прибежище идиотизма и серости, закончим на этом. Уболтать ты меня смог, убедить - нет. Оставаться тут я не намерена,