Book: Конан и мрачный серый бог



Шон Мур


Конан и мрачный серый бог

Пролог. Шакал Ахерона

В течение девятнадцати столетий Священный Город Нифия стоял незавоеванный. Потенциальных захватчиков останавливали девятидневный переход через засушливые дюны опаляемого солнцем песка. Пеший поход был бы убийственен. Только трижды в истории города случалось, что армии фактически пересекли пустыню, чтобы достигнуть высоких беломраморных стен Нифии и останавливались перед массивными медными воротами. Итог всегда был одинаков — осажденные захватчики, вынуждено отступали, поскольку осада была невозможна в бесплодной пустыне Нифии. Вода и пища находились только в пределах городских стен, где легендарные Семь Фонтанов Ибиса орошали щедрые сады, которые кормили обитателей города.

Сегодня ни пустыня, ни ворота, ни стены из камня не защитили Святой Город.

Ворота лежали искореженные на беломраморных улицах, раздавленные как пергамент в кулаке мрачного бога. Поблизости сотня нифийских элитных воинов растянулись бездыханными; кровь от их ужасных ран залила некогда чистый камень. Следы от окровавленных ботинок и копыт завоевателей Нифии указывали темно-красный след от ворот, ведущий к центру города — к самому большому храму в известном мире.

Незваные гости неслись через улицы как неизбежная волна смерти. Каждое здание было обыскано, каждый человек, женщина и ребенок забиты. Два тысячелетия мира и изоляции сделали доброжелательных нифианцев неспособными к сопротивлению. Ни один не был в состоянии избежать гибели, и стены, которые когда-то защищали их, теперь превратились в тюрьму. В утренней резне несколько сотен безжалостных налетчиков превратили Священный Город в ужасную могилу приблизительно девяти тысяч прихожан Ибиса.

К полудню мучительные крики последних жертв смолкли в тишине.

Единственными звуками были устойчивое гудение огромного тарана против мраморной двери храма, брюзжание мужчин, которые качали это, и резкие команды их лидера. Он сидел гордо на своем коне, его изогнутая улыбка, превращала его лицо в дьявольскую маску. Залитый с бороды до ног запекшейся кровью, с покрасневшими глазами, сверкающими мрачным огнем, он походил больше на демона, чем человека.

Он поднял свое четырехфутовое лезвие эбеновой стали и кричал сердито, требуя немедленно сломать преграду, принеся больше смерти.

Пронзительный звук его жестокого голоса был подобен шакалу, и в минувшие годы, те, кто знал о его делах, прозвали его Шакал Ахерона. Ни один не смел произносить это прозвище в его присутствии — в этом отношении, немногие рисковали вообще заговорить с ним, повинуясь приказам. Действительно, только самые храбрые из мужчин смели смотреть ему в лицо. Шакал убивал из прихоти, если был рассержен тоном голоса или если чувствовал малейшую нехватку уважения.

Его называли Дхаркхан Чёрно-лезвенный, Дхаркхан Черный клинок, именем, которое заполнило сердца людей страхом и ненавистью. Его огромные бицепсы был более толстым, чем ноги сильного человека; его плечи вздымались выше головы высокого человека. И способность Черного клинка внушать ужас была более чем физической, поскольку он являлся Высшим Военачальником Армии Ахерона и братом страшного Ксалтотуна некроманта, чародейство которого превышало колдовство любых двадцати стигийских магов.

Черный клинок ругался и грозил кулаком, скованным бронёй, своим воинам, его голос хлестал как кнут. Солдат остановился, вытирая пропитанную потом бровь и, тем самым сбил с ритма других. Мгновенно голова солдата слетела с плеч в алых брызгах. Пока она катилась вниз по мраморной лестнице, Черный клинок приказал другому занять место мертвеца. Двадцать воинов напрягли мускулы, хрипя и стеная от усилий. Пылающий, зеленый как желчь, нимб окружил темное железо головы тарана. Сам Ксалтотун наполнил металл могущественными силами, способными сломать многие двери. Искры полетели от металла, поскольку он ударил камень, и основа массивной двери задрожала.

— Солнарус! — ревел Черный клинок, стряхивая кровавые капельки со своего меча. — Моя рука несет тебе гибель, трусливый пастух скопления овец Ибиса! Зловещий древний Бог должен быть моим! Его дьявольский смех, отраженный от камней мертвого города, усиливался и заполнял всё и, не затихая, усиливался снова.

За слабеющей мраморной дверью семь нифианцев ждали своей судьбы во внутреннем святилище храма. Шесть из них встали на колени спокойно, каждый обращенный на запад, и медленно пели низкими, музыкальными тонами. Сизые одежды из атласа, простая церемониальная одежда первосвященников Ибиса, покрывали мужчин от их бритых голов до их босых ног. Только их руки указывающие кончиками пальцев вперед были обнажены, босые были и ноги, казалось вдавливающиеся в пол.

Позади них стоял Солнарус, король-жрец Нифии. Его плавная одежда напоминала те, которые носят другие жрецы, но он отбросил назад капюшон. Его кожа и предметы одежды были или белыми или бледно серыми. Солнечный свет, проникая через прозрачную крышу храма, озарял безмятежное лицо короля- жреца белым, невыносимо ярким сиянием.

Солнарус смотрел на солнце, как будто его теплый блеск кормил его. Его кожа была странно бледна для обитателя пустыни. Его лицо и череп были столь же гладкими как у молодого человека, хотя почти столетие прошло, начиная с его рождения — короли-жрецы Нифии, произошедшие от могучих королей, продолжительность жизни которых в три раза превышала обычную.

Проницательные глаза Солнаруса свидетельствовали о вековой мудрости.

Левая радужная оболочка короля-жреца сверкала оттенком синего настолько глубоко, что она конкурировала с лазурью неба. Его правая радужная оболочка мерцала как полированный янтарь. На бледном бесцветном лице короля-жреца, такие глаза резко выделялись.

Как другие священники, Солнарус пел медленно и ритмично. Он поднял свои руки, пока его рукава не опали, обнажая тонкие запястья столь же бледные как алебастр. Он держал полый шар из тонкого кристалла, наполненный прекрасным белым песком.

Он резко оборвал пение.

— Время пришло, — вздохнул Солнарус.

Тогда шесть жрецов поднялись с хрустом в суставах, выпрямляя спину и разгибая колени. Они не казались утомленными, хотя они стояли на коленях и пели с рассвета. Они отбросили свои капюшоны, чтобы показать торжественные лица и сжали руки, повернувшись, чтобы предстать перед королем-жрецом.

— Власть бога в пределах нашей досягаемости, — шептал короткий, пухлый жрец по имени Милвиус. Он пристально подавлено смотрел в центр внутреннего святилища, на единственный объект во всем храме. — Действительно ли это — воля Ибиса, что наши люди раскромсаны в челюстях Шакала? Пять жрецов отступили от дальше Милвиуса, уставившись на него, раскрыв от удивления рты.

— Безумие, — прошептал один из них.

Солнарус нахмурил бровь.

— Возможно это не Ибис, наказывает нас, Милвиус, — произнёс он. Его босые ноги шаркали по полу, пока он шел к объекту внимания Милвиуса. Король-жрец, держа и раскачивая в ладонях свой прозрачный шар песка, мрачно смотрел в лицо Мрачного Серого Бога.

Статуя находилась недвижимой на полу храма в течение двух тысячелетий, единственный артефакт, который связал нифийцев с их могучими предками.

Согласно легенде, бог был искусно вырезан из целого, серебристого жемчуга размером в две человеческих головы. На мраморном полу изваяние располагалось на корточках, подобно жабе, смотрящей на Солнаруса холодными, высеченными глазами.

Король-жрец вздохнул и покачал головой.

— Ах, Милвиус. Я осуждаю тебя не за твои сомнения. Возможно то, что мы охраняли в течение многих столетий, сыграло роль в самом падении Атлантиды.

Зловещий шум заглушил следующие слова. Он донёсся от внешней двери, отзываясь эхом, перезвонами грома, заполнившими всё и разрушившими тишину внутреннего святилища.

Солнарус сдвинул брови, его лоб избороздили морщины.

— Поистине, это может быть Зловещий древний Бог предначертал нашу судьбу, Милвиус. Но мы клялись Ибисом, чтобы защитить это.

Пять жрецов торжественно кивнули, затем пристально и неодобрительно поглядели на Милвиуса.

— Его сила является злой, — сказал один из них.

— Власть Хаоса, — прошептал другой.

— Она проклята.

— Запрещено, — бормотали двое мужчин, качая головами.

Милвиус кротко кивнул, но донёсшийся крушащейся раскалывающийся грохот заставил его подскочить. Он потрясенно стал тереть подбородок дрожащими пальцами.

Окинув задумчивым взглядом статую из жемчуга, он повернулся к входу, чтобы встать перед теми, кто заполонит храм.

— Дверь рушится, Солнарус! — дрожа, шептал он.

— Спокойно, Милвиус, — произнёс король-жрец тоном, обволакивающим как бальзам, успокаивающим обнажённые нервы слушающих. Он опустил глаза, глядя на сферу, удерживаемую в руках. — Мы знаем, что Черного клинка ожидает судьба, намного худшая, чем наша. Его собственный меч должен уничтожить его; он больше не сможет сокрушать города, такие как наш, растаптывая своими сапогами. Наша жертва породит ветер, обращаемый в ураган, и тот ветер предназначен развеять тучи Ахерона прежде, чем они затенят наш мир в неправедной темноте — Если мы преуспеваем, — Милвиус дрожал. — И если мы не можем препятствовать тому, чтобы он захватил это, — он указал на статую. — Кто остановит его тогда.

Брови Солнаруса вновь нахмурились.

— Никто, Милвиус. Мы — последняя линия защиты, — он уныло сделал паузу. — И знайте это: никакой жрец, никакой волшебник, возможно даже всемогущие боги, не в силах уничтожить то, что представляет собой мощь Зловещего древнего Бога. Древние боги зла наполнили его своей силой. Если бы атланты не вырвали его от их древних противников прежде, чем это могло быть использовано, мир уже тогда стал бы подобен гноящемуся аду.

— Они должны были разрушить это, — сказал Милвиус. Он вздрогнул, когда таран обрушил очередной оглушительный удар на дверь.

— Никакой нормальный человек не попытался бы сделать так, даже если он мог. Вы прочитали стихи в Одиннадцатой древней рукописи Эйбона: «Никто, ни человек, ни женщина, не может вредить этому, ни любая вещь мира не нанесёт этому вреда. И если попытаться избавить мир от этого, древние боги возродятся заново, и их древнее зло снова поглотит и затмит земли».

Солнарус покачал головой.

— Эти и подобные мысли часто посещали меня со дня, когда я стал хранителем Зловещего древнего Бога. Знайте, я не раз обдумывал их значение.

Крушение щебня заглушало слова короля-жреца и демонический смех Черного клинка прокатился в залах.

Глаза Милвиуса в ужасе расширились.

— Шакал прибыл! Пот катился, падая с носа и капая на одежды.

Черный клинок въехал в просторный храм, ревя как разъяренный гигант.

Следуя его приказу, ни один из воинов не следовал слишком близко. Он ворвался во внутреннее святилище и резко остановился, топот копыт, отражался как трепет каменного сердца.

Солнарус вышел вперед, твёрдо сжимая в руках стеклянную сферу. Его лицо было гладким, сухим и безмятежным как всегда. Он слабо улыбнулся Черному клинку.

— Солнарус, — военачальник Ахерона торжествующе глумился. — Становись на колени перед своим властелином, хнычущий ягнёнок Ибиса! Долго мое лезвие жаждало твоей крови.

— Ты зашел слишком далеко на сей раз, и тем обрек себя на поражение. Ты должен был придти вместе со своим братом! Поистине, без темных искусств Ксалтотуна, вы, возможно, не пересекли пустыню или не сокрушили ворота Нифии. Нет, Шакал! Никогда снова твоё лезвие не заберёт жизни невинных.

Смеясь, Черный клинок приблизился с проворством, которое должно было быть невозможным для такого гиганта. Он шагал к неподвижно стоявшему Солнарусу. Другие жрецы, как Милвиус, остались рядом с Солнарусом, нервно следя за залитым кровью, четырехфутовым ятаганом Черного клинка.

Ахеронец отвёл свои руки назад, затем взмахнул лезвием, нанося смертельные удары. Головы двух жрецов Нифии покатились по мраморному полу, из рассечённых шей струей била кровь. Трое других пали убитыми прежде, чем оставшиеся в живых могли даже шелохнуться. Шакал, поражая снова, прервал испуганный вопль Милвиуса, заставляя замолчать. Заостренная сталь проникла через ребра маленького жреца, рассекая его спинной хребет, и разрушая лопатки, разделив туловище пополам.

Черный клинок, вспоров верхнюю половину трупа, и найдя сердце, нанизал его на наконечник ятагана. Усмехаясь злобно в лицо Солнаруса, он поднёс блестящий орган к зубам и оторвал капающий кусок. Облизывая губы, он обильно харкнул кровью в лицо короля-жреца.

— Старик, — рычал он, продолжая жевать. — Теперь, когда Зловещий древний Бог — мой, я получу всё, что в моей досягаемости. Мои армии будут нестись через землю в великолепном потоке крови. Кулак могущественного Ахерона скоро захватит весь мир и заставит замолчать таких хныкающих патетических слабаков как ты.

Он сглотнул и шумно рыгнул. Солнарус не ответил. Кровь от убитых жрецов начала впитываться в низ его забрызганной одежды, но он стоял невозмутимо, не сводя пристального взгляда с лица Черного клинка. Только глаза короля-жреца выдавали эмоцию, его синий глаз, мерцающий как лед, его оранжевый глаз, пылающий как горячие тлеющие угли.

Черный клинок сделал выпад без предупреждения. Его меч полетел через воздух как поразительная змея. Солнарус поднял свою сферу на путь лезвия. Её хрупкая структура разрушилась в брызгах песка. Необузданное жало меча Черного клинка вонзилось в шею короля-жреца, отсекая его голову. Тело упало вперед, но из шеи, откуда кровь должна была бить струей, высыпался только песок. Голова приземлилась вертикально, ее глаза поднялись вверх, чтобы смотреть вызывающе на удивленного Шакала.

— Это конец, Шакал, — насмешливый голос Солнаруса повторил ухмылку его кривящихся губ. — Ты разбил Сферу Душ…, каждое зерно песка — душа, невинная жизнь, взятая твоим околдованным лезвием. Ад ждет тебя, Шакала Ахерона.

Ревущий со скотской яростью, Черный клинок начал топтать и крушить череп короля-жреца кованым сапогом, превращая в груду костей и песка. Он сыпал проклятия и испускал вопли, продолжая растаптывать труп священника- короля, превращая в бесформенную груду, не имевшую никакого сходства с человеком. Два стремительно сделанных шага приблизили на досягаемость руки статую жемчуга, которой он жаждал обладать.

Внезапно жестокий ветер завыл в храме. Свет от прозрачной крыши, испускаемый солнцем, иссяк. Сверху, доносившиеся сверху слабое постукивание походило на дождь, и вопли солдат Черного клинка, вторили этому, отражаясь в храме. Как раз когда ахеронец злорадствовал, радуясь своей добыче, крики солдат сменились приглушенным шепотом и стихли.

Шакал поднял статую из полированного жемчуга высоко в воздух.

— Зловещий древний Бог — мой! Дикий рёв Черного клинка совпал с треском обрушением раскалывающейся крыши. Крыша, треснувшая от веса нагромождённого песка, засыпала наивного колдуна с мечом черепками, хороня его в песчаной могиле. Его предсмертный вопль затих в круговороте, вопящем шторме песка, охватившим затем всё — храм, мраморные стены, здания.


***


В течение двадцати трех дней ветер неуклонно бушевал, погружая Священный Город Нифия в истинное море песка. Никакая высокая башня или медный шпиль не были видимы.

Так великий город Нифия исчез, укрывшись более чем на три тысячи лет, потерянный, лежащий ниже пустынных дюн того, что однажды станет восточной пустыней Шема… скрытый, но не забытый. В течение одного дня, воющие ветры откроют погребённую в песке тайну, и люди еще раз будут искать Зловещего древнего Бога.



1. «Убежище»

Не отличающаяся особо от большинства таверн Мессантии, «Убежище», располагалась в городских предместьях среди группы неряшливых зданий в конце Торговой Улицы, которая вела к самой крупной гавани в столице Аргоса. Идущая к гавани улица была широка, вымощенная камнем, находящаяся в хорошем состоянии за счёт налогов короля Мило. Но, как и любая другая, проходя через крупнейший портовый город в любом из Хайборийских королевств, она заворачивалась, крутилась, ветвилась, и прервалась канавами на пути, и свелась к узкой грязной тропке, ничем не проложенной, с мусором, пересекаемой только плотной популяцией крыс. Здесь её местные жители назвали Переулком Пирата, а для тех, кто шагал по ней, были менее приученными к уличной грязи, чем к деревянной палубе.

Они были морскими авантюристами: коренастые аргосцы, со скудными желтовато-коричневыми волосами; зингарцы с болезненно-бледной кожей и смуглые чернобородые шемиты.

Они собирались в тусклоосвещенных, деревянных стенах «Убежища» как моллюски на корпусе. Шестеро самых смелых мессантийских контрабандистов пировали окороками жареной баранины, запивая свою жирную трапезу глотками темного пива. Наблюдая за смуглым головорезом кофийцем с хищным пристальным взглядом, поглаживающим толстые черные усы, потный капитан шемит захватил запястье и начал борьбу на руках с конкурентом зингарцем, в то время как украшенный шрамами, татуированный немедиец принимал пари от членов команды соперников.

Конечно, питье и азартная игра были всего лишь двумя из многих недостатков, в которых участвовали разномастные посетители «Убежища».

Полураздетые распутные девки из дюжины земель перемещались среди толпы, вызывающе раскачивая обнаженными бедрами, поскольку они служили пиву, вину, и своими двигающимися телесами — посетителям. Их чувственные тела притягивали многие взгляды, хотя по большей части, их лица были безразличными с уставшими взглядами. Таверна привлекла тех мужчин, которые предпочли грубых, крепких проституток. Конечно, никакая обладающая чувством собственного достоинства дама не прошла бы даже около места с репутацией «Убежища».

Даже при посещении темницы трудно было найти столько негодяев, собранных вместе. Несмотря на кажущуюся непринужденность многих толпящихся жуликов, они были серьёзными противниками в море, но «Безбилетник» был нейтральным местом. Здесь они веселились, пили, заключали пари, и распутничали, планировали дальнейшие грабежи.

Толпа сегодня вечером была более внушительной, чем обычно, поскольку команда печально известного «Ястреба» оказалась на берегу после нескольких месяцев в море. Ее капитан был пиратом, чье имя проклинал и боялся каждый купец, осуществляющий морскую торговлю. За самым большим столом «Убежища» сидел Конан, этот печально известный авантюрист, черноволосый синеглазый гигант с ледяных холмов Киммерии. Его команда — разномастная группа злодейской внешности — окружила его, хохоча с вожделением, когда первый помощник «Ястреба», закончил лирические непристойности.

— Кром, Рулвио, самая изощрённая проститутка покраснела бы от твоих шуток! — Конан заржал, хлопая с силой, подобной медвежьей, аргосца по спине.

Пенистое пиво аргосца выплеснулось из кожаного меха Рулвио на его волосатую грудь и пропитало его мешковатые шелковистые брюки. Первый помощник не заметил пролития, осушив оставшееся пиво одним огромным глотком и оглушительно рыгнув. Конан потребовал ещё пива. Он отклонился назад и игриво хлопнул по привлекательной заднице Рубинии, самой миловидной распутной девки из обслуги «Убежища». Она захихикала и игриво уклонилась, колыхание ее бедер и незначительное одеяние, заставили каждого находящегося поблизости мужчину повернуть голову. Глаза Конана стали похожи на волчьи, и он проглотил следующую кружку крепкого пива.

— Так, капитан, — грохотал Рулвио, — Ты говоришь, что мы награбили достаточно для двух недель распутств в Мессантии? — Да, — подтвердил Конан, — «Ястреб» нуждается в ремонте так или иначе, и эта группа пьяниц, — он кивнул на своих промокших членов команды, — Не подходят для любой задачи, парусной гонки или грабежа. И после вечернего золотого дна, парни заслужили хорошего дебоша.

— У меня хватит ума плавать в море пива самостоятельно, — хихикал Рулвио.

— Давайте сначала обсудим важный и весьма секретный вопрос, — добавил Конан.

Он кивнул на тени в дыму противоположного конца «Убежища».

Многие из команды «Ястреба» начали свой дебош всерьез. Одна группа играла в кости, у немногих сидели распутные девки на коленях, в то время как прочие направились к другим посетителям, услышать новости, и обменяться лживыми байками о своих приключениях. Конан и Рулвио, удовлетворенные увиденным, отошли к одному из многих плохо освещенных укромных уголков в запущенном интерьере «Убежища».

— Белл покровительствует вору, тратящему свою добычу, а? — спросил Рулвио. Его глупая ухмылка показала зубы столь же изогнутые как его нос, который был сломан больше раз, чем он мог помнить.

Конан поднял густую бровь.

— Если это так, Белл отдаёт предпочтение морским собакам более чем ты, Рулвио! Синие глаза Киммерийца горели осмысленно, как будто его разум еще не был омрачен аргосским пивом. Он понизил свой голос и наклонился ближе к золотому обручу, который свисал с загорелого уха Рулвио.

— Мне необходимо отдать некоторый накопившийся долг, мой друг. Ты оттолкнул меня на палубе и получил стрелу в ногу, предназначенную для меня, несколько лет назад, когда зингарская галера почти догнала нас. Из-за этого я в долгу перед тобой.

Рулвио пожал плечами.

— Если бы тебя убили тогда зингарские свиньи, наседавшие на нас, вся наша команда, разорванная, давно бы гнила в животе Дагона. Ха! Так что нет никаких долгов между нами, Конан. Я клянусь, Борус до тебя, и Гонзаго перед ним, ни один не мог быть капитаном, достойнее тебя.

Конан принял комплимент в тишине. Он требовал много от своей команды, но и вознаграждал их справедливыми долями с каждого трофея. Однако долг крови не мог быть улажен так легко. И для успеха задуманного, он нуждался в помощи такого надёжного и крепкого воина как Рулвио.

Бровь аргоссца изогнулась.

— Пиво притупило мой разум, Конан, но я вижу твой ещё сильнее. Почему мы находимся здесь, на берегу в законопослушном городе, а не на Барахских Островах, где приветствуются такие псы как мы! — Клянись Беллом, что не разгласишь то, что я собираюсь сказать тебе! Рулвио исполнил это, и его налитые кровью глаза встретились с мрачным пристальным взглядом Конана.

Киммериец достал из жилета свернутый пергамент, обёрнутый в тонкую кожу. Он положил это на стол, расправляя легкими ударами кулака.

— Я нашел это в плаще, на борту того небольшого зингарского судна, которое мы обогнали сегодня.

— Хорошо, по крайней мере, ты нашел кое-что, что парни не потратят сегодня вечером, — печально констатировал Рулвио. — Только Беллу известно, что мы будем жадно пить с полученной прибыли от той экспедиции под восходящим солнцем. Я не буду ворчать о грузе, но я был бы весьма рад поймать свинью, скрывшуюся в ялике с ларцом драгоценностей.

Конан не внял жалобам первого помощника.

— Мы не могли осуществить преследование, проклятый ветер покинул нас, и тот дурак Ворало погнавшись за ними в нашей лодке, привёл в итоге себя и трех парней к смерти! Память потопила огонь гнева в глазах Конана, «Ястреб» в конечном счете догнал дрейфующую лодку Ворало с мертвецами, но их убийца убежал, по- видимому, укрывшись поблизости в Мессантии. Горло каждого человека было разрезано в длину глубоко, вертикально, их раны отличались от всех тех, что ранее видел Конан. Он сжал губы, затем посмотрел через стол на Рулвио.

— Но мы можем все же извлечь пользу от того набега. Ты слышал легенды о Медном Городе? Рулвио фыркнул.

— Да. Хотя я не дурак, чтобы верить им. В каждом незначительном городишке отсюда до Турана, есть жулики, распродающие карты в Медный Город. Я не сомневаюсь, что ты нашел такую подделку — они распространены как вши в бороде нищего! — Может и так, — согласился Конан, нахмурившись. Будучи в молодости наивней, он истратил впустую много денег на ложные карты сокровищ. — Но этот свиток отличается, никогда не считай меня за глупца! В моих странствиях я немного узнал о древних знаниях и рунах. Карта имеет надписи…

Он сделал паузу, поскольку Рубиния принесла огромный глиняный кувшин, поддерживая его локтем.

Взгляд Рулвио переместился прочь от Конана. Он задержался на полной груди Рубинии, которая напрягалась в ее тунике из тонкой ткани с низким вырезом, поскольку она склонялась над их столом, чтобы снова наполнить их чаши пивом. Когда она закончила, пристальный взгляд аргоссца последовал за нею.

— Забудьте эти безумные поиски разрушенного Медного Города, капитан! Почему бы не проводить вечера, пьянствуя с нами и встречая приход ночи в постели с безотказными особами до того, как Ястреб будет готов плыть снова? Мы волки моря, и в море мы охотимся, а не в пыльных утробах древних руин и развалин, не имеющих выхода к морю.

— Ты говоришь как всегда мудро, Рулвио. Конечно, распутная девка отвлечет от этой карты какое-то время. Но я считаю стоящим провести неделю или две, отправляясь в пустыню Шема, куда эти письма помещают город. Сопровождай меня, если хочешь. Я пойду и один, если ты предпочтешь оставаться здесь, возможно, будет лучше сделать так, или парни могут навлечь на себя слишком большие неприятности.

— Наши парни? — Рулвио мигнул. — Да поскольку ведь такие честные товарищи будут, конечно, повиноваться каждому местному закону и соблюдать каждый ветхий обычай.

Он указал на группу громко считающих, нетрезвых жуликов, которые прекратили игру в кости и начали обмениваться ударами.

— Фензини, ты тупица! — прокричал Рулвио. — Используйте подточенные кости в играх с честным народом, а не со своими шебутными помощниками! Он повернулся к Конану, неодобрительно ворча.

— Я должен прервать это прежде, чем кто-то разобьет череп.

Он хрустнул своими суставами, поднимаясь с деревянной корзины, которая заменяла ему лавку, и направился к ссорящимся.

Конан покачал головой, хотя был не слишком удивлен отсутствием энтузиазма Рулвио по поводу отправки в Шем. Однако киммериец лично собирался увидеть, могла ли карта открыть хранилище сокровища, которое в течение многих столетий ускользнуло от охотников за драгоценностями. Много раз он единолично захватил запасы богатства, самое существование которого насмехалось над другими. И он знал хорошо, что несколько ночей кутежа закончатся неизбежно. После месяцев в море, он радовался поездке через пышную винную страну Шема. Если он станет богатым там, то сможет передать «Ястреба» Рулвио и жить как король, воздерживаясь от образа жизни флибустьера, бывало голодающего ни одну неделю, но и последующие.

Он поместил пергамент в жилет и взял чашу пива и стал пить, пока не допил до дна. Усмехаясь, он поднялся и приблизился к толпе дерущихся, нанося удары кулаком, пиная пиратов, в драке, охватившей всю таверну. Он отклонился от летящего глиняного кувшина, избежал плохо нанесенного удара, и начал вытягивать своих опьяненных парней один за другим из путаницы крутящихся членов.

2. Ножи из темноты

Через тонкую завесу облаков лунный свет мерцал на слегка колеблющихся водах, мягко колышущихся в доках Мессантии. Столица Аргоса, признаваемая королевой морских портов Хайбории всеми, кроме конкурента Зингары, спокойно спала под одеялом ночи.

В темноте между заходом луны и восходом солнца, даже самые выносливые кутилы храпели в койках или растянувшись на булыжниках переулков. Многие валялись лицом вниз на грязных этажах гостиниц или таверн.

Несмотря на обветшавшие здания, Мессантия наслаждалась репутацией самого безопасного среди городов. Сознательные часовые равномерно патрулировали даже самые темные из улиц. Одинокая женщина могла шагать улицами Мессантии без боязни даже ночью. Конечно, такая безопасность имела свою цену, поскольку по законам короля Мило взыскивали серьезные штрафы с тех, кто нарушил комендантский час города.

Сложная система правосудия Мессантии никогда не приветствовала тех, кто передвигался по улицам в запрещённое время или не обладал установленными документами. Несомненно, некоторые инициативные часовые принимали деньги вместо документов. Kорало, заступивший на дежурство, был таким человеком.

Его хорошо сотканный серебряно-синий плащ указывал на его статус командующего юго-восточного квартала города. Через четырнадцать лет лояльной службы он собрал больше богатства, чем многие торговцы Мессантии заработали за целую жизнь. Он также приобрел вкус к дорогим Киросским винам, огромный игорный долг, и аппетиты к экзотическим удовольствиям плоти, стоящим намного больше, чем самое редкое вино. Независимо от того, сколько золота он собирал, оно стремительно уменьшалось, растекаясь между его жирными пальцами. Голова Kорало и живот все еще болели от излишков прошлой ночи. Его настроение было столь же противно, как привкус во рту, поскольку он вёл своих троих мужчин в обычном патруле по территории, известной как Причал Контрабандиста. Это был самый юго-восточным из портов города, в районе, самым отдалённым от центра Мессантии.

Суда, перевозя разнообразные и часто нелегальные товары, пришвартовывались в юго-восточном порту, где они надеялись избежать внимания трудолюбивых сборщиков налогов Мило. В обычный день пирс был рассадником активной деятельности, но в это время суток, как знал Kорало, спят даже контрабандисты. Соответственно он удивленно смотрел, как маленькая лодка приблизилась к концу темного пирса с одинокой фигурой, гребущий быстро, но украдкой. Командующий ожидал в тени на далеком конце пирса, задаваясь вопросом, почему этот человек так очевидно нарушал законы Мессантии.

Никаким судам не разрешено приставать к берегу ночью, и без присутствия мессантийских сопровождающих. И тут Kорало заметил окованный ларец в лодке.

Kорало сразу забыл свои боли, поскольку наблюдаемое выдавало привычку подобным образом смело провозить контрабандой самую драгоценную добычу в Мессантию.

Это был шанс фортуны, возможность, которою ожидал Kорало: заплатить свои игорные долги и удалиться, купаясь в роскоши. Его подчиненные, которых он тщательно подбирал из-за комбинации грубой силы и плачевной глупости, никогда не поняли бы, что "конфискованный" ларец никогда не попал бы на склады короля Мило. Видения плавного вина и покорных, достигших полового созревания красоток заполнили мысли Kорало, когда лодка мягко причалила к деревянному пирсу.

Незнакомец с трудом выбрался из лодки. Он был высок, одет в широкую тёмно-синюю мантию, унылый цвет которой сливался с темной ночью. Капюшон скрывал его лицо, его шаги были подобны шепоту. У него был тканевой мешочек, притороченный к опоясывающему простому веревочному поясу, связанному узлом на талии, но никаких других предметов, особенно оружия, не было заметно.

Kорало улыбнулся. Это было бы легко. Как его часовые, командующий носил обитую бронзой кожаную безрукавку и шлем, более чем достаточные для защиты от острия ножа или края меча. Незнакомец тщательно рассмотрел длину пирса, затем открыл ларец ключом, висящим на шейном шнуре. Он стал всматриваться внутрь и остолбенел, как будто удивленный содержанием. Проклиная тихо, он захватил ларец, пихнул его в воду, и направился к улице по булыжнику. Быстрые шаги незнакомца несли его прямо к темному переулку, где часовые ждали.

Глаза Kорало хищно сузились до разрезов. Он вынул свою саблю из хорошо смазанных ножен и зашептал указания воинам. Два часовых подняли свои арбалеты, лунный свет обеспечивал им достаточную видимость. Один человек вытянул свой палаш и проследовал за командующим.

— Остановитесь! — пролаял Kорало, поднимая лезвие. — По приказу короля Мило! — продолжал он, слегка опуская саблю.

Тонкая, шестиконечная металлическая звезда выросла на запястье его руки с саблей. Если бы странный предмет отклонился бы немного в сторону, она ударила бы его ниже подбородка. Незнакомец взмахнул своей рукой снова. Кровь хлынула из горла патрульного, стоящего около Kорало; человек согнулся к своим коленям и умер с отвратительным бульканьем. Два остающихся патрульных мчались из переулка, направляя свои арбалеты на незнакомца. Один стрелок из арбалета умер прежде, чем мог разрядить свое оружие — острая как бритва часть стали проникла в его глаз и застряла глубоко в мозге. Другой успел запустить свой болт и изумленно проклинал, увидев, как рука незнакомца жестко и резко отбила стрелу, загремевшую о камни. Спустя мгновение, патрульный также был мертв.



Kорало отступил в переулок. Одетый в тёмно-синее человек бросился вперед и схватил брошенный арбалет. Одним стройным движением он зарядил оружие и выстрелил в бегущего Kорало, который зашатался и безмолвно упал. Болт проник в его череп и убил мгновенно. Его колючий, кровавый наконечник высовывался между остекленевшими глазами Kорало. Методично незнакомец обходил от человека к человеку и проверил у каждого пульс. Он прямым выстрелом запустил один болт в сердце постового, находящегося поодаль. В следующее мгновение он выпустил другой в глаз Kорало. Во время этих действий заносчивое лицо под темным капюшоном не выражало ни удовольствия, ни отвращения. Губы не кривились в гримасе, когда незнакомец извлекал свое маленькое, но смертельное оружие из тела убитого. Он не вздрагивал, когда раскалывал череп одного арбалетчика саблей, вырывая застрявшую стальную звезду. Плоть тел все еще сохраняла тепло, когда незнакомец сваливал трупы в гавань. Он действовал стремительно и эффективно, не тратя впустую времени или усилия на перерывы, вытирания лба или восстановление дыхания.

Действительно, Тодж-аккхариец не достиг бы своего положения и статуса в иерархии Мастера Убийц в Замбуле, если бы напрасно тратил время и усилия. И если мертвецы могли бы говорить, приблизительно две тысячи засвидетельствовали бы скорость и жестокость Тоджа. И сегодня вечером он двигался с даже большей скоростью, чем обычно. Он опаздывал на тайное совещание Нефрита. Обычно характер Тоджа был столь же невозмутим, как спокойное море, но в настоящее время он был почти раздражен. Слуги короля Мило стоили ему драгоценного времени, и Нефрит ждал. Если бы Тодж не бы настолько нетерпелив в ожидании встречи с Нефритом, он услышал бы затаившихся сторожевых псов раньше, и раньше отделался бы от них. Тодж предпочитал избегать обычных убийств в затылок, но один живой стражник, возможно, призвал бы еще сто, вызвав дальнейшую задержку Тоджа. Даже Глава замбулийских Убийц не смел заставлять Нефрит ждать слишком долго. Встреча была устроена связником, после того как Тодж приобрел то, за что Нефрит заплатит дорого. Той оплатой было бы оружие в форме Красной Гадюки, которое Тодж долго искал. Кинжал, как говорили, был создан из рога демона-змеи со смертельными заклятиями, произнесёнными Провидцами горы Иймша, колдунами повелителями страшного Черного Круга. Силы кинжала превратили бы Тоджа в самого опаснейшего убийцу, которого будет когда-либо знать история.

Тодж последовал через лабиринт темных переулков и ветхих зданий. Когда он приблизился к центру кварталов в районе складов Мессантии, его хорошо развитая интуиция предупредила, что скрытые глаза наблюдали за его подходом.

Он ожидал этого. Повернув на перекрёстке, он затем последовал по узкому грязному переулку между рушащимися стенами. Неприметная дверь маленького неряшливого здания открылась, когда он приблизился к ней. Не имеющие порога деревянные ступени вели вниз в темное чрево здания. Он проглотил сухой комок, появившейся в горле, глубоко вздохнул, и начал спуск. Слабый лунный свет не достигал ступеней. Тодж не был удивлен. Воры и убийцы любого статуса знали это. Нефрит проводил встречи только под покровом темноты. Никто живой не видел лицо Нефрита, или никто не мог рассказать об этом. Нефрит был осторожен, эта особенность была понятной, он один обладал большим количеством богатства, чем у многих хайборийских королей, и господствовал над странной империей, охватившей дюжину королевств, от Аквилонии до Зингары.

Тодж услышал контрольный щелчок из-под его ботинка. Ступени исчезли, превращая лестницу в крутой скат. Проворство убийцы позволило удержаться на ногах, но его подошвы скользили по скользкому дереву, и он старался сохранить равновесие. Несколько мгновений спустя, он достиг конца ската и упал на пол.

Продолжая катиться по инерции, он сконцентрировался, проворно вскочил на ноги, при этом плоская рукоятка метательного ножа броском выдвинулась из ножен на запястье в его левую ладонь. Это был один из пяти таких ножей, скрытых на теле. Его правая рука сжимала несколько шестиконечных метательных звёзд (шурикенов), все еще запятнанных кровью стражников.

— Ashhadu salib muhadana, — прозвучал трудноразличаемый тихий голос или немного искаженный, хотя его тон был строгим и авторитетным.

— Нефрит? — Тодж запнулся, быстро возвращая самообладание. — Ashhadu la muhadan ilaha salib. Он перешёл на жаргон, известный только среди воров и убийц избранных гильдий. Как правило, он использовал бы меньше слов и заменил бы скрытыми жестами головы, глаз, пальцев и рук. Однако в темноте, Тодж должен был ограничить себя разговорной формой жаргона.

— Ты не будешь нуждаться в своем оружии здесь, Тодж, — в голосе Нефрита чувствовалась издёвка.

Неловкая тишина последовала за этим предостережением прежде, чем слова были произнесены… на сей раз без юмора.

— Ты должен был прибыть в сумерках, majnun. Тодж напрягся в оскорблении.

— Неприятность на рейсе, Нефрит. Барахское пиратское судно «Ястреб» обогнало мое судно и потопило его за несколько лиг от Гавани Хорота. Я сбежал, отвязав лодку, но вынужден был грести к Причалу Контрабандиста. «Ястреб», к счастью, не преследовал меня но четыре глупых стражника Милоса также задержали мое прибытие.

Он переместил руку на рукоять метательного ножа. Несмотря на гарантию Нефрита, он никогда не выпускал оружие из рук.

— Слухи о твоём столкновении с Kорало, монеты которого теперь не будут тратиться за моими столами игр и домами удовольствия, уже достигли меня.

Независимо от того, ты принес это? — Да, — солгал Тодж, и с раздражением отметил, что ладони начали потеть. — Я скажу Вам, где это скрыто, после того, как Вы дадите мне Красную Гадюку.

— Я вижу, — медленно произнёс Нефрит. — твоя нехватка доверия приводит в уныние меня, Тодж. Такое поведение не в чести среди воров, или убийцы… так? Тодж прикусил свой язык. Значит, Нефрит знает, что он потерял карту? Нет, неужели… его шпионы, возможно, предугадали это. Однако он проклинал свою глупость. Он решил заплатить зингарскому торговцу за морской проход к Мессантии, считая это более безопасным и более быстрым, чем поездку через находящегося во власти банд Шема. Ларец был приманкой, он скрыл карту Медного Города в складках грязного плаща, брошенного под его койку при продолжительном рейсе. Но в темноте, удивленный внезапным нападением «Ястреба», он схватил не тот плащ. Положив его водонепроницаемый ларец, он оставил судно после убийства нескольких членов команды, вставших на пути.

Однако Нефрит, по всей видимости, не мог обнаружить его ошибку. Однако если за Тоджем наблюдали, начиная с его прибытия на пирс шпионы Нефрита, возможно, они видели, что он пихнул ларец в воду. Тогда они, наверно, нырнули и нашли предмет пустым, но Тодж должен был рискнуть. Неловкая тишина прошла. Нефрит продолжил: — Ты и твои убийцы испортили нашу профессию, Тодж. Вы не намного лучше, чем лживые торговцы дурманом, убивающие даже свои семьи за деньги.

— Вы и ваши воры крадете золото или драгоценности — это простые безделушки. Мои убийцы и я крадем жизнь… и для человека, разве жизнь не самое драгоценное сокровище, которым он обладает? Нефрит засмеялся резко и раздражённо.

— Ты являешься мерзкими, Тодж, но я нуждаюсь в тебе. Я не знаю никого, кто обладает твоим навыком при убийстве и испытывает недостаток в любом клочке совести. Именно поэтому я даю тебе шанс жить.

Пока это произносилось, Тодж ощутил острое жало, как у осы, на его бедре.

Не отклоняясь и готовя ножи, он решил, что темнота зачастую лучший, из его окружающих союзников, специально для данного случая.

— Это произвол, Нефрит? Как Вы смеете! — Тодж, ты осмелился прибыть сюда без карты в руке и потребовать заколдованный кинжал, который я украл из хранилищ подземелий Храма Сета в Луксоре. Да, у меня есть Красная Гадюка. Теперь я должен знать… Ты изучали карту главарь? — Рассмотрел немного, — ответил убийца, надеясь повысить себе цену, его спокойный голос не соответствовал возрастающему беспокойству. Нефрит нанял его, чтобы убить владельца карты иранистанского главу гильдии воров в Аньшане. Глупец упрямо отказался отдать карту и умер. Конечно, когда Тодж забрал карту из одежды убитого главы гильдии и сбежал из Аньшаня, он поглядел на диаграмму, грубо оттиснутую на пергаменте. Однако Тодж был специалистом по смерти, а не в переводе с неразборчивого чужеземного.

— Карта находится в руках Конана, — резко прервал Нефрит. — Киммериец теперь руководит барахским «Ястребом». Фактически он планирует следовать по карте в Медный Город на следующий день. Возможно, тебе столь не повезло избежать его пиратов и их ножей.

Тодж сильно вспотел, теряя самообладание.

— Как так, Нефрит? Металл загремел на каменном полу близко к ногам Тоджа.

— Возьмите Красную Гадюку, Тожд. Это твоё! — Но… — Тодж замешкался, затем восстановил самообладание. — Ах! Я должен убить этим Конана и достать карту. Конечно. Я клянусь, что это должно быть сделано… до восхода солнца! — Так скоро, Тодж? Я думаю, нет. Ты видишь, я знаю кое-что о невероятных деяниях Конана, хотя наши пути никогда не пересекались. Только он один обладает непревзойденной силой киммерийского дьявола, и легендарной удачей, помогающей фактически достичь Медного Города и достать то, что лежало скрытое там, в течение очень многих столетий. Чтобы ты не думал рисковать непосредственно, знай, там написано, что страшное проклятие ждет посещающих тот город. Любой, кто вступает туда — падет жертвой медленной, иссушающей болезни, для которой не существует никакого лечения. Таким образом, ты должен ждать Конана вне города. Тогда если он принесет добычу, избавься от него и принеси её мне.

— Изобретательный план, Нефрит. Я последую за ним тогда в Медный Город.

Только скажите мне, где он квартирует этой ночью, и я буду его поджидать.

— В восточном квартале. Таверна «Убежище», где жулики его рода имеют привычку тратить свою добычу. И не думай, что ты можешь обмануть меня, Тодж.

Если Конан потерпит неудачу, я ничего не теряю. Ты, с другой стороны, можешь потерять все. Поскольку, если ты уедешь и не вернешься со статуей из жемчуга, лежащей погребённой в Медном Городе, ты умрешь! Холодный волны страха пробежали по венам Тоджа. Усилием воли он выровнял свой голос, так, чтобы его язык не выдавал его внутренних чувств.

— Что это означает, Нефрит? Яд? Смех прозвучал снова, резкий и жестокий.

— Простой вор отравляет Повелителя Убийц? Неплохая шутка, будь это так.

Но также и бесполезная. Твой Золотой нектар Лотоса победил бы любой яд, который даже я мог найти. Нет, жало, которое ты чувствовал, прибыло из крошечных челюстей kalb жука королевы. Она — один из Вашего вида, своего рода убийца, хотя не столь быстра, как печально известный Тодж. И она является крошечной, не больше чем остриё швейной иглы. Она уже проникла через твою плоть и ползает вдоль костей, ища сердце. Пища внутри твоего тела откормит ее, поскольку она питается твоими внутренностями. Знай, kalb Королева строит свое гнездо в сердце ее хозяина. Там она отложит много яиц, и множество ее потомство выведется. Это потомство сначала будет крошечным. Но они появятся… голодные.

Когда ты принесешь статую мне, я скажу тебе, как помешать kalb королеве построить ее гнездо. Только у меня есть знание, которое может спасти тебя от этой медленной, агонизирующей гибели.

Самообладание покинуло Тоджа, вытесненное липким страхом.

— Как я узнаю, что Вы сдержите свое слово, Нефрит? Почему должен я приносить статую, если являюсь мертвецом независимо от того, что сделаю? — Ах, Тодж, ты неправильно понимаешь. Я не дал тебе свое слово, мы оба знаем, обещания вора незначительнее, чем дым на ветру. Ты думаешь, что мое предложение не лучше чем определенная смерть? Следующей полной луной kalb королева достигнет твоего сердца и прорвёт его. Ты вынесешь страдание, которое продлится в течение многих недель перед созреванием яиц. Когда kalb жуки будут расти, ты будешь корчиться от мучений, настолько страшных, что станешь просить о смерти. Только я могу спасти тебя от этой судьбы. Нет, Тодж, я знаю тебя слишком хорошо. Ты сделаешь, как я говорю — не для меня, но для себя непосредственно.

Тодж что-то пробормотал, его лицо покраснело.

— Это будет трудно, — продолжил Нефрит. — Другие могут попытаться остановить Конана… другие с силами, которые могут обойти даже твои бесполезные искусства, если они, достигнут жемчужной статуи первыми. Мы не единственные, кто знает, что Медный Город был найден. Мои шпионы принесли новости, которые беспокоят меня. Если эти другие будут угрожать Конану, уничтожь их! И убедись, что киммериец преуспевает, чтобы те другие не закончили то, что начал kalb жук.

Голос Тоджа лихорадочно дрожал.

— Что другие, Нефрит? Я должен знать все. И скажите мне тайну kalb жука теперь! Я клянусь, что никогда снова не попытаюсь обмануть Вас! Что это? Скажите мне сейчас, или я отказываюсь пойти! Единственным ответом на просьбу Тоджа была тишина. Несколько мгновений спустя, первый луч рассвета полз вниз по лестнице и осветил маленькую, круглую палату. Голос Тоджа отозвался эхом от не имеющих окон стен из серого кирпича. Комната была пуста, кроме убийцы и экзотического кинжала, лежащего у его ног. Исчезнувшие ступени лестницы поднялись назад. Рука Тоджа дрожала, когда он поднимал пылающий алым кинжал. Он взял его осторожно, почти с почтением, и обернул его во временные ножны из ткани. Пока он убрал его рядом с флакончиком нектара Золотого Лотоса, который он держал под своими одеждами, ниже кожаного ремня, пересекающего его грудь. Тодж осмотрел себя. С хмурым взглядом он ощупал маленькую, покалывающую рану на ноге. Глотая вкус желчи, которая появилась непрошеная в горле, он побежал вверх по лестнице на поиск Конана-киммерийца… человека, которого он приговорил к смерти.

3. "Взять живым!"

Пот стекал по шее Конана, продвигающегося вперед по обычным торговым путям на скачущей лошади. Его длинные темные волосы развивались за плечами, похожие на вымпел в порывах смертоносного ветра, невидимыми цепями хлеставшими в лицо. Киммериец вытер слезящиеся глаза и обернулся назад через плечо, сердито проклиная увиденное. Он думал, что его конь опередит своих преследователей, но бандиты были настойчивы.

Конан не мог добиться более быстрой скорости от кобылы; он и так выжимал из неё всё до предела. Преследование началось в полдень, в день после того, как он оставил Мессантии. Он поехал на юго-восток, к лугам северо- западного Шема, избегая известных торговых маршрутов.

Он двигался вдоль предместий густонаселенных городов-государств Шема, по заброшенным, заросшим сорняком тропам. Во многих местностях поблизости, была назначена цена на его голову. Если его поймают, за прошлое неблагоразумие и полное безразличие к шемитским законам его могут бросить в темницу или привести его к более страшной судьбе на плаху палача. Но он быстро пожалел о своем решении поехать по бездорожью, когда большая группа наездников стремительно спустились с покрытого деревьями пригорка, преследуя его с постоянством пиктов, идущих по окровавленному следу. Почему они гнались за одиноким путником? Если это полдюжины простых бандитов, преследующих его, он ворвется в их ряды с беспощадностью. Однако он хорошая мишень и несомненно, украсится стрелами прежде, чем его меч прольёт любую кровь.

Шемиты считались прекрасными стрелками. Конан знал, что шемитские разбойники умело применяли короткие скорострельные луки, хотя они проигрывали по дальности арбалетам или прекрасным гирканским лукам. Но человека со стрелой в животе не заботит, из какого оружия она выпущена.

Конан проклинал свое решение поехать без защиты доспехов. Его простая одежда состояла из кожаного жилета, несколько испачканного и окровавленного в недавней ссоре в «Убежище» и широких шелковых брюк, сужающиеся к сандалиям. Его меч висел на широком поясе, подпрыгивая в такт лошади, рукоятка кинжала выступала из тонкого жилета, протертого от неё.

Киммериец тщательно разглядывал луга впереди, отчаянно нуждаясь в любом ландшафте, который мог обеспечить укрытие. Когда он достиг гребня травянистого пригорка, он увидел пару наездников. Они мчались вперед в отдалении, едва различаемые даже острыми глазами Конана. Ха! Так эти важные персоны позади него, возможно, преследовали иную добычу кроме него.

Осматривая траву, он заметил глубокий, широкий чёткий след копыт, по которому продвигалась пара, скакавшая вдали. Если бы он не был столь отвлечен преследованием, он заметил бы эти признаки раньше. Угроза собственной жизни притупила его острые навыки выслеживания. Если пропустить вперед этих двоих, он мог легко избежать бандитов.

Конан свернул с дороги на восток и направился на юг. Утром, по его расчету, он должен достигнуть большой реки Асгалун, проходящей в восточном направлении через Кирос и Газу, два известные города-государства, прославившихся своими винами. Он усмехался. Несколько кубков газанского вина утолили бы его жажду лучше, чем пойло «Убежища», которое теперь хлюпало в его бурдюке. Лошадь Конана внезапно вздыбилась, поднимаясь, и улыбка сошла с его губ, поскольку он вылетел из седла и приземлился головой вперед на участок тернистых сорняков. Через высокую траву, огромная змея, потревоженная падением, начала скользить к нему. Её темно-красная чешуя и черный капюшон указывали на смертоносную шемитскую гадюку.

— Кром и Бадб! — проревел киммериец и окатился в сторону, поскольку его испуганный конь почти растаптывал его. На расстоянии ладони от Конана разгневанная пасть змеи открылась широко, её разветвленное жало, мерцало между подобными ятагану клыками.

Конан вонзил кинжал в треугольный череп гадюки, пришпиливая его к туловищу в середине хребта. Побежденной змее, варвар яростно, сорвав меч с пояса, отсёк алую голову. Он выдернул свое лезвие из пронзённого черепа и сполз в высокую траву, надеясь, что преследователи просто не заметят его и проедут мимо. Стук копыт приблизился. Возможно, они не видели, что лошадь сбросила его, и преследовали убегающее животное.

— Он там! — кричал наездник.

— Бани, Вулсо, Шуа, обходите, взять его живым! Остальные, следуйте за мной и ждите, чтобы принцесса не ускользнула от нас! Конан поднялся к низкому наклону и всмотрелся в сорняки. Его глаза сузились до хищных разрезов, когда он наблюдал за отдельными бандитами.

Эти шемитские свиньи охвачены безумием в попытке захватить киммерийца.

Поскольку они находились в пределах броска камня, он прыгнул на ближайшего с гортанным криком, мечом в одной руке и кинжалом в другой, изумленно проворчав, рассмотрев теперь, что его противники не были простыми бандитами.

Он оказался перед тремя ассири, воинами, заработавшими репутацию самых опасных наемников Шема. Даже рыцари Аквилонии невольно уважали их. Они неслись к нему бегом, разделяясь, чтобы окружить его в треугольнике. Солнце вспыхивало на заклепках меди, которая обивала их тяжелые безрукавки из ленточной кожи. Передовой воин опустил поводья и спешивался. Он уставился на вооруженного киммерийца, спокойно стоявшего на земле. Пристальный взгляд ассири с ястребиным носом, непрерывно скользил от пламенных синих глаз до плотных мускулистых плеч и к его мерцающим лезвиям. Тогда воин шемит опустил руку, тряхнул иссиня-черной бородой и выдернул палаш из ножен. Конан отметил с гримасой, что эфес палаша похож на голову ястреба, позолоченную. Для ассири железный ястреб означал убийство десяти мужчин в сражении. Бронза представляла двадцать, серебро пятьдесят, и золотой ястреб… сто или больше убитых. Другие два ассири остались в седле и держались на расстоянии. В движении их броня сковывала их, спешившийся должен был решить вопрос с их добычей.

Передовой ассири придвинулся ближе.

— Храбрый дурак, — думал Конан. — Он ждет, что я брошу кинжал в него, рассчитывая на мою плохую меткость или свою броню, защищающую его, после чего другие разоружат и схватят меня.

Киммериец неохотно восхищался этим противником, который даже не попробовал уловку труса, потребовав непосредственно сдачи Конана. Нет, он был воином, ободренным многими триумфами в сражении.

Напряженная тишина уплотняла воздух, поскольку ассири сделал другой шаг. Конан начал действовать, развернувшись боком и швырнув кинжал, но не в спешившегося человека. Он как долото пробил безрукавку одного из конных воинов и воткнулся до рукоятки в живот человека. Тот взвыл от боли и свалился с лошади, корчась на траве, кровь лилась из раны. Конан развернулся, вставая перед пешим ассири. Этот воин уже прыгал, действуя стремительно, ничуть не замедленный большой безрукавкой. Его тяжелое лезвие лязгало против ятагана Конана, поскольку он парировал убийственный удар киммерийца. Не тратя дыхание на боевой клич или оскорбления, он начал обманную контратаку. Конан стиснул зубы. Шемит, обладатель золотого ястреба, был умелым фехтовальщиком. Он обладал поразительной ловкостью, противостоя каждому зверскому удару Конана.

Точные движения и удары ассири показали мастерство стиля борьбы, продлевающего бой и изнуряющего врага; нападения сконцентрировались на ятагане Конана, но не на Конане непосредственно.

Киммериец, возможно, сражался бы этой манере до заката, не утомляясь.

Конечно, у Конана были более непосредственные проблемы, а именно, другой конный воин в отдалении. Осажденный варвар изменил свою тактику и начал отступать к неподвижно лежащему на спине. Фехтовальщик ассири ни замедлил, ни ускорил свое нападение. Его глаза подозрительно сузились, но он не прекратил своё стремительное, вызывающее головокружение, вращение мечом. Чем дольше он фехтовал, тем сложнее становились движения, составляющие его стиль, даже Конан не мог следовать, бесконечному ряду уступок, двойных ударов, и ответных ударов. Ятаган Конана вспыхнул в ответе, искря от мерцания стали. Движения киммерийца были просто инстинктивными; только его неизменная скорость и проворство делали его достойным мастерства ассири. — Я убью его, Вулсо! — кричал конный воин, поскольку он тяготил Конана.

— Нет, Бани! Мы захватим его живьём! — закричал шемит с ястребиным носом.

Конан, приседая, отступил назад. Он переместил свой меч в левую руку и вырвал свой окровавленный кинжал из живота упавшего ассири. Человек дергался и стонал слабо. Конь Бани приблизился головой к киммерийцу.

Ассири — наездник наклонился с седла и высоко поднял свою руку с мечом для разящего удара. Конан был вынужден метнуть кинжал против собственного обратного движения. Вены на его руке вздулись как кожаные канаты, когда рукоятка вылетала из его руки. Со смачным хлюпаньем тонкое лезвие погрузилось в глаз Бани. Столь сильной был бросок руки Конана, что наконечник кинжала ударил как кулаком через мозг и череп, чтобы выйти из затылка головы Бани. Воин свалился со своего седла и умер прежде, чем рухнул на траву. Конан перебросил свой ятаган из левой руки, выпрямляясь и осторожно перемещаясь к оставшемуся противнику.

— Кретин! — шипел Вулсо. — Мы взяли бы тебя живым.

Его глаза горели яростью.

— Так говорит собака льву, — Конан ворчал. — Вы скорее будете гореть в Аду, прежде чем захватите киммерийца.

Вулсо перешел в атаку, делая выпад расширенным лезвием, мчащимся к Конану как болт арбалета.

Конан ожидал эту тактику. Он сделал паузу в биение сердца, готовясь нанести удар, разделяющий ассири на две половины. В этот миг боль охватила его ногу. Умирающему шемиту позади него удалось вонзить свой меч в икру киммерийца. Конан споткнулся и парировал резко, но его лезвие не встретило ничего, кроме воздуха. Только резкий разворот и кручение, спасли его от ранения. Равновесие покинуло его, и он тяжело рухнул наземь под ноги Вулсо.

Набросившись на упавшего, Вулсо ногой ударил Конана в подбородок.

Пинок отбросил голову варвара назад. Меч ассири опустился к шее пораженного киммерийца. Однако он встретил сталь с лязгом, поскольку Конану удалось поднять лезвие. Он откатился и, вскакивая на ноги с жестоким криком, игнорируя меч все еще торчащий в его раненой ноге. Он бросился на Вулсо с яростью раненного тигра и отбил удар меча Вулсо, захватывая его, а другой удар пробил безрукавку, выпуская кровь в стороны.

Ассири склонился к земле и вырывал клинок из ноги Конана, вызвав новые брызги крови, и, несмотря на удар в плечо коленом киммерийца, он всё же сбил его с ног. Двое мужчин сцепились в схватке и покатились по земле, оставив свои мечи, бесполезные в рукопашном бою. Они казались не обращают внимания на кровь, которая лилась от их ран, поскольку избивали друг друга, неистовствуя от кипящего бешеного гнева. Но безрукавка Вулсо и шлем защищали его наиболее важные части от подобных молоту ударов Конана, тогда как киммериец чувствовал полное воздействие от обитых медью перчаток ассири.

Конан захватил горло Вулсо одной рукой. Шемит поднимался выше его, но киммериец согнул здоровую ногу и поднял ее, отпихивая воина в сторону. Проворный шемит пнул в раненную икру Конана и атаковал снова, направляя колено в его живот. В свою очередь Вулсо сжал горло киммерийца в смертельном захвате. Ослабленный от потери крови, полузадушенный, Конан чувствовал, что его сила оставила его. Он не мог разомкнуть руки ассири. Его руки упали на траву…, и его пальцы столкнулись с чешуйчатой разъединенной головой гадюки. Удачно, что его рука была невредима! Бульканье вырвалось из его горла, поскольку он потратил последние силы, разбивая череп змеи о рану, которая зияла в теле Вулсо. Мешочек яда гадюки порвался, наполняя внутренности ассири смертельным ядом.

Покрасневший и с красными глазами, Вулсо всё еще держал большими пальцами трахею Конана, хотя он дрожал в агонии. Несколько мгновений спустя, дикие конвульсии встряхнули тело шемита, кровавая пена закипела на губах и закапала с бороды. Его глаза закрылись, и он резко безжизненный упал вперед. Но яд свёл судорогой мускулы Вулсо. Жесткие пальцы все еще сжимали шею Конана в упорной силе смерти.

Киммериец попытался переместиться, собирая каждую каплю живучести, которая все же теплилась в его теле. Он смог только выпустить из руки голову гадюки. Конан смутно почувствовал множество приближающихся лошадей. Неужели так скоро появились другие ассири? Его это его уже не заботило. Серый туман затенил взор, и нечувствительность охватила его свинцовые члены. Даже его порванная икра прекратила пульсировать.

Прежде, чем рухнуть в темноту, Конану удалось мрачно улыбнуться. Его противник прошел первым через ворота Ада.

4. Магия смерти

Странный караван спокойно продвигался через янтарный сумрак, который свидетельствовал о приближении ночи в северной Стигийской пустыне. Богатый оттенок неба был единственной красивой вещью в пустынных дюнах, которые простирались от Гор Taйан на северо-восточной границы Стигии до Харахту, проклятому древнему городу Бога ястреба. Нормальные люди избегали этой области пустыни, поскольку между Стигией и Шемом неслись самые темные потоки большой реки Стикс. В других землях реки давали жизнь, но на протяжении широкого, черного Стикса господствовала смерть. Животные, слишком омерзительные, чтобы их назвать, плавали ниже в темных потоках; безумие и смерть господствовали в ее водянистой глади. Обитающие вдоль ее отмелей мерзкие и жадные крокодилы, достаточно большие, чтобы заглотить целого человека, змеи всех размеров, чьи укусы приносили лихорадку и болезнь, и любой вид рептилий, скользящих или ползающих, шакалы и отвратительные птицы скрывались поблизости, охотясь на слабых, больных. Все они несли смерть.

Все же караван неторопливо перемещался вдоль страшной реки в южном краю по стигийской стороне, как будто безразличный к опасностям ядовитой реки.

Двенадцать высоких лошадей шествовали двумя колоннами по шесть, украшенные шафранным золотом и попонам из тяжелых, с золотым обрезом тканей. Они двигались в унисон, хотя не было ни наездников, ни поводий, ни уздечек. Их вожжи тянулись к большому экипажу: шириной размером с четвёрку лошадей и высотой, достаточной для человека стоящего вертикально. Выпирали его черные деревянные стороны, украшенные сложными символами, изогнутыми в форме, мало чем отличающейся от саркофага. Карета медленно катилась на черных деревянных колесах, которые оставляли глубокий след в песке.

Позади этой необычной повозки шли тридцать девять вооружённых мужчин, равноудалено располагаемых в трех колоннах по тринадцать. Жар заката окрашивал в красный цвет их заметные имеющиеся пластины из полированной брони. Лучи освещали сложные узоры, и гравюры на их больших шлемах, наплечниках, нагрудниках, и щитах, совпадавших с символами на черной карете.

Их мечи были типично двуручными, но каждый легко нес это огромное оружие острием, поднятым вверх. Выше них одиннадцать лучников стояли на карете с массивными арбалетами, заряженными и поднятыми кверху. Броня и шлем стрелков из арбалета были созданы из такого же полированного металла, как и у пеших воинов. Обычная кавалькада, снабженная и экипированная таким образом, погибла бы в течение дня в неприветливой стране пустыни, но этот караван продвигался вперед в течение семи дней без остановки. Любой, заметивший эту процессию, закрыл бы глаза и моргнул прежде, чем посмотрел снова. Мудрый человек тогда покачал бы своей головой и отбыл бы торопливо, считая увиденное уловкой уменьшающегося сумрака или причудливого миража.

Человек обладающей больше храбростью, чем благоразумием, если бы наблюдал слишком долго, увидел бы то, что взорвало бы душу и изводило кошмарами до дня смерти.

Если посмотреть ниже безвкусного убранства лошади, то будет видно, что они не имели плоти. Как и лучники, они были скелетами, лишенными кожи, мускулов, сухожилий и всех органов. Все же их кости перемещались в отвратительной пародии на жизнь, бросая этим вызов природе. Медленный, методический марш эскорта также противоречил всему существующему порядку и законам. Ниже шлемов не было лиц живых воинов, только тощие черепа, с темными глазницами. Символы на карете и броне были известным далеко на западе семьсот лет назад. В давно минувшие эры они украшали дворцы, гобелены, и другие атрибуты богов-королей Аментета. Последний король той злой империи, Думахк, пал в жестоком сражении с воинами Кхуфа столетия назад. Свирепые воины Кхуфа — все верные последователи Митры — спустились со своего гористого царства подобно опустошительной лавине, пересекающей самую южную границу Шема и сметающей людей Думахка. Защитники Аментета яростно боролись. Долгой и горькой была религиозная война. Но Думахк и его люди проиграли. Теперь только пыль и ящерицы населяли рассеянные камни разрушенных городов Аментета, и вопли пустынного ветра были единственными звуками, отзывавшимися эхом в пределах крошащихся руин.

Но дочь Думахка пережила опустошение, бежав на восток к Небтху, забрав очень многие свитки из обширного хранилища знаний Аментета. Она передавала их сыновьям, они своим сыновьям. Все же многие из потомков Думахка немного заботились о прошлом и разошлись по другим городам, забывая своё наследие.

Свитки стали обузой и были отданы на попечение священников Сета в большой храм Небтху.

Но не все повернулись спиной к наследию. И хотя прошли столетия, начиная с падения Думахка, все еще жил один потомок, кто мечтал о возвращении древней славы Аментета. Его называли Тевек Тул, последний хранитель веры Думахка. Он лежал теперь в глубине своего черного экипажа, беспокойно шевелясь в полудремоте. В мечтах Тевек созерцал процветающий Аментет в его самые великолепные дни, когда кровь вытекала с жертвенных алтарей его городов красными реками, и боги-короли обладали неограниченной властью. Тевек сначала получил много знаний об Аментете, только изучая иллюстрации в этих крошащихся свитках, но любопытство заставило его узнавать, как понять руны, сопровождающие рисунки. Жрецы Небтху передали основные знания рун Тевеку, когда ему было всего лишь шесть лет; они были впечатлены его рано развившимся схватыванием иероглифов. Teвек проглатывал письмена как голодный человек на банкете. В течение двух лет его навыки превзошли знания жрецов.

Поскольку он дремал тревожно, ум Тевека возвращался назад ко дням его юности, прежде, чем он обнаружил Дощечки Эпитара — ключи к власти, которая побудила его предпринять попытку восстановления империи Аментета. В те дни, он не знал не Дощечек из глины, только свитки, составляющие самое богатое сокровище его предков.

Он часто посещал катакомбы, где хранились те древние свитки Аментета, жадно прочитывая их. В течение многих лет он оставался под землёй, погружая себя в истории его предков. Заплесневелые могилы Небтху и сырые склепы стали его домом, и он начал ненавидеть ощущение солнца на коже.

Единственный свет, который он мог перенести, был светом его тусклой масляной лампы. Он избегал контакта с людьми, поскольку они мешали его чтению. Жрецы снабжали его пищей и водой, но даже они избегали его. Родственники отвернулись от него, но его это не заботило. Он считал их предателями, недостойными наследовать престол Думахка.

Наконец он, добыв последние свитки, выбрался из подземелий Небтху. Они были самыми трудными для просмотра, как будто преднамеренно затененные их составителями. Даже жена Думахка не читала их — они лежали среди других с неповрежденными восковыми печатями. Их содержание участило пульс Тевека.

Они указывали, что Думахк, сомневаясь относительно победы над Кхуфа, скрыл дощечки из глины, содержащие волшебное знание Аментета. Первые свитки уклонялись от раскрытия и содержания секретных приёмов колдовства. Они фактически были ничем, кроме информации о давно минувших событиях.

Нет, более ценные знания были припрятаны про запас в побежденной столице Думахка, скрытые в самых глубоких могилах ниже рушащегося храма. Teвек, после изучения карт и нечетких указаний на свитках, оставил своё прибежище в Небтху и предпринял поездку в руины, Он путешествовал ночью и скрывал себя от солнца днем. Физические усилия в походе изнуряли его. Teвек был приучен к длинным интервалам между приемами пищи; он постился в течение многих дней в Небтху, теряя счет времени, при изучении особо занимательного свитка.

И хотя он был на пределе, он унаследовал железную выносливость его предков. Мало людей пережили бы лишения, вынесенные Teвеком при поисках дощечек из глины. Teвек вошел в руины Аментета юношей с черными волосами и гладкой кожей, а вернулся, столь же увядшим и сморщенным как старик, но с несколькими прядями темных волос, остающихся в его длинной белой гриве. Его не заботило, что молодость потеряна навсегда. Если бы он не раскопал тайные дощечки в руинах, он никогда не достиг бы сил, которыми обладал сейчас.

Шевелясь, Teвек призывал внутренне зрение. Его глаза оставались закрытыми, поскольку он передал своё зрение в полые гнезда его оживших шагающих скелетов, один за другим. Открылась четкая картинка: только покрытые пожелтевшей листвой пальмы, чахлые кусты и верблюжьи колючки населяли область. На горизонте он увидел стены Харакха.

Внутреннее зрение было одним из многих подарков, даруемых только тем, кто достиг мастерства темного знаний Тевека — некромантии. Стигийские жрецы, так же как волшебники разнообразных земель, обладали некоторыми знаниями этого самого темного волшебного учения, но Teвек считал их шарлатанами, неосведомленными об истинной некромантии. Великие Провидцы горы Иймша и самые могущественные волшебники Стигии никогда не владели бы даже частицей той силы, которой обладал Teвек, поскольку он запомнил много дощечек Эпифара сборки тайных заклинаний, которые охватили столетия от падения Пифона до повышения Ахерона. После их усвоения его безошибочной памятью, он разрушил все, но три из них сохранил так, чтобы никто другой не смог извлечь выгоду из их мощного содержания.

В своём эбеновой карете Teвек улыбнулся. Даже самозваный принц стигийских колдунов, которого он собирался призвать, никогда не был посвящен в потерянные знания, зафиксированные множеством давно умерших архимагов. Нет, великий Toт-Амон увидел своими, подобными змею, глазами только три дощечки. Эти три Тевек не разбил до мельчайших камешков, поскольку они содержали летопись, скопированную со Старинных рукописей Эйбона — работы, чьё происхождение было глубоко похоронено в обширном кладбище времени. Работы, которые принц волшебников искал в течение многих десятилетий.

Тевек однажды встретил Toт-Амона в годы проведённые в Небтху, и встреча запомнилась надолго. Сама эманация зла проникала в самый воздух от Toт-Амона, простое присутствие которого запугало надменных священников Небтху. Сам Тевек чувствовал холодный огонь пристального взгляда Toт-Амона, поскольку стигийский чернокнижник расспрашивал всех в Небтху о древнем томе, который искал.

Toт-Амон полагал, что одна старинная рукопись среди одиннадцати Эйбона содержала ключ к крушению проклятого бога Митры и торжеству Сета. Тевек прочитал стихи Эйбона дважды, немногое почерпнув из них. Написанные в незначительной поэтической манере, письмена упоминали нечто о создании и разрушении идолов с определенными ссылками трудно распознаваемых изображений давно ушедших времён. В действительности поддельная рукопись накопила незаслуженную славу. Toт-Амон был явно введен в заблуждение, напрасно тратя время и усилия в поисках тех ничего не стоящих писем. Падение Митры понравилось бы Тевеку, но Toт-Амон желал также отречения и отвращения верующих от этого бога, вынудив их поклясться в верности и служении Сету.

Тевек желал им мучительной агонизирующей смерти, мстя за убийство его предков. Ради этого Тевек с удовольствием бы отдал дощечки Toт-Амону. Он убил стервятника и оживил, отсылая его посыльным к стигийскому чародею. Перенося свиток пергамента, птица улетела пять дней назад, чтобы известить о прибытии Тевека.

Завтра, сам Тевек достигнет Оазиса Каджар, где сильный, но глупый Toт- Амон размешивал в своих кувшинах пузырящиеся волшебное зелье.

Потребность искать помощь, особенно от этого напыщенного волшебника, весьма раздражала Тевека. Но владычество над мертвыми не делало само по себе подданных, даже из жителей одного города. И именно против живущих, готовилась месть Тевека… против культа Митры — отбросов и пены наводнивших Кхуфа. Слишком долго потомки убийц короля Думахка оставались безнаказанными за их разрушение некогда могущественного Аментета.

Тевек желал видеть, что правосудие свершилось. До последнего мужчины, женщины, и ребенка из Кхуфа — все бы пострадали и умерли.

5. Темница отчаяния

Слишком знакомый сильный запах ударил в ноздри Конана, когда он очнулся. Большинство разнообразных темниц, в которых был заключен киммериец, было заплесневелыми, грязными ямами, воняющими смертью.

Вздыхая, варвар поднял свою голову от твердого каменного пола и поклялся совершать преступления только в тех королевствах, которые достаточно цивилизованны, чтобы построить наземные тюрьмы и чистить их, по крайней мере, каждые несколько лет.

Отдаленный стон отозвался эхом в темноте, сопровождаемой отчаянным криком, который заглушал писк и стремительное движение крыс. Конан сбросил огромного таракана с волос и раздавил его на полу. Раздраженный, он безуспешно попытался дотянуться до сильно болящей икры. Тяжелые цепи звенели от наручников, связывающих его запястья, лодыжки, и шею. Цепи замедляли, ограничивали возможную свободу движений, и были закреплены одиночно к стенам или полу. Он мог свободно дотянуться и передвигаться вокруг запачканных копотью стен камеры. Однако его раненая икра не выдерживала, когда он пытался встать на эту ногу. Колено Конана просто отказалось согнуться, вынуждая его прыгать на ноге как шут в балагане.

Его пальцы натолкнулись на толстые железные брусья на двух стенах и камни на других двух стенах камеры. Крики уменьшались, уступая отчаянным рыданиям. Мягкое, но предварительное шипение предшествовало каждому крику.

Тот звук, сопровождаемый слабой, противной, вонью жарящейся плотью, указывал на движения, осуществляемые мучителем в камере пыток.

— Достаточно получил, собака? — пролаял резкий голос.

Единственным ответом был громкий, тяжелый, хриплый и низкий стон.

— У нас заговоришь, рано или поздно, глупец! Лучше скорее, тогда будешь изувечен только наполовину. Теперь скажи, где спрятана диадема Ее Величества, или клянусь Сетом, я пихну это железо в твой другой глаз! — Пожалуйста… нет. Она носила это не… нет! Митра, милосердие! Конан вздрогнул от громкого шипения, доносящегося из черноты и порыва гнева, закипающего в его крови, поскольку бедный узник кричал как проклятая душа в Аду. Хотя он не знал несчастного, киммериец был раздражён его трусостью. Злорадные хихиканья мучителя не потушили пожар его гнева, и он сжимал свои кулаки в бессильной ярости. Крики резко оборвались. Бедняга или упал в обморок или умер — последнее, возможно, было более милосердно.

Конан не тратил впустую время, задаваясь вопросом, почему ассири просто не убили его. Без сомнения сам он поступил бы так, значит, его тоже будут мучить, а по завершению убьют. Все же он был сильно ранен, но не мертв. Сырая, пропитанная кровью повязка охватывала его раздутую ногу. Для его похитителей он был более ценен живым, чем мертвым, и это давало ему преимущество.

Тяжелая дверь хлопнула, и донеслись приближающиеся шаги. Тусклый, качающийся факел показал длинный коридор камер, с Конаном в конце. У державшего факел были уродливое лицо и туловище, более волосатое, чем у яка.

Эти особенности, и его длинные руки, предполагали более близкое родство к обезьяне, чем к шемитам. Конечно, можно утверждать, что было немного различия между любым шемитом и обезьяной. Пальцы этого отталкивающего скота сжимали густые волосы человека, который был или мертв или без сознания.

Проблеск в пустых глазницах и залитом запекшейся кровью лице, показал ужасную ручную работу мучителя. Таща обмякшего человека с окровавленными волосами подобный обезьяне шемит, остановился на полпути вниз коридора и бросил свою жертву в открытую камеру. Он хлопнул тяжелой дверью и задвинул его железный брус на место. Лязг засова стих, и темнота снова затенила мрачную темницу. Конан почти уловил звук шепота из камеры напротив его, через коридор.

— Кром! — пробормотал он, расстраиваясь, что не увидит и не услышит этого заключенного, и не сможет его поддержать.

— Холодный бог ледяной Киммерии и ты, киммериец, в Шеме? — в хриплом голосе женщины проступали нотки удивления, неуместные в подобной обстановке. Хотя она говорила на шемитском, акцент был иностранным, наиболее вероятно, заморийским.

— Да, я — Конан. Где ты родились и как твое имя? — Я — Кайланна… из Заморы, — добавила она со вздохом.

Брови Конана удивленно поднялись. Кайланна — член королевской династии Заморы, насколько он знал это по своим путешествиям в том королевстве. Она была прекрасной добычей для этих чернобородых шакалов! Но они были безумны, бросив ее в эту гнилую яму. Он непроизвольно ухмыльнулся: «Более редкий узник, чем киммериец, в Шеме заморийская принцесса, попавший в ассирийскую темницу!» — Мой отец — Тиридатес — направил меня в Шем с эскортом из ста мужчин, — объяснила она. — Слухи о союзе между Шемом и Kофом достигли его ушей; он боится, что эти королевства объединят и нападут на него. Я должна была выйти замуж за принца в Шушане и укрепить союз между Заморой и Шемом. Но эти шемитские бандиты подстерегали нас у подножия Огненных Гор.

— Простая сотня охранников? — уточнил Конан недоверчиво. — Тиридатес когда-либо был пьяным глупцом…, и старость оставила его с остроумием деревенского идиота! Кайланна не ответила.

— Кром, девочка, — варвар ворчал застенчиво. — Я не хотел оскорбить. Так или иначе, моя сотня воинов выстояла бы против простых бандитов. Захватившие Вас, ассири, — элитные войска. Без сомнения некоторая местная знать в этих землях стремится предотвратить союз Заморы с Шемом. Мелкие дворяне наводняют эту землю, как мухи навоз. Целая группа их должна была одержать победу в сражении, как мужчины, и уладить вопрос раз и навсегда. Только трусливая свинья похитит девочку и передаст ее в этот слизистый лабиринт.

— Он не мог выделить много солдат, — ответила она с негодованием. — Отец уже переместил большую часть нашей семьи из дворца в Шадизаре в Аренжун, боясь, что убийцы могли напасть на его дочерей. Дворяне Kофа сделают что- нибудь, чтобы предотвратить королевский брак между семьями Шема и Заморы.

Многих мужчин он послал как гарнизон, чтобы защитить семью. И от угрозы из Kофа непосредственно.

— Неважно, — прервал Конан, политика утомила его быстрее, чем самое трудное физическое действие. В Киммерии лучшим политическим деятелем было остро обрамленное лезвие. — Человек, которого они замучили здесь был из Вашего эскорта? — Капитан Тусалос, — ее голос казался напряженным, как будто она подавляла слезы. — Когда шемиты напали, он разделил натрое эскорт и рассеял нас в различных направлениях. Другие… — дрожащий голос умолк, — Другие… — Убиты, без сомнения, — быстро догадался он. — До сих пор, я никогда не слышал о взятии ассири заключенных. Но мы не их первые гости здесь, тем не менее. Они мучили Вас все же? Его прямой вопрос, казалось, застал ее врасплох; подавленный шепот донесся после долгой тишины.

— Все же? Они замучают меня — принцессу? — Возможно, нет, если они потребовали выкуп от Тиридатеса.

— Зачем беспокоить меня, обременяя дополнительными заботами! — Ее голос повысился до октавы. — Верно, что все говорят о твоей расе. Вы — жестокие дикари, варвары с сердцами столь же холодными как холмы, на которых вы живете! Ты унижаешь моего отца и говоришь со мной, как будто я — обычный деревенский бродяга. Это тебя они должны замучить. Убивать мужланов как ты достойных гнить в темницах! Конан опешил, озадаченный ее ядовитой вспышкой. Он был прям с нею, но не в его натуре было склоняться и оправдываться перед каждым мужчиной и женщиной, имевших титул. Уважения добивались, оно не давалось. Однако он посчитал, что его манера была слишком черства. Месяцы пиратства в компании матерых морских волков отразились на нем. Несмотря на королевское происхождение, Кайланна была всего лишь напуганной девочкой, пойманной в ловушку насилием и обманом. Кроме того, воспитание Конана привило ему грубый кодекс чести, который не терпел плохого обращения с невинными, особенно женщинами. Не раздумывая более, Конан торжественно произнёс.

— Я клянусь Кромом, богом моего народа, вытащу Вас из этого места. Ад ждет меня, если я потерплю неудачу.

— Благородные слова одиночки, не основанные ни на чём, — усмехнулась Кайланна. — Я думаю, что ты произносил их сто раз и не соблюдал никогда.

Конан воздерживался от язвительного опровержения. Это только усилило и подтвердило бы ее низкое мнение относительно него. Только дела изменили бы это. Он проводил бы ее в Аренжун в случае необходимости, потратив время по пути назад. Рулвио и парни ждали бы в течение нескольких недель. Кром, они прождали бы в течение многих месяцев, если бы задержка в пути затянулась бы надолго! Конан опустился на пол, чтобы дать отдых здоровой ноге и восстановить силы поврежденной. Расслабившись, он оценил сложившуюся ситуацию. Карта! Что, если эти трижды проклятые ассири забрали её? Они не взяли его жилет, по крайней мере. Его цепи ограничили его движения, но он мог управлять своими пальцами, добравшись до одежды… туда! Шов не был нарушен. Во всей вероятности карта все еще отдыхала между внешними и внутренними кожами.

Конан немного успокоился, всё-таки он молодец, что запечатал свернутый пергамент в жилете, не в кармане.

Из зала внизу донёсся скрежет, потом стук шагов по камню. Отвратительный мучитель вернулся. Он топал к концу коридора и установил свой факел в крепление на стену, непосредственно между камерами Конана и Кайланны.

Киммериец смотрел с тоской на пару ключей, которые висели на кольце широкого пояса тюремщика.

Дурно пахнущий злодей проигнорировал Конана и отпер дверь камеры Кайланны. Когда он приблизился к ней, пульс Конана бешено застучал. Даже в колеблющемся свете факела он понял, почему принц Шушана будет желать дочери Тиридатеса. Ее белокурые локоны обвивали безупречное белое лицо с розовыми губами. Наполненные нефритовым огнем ее глаза могли очаровать сердце человека. Тонкая, прозрачная туника подчеркивала ее изумительное тело, закрепляясь за ее полные груди. Ее длинные, красивые ноги, голые от середины бедра вниз, немного дрожали из-за подходящего шемита. Ассири не сковали ее, в отличие от Конана.

Волосатый дьявол сорвал с нее тунику и стал глазеть на обнаженную фигуру. Конан кипел в беспомощной ярости, поскольку намерение свиньи стало ясным.

— Грязный пёс! — кричал он голосом ревущего в ярости льва. — Коснись её, и я оторву твои члены своими руками и скормлю это крысам! Отвратительная голова повернулась на приземистой, мясистой шее, уставившись на Конана.

— Хe! — тюремщик хихикал. — Пустые угрозы от человека который почти мертвец! Петля ждет тебя в Киросе этой ночью, собака. Ho! Мы получили награду, заманив тебя в ловушку! Я буду пировать как господин завтра, в то время как ты повиснешь на веревке. Теперь будь спокоен и наблюдай, как реально удовлетворит мужчину женщина прежде, чем мы обменяем ее на золото Тиридатеса.

Кайланна закричала и метнулась назад. Тюремщик прикрепил факел к стене напротив, неуклюже возясь со своим поясом.

Конан напрягался в своих цепях с яростью более горячей, чем лава текущая по его венам. Стальные цепи сопротивлялись железным мускулам; кровь текла из- под наручников киммерийца, поскольку он напрягал и сгибал свои руки в усилии, которому, возможно, не соответствовали даже троим нормальным мужчинам. Но соревнование было безнадежно. Цепи, были сделаны настолько крепко, что только молот и долото могли сломать их.

— Конан! — донёсся просительный крик из камеры Кайланны, сопровождаемой звоном металла на камне.

Киммериец смотрел ошеломленно на кольцо ключей, которые оказались на расстоянии нескольких дюймов от его ног. Он не стал тратить впустую время, обдумывая, как Кайланна схватила их, пока тюремщик бросил ее на пол, развернувшись и ворча бессвязно. Конан возился со своими наручниками, выбрав сначала неправильный ключ, затем освобождая себя от стальных оков в ловком безумном движения. Шемит бросился в коридор, поскольку Конан просунул свою руку через решетку своей двери камеры и поворачивал ключ в замке. Он вынудил свое больное колено согнуться, хромая как калека-нищий и проклиная боль, которая вспыхивала от его икры. Обеими руками он толкнул открытую дверь, отбрасывая её на лицо тюремщика. Угрюмый шемит без промедления оттолкнул решетку назад, закрывая Конана в камеру. Конан ударил своим плечом, открывая дверь снова. В его руке болтались цепи, утяжеленные толстыми железными наручниками. Он проскальзывал в дверь, когда кулак тюремщика ударил его в живот. Удар сбил бы более слабого человека с ног, но живот Конана был из стальных мускул. Он отчаянно вскрикнул и пробил череп мучителя сильным ударом тяжелых цепей. Кровь и мозги разлетелись по коридору. Конан захватил факел от стены и окликнул Кайланну прежде, чем дергающийся труп упал на пол. Она предпринимала поспешное усилие прикрыть себя ее раскромсавшими предметами одежды, когда гримасы и судороги сотрясали мертвого шемита.

Конан склонился к телу в поисках кинжала или другого оружия, не обращая внимания на темно-красный поток льющийся из головы. Тюремщик не носил оружия.

— Несите это, — сказал он, вручая факел Кайланне. — Этот шум, конечно, привлечёт больше этих ассирийских собак. Следуйте за мной, не мешкая.

— Да, господин! — она нервничала. — Я освобожу капитана Тусалоса и найду других, в то время как ты посторожишь.

Она выхватила у него ключи. Ее сарказм был потрачен впустую на Конана, который отметил только что она, кажется, полностью пришла в себя от столкновения с грубым шемитом. Девочка была или жесткой, или надменной, или, возможно, одновременно обладала этими качествами. Поддерживая раненную ногу, Конан спешил к единственному выходу, закрытому деревянной дверью, укрепленной железными стяжками. Девочка заглядывала в каждую камеру, но вошла только в ту, где содержалась жертва мучителя.

— Вставайте, Тусалос! — безумный шепот Кайланна отозвался эхом из тени. — Капитан? Ах, Белл — нет! С рыданием Кайланна появился из тени.

— Мертв, — подтвердила она, опуская глаза.

Конан кивнул.

— Как я опасался, — сказал он с таким большим участие, на какое был способен. — Несомненно, мы присоединимся к нему в Аду, если дальше задержим свое спасение. Мы должны теперь быть далеко! Он забрал ключи и подобрал один к дверному замку. За ней находилась узкая лестница, ведущая в плохо освещенный коридор. Кайланна ухватилась за предложенную руку Конана, вызвав его слабую усмешку пока они спускались.

Когда они достигли основания, ничто не ожидало их, кроме одинокого мерцающего факела на стене коридора. Они прошли мимо камеры, переполненной инструментами пытки, и зловонной ямой и комнатой, возможно, занимаемой тюремщиком. Кучи обугленных обглоданных крысами костей лежали рядом с грязным соломенным матрацем; нос Конана задергался от сильного запаха, оскверняющего воздух.

Ключ приоткрыл другую окованную железом дверь, оказавшуюся выходом из темницы. Конан открыл её и рассматривал округу за ней с некоторым удивлением. Дверь открылась к огражденному частоколу. Тюрьма оказалась не подземельем, а наземной невысокой каменной коробкой без окон, которая, вероятно, служила фундаментом для других построек ассири. Несколько деревянных зданий поднимались над грязной землёй. Когда его глаза приспособились к свету того, что было или рассветом или сумраком, Конан не увидел следа их ассирийских похитителей.

Желая использовать эту удачу, но продолжая соблюдать меры предосторожности, Конан повернулся к Кайланне и приложил свой палец к губам.

Тогда он указал на самый близкий забор и пополз к нему. Кайланна оставила факел и последовала за ним.

Кроме бесчисленных следов копыт лошадей в грязи и случайных отпечатков от ассирийских сапог, тихое место не показывало признаков жилья. Он остановился, услышав звук из одного из маленьких деревянных зданий, затем стихший. Это было фырканье беспокойной лошади. Они двинулись на звук и вошли в постройку. Кайланна следовала немного позади, ее маленькая рука была все еще в массивном кулаке киммерийца. Теперь было очевидно, что звук доносился из конюшни. Знакомый, острый запах исходил от куч соломы и корыто воды стояло у одной из стен конюшни. Четыре лошади — три из них полностью навьюченные — нервно переминались при приближении Конана и Кайланны.

Конан нахмурился, эти неожиданные блага пробуждали его подозрения. Что- то внезапно случилось, ведь ассири никогда не оставят свою лагерную стоянку неохраняемой. Он рассуждал, что отсутствие ассири могло бы означать опасность внезапного нападение на Кайланну; он сомневался, что другие разбойники одобрят убийство тюремщика и похищение столь драгоценного сокровища. Но раненные или спящие мужчины могли отдыхать в других зданиях, и киммериец чувствовал, что неблагоразумно будет задерживаться. Ничем не вооруженный, кроме его необычного оружия из цепей и наручников, у него была бы худшая позиция, если бы проклятые ассири возвратились. Было лучше убежать из этих укреплений прежде, чем источник удачи иссякнет.

— Мы едем на восток, — прошептал он.

Хотя ландшафт испытывал недостаток в любых ориентирах, которые он мог опознать, солнце стало все более и более видимым на горизонте. Его инстинкты должны были помочь установить направление. Животные переминались и отбрыкивались от них, но в искусстве верховой езды Конан был великолепен.

Кайланна следила за лошадьми насторожено, хотя она сидела в седле и держала узды как опытный наездник. Конан отметил, что каждая из лошадей, за которыми точно ухаживают, несла седельные сумки, веревку и бурдюки с водой. У ассири была похвальная склонность к готовности.

Не оборачиваясь, странная пара выскочила из ворот, которые Конан закрыл за ними. Он сэкономил время, чтобы рассмотреть эту богатую лугами местность, отмечая, что строения находилось в долине, окруженной крутыми, с редко растущими деревьями, холмами. Никакой путь не проходил через луга; лукавые ассири выбирали различные маршруты доступа, чтобы избежать выслеживания.

Издалека никакие случайные взгляды не нашли бы признака существования строений. Какому из городов — государств Шема эти воины служили? Конан считал, что он узнает достаточно скоро.

Поскольку их лошади скакали по восточному склону и преодолевали горный хребет, Конан смотрел вниз на плодородную, зеленую сельскую местность, которая простиралась во все стороны в пределах видимости. Он узнал этот пышный пейзаж виноградников. Более того, он знал отличительная марку Кироса, которая украшала массивные ворота окруженного стеной города, виднеющегося за растительностью в полулиге от вершины. Кирос! Из его виноградов родились самые прекрасные вина предлагаемые в Хайбории и самые дорогие. Королевская семья Кироса обладала огромным богатством и властью, которые произошли от плодородия этих долин. Так же, как короли нанимали вооруженных воинов, чтобы охранять их стены дворца или защитить их королевские казначейства, правитель Кироса нанял много ассирийских отрядов, чтобы охранять его империю виноградных лоз. Возможно Кирос, так же как Koф, старался предотвратить соглашение между Заморой и доминирующими городами — государствами восточного Шема.

Брови Конана нахмурились в раздражении. В Мессантии поиск сокровищ казался такой радостной перспективой, свободной от подозрений надоедливого Тиридатеса, который теперь омрачал его мысли. Хорошо, у него не было бы ни одного из этого. Ограбление было всем, что он искал от этого набега — это и немного честного кровопролития любых негодяев, вставших на его пути.

Слишком много препятствий лежало на восток. Киммериец хмурился и повернул лошадь.

— Мы должны поехать на север, не на восток, — посоветовал он Кайланне.

Она была занята наладкой своей изодранной одежды, её успехи были более чем скромны.

— На север в Koф? Конан кивнул — Да, Вы можете послать посыльного своему отцу и сделать так, чтобы он приехал за Вами. Я поеду с Вами до Ханшали, деревни на дороге через холмы Kофа. Торговцы и торговцы проходят там, таким образом Ваша безопасность может быть обеспечена, просто до переговоров относительно эскорта к Аренжуну.

Возможно, Вы можете заплатить за проход с одним из караванов, проходящих от Аргоса до Заморы Кайланна выглядела сомневающейся.

— Я не хотела говорить так грубо о тебе, ранее в камере, — сказала она. — И ты не знаешь всю мою историю. Когда наша группа поехала к Шушан, мои седельные сумки несли больше, чем продовольствие. Король тайно послал большое сокровище со мной, как мое приданое.

Ее голос колебался, как будто сомневаясь относительно мудрости раскрытия тайны варвару. Киммериец ждал терпеливо, сохраняя невозмутимость.

Откашливаясь, она продолжала.

— Диадема Закфрафа, бывшей самой великой высокой жрицей Затха в древности.

Конан ухмылялся насмешливо. В тавернах Замбулы он часто слышал рассказ о судьбе той диадемы.

— Ха! Спустя несколько десятилетий, когда горцы Кезанкиана украли из храма Иезуд, она была найдена! И Тиридатес пошлет простую сотню мужчин, чтобы охранять это? Кайланна покачала головой.

— Он не желал привлекать внимание ко мне. И это не было найдено, это было украдено. Мой отец… получил это от немедийского вора, который поместил умную подделку на ее место, прежде чем храм был сожжен.

— Невозможно! Никаких таких воров не было в жизни. Даже я… хорошо, никакой человек не мог войти в место. Четыре тысячи горцев погибли прежде, чем даже окинули глазом убранство храма.

Кайланна покачала головой.

— Нет ничего невозможно для Тауруса Немедийца. Хотя ты прав, его больше, возможно, нет в живых. Он исчез годы назад, но сначала он добыл диадему, прежде чем он исчез.

— Таурус?! Я встречал его давно, в Шадизаре…, но он не исчезал. Укус дьявольского паука послал его к черту.

Конан содрогнулся от воспоминания о его коротком, но мучительном предприятии с Таурусом. Случайно он и немедиец выбрали ту же самую ночь, чтобы ограбить башню волшебника Яра, не зная о ядовитом охраннике, скрывающемся в её пределах. Конан с тех пор никогда не встречал вора опытного как Таурус. Если кто, возможно, и своровал вещицу Закфрафа из храма в Иезуд, то это только лукавый немедиец.

— Ты знал его? — ее глаза расширились от потрясения. — Хорошо, я предполагаю, что в его профессии, он связался бы со всеми видами головорезов.

Конан поднял бровь, но позволил литься потоку оскорблений. Кайланна вздохнула.

— Таурус был другом моего отца, одним из немногих, кто был добр ко мне.

Тиридатес часто нанимал его для задач, требующих специального таланта. Когда я была ребенком, Таурус приносил безделушки из далеких земель для моего развлечения.

— Да, достаточно приличным жуликом был Таурус… и более благородный чем любой король Заморы, — добавил Конан.

Хотя он сомневался в Кайланне, он был теперь убежден, что ее история имела некоторое сходство с правдой. В конце концов, безжалостный ассури замучил капитана Тусалоса, чтобы узнать местонахождение диадемы.

— Но что с диадемой? — Мы укрыли это по пути. Я покажу тебе это потайное место, но только когда ты сопроводишь меня благополучно к воротам Аренжуна. Я скажу моему отцу, что шемиты украли диадему.

— Я думаю, нет, Ваше величество, — Конан напрягся, раздув ноздри. — Вы должны сказать мне теперь; мы можем достать это прежде, чем мы достигаем Аренжуна.

Кайланна скрестила руки с негодованием и впилась взглядом в Конана.

— Ты действительно спас меня от отвратительной судьбы в этот день, — сказала она, как будто пытаясь убедить себя. — Я признательна тебе за это. Но что тогда может помешать тебе оставить меня, когда я раскрою этот секрет? — Иштар! — Конан выдохнул. — Если Вы подозреваете меня, то можете без усилий как распутная девка непосредственно прогуляться полуголой отсюда к Аренжуну, — Очень хорошо, — она ворчала, скрещивая ее руки. — Тусалос бросил её в водоем у подножия пика Большого Пальца Дьявола, повышающегося у самого западного края Огненных Гор.

— На север, — бормотал Конан, размышляя вслух. — Наш самый короткий путь через северные холмы Кироса и через области Газа. Это не легкая поездка, даже без ассирийских собак, кусающихся за наши пятки. Кром, мы потратили впустую драгоценное время на праздный лепет, когда мы должны были двигаться. Езжай быстро за мной, чтобы поддержать высокий темп, Если Вы хотите спасти свою королевскую задницу от дальнейших неприятностей! Жалобное ржание коня Конана заглушило ее попытку отказа. Глаза Кайланны сверкали, поскольку она пустила свою лошадь в галоп, соответствуя темпу киммерийца.

6. Уловки колдунов

Тодж спускался вниз из потайного места в ассирийской тюрьме, его мысли лихорадочно метались. Избегая оставлять следы в грязи, он прыгнул на низкий забор перед конюшней ассири и проворно пробирался по его узким деревянным доскам. Единственная лошадь осталась около забора.

Убийца перебрался с забора в седло. Он оказался перед серьёзным выбором: преследование девочки и киммерийца средь бела дня могло обнаружить его присутствие. Но он не решался упустить Конана снова. Если он будет столь же удачлив как ассири, убитый Конаном, Тодж скоро присоединится к нему в Аду.

Он должен защитить Конана, пока киммериец не достанет бога из жемчуга, и Нефрит в награду не разрушит kalb жука.

Сначала двигаться по следу киммерийца было просто. Навыки слежки Тоджа сделали этой легкой задачей от Мессантии до восточной границы Аргоса. Но события прошлых двух дней все еще удивили его. Во-первых, преследование группой ассири, закончившееся заключением Конана.

Тодж остался далеко позади, избегая обнаружения и, таким образом, был слишком далеко, чтобы помочь спасению Конана.

Когда приблизительно двадцать воинов пленили варвара, чутьё убийцы подсказало не вмешиваться. Он ждал до сумерек и прополз мимо часовых в укрепление. Подслушанное быстро позволило обнаружить местоположение киммерийца.

Когда он скользнул с внешней стены тюрьмы и на ее крышу, к укреплению прибыла странная женщина. Она встретилась с ассири, командовавшим всеми. Он поклонился ей и кивнул с уважением, отвечая на её краткий приказ. Эти двое остались вне пределов слышимости к очень сильному разочарованию Тоджа.

Тогда, перед недоверчивым пристальным взглядом Тоджа, она разделась до туники, растёрла на себе грязь, спутала ее волосы, и громко плача направилась в здание. Командующий сбрил бороду с лица одного из мужчин — ассири, убитых Конаном и переодел тело в одежду заморийского солдата.

— Когда варвар очнётся, сделайте так, чтобы мучитель начал пытку, — произнесла она так, что Тодж расслышал.

— Да, госпожа. Мы отбудем до начала рассвета.

— Но он убьет твоего палача.

— Это не имеет значения, госпожа. Он — не ассири, он — ничто, собака, он убийца шемит, которого я спас от плахи палача в Киросе. Скот ничего не знает.

— Пусть будет так, тогда его кровь на твоих руках, Aрострио.

Тодж лег на крышу, досадуя на эту женщину, испортившую его план освобождения захваченного киммерийца. Конан должен скорее достигнуть Медного Города, прежде чем kalb жук отложит его смертельные яйца. Но его любопытство побудило его лежать на крыше и наблюдать, как исполняется план странной женщины. Кроме того, эти воины могли убить варвара, зная их наклонности.

Убийца выжидал, поскольку несколько лошадей были обременены и введены в конюшню с эбеновым жеребцом женщины. Приглушенные крики из комнаты ниже него достигли ушей Тоджа, в то же время все ассири собрались в воротах укрепления и отбыли вдаль. Конан и женщина вскоре появились из здания.

Женщина изменила свой голос и свое поведение, как актриса, изменяющая роли в некоторой непостижимой драме. Даже теперь, Тодж не мог рискнуть предположением, что за этим скрывалось. Он, возможно, легко избавится от назойливой женщины щелчком своего запястья, но при этом, он покажет себя Конану. Нет… вместо этого, он проследит, куда они держат путь. Женщина еще не представляла препятствия, и, Нефрит предупреждал Тоджа, что "другие" будут искать жемчужную статую. Тодж убил бы женщину, только если она начала препятствовать Конану. И Тодж рассуждал, что это лучше всего сделать под покровом ночи, в то время как киммериец спал. Убийца обладал средствами, отводящими от подозрения в убийстве.

Действительно, тонкий кожаный мешок, связанный к его спине, был переполнен хитрыми устройствами, редкими ядами и травами, и несколькими живыми существами, все из которых несли смерть бесчисленными способами.

Возможно, он использовал бы для женщины белого вендийского скорпиона, но нет, у черепа змеи были преимущества. С помощью бамбуковой зембабвийской трубы он мог отправить отравленную иглу в шею женщины, в то время как она спала. Для такой цели он нес маленькую флягу своего самого смертельного яда: порошок от черного грибного кхитайского стебля, смешанного с ядом от императорской стигийской кобры. Проникновение той смеси было столь же смертельно как кинжал, погруженный в сердце жертвы. Женщина умерла бы через несколько тихих моментов, после которых он проколет ее лицо клыками черепа. Рана и труп раздуется, исказится, принимая облик, как зеркало похожий на нападение ядовитой гадюки. Конан и не заподозрил бы умышленного убийства.

Удовлетворенный своим планом, Тодж следовал по следам киммерийца и таинственной женщины. Эти двое уже скрылись с глаз, но по их следам оказалось легко следовать. Убийца переместился в седле, непривычном к его ощущениям.

Он продолжал свою оценку назойливой женщины. План держался на Конане и появление этой женщины не могло быть полезно для Тоджа. Сегодня вечером, он закончил бы ее вмешательство. Сегодня вечером она умерла бы.


***


В нескольких сотне лиг к югу от Кироса, река Стикс неторопливо текла мимо стигийского города Харахта, где темноватые лицом стигийцы, одетые в янтарно- цветные одежды, склонялись и напевал странные панихиды перед огромными идолами их Бога ястреба. Стражники Харахты не допускали иностранцев; даже стигийцев, просящих входа, без суровых расспросов, подобных острым ножам, подозревая в них шпионов. Многие были обысканы, и привратники Харахты отклоняли любого, кто не был набожным прихожанином Бога ястреба или Сета.

Это правило обрекало многих на смерть, поскольку отсутствовала любая вода, пригодная к питью и её отсутствие не могло быть заменено наличием вод оскверненного Стикса. И только одинокий оазис находился в пределах поездки дня от Харахта. Все старались избегать оазиса, даже страдающие от зноя, жажды с пересохшими, забитыми песком горлами, не омытыми водой несколько дней. Путешественники в той засушливой местности учитывали мрачные предупреждения, которые произносились шепотом только при свете дня. И ночью никто не смел говорить о том, что случалось с нарушителями в страшном Оазисе Каджар.

Их ждала учесть худшей судьбы, чем смерть от жажды…, намного хуже.

Toт-Амон, принц стигийских волшебников, сурово и резко расправлялся с теми, кто нарушил его границы. Много знающий об этих страшных последствиях, Teвек Тул, тем не менее, рискнул направить своих скелетных коней в оазис. Он не предчувствовал неизбежного столкновения. Teвек подозревал, что Toт-Амон уже чувствовал его приближение. Некромант ослабил свою волшебную власть над своим страшным караваном, позволяя ему как песку утечь между его пальцами.

Лошади и воины свалились на землю, превратившись в смешанные кучи костей.

Teвек глубоко выдохнул. Его голова немного побаливала от прерывания мысленных связей, созданных им со своими предметами, и он сделал паузу, позволив немного расслабиться. Оживление мертвецов и поддержка однажды установленных связей требовало не много энергии, но разрыв чар приводил к значительным потерям. Чем дольше каждый оставался в магической связи, тем больше напряжения вызывал их разрыв. Менее опытный был бы без сознания в течение дня. Однако Teвек едва почувствовал снижение глубокого источника некромантической энергии, которой он обладал. Он считал неблагоразумным восстанавливать своих слуг, чтобы Toт-Амон не понял превратно его побуждения.

Сообщение, которое унес зомби-стервятник, возможно, не прибыло; никакого подтверждения в получении не последовало.

Teвек стремился встретиться с главой культа Сета снова… на сей раз как одним из удостоенных уважения Toт-Амона. Он собрал свое предложение — три дощечки глины Эпифара, спрятанных его обманчиво немощной рукой. Открывая тайник в основании его черного экипажа, он вступил на песок в границы логовища Toт-Амона.

Сумерки уже охладили воздух и смягчили жар пустынного солнца. Босые ноги Teвека ощутили прохладу земли, и дуновение слабого ветра, шелестевшего через темные пальмы и слегка колеблющийся зловещий черный водоём. Его темная поверхность не отражала лунного света или звездного света, и его корчащиеся потоки наделяли его жутким подобием жизни. Несмотря на бриз, душная тишина окутывала оазис. Никакие ящерицы не пробирались в песке или, не плавали в водоёме; никакие птицы не усаживались на насест в пальмах наверху.

В центре оазиса вырисовывался массивное, устрашающее здание.

Построенное из гигантских блоков песчаника, его красноватый облик имел гладкие, округленные края. Teвек не мог предположить число столетий, сколько простояла эта постройка, выдерживая управляемые ветром штормы.

Некромант дышал глубоко, смакуя утешительный аромат надоедливого зла, который проникал в легкие и исходил от огромного здания. Никакие причуды Митры никогда не корчились во внутренностях этого мертвого места; сам воздух изобиловал почти ощутимым присутствием безупречного зла. Teвек понял, почему Toт-Амон редко прощался с этой утешительной областью. Сам он, по подобным причинам, не желал оставлять свое собственное кладбище.

На пути к входу здания, он ощутил странную эманацию пустоты. Он сделал паузу и закрыл свои глаза, сосредотачивая мысленный запрос к каким-нибудь остаткам мертвецов, лежавших закопанными поблизости. Настроившись, он запустил мысли, как пальцы в сильно спрессованный песок. Он расширил и углубил свой поиск, но ни с чем не столкнулся. Он стал подозревать, что нет склепов, лежащих ниже структуры песка или вокруг него. Он нахмурился. Зло, каким был этот оазис, испытывало недостаток в могилах, которые кормили ум некроманта… и его тело. Он ожидал обнаружить катакомбы ниже этого уровня песка, и их отсутствие ошарашило его. Все, что он ощущал, было неопределенным остатком падали, задерживающейся в пределах песка у основания глубокого водоёма, но он не мог видеть в его пределах. Вода мешала его спектральному призрачному зрению. Teвек открыл глаза и нетерпеливо ждал возвращения его зрения. Он переносил временную слепоту каждый раз, когда использовал свое призрачное зрение. Когда темные тени оазиса сконцентрировались в центре, он прошел рядом с водоёмом и смело подошел к неповоротливому мегалиту. Его темный вход зиял как открытая утроба, приводящая прямо в горло Ада.

Некромант поглядел на иероглифы, выгравированные на массивном арочном дверном проеме. Даже Teвек, сведущий в неясных и древних письмах, никогда не видел таких. Но он мог предположить их цель; Toт-Амон расставил волшебные ловушки, чтобы заманить в ловушку или убить не приобщенных к культу Сета.

Подобная практика была достаточно распространена в Стигии.

Teвек протянул руку из своего свободного рукава и начертал символ Сета в воздухе. Жрецы в Небтхе показали ему этот знак, хотя он редко призывал это.

Зеленые линии текли в воздушном пространстве, как будто Teвек писал на невидимой табличке огненным пером.

Черный водоём позади него вскипел. Его гигантская масса медленно сочилась вверх, из его песчаной ложи, выращивая два подобных руке придатка и образуя выпуклый нарост в ее вершине. Это масса блестела и пульсировала как деформированное сердце. Не одна капелька воды не упала оттуда, когда поверхность превратилась в лоснящуюся блестящую кожу. Чудовищные руки, каждая достаточно большая, чтобы охватить человека, достигли некроманта.

Ноготь Teвека прочерчивал последнюю линию символа. Так же быстро, как это приняло форму, подобие водоёма отступало. Но удар исчезающей формы о поверхность не вызвал даже рябь, не оставляя никакого свидетельства преобразования. Teвек обернулся через плечо. На мгновение, он ощутил присутствие мертвого… аналогичную мощную волну подобную этой, он испытал в древнем склепе в районе храма Луксура, где в течение многих столетий жрецы сваливали трупы их жертв в ту же самую яму. Вес более новых трупов сверху в конечном счете уплотнял высушенную массу расположенную ниже, медленно сокрушая кости в пыль. Teвек восхитился его эффективностью.

Он посмотрел снова на водоём, теперь бесспорно, что его масляные воды скрывали обширные оставшиеся жертвы. Toт-Амон несомненно пожертвовал тысячами, чтобы получить взамен потрясающие магические силы.

Teвек шагнул вперед в пустой вестибюль и спустился по пролету каменных ступеней. Его мягкая поступь подняла эхо шептания от гладкого, износившего камня. Он не нуждался ни в каком освещении; простое желание наполняло его глаза красным светом, проникающим в завесу темноты. Опустившись значительно ниже уровня пустыни, он скоро вошел в зал.

Змеиные светильники, установленные в стены камня без шва, излучали зловещий зеленый свет. Teвек позволил красному оттенку в его глазах уменьшиться, найдя это новое освещение более подходящим. Впереди два ряда монолитных колонок обрамляли просторный зал. Загадочные иероглифы, как и те на арке дверного проема снаружи, располагались на округленных каменных столбах от потолка до пола.

Простой трон, высеченный из блестящей базальтовой скалы, возвышался в противоположном конце зала. Когда Teвек приблизился, он вытянул свои глиняные дощечки перед собой и рассматривал сидящего на троне.

Toт-Амон явно не изменился, с той поры как Teвек последний раз его видел.

Здесь был тот же самый гигантский человек, с кожей тёмно-коричневого цвета, подобной красному дереву. Единственным предметом его одежды был хитон из белого полотна, которое простиралось через его широкие плечи, и доходил до сандалий на ногах. Teвек жадно следил за массивным кольцом стигийца, сделанным из меди. Этот предмет у Toт-Амона был единственным украшением, имеющим сходство со змеёй, трижды обвившейся вокруг пальца и сжимающей хвост в своих челюстях. Хотя медь имела свой цвет, было известно, что Черное Кольцо сам Сет наполнил темными силами, призванными помогать выбранному им лидеру. Под саркофагом Птах-нефера, древнего предшественника Toт-Амона, преданного земле в Небтхе, Teвек нашел бронзовую табличку, выгравированные руны которой описывали тайны Черного Кольца.

Именно те знания, выгравированные в бронзе, вдохновили Teвека на поиски Toт-Амона, там он прочёл, что любой маг мог использовать Черное Кольцо для специфической цели. Птах-нефер детально описал работу древнего талисмана и методы использования его власти. Получая его силы в своём распоряжении, Teвек надеялся возвратить и управлять объектом, который превратит его мечты о мести в действительность — Зловещим древним Богом.

Он только недавно узнал, где лежит бог, но его разрушительные силы не могли быть вызваны, если не знать и правильно не произнести каждое три из шести названий, которые включали полное и истинное имя бога. Первосвященники Ибиса знали только три названия; другие три были занесены в гримуарах самого черного колдовства, которое относилось ко времени Ахерона. Знание всех шести названий предоставило бы власть разрушить бога, то, чего жрецы Ибиса несомненно стремились достигнуть. Но никто не знал, что все шесть названий могли дать больше чем это — он мог командовать значительными способностями бога. Самый лучший способ возмездия, обречь паразитов Кхуфа, лишив любой надежды? На сей раз, Митра не спас бы их! Teвек, обладая Черным Кольцом, мог предугадать все шесть из названий.

Среди его тайных знаний был заклятия, вынуждающие покойников говорить. Даже мертвым в течение многих столетий можно было приказать ответить на вопросы, но такое обязательство потребовало огромной магической энергии, больше, чем Teвек обладал, потому что он должен был использовать чары на давно погибших жрецах Ибиса. Только применяя силу Черного Кольца Teвек мог преуспеть.

Вид кольца вызвал рябь холодного удовлетворения, пронизавшее кости волшебника. Он представил это на своем собственном пальце. Вскоре Teвек размолол бы храмы Митры в Кхуфе, чтобы наказать и уничтожить потомков осквернителей Аментета.

— Приветствую, могущественный Toт-Амон, — прохрипел Teвек, удивляясь возникшей сухости в горле.

Смуглый гигант не отвечал. Его мускулистая фигура сидела неподвижная на эбеновом троне. Глаза столь же черные как его трон остекленело смотрели вперед как у трупа.

— Toт-Амон? — Teвек повторил, немного повышая голос. Он переместил свои дощечки в одну руку и откинул капюшон, раскрывая изможденное, рябое лицо.

Глаза некроманта и кожа, в отличие от Toт-Амона, были бледны, пожелтевше-серыми. Его губы были бледно синеватого оттенка. Отвратительные белые волосы Teвека, спускались ниже плеч; его прямоугольная борода вилась, концами волос направляясь наружу, на половину закрывая шею. Изумрудный свет от светильников только подчеркивал омерзительный облик Teвека.

Под простой одеждой грудь Toт-Амона не шевелилась. Teвек вздохнул.

Возможно, стигиец освободил своё ka, чтобы бродить по неназванному царству духов, оставляя тело. Если так, Teвек мог бы ждать здесь в течение долгого времени.

— Пусть будет так, — он бормотал, опускаясь на пол. Когда он сделал так, самая верхняя дощечка ускользнула из его пальцев и раскололась на черных каменных плитах. Раздосадованный, Teвек проклинал и впивался взглядом в глиняные черепки. Глухой протяжный стон вышел из неподвижных губ Toт-Амона, тихий сначала, как будто отдаленный, но увеличивающийся в объеме. Ранее инертные руки сжались в кулаки.

— Ай, kon-phog, yaa! Его голос выл через зал как жестокий взрыв мороза. Тишина стремительно возвратилась, поскольку отражения эха замерли. Teвек, удерживая остающиеся дощечки, поднялся с пола, сжал руки, и мысленно подготовившись к защите, на всякий случай. Стигийский волшебник, казалось, возвратил свое самообладание.

Его черные глаза, открытые теперь, обволакивали Teвека с головы до пальцев ног, пристальным взглядом столь же холодным и хищным как у змея. Наконец, он заговорил.

— Teвек Тул, — в ясном голосе ниже сильного присутствовал оттенок шелеста, как звук скользящих змей.

— Да, Бог Страха. Простите мое вторжение, но вопрос предельной важности заставил меня к… — Чтобы закончить твою незначащую жизнь, — интонировал стигиец. — Что знает важного глуповатый грабитель могил? Фах! Он жестикулировал своей окольцованной медью рукой. Teвек чувствовал нарастающую напряженность в своих плечах.

— Я не подразумевал беспокоить, Могущественный. Разве мой крылатый посланник не предшествовал мне? — Мой охранник опекун разрушил бы любого посыльного как это должно было разрушить тебя. Твоя неуклюжесть разрушила волшебную операцию истинной важности. Поскольку многие месяцы я напряженно работал, направив мой ka поиск хроник акаши… — Toт-Амон сделал паузу, подавляя раздражение в голосе, заменяя тоном столь же холодным и острым как кинжал льда. — Все напрасно.

— Ваши месяцы? — Teвек скептически слушал рассказы о силе Toт-Амона, но возможно он недооценил стигийца. Однако он шагнул вперед, и смело заговорил.

— Бог Страха, не гневайтесь прежде, вот Вам две из глиняных дощечек Эпифара.

Змеиные глаза Toт-Амона замерцали быстро по разрушенным остаткам на полу, рука с кольцом жестикулировала.

— Три, — он бормотал, поскольку фрагменты глины быстро соединялись в их оригинальную форму. — Таким образом, гравюры Эпифара действительно существуют. Тогда неуловимые старинные рукописи Эйбона были точны.

Возможно, я сохраню тебе жизнь, в конце концов. Прочь и никогда не возвращайся, чтобы я не раздавил тебя как отвратительную причуду, которой ты являешься.

Teвек поднял бровь и решился на уважительный ответ. Он пока не уходил, не желая быть пнутым, как просящая собака.

— Они потребовали нескольких лет поиска, потраченных, для того, чтобы Вам понравится! Я хочу получить свою выгоду взамен.

— И я предоставил её тебе. Убирайся! — холодный зеленый огонь мерцал в черных глазах стигийца.

— Сразу, Бог Страха, — Teвек шипел между сжатыми зубами. — После того, как Вы даете свое кольцо мне. Через две недели я возвращу его.

Свистящий смех Toт-Амона заполнил зал как взрыв зимнего дождя со снегом.

Он вытянул свою мускулистую руку наверх так, что зеленый свет мерцал на его кольце.

— Это — все?! — он гремел, наклоняясь вперед. — выгода!. Тогда получай это! Произнося это, стигиец распрямил свою руку, сжатую в кулак. Изумрудный огонь вспыхнул от магического кольца и ринулся к Teвеку. Одежды некроманта вспыхнули огнем. Однако их обладатель исчез; предметы одежды опали, тлея на каменные плиты.

— А? Бровь Toт-Амона поднялась в удивлении. Тогда он увидел тень Teвека, промелькнувшую от одежд до одной колонны зала.

— Ваши удары не могут навредить мне, — Голос Teвека был приглушен.

— Вот ещё! Жалкий трюк теневого волшебника Кешаттан, — сказал Toт-Амон осуждающе. — Он не спасёт тебя от этого! Он поднял обе руки на ширину плеча раздельно, ладонями напротив, пальцами по направлению движущемуся пятну. Отверстие непрозрачной темноты открылось в воздухе перед ним, циркулируя краями. Черный вихрь расширился, вращаясь, адски свистя, и тень Teвека начала приближаться к его центру. Слова стигийца были насмешливым ревом.

— Присоединяйся к своим предкам, поскольку твой слабый дух высосан из источника душ! — Aepe, тонна-theon, anlala lai gaia! AEPE! Отчаянные слова Teвека звенели в зале, поскольку вершина его тени стало засасывать в водоворот.

— Нет! — Toт-Амон закричал и отпрыгнул от своего трона, хлопая руками вместе. Вихрь сжался и исчез от жеста, но став двумя темными формами, выпущенными из него прежде, чем он исчез. Они колебались подобно туманным серым облакам, затем приняли человеческую форму и мелькнули к стигийцу.

— Слишком поздно! — Teвек задержал дыхание. — Мертвые служат мне, стигиец, будь они без костей или дух, материальные или спектральные, я — их повелитель! Слова шли с усилием. Костями не было сложно управлять, но бесформенные оттенки могли легко увертываться от его контроля. Они требовали предельного напряжения; он не мог долгое время управлять ими. Темные пальцы нащупывали волшебника с темноватой кожей. Один обернул серые руки вокруг его горла, в то время как другой цеплялся за его глаза. Toт-Амон задыхался и мигал, поскольку он не мог отступить далеко от его призрачных противников. Проклиная, он прохрипел несколько резких, гортанных слогов. Зеленый нимб замерцал вокруг медного кольца. Это сползло с руки стигийца и, в конечном счете, охватило его все тело. Ниже его пылающего щита лицо Toт-Амона было искаженной маской; вены пульсировали на его шее и вздулись жилы. Его мускулистое тело дрожало, будто от больших усилий. Изумрудная аура изменила оттенки, разбивая сгустки тумана. Они слегка колебались, но не уступали. Темная форма Teвека стала туманной, едва видимой. Мастерство привидений истощило его запасы некромантической энергии и вынудило его оставить свою спектральную цитадель. Закрыв глаза, он сосредоточил свой ум на теневых фаворитах, продолжавших их нападение. Черные глаза Toт-Амона мерцали отчаянно. Пульс ускорился, и он начал расширять щит, направляя наружу, отбрасывая привидения дальше и дальше от него. Он произнес странное заклинание; его слова потрескивали в воздухе как вспышки молнии. Он разделил свою зеленую ауру и продвинул каждую половину к оттенку, окутывая оба светящимися пузырями. Тогда он сжал свои руки в напряженные кулаки, вызвав крики мучения от привидений. Пузыри сжимались в крошечные сферы, и вой в пределах был немедленно прекращен. Toт-Амон опустился назад в на трон, потер рука об руку и ослепительной вспышкой достал Teвек Тула. Некромант опустился на колени, обессиленный. «Исчерпан», — подумал он изумленно и опустил свою голову, слишком слабую, чтобы устоять перед взрывом огня, который скоро выйдет от Черного Кольца. Нечувствительность ушла из его дрожащих членов, и он успокоился. Пепел поднялся с его всё ещё дымящейся туники, хотя он рассеянно заметил, что зеленый огонь фактически не сжег ткани. Он поднял свои одежды с пола, видя, что они также были целы.

— Внушительно, — быстро произнёс Toт-Амон, самообладание которого возвратилось. — Кажется, что мальчик, которого я встретил в Небтхе, приобрел некоторую меру компетентности.

Teвек поднял голову и изучающе взглянул на Toт-Амона. Он кашлянул и приказал себе встать, ожидая следующих слов волшебника.

— В твоем возрасте, — продолжал Toт-Амон, — я мог управлять не больше, чем одним привидением в то время и даже, Провидцы Горы Иймша не могут изъять душу от Источника Душ для подобных демонстраций.

Он замолчал и размышлял какое-то время.

— Для какой цели ты жаждете моего Черного Кольца? Teвек откашлялся.

— Чтобы вырезать отребье, поклоняющееся Митре в Кхуфа и уничтожить этот город, Бог Страха.

— Очень достойная цель! Верно, — бормотал Toт-Амон. — Культ проклятого Митры должен быть растоптан в слизь, чтобы Отца Сета признали законным властелином над всем. Но на твоем пальце у кольца не хватит власти победить легионы Кхуфа. Ты не знаете принципа его действия.

Он улыбнулся снисходительно.

— Теперь я должен возобновить ритуал, который ты прервал! Его глаза вспыхнули на миг, но ясно было он простил, хотя не забыл сделанное Teвеком.

— Ах, Могущественный, я не использую кольцо ни для какой иной цели, кроме как смертельной схватки! Стигиец кивнул и ободряюще окинул Teвека пристальным взглядом. Тот продолжил: — Да ведь с этим кольцом…я не подразумеваю непочтительности, Бог Страха, я один могу узнать то, что долго сокрыто на кладбище времени. Знайте, я предугадал местонахождение Зловещего древнего Бога.

Toт-Амон обхватил подлокотники своего трона.

— Невозможно, — произнёс он. — У каждого волшебника Первого Круга есть лишь скрытые догадки о месторасположении в любой точке земли любого следа Медного Города Нифии. Ибис поставил защиту от нас. Как ты нашел это? — Это сделал не я, принц волшебников, — ответил Teвек. Он чувствовал возвращение сил, и с этим его уверенности. — Один замориец нашёл его. Он был контрабандистом, который торговал между Кеми и Аньшанем, в Иранистан.

— Я знаю об Аньшане. Продолжай, — приказал Toт-Амон.

— В своем последнем походе к Аньшаню он столкнулся с медным шпилем храма Ибиса. Сильная буря в пустыне обнажила это. Хотя он ничего не знал о его значении, он нарисовал карту, потом проданную гильдии Воров. — Брови Toт- Амона изогнулись. — На пути назад от Аньшаня до Кеми, чтобы избежать стигийского патруля, контрабандист пересек мою область через Небтху. Он умер в пределах видимости моих стен, хотя не от моей руки. Любопытный недуг сразил его. Это иссушило самую плоть его тела…, и это превратило большую часть его внутренностей в песок. Я изучил это, когда осматривал его позже.

Пугающая улыбка коснулась бледных губ Teвека. Toт-Амон поднял бровь: — Проклятие Солнаруса! — Действительно. Как Вы, я просмотрел Книгу Скелоса, таким образом, я знал сразу, что эта истощенная шелуха человека побывала в Нифии.

Teвек последовательно ослабил узлы магического мешочка, сделанный из высушенной плоти молодой девственницы. Он свалил его грубое содержание и пепельную пыль на пол. Хотя все еще ослабленный его конфликтом с Toт- Амоном, Teвек обладал достаточной энергией для выполнения обряда. Он жестикулировал и сосредоточил свой ум на распавшемся прахе, который пошевелился лениво и затем сформировал из себя форму человеческого черепа.

Смуглый стигиец кивал и барабанил пальцами, сцепив их вместе, как будто он знал, какое колдовство Teвек исполнял и ему не терпелось увидеть сделанное.

— Скажи мне свое имя, — скомандовал Teвек. Его голос казался усиленным, как будто он прибыл из хора горл. Опрос мертвого мог быть утомительной процедурой. Покойники могли не отвечать напрямую, по крайней мере, иному некроманту, не обладающему навыками Teвека, могли ввести в заблуждение, если дан такой шанс. Жесткими ритуалами Teвек вынудил контрабандиста вернуться к ответу.

— Хар… раб, — Ответ черепа прибыл как отдаленное эхо, как голос человека со дна глубокой ямы.

— Прежде, чем ты умер, ты видел медный шпиль, который поднялся в пустыне? — Да.

Toт-Амон прервал.

— Таким образом, ты вычислил местоположение города. Я должен услышать остальное дословно, поскольку этот Харраб, возможно, попытался обмануть тебя.

Teвек кивнул и откашлялся, затем сосредоточил пристальный взгляд на черепе.

— Ты сделал карту к медному шпилю? — Да.

— Что случилось с этой картой? — Продана.

— Кому ты продал это? — Иб…хар…

— Где ты продавал это? — … шан.

— Карта — это было точно? — Да.

— Ибхарам Аньшаня — какова его профессия? — Гильдия… мас… трижды… воры.

— Отдых, Харраб! Teвек взмахнул рукой, и череп упал в пыль. Он взял часть свернутого пергамента из мешочка, встал на колени и тщательно сметая пыль, отползал назад.

— Медный Город находится к юго-востоку от Шушана, в восточной пустыне Шема. Только с Вашим Черным Кольцом я могу благополучно восстановить Зловещего древнего Бога и когда я смогу командовать его полномочиями — Кхуфа упадет! — Ты сказал, что идола можешь забрать только ты. Что может остановить меня? — Есть опасность для Вас намного больше, чем проклятие, — мягко ответил Тевек. — Вы поклялись верности Сету. В древних свитках Сиптаха я когда-то прочитал предупреждение, что любой последователь Сета, который войдёт в город, пробудит Ибиса и рискнет разрушением жемчужного бога. Сиптах написал, что вероисповедание проклятого Ибиса наделяло Нифию сильной защитой против приверженцев вере Сета. Вы можете проверить мощь Черного Кольца для защиты Вас от бога? Что касается меня, мои дела более удовлетворят цели Сета, но я не давал клятв ему. У меня много собственных богов: Эрескигал, Херет-Кау, Нефтхус, Серкефетут, Ta'xeт, и Taнатос.

Угрюмый вид заставил ещё сильнее потемнеть Toт-Амона, но стигиец не сделал никаких противоречащих замечаний. Его часто предпринимаемые неудачные попытки повергнуть жрецов Ибиса не позволяли сомневаться в полномочиях бога.

— Позвольте мне предпринять эти поиски, Бог Страха, — некромант продолжал. — Разве это не обрадовало бы Сета, видящего поклонение ему, возобновленное в Кхуфа? Тогда я прикажу, чтобы Зловещий древний Бог принёс в жертву десять тысяч душ поклонников Митры — овец Кхуфа, для Сета. Их кровь должна осквернить прибежище Ибиса там и окропить камни нового Храма Сета.

Зеленый огонь мерцал в черных глазах Toт-Амона, всё время как он слушал слова некроманта. Он кивал торжественно, и его угрюмый вид отступил.

Наклоняясь вперед, он опустил свою руку к полу. Как живущая змея, его медное кольцо разматывало себя от его пальца и скользило к Тевеку.

— Черное Кольцо является твоим на какое-то время, пока я не призову его к своей руке.

Брови Тевека нахмурились, поскольку ему пришлось стать на колени, чтобы принять крошечную змею. Она обвила его палец и сжала хвост в челюстях, став неодушевленным кольцом. Немедленно он почувствовал, что силы, власть кольца проникли, наполняя его; его приобретение, проклятое Черное Кольцо, направило волны своей темной энергии в его тело и ум. Ему казалось, что он стоял в центре ледяного ада, замороженный огонь которого хлестал в нем как черные языки, жаля везде, где они касались его. Мука была невыносима. Собрав силу воли, он изгнал муку из головы и поднялся на ноги. Резкий костер уменьшался. Он стоял в зале Toт-Амона.

— Черное Кольцо будет служить тому, кто не злоупотребляет им, — Toт-Амон бормотал придыхая, возможно вспоминая время, когда впервые ощутил кольцо. — Знай это, Тевек Тул, — он предупреждал ясным и сильным голосом. — Когда ты направляешь власть Черного Кольца, ты вызываешь демона, который может служить тебе или разрушить тебя. Не призывай часто демона, слишком сильного для тебя, временного обладателя.

Тевек поднял свою руку и смотрел в удивлении на кольцо. Через ледяные реки в его венах прибыла сила, чтобы удовлетворить его цели. В озарении он понял, что они всегда текли внутри него; их потоки вели его к некромантии.

Могущество его колдовства заключалось в обнаружении этих неуловимых потоков.

С кольцом он больше не тратил бы напрасно время на такие трудные поиски.

Воскрешения, которые прежде требовали исчерпывающей подготовки, станут легкими с Черным Кольцом. Медно-красные катушки обладали не только собственной силой, но и способностью увеличить и сосредоточить энергию уже бывшую там. Холодный огонь, который он чувствовал прежде не произошел от кольца…, он был в нем… — Не привыкай к этому, некромант, — предостерег Toт-Амон. — Даже без моего кольца, я значительно сильнее тебя.

Стигиец протянул руки и распростёр их, разводя. В воздухе между его пальцами появилось призрачное изображение белой свечи. Тонкое, черное пламя колыхалось на фитиле.

— Тонкая свеча Смерти! Нет, это не может быть! — закричал Тевек в ужасе, сразу распознав уловку стигийца. Коварное смертельное заклятие заняло дни подготовки, но Toт-Амон исполнил это без очевидного усилия, и без помощи кольца. Даже Черные Провидцы горы Йимша, которые создали чары, возможно, не сделали бы его так быстро. Тевек когда-то трудился, чтобы перевести их замысловатые записи в книгах, но, в конечном счете, счёл их не достойными усилия. Toт-Амон, очевидно, преуспел лучше в его исследованиях.

— Не сомневайтесь относительно этого, нахал, — Toт-Амон ответил, со следами самодовольства, сквозящими в голосе. — Твоя душа тает. Только я могу остановить это. Твой посыльный действительно прибыл, ты видишь. Тогда мои искусства сделали меня знающим о твоей находке. В то время как твой скелетный караван тянул тебя ко мне, я соткал этот заклятие. Я допустил тебя войти в мои владения, чтобы проверить тебя, и узнать о твоей истинной цели. Ты думал, что Toт-Амон — ничто, но верный слуга Сета? Ха! Ты мало чему научился, самонадеянный язычник.

Его презрительные слова затихли до отвратительного хихиканья.

— Теперь я преподам тебе урок! Тевек стиснул зубы. Даже с его вновь обретенной властью, смертельное заклятие не могло быть уничтожено. Toт-Амон обманул его.

— Отправляйся в Медный Город, достань Зловещего древнего Бога и принесите его мне, — скомандовал Toт-Амон, — Поскольку ты говорил действительно об опасности, которая скрывается там для всякого погруженного во власть Сета. Но возможности идола не будут использоваться для твоих эгоистичных, недалеких планов мести. Чтобы поработить Кхуфу, ты предположил использовать мое кольцо? Также машут мотыгой, чтобы раздавить мошку. — Toт- Амон глубокомысленно смотрел на призрачную свечу между его руками. — Когда ты возвратишься, у меня будут и Черное Кольцо и Зловещий древний Бог. Тогда вероисповедание Митры, Ибиса, и любого ложного божества будет уничтожено навсегда в мире. Испытай удовольствие от уверенности, что если ты преуспеваешь, кхуфанцы будут сметены как все, кто выступил против силы Отца-Сета. И только для будущей дальнейшей Его цели я допустил, чтобы ты носил мое кольцо.

Тевек рассматривал сосредоточение энергии кольца для направления удара в исчерпавшего силы самодовольного стигийца. «Бессмысленная трата, — решил он. — Свеча, его "сила жизни", продолжила бы гореть медленно вниз, даже если бы Toт-Амон был разрушен. Когда пламя фитиля угаснет, я — тоже».

Некромант смотрел искоса. Высота свечи уже уменьшилась? Насколько долго он протянет прежде, чем заклятия сделают своё неизбежное? Он тратил впустую драгоценное время! Вне загробного мира Тевек в бешенстве выбежал из зала.

Свистящий смех Toт-Амона отозвался эхом на камнях и сопровождал шаги Тевека.

Снаружи некромант не тратил больше времени на изучение оазиса. Он шел мимо досаждавшего ранее масляного черного водоёма и повторно восстановил свой скелетный отряд. «Кхуфа пострадает», — неоднократно размышлял он, когда кони несли его к Медному Городу. Кхуфа падет, хотя через определенный короткий период смертельное заклятие Toт-Амона возьмёт своё. Его собственная жизнь не была слишком большой ценой, чтобы заплатить за месть убийцам Кхуфа. И он мог бы все же придумать способ вырваться из смертельной сети жреца Сета.

Хотя холодная ночь еще не обосновалась в песках пустыни, горький холод исходил в воздух от Тевека Тула.

7. Вархия

Конан и Кайланна скакали из Кироса без остановок, и их намыленные лошади были почти загнаны. Они достигли Гхазу в полдень. Конан наконец остановился у маленького ручья, позволяя их коням утолить жажду в прохладной воде. Он разбинтовал и стал разминать раненную ногу, и снова наполнил два бурдюка водой. Киммериец умыл лицо и ополоснулся по пояс. Он сразу чувствовал себя ободренным.

Кайланна кривилась в седле. Она зевала и потягивалась, заслоняя лицо от яркого солнца и глядя на север за горизонт.

Конан увлеченно наблюдал, как девочка искала более удобное положение для ее красивой задницы, которая будет без сомнения болеть утром. Они преодолели значительное расстояние; киммериец установил зверский темп в продвижении через холмистую сторону страны. После почти дня подпрыгивания на быстроходном животном все, кроме самых опытных из наездников, были бы страдающими от ссадин. Конан не чувствовал ничего из этого непосредственно, хотя его нога все еще болела после недавней схватки с ассири. Кайланна, к ее чести, не жаловалась вообще. Он был очень впечатлен ее стойкостью. По его жизненному опыту, такие особы были вообще не приспособлены к трудностям в дороге, поскольку они часто ехали в шикарных удобных каретах, или наверху на мягких подушках, в сопровождении свиты. Очевидно, эта принцесса была иной. Мягкое и пышное тело Кайланны скрывало ее выносливость. Конан тайком окидывал пристальным взглядом ее икры и обнаженные бедра, восхищаясь длинными, красивыми ногами. Ее влажная туника цеплялась за ее полные груди, которые колебались мягко, когда она встряхнула свои волосы, избавляясь от пыли и пота.

— Я еще не вижу гор, — Кайланна заявила разочарованным тоном. Она откинула свои волосы назад, позволив спадать на сильно обнаженные плечи.

Конан плескал более холодную воду на лицо, освежая себя. Но Кром, её вид мог заставить кровь человека закипеть в огне.

— Да, еще не видно. — Его горло першило, или от поездки, или от мыслей о девочке. Урожденная благородная принцесса издевательски выразила свое мнение относительно Конана, исключая любые помыслы о различного рода наградах за сопровождение ее до дома. Конан, хотя и варвар, не питал никакого намерения вызвать её гнев на себя. Хотя киммерийцы были дикарями, они не брали женщины без ее свободно данного согласия. Конан неохотно отвёл глаза от ее очаровательного тела, сделал огромный глоток воды, и прыгнул назад в седло.

— Мы должны провести ночь около Гхазы и поехать на северо-восток завтра прежде, чем мы достигаем границы Kофа. Тогда мы достанем диадему и вернем Вас к Аренджуну.

— Почему мы не едем на север? Я знаю кое-что об этих землях из карт, бывших у моего несчастного капитана. Разве эта северо-восточная прогулка не продлевает нашу поездку на день или больше? — Мы должны избежать земель герцога Бальвадека. Тот пузатый старый козёл распотрошил бы меня на виду.

Кайланна закатила глаза.

— Какое преступление ты совершил? Белл, каким убийством или воровством ты вызвал его гнев? — Ни одним, — ответил Конан с плутоватой усмешкой. — У него есть дочери- близняшки, которых я встретил случайно, сопровождая одного из дипломатов герцога Рейдна к замку Бальвадека. Рейдн враждовал с соседним городом — государством, и искал союз с Бальвадеком, Вы видите. Так или иначе, эти распутные девки испытали симпатию ко мне и сказали мне о секретном пути в их покои, после чего той ночью я… — Достаточно, — Кайланна вздохнула. — У меня вызывает отвращения детали твоих игр с этими неряхами. Так, Бальвадек узнал о твоей шумной игре и был законно рассержен.

— Нет, их мужья прибыли следующим утром, рано вернувшись из кампании, и пробудив нас втроём. Те два бронированных идиота, ввергнутые в безумие и гнев, быстро направились ко мне с обнаженными мечами. Они не оставили мне никакого выбора, кроме как убить их обоих в самообороне.

— Мужья! Хмф… Даже в Кувалде Аренджуна есть немного идиотов столь же грубых как ты, находящегося в кровати с женами и убивающих их мужей утром.

— Они не разозлились из-за мужей на меня. Те два неловких короткобородых были, несомненно, столь же несостоятельными в кровати, как и в сражении. Так или иначе, Бальвадек с тех пор стремился видеть меня качающимся на виселице около его передних ворот. Поэтому сегодня мы едем на северо-восток. Вы видите, что в любом случае никогда Рейдн не будет взаимодействовать с Бальвадеком, прежде или после того злополучного дипломатического фиаско. Их отцы враждовали, и отцы их отцов. Нет, не может быть никакого мира между Бальвадеком и Рейдном.

Кайланна покачала головой с отвращением.

— Таким образом Гхаза безопасна? Вы не требуетесь для правосудия там, пока Вы находитесь в Киросе и любом городе — государстве на этой проклятой земле? — Нет, — ответил бодро Конан. — Таким образом, Гхаза не безопасна для нас.

Немного мест в Шеме, где предложили бы нам приют. Но у герцога Рейдна нет никакой причины насадить мою голову на пики, и я знаю пограничную деревню с маленькой гостиницей, где мы можем получить комнату.

— Я не буду проводить ночь с тобой, варваром, — Кайланна смеялась. — И при этом я не поделюсь своей кроватью с легионами ползающих паразитов, которые наводняют гостиницы пограничной деревни. Ты должен найти для меня подходящее жилье с чистыми полотнами, баней, и надлежащей пищей. О, и швеёй также, чтобы сшить мне новую одежду. Ты можешь остаться в конюшне с другими животными и валяться в стойле с боровами и грызунами, с которыми ты разделяешь родство. Ценность моей диадемы более чем компенсирует тебе такие пустяковые расходы, и лишения которым мы подвергаемся.

Она достала полный бурдюк с водой и отпила большой глоток. Конан уставился на нее недоверчиво.

— Бадб и Лир, распутная девка! Будь мой кошелек достаточно тяжелый, чтобы оплатить такие комнаты, я не стал бы облегчать его таким образом. Мы должны избегать городов Шема и не можем позволить себе развлечения. Достать новые ткани для новой одежды — фах! Такое пижонство привлекло бы внимание и наблюдалось бы тщательно сплетниками в Гхаза, и все от нищего до благородного услышали бы о Вашем прибытии. Нет, мы останемся в деревне Вархия в «Закопченном Борове», где кровати стоят меньше, чем пиво и владелец не задает вопросов! Кайланна сморщила нос в отвращении: — «Закопченный Боров» по сравнению с тюрьмой ассири — несомненно, дворец.

Все же я предполагаю, что немного трудностей должно быть вынесено в дальней дороге домой.

Она тяжело вздохнула.

— Очень хорошо, варвар. Вперед, к этой груде отбросов, о которой ты говоришь.

С усилием Конан успокоил задетое самолюбие и хлестнул по крупу своей лошади. Он молча вел Кайланну на северо-восток устойчивым легким галопом.

Распутная девка, казалось уже, забыла, что опасность все еще преследует их в пути.

Киммериец довёл бы ее благополучно домой, как он поклялся сделать. Но он был воином, не лакеем, и ее надменный тон заставил его зубы сжаться. Конан начинал сожалеть об этом предприятии. Его «Ястреб» и Рулвио ждали бы, но Конан все еще нуждался во времени, чтобы следовать по карте прежде, чем он возвратился кВ Мессантию. Если он добудет и диадему, и сокровище Медного Города, он сможет передать свое судно первому помощнику и команде. Его вновь обретенное богатство составило бы больше, чем полученное за десять лет пиратства. Он жил бы в местах по собственному выбору, выпивая и распутничая по желанию, участвуя в любых сражениях по желанию или за прибыль или за удовольствие. Успокоенный этими счастливыми мыслями, Конан тащился вперед, бросая случайные обратные взгляды, следя за тем, чтобы Кайланна не отставала и не было преследования.

Через петляющие ручьи и зеленые луга они мчались, пока холмы на западе не скрыли край солнца. Конан чувствовал странную смесь облегчения и скуки. Отказ ассири преследовать их сделал день беспрецедентным, и Кайланна очевидно считала его не достойным для беседы. Он рассудил, что они достигнут Вархии перед сумерками. Конан был совсем не утомлен, но их коням необходим отдых и Кайланна начала резко соскальзывать в седле. Перспектива прожаренного окорока баранины и пенистого пива поддерживали его. Поскольку он знал, что плата за постой «Закопченного Борова» была умеренной. Постояльцы гостиницы были прежде всего торговцами или их охранниками, проводящими ночь в дальней дороге к или от столицы Гхаза.

Конан развернулся и быстро просмотрел через плечо. Дыхание зашипело между его зубами. Он увидел наездника на лошади, далеко на юге, в самой дальней досягаемости его пристального взгляда. Конан мог поклясться, что углом одного глаза он заметил скрытое движение. Он изучил пейзаж, но теперь видел только лениво текущие ручьи и растягивающиеся луга с высокой растительностью. Ландшафт не предоставлял особенностей, которые скроют человека верхом, таким образом, Конан неохотно заключил, что удлиненные солнцем тени обманули его. Если бы кто-то следовал за ними, киммериец, конечно, чувствовал бы присутствие глаз на его спине, как липкую струйку невидимого пота; то слабое, но тревожное ощущение спасало его не раз.

Пристальный взгляд Кайланны переместился, встретившись с его. Ее выражение было умеренно любопытным, хотя она не подвергла сомнению его действия.

Конан просто оборачивался и вел свою лошадь вперед, как будто ничто неприятного не встревожило его. Если за ними следили, то это были не ассири. Те шемиты сражались великолепно, но испытывали недостаток в хитрости. Только лукавые пикты, лесные воины земли далеко на севере и западе, когда-либо были в состоянии обмануть острые чувства Конана. Пиктские разведчики могли ползать невидимками позади преследующей пантеры.

— Насколько отдаленна эта навозная куча от деревни? — спросила Кайланна, направляя свою лошадь вперед. — Я утомлена поездкой этого дня и настолько голодна, что даже отталкивающая плата за ночлег в твоей несчастной гостинице может казаться приемлемой.

— Недалеко, — Конан проигнорировал ее надменный тон, озабоченный пониманием, что кто-то следовал за ними. Он указал на участок деревьев на отдаленном горном хребте. — Мимо той вершины находится торговый маршрут.

Мы достигнем Вархии перед закатом.

Яростный блеск осветил его глаза.

— Несомненно, Ваша лошадь также является столь утомленной, перенеся бремя Вашей королевской задницы целый день, — он отвернулся, скрывая усмешку.

Кайланна рассвирепела и обернулась.

— Чурбан! Бык! Ты смеешь шутить таким образом, после того, как я вознаградила тебя так великодушно? Сын козы! — Она бросала другие красочные фразы в Конана, многие весьма неблаговоспитанные прежде, чем остыла.

Конан, что скрывать, разозлился после этих острых слов от женщины многих земель, но позволил ей продолжать, пока она не исчерпала свой репертуар. Он возвратился к мыслям о невидимом преследователе, но не рискнул смотреть назад снова. Было лучше не пробудить подозрение. Когда они прибудут в Вархию, он узнает достаточно скоро, тащится ли кто-то за ними.

Когда они достигли рощи, увенчивавшей низкий горный хребет, солнце окрасило облака в цвета апельсина и фиалки. У основания горного хребта раскинувшаяся долина устроилась в вырисовывающихся тенях сумрака. Торговый маршрут, проходящий через неё, фактически был ложем давно иссякшей реки.

Они следовали по нему на север, пока небо не стемнело от голубого до темно- синего.

— Вархия, — Конан объявил, кивая на появившиеся впереди постройки. Он путешествовал здесь несколько лет назад, и между появлениями, место изменилось незначительно. Оно было большим для деревни; некоторые, возможно, назвали бы его маленьким городом. Но Конан знал из опыта, что никакие стражники или солдаты от Гхаза не жили в пределах его досягаемости. Как во многих отдаленных местностях, мускулы или сталь были своими единственными законами. Киммериец находил эту особенность приятной, но считал уместным несколько слов предостережения.

— Оставьте свои королевские замашки и слова здесь, — он советовал столь же нейтральным тоном, какого мог достичь. — Чтобы Вы не привлекли слишком большое внимание, и позвольте мне торговаться за нашу комнату и питание.

Он поглядел на ее одеяние и немного поскреб подбородок.

— В этом виде Вы выглядите слишком миловидно, чтобы пройти незамечено в «Закопченном Борове». Было лучше для Вас изобразить из себя наемницу, чем проститутку.

— Проститутка! Никакого богатства в мире не хватило бы за меня! — Нет у Вас каких-нибудь навыков владения мечом или кинжалом? — прервал Конан.

Кайланна впилась в него взглядом, но кивнула.

— Моим сестрам и мне преподавали основы для защиты нашей чести от хулиганов, подобных тебе! — Хорошо.

Конан взял короткий меч ассири, привязанный к лошади, украденной ими с лагерной стоянки. Он подвязал его ремень, чтобы соответствовать тонкой талии Кайланны.

— Подвяжите это и носите открыто кинжал расположив поудобнее. Также измажьтесь грязью.

Конан вонзил остриё меча в струпья на ноге, пока тонкая струйка крови не хлынула.

— Измажьте этим Ваши одежды и Ваши лезвия.

Заморийка следила за ним с сомнениями, но исполнила, что он предложил.

Когда она наклонялась из своего седла, то ловко использовала свой кинжал и открыла рану Конана шире, морща нос в отвращении, когда размазывала кровь руками.

— Для наглядности, — сказала она с прямым лицом, глядя на сжатую челюсть Конана.

— Не используйте свое реальное имя здесь, — сказал Конан. — В Вархии Вы…

— Лисса.

Конан пожал плечами.

— Как Вам нравится. Лучше сказать, что Вы — заморийка, в любом случае, как соответствует Вашему акценту.

— Почему не Лисса из Офира? — она спросила на прекрасном офирском. — Или Лисса из Немедии? — добавила Кайланна, на сей раз на немедийском с недостатком, вроде диалекта столицы Белверуса, подражая её уроженке.

Впечатленный, Конан сложил руки на груди и удивленно улыбнулся.

— Кажется, что часть золота короля Тиридатеса текла в кошельки прекрасных наставников не зря! — он грохотал. — Почему не Лисса из Офира, тогда? Лучше, если мы не будем говорить ни с кем вообще, но если придётся, то вероятно мы избежим внимания. Позвольте надеяться, что владелец гостиницы в «Закопченном Борове» забыл меня. Какой дебош я произвёл там! Кром должен остаться доволен Конаном киммерийцем.

Их лошади пронеслись вдоль камней старого русла реки и переносили их к предместьям Вархии. Прохладный, нежный ветер ласкал их, когда они пересекали пышную долину, и песни бесчисленных птиц придавал веселый аспект закату. Все же ни бриз, ни пение птиц не могли успокоить вялое беспокойство Конана об их невидимом последователе.

Когда они приблизились к предместьям Вархии, три смуглых мужчины поднялись с рубленой деревянной скамьи. Двое вставших наклонились и дважды сильно стукнули топорами и посмотрели на Конана и Кайланну с явным подозрением. Третий, бывший на голову и плечи выше других, достал палаш из ножен. Он вступил в широкую полосу грязи, держа меч низко, но в готовности.

Луч уменьшающегося солнечного света придавал злонамеренный свет его темным глазам.

— Не обращайте внимание на них, — Конан шепнул Кайланне, теперь ехавшей около него.

Пальцы киммерийца сжали рукоятку своего меча, который он позаимствовал у ассири, и его жестокие синие глаза встретились с подобными у высокого шемита. Он не замедлял свою лошадь.

— Натяните узды, незнакомцы, — сказал шемит тоном, уверенным, но вежливым.

— Было лучше, что вы вернулись и не заезжали в Вархию.

— С каких пор? — спросил Конан. Его рука не оставляла сжимаемую рукоятку, и при этом его глаза не упускали следить за человеком на дороге.

Брови шемита поднялись от удивления.

— Разве вы не слышали новости? Герцог Рейдн в состоянии войны с Бальвадеком. — Он плюнул, произнося последнее имя. — Две компании войск Рейдна теперь занимают деревню. Много местных людей оставили Вархию.

Граница закрыта для незнакомцев, особенно к тем, кто приезжает с юга, оттуда, куда армия Бальвадека может скоро приблизиться. Рейдн может посчитать, что Вы — шпионы и повесить вас.

— Бальвадек из Кироса? Мы не видели там ни одного ассири Кироса в этот день… конечно, мы приехали не с того направления, — добавил Конан торопливо. — Но если Рейдн не пускает честных путешественников в свои земли, времена действительно трудны для него. Мы ищем здесь только ночлег и уедем с восходом солнца. Теперь пропустите Конана из Киммерии и Лиссу из Офира.

Он резко выхватил свой меч из ножен. Шемит отступил назад, протер густую бороду и осматривал двоих незнакомцев. Его руки дрожали, его два товарища, суетясь, старались избегнуть мрачного взора Конана. Напряженная тишина длилась несколько моментов до того, как шемит заговорил.

— У вас внешность опытных наемников, — он бормотал. — Рейдн может заинтересоваться вашим видом, поскольку времена отчаянные. Если ваша цель здесь состоит в том, чтобы стать наёмниками, я могу пропустить вас. — Он понизил свой голос. — Война идет плохо, и вы — столь же маловероятные разведчики, каких я могу вообразить. Подтвердите это.

— Aе, — Конан согласился. У него не было никакого намерения впутать себя в одну из кровавых распрей, которые постоянно затевались между городами- государствами Шема. Он повернулся к Кайланне благодарный, что она избежала разговора. Она уставилась на землю, будто мысленно витая в облаках. Только когда Конан откашлялся, она тронула свою лошадь и последовала за ним. Она держалась возле него. Они миновали трех надоедливых часовых. Шемиты открыто глазели на Кайланну, пока свирепый яркий взгляд от Конана не заставил их опустить свои пристальные взгляды.

— «Боров» находится недалеко отсюда, — сказал Конан, когда они увидели сельские дома. Он отметил, что они казались лишенными животных или людей.

Лагерная стоянка занимала местность. Были вырыты палатки, хорошо сгруппированные вокруг каменного кольца, и несколько заполненных пеплом ям от огня поблизости. Любопытно, никаких солдат или лошадей не наблюдалось.

Вархия простиралась через долину типично для деревень винной страны Шема. Ухоженные участки и грубые каменные или деревянные здания скоро уступили большим строениям присущим деревне. Жители деревни, которою они видели, двигались по своим делам и казались безразличными к недавно прибывшей паре незнакомцев. Два мужчины, потные и раздетые до талии кололи дрова, группа крестьянок заготавливала собранные ягоды и овощи, в то время как другие заполняли большие глиняные фляги водой. Мальчишки мчались туда и сюда по дороге, неся пищу, кувшины глины, и различные другие вещи.

— Там! — Конан указал на ветхий беспорядок деревянных стен, которые высились выше, чем любое из зданий. Покосившееся на бок строение, грязное внешне, но с несколькими кривыми окнами. Огромный квадрат деревянной двери выглядел больше похожим на ворота, стоявшие открытыми. Оттуда доносились звуки отдыхающих мужчин, бездельничанья, питья, еды, смеха или просто отдыха.

— Иштар, прокляни этих шемитов, — пробормотал Конан. — Кажется, что половина свиты Рейдна расположилась в «Борове».

— Какая жалость, — сказала Кайланна. — Я столь надеялась разделить его гостеприимство.

Ее сарказм был впустую потрачен на Конана, который скрипел зубами в раздражении.

— Есть всего лишь один другой трактир — «Виноград и Чертополох», который несомненно лучше удовлетворит Вашим изысканным вкусам. Все же я сомневаюсь, что офицеры не заняли и его. — Он поскрёб свою квадратную челюсть и просмотрел через плечо. — Некоторые из тех сельских домов сзади, возможно, были оставлены.

— Ты шутишь? — Кайланна покачала головой. — Ищи, если хочешь, если хлев, нет овчарня, свинарник мог бы удовлетворить твоим вкусам. Что касается меня, я попробую «Виноград и Чертополох». Даже если никакие комнаты не свободны, некоторые офицеры — благородны, и могут освободить место в течение единственной ночи для меня. Такое место кажется более безопасным, так или иначе. Если владелец впустит нас, возможно, он может найти груду соломы для тебя в его конюшне. Где эта гостиница? Конан пожал плечами.

— Это не имеет значения. Только монеты определенного цвета обеспечат комнаты там. Нет, лучше найти сельского жителя и заплатить ему за комнату и пищу.

— Имеет «Виноград и Чертополох» комнату отдыха, где осуществляются приемы? — Да, я считаю, таким образом, жонглеров и песенников и прочих… — Какие у тебя деньги? — Зачем? — спросил Конан с подозрением.

— Ты силен, нет? Варвары обладают немногими полезными качествами, грубая сила является главной среди них. Хорошо, есть игра, требующая силы, которая была популярна среди офицеров королевской охраны моего отца. То, что я вижу подтверждает, ты не проиграешь! У Конана было осознание того, что она собиралась предложить. Он грустно взглянул на свой легкий мешочек.

— Двенадцать медяков, несколько бронзовых, и один серебряный. — Его брови нахмурились, когда он дергал за тугую ниточку от мешочка.

Мешочек был подвернут в карман жилета, где ассири, возможно, легко нашли это. Никогда Конан, заключенный в тюрьму преследователями, не сохранял своё богатство, скудное, но это, возможно, произошло. Действительно странно, что шемиты пропустили его карту и его монеты.

— Адекватная доля, — уверенно сказала Кайланна. — В игре ты и соперник сидите, ставя локти на стол, стиснув руки, сплетая запястья. Мы держим пари на три медяка к тому, что ты можешь пригвоздить руку соперника к столу. Ты тогда проиграй трижды и победи, но однажды.

Конан протестующе поднял бровь.

— Когда мы заключим пари на три серебряных к одному, тогда ты должен победить, конечно, затем мы поднимаем ставки. Три золотых короны к одной.

Киммериец рассмеялся.

— Хорошо, я знаю эту игру. Большинство офицеров — трусы дрожащие сердцем, скрывающиеся в броне позади их воинов. Они не испытают желания демонстрировать своё дряблое оружие против укрепленных сражением мускул варвара.

— Разреши использовать шанс, если разногласия не привлекут претендентов, — сказала Кайланна. — Белл, разве недостаточно, что я должна зависеть от бродяги, взявшегося доставить меня домой, я также должна иметь отношения к таким обыденным делам как плата за проезд и постой? — Вскоре мы увидим, работает ли Ваш план, — Конан грохотал. — Если это глупость, мы будем спать на открытой земле и несомненно промокнем под дождем, который прольется ночью на эту область Шема. Эта перспектива не беспокоит меня, Кром, я выносил намного худшее, но отдых требуется Вам для завтрашней поездки. И было бы глупо попросить этих людей уступить постой слишком долго после заката, особенно во время войны.

— Вскоре мы увидим, — съехидничала Кайланна.

Конан вел их в деревню, где хаотично разбросанные строения окружали небольшое каменное. Дорога по пересохшему руслу реки привела непосредственно к строению, скромному, но выглядящему как замок, расположенному на низком холме. Грубые камни, проложенные через грязь, формировали широкую, ухоженную улицу.

Многие здания, формирующие центр этой деревни, находились в хорошем состоянии, несмотря на их явно значительный возраст, их стены были более чистым, их окна распахнуты, и их крыши аккуратно покрыты. Здесь обитали проходящие купцы и управляющие Вархии. Некоторые неодобрительно хмурились при виде этих двух конных воинов, которые так смело, двигались по их территории. Жестокий внешний вид Конана, однако, удерживал многих смотрящих, и они достигли «Винограда и Чертополоха» без происшествий.

Знак гостиницы висел на цепях над каменной кладкой выше двери. Он колебался и скрипел на ветру, издавая одинокий звук, странно контрастировавший с эхом веселой музыки изнутри. Дым, выходящий из трубы на скошенной крыше, доносил восхитительный аромат жареного мяса в ноздри Конана.

По-видимому, из ниоткуда, высокий, ухоженный мальчик подошел к Конану и Кайланне. Светлые волосы ниспадали из-под шляпы из зеленой ткани. Плащ соответствовал оттенку, который соткали с намёком на гостиницу — покрытая чертополохом виноградная лоза, украшенная, был виноград и на поясе на его талии, выше кожаных брюк.

— Нанятые мечи армии герцога, не так ли? — Волнение осветило его глаза.

— Да, — кивнул Конан. — Ты можешь так говорить.

— Мы услышали, что подкрепление прибывает. Добро пожаловать в «Виноград и Чертополох», самую прекрасную гостиницу во всем Гхазе, — долговязый парень снял свою шляпу с головы и низко поклонился. — Арен к вашим услугам. Позвольте мне отвести этих прекрасных коней, если вы желаете найти отдых или трапезу в пределах наших стен.

— Очень хорошо, — ответила Кайланна, более королевским тоном, чем возможно, изрёк бы любой воин.

Конан вздрогнул.

— Мы отбудем с восходом солнца, — сказал он. — Насколько близко ваша конюшня? — Да вообще не далеко, — сказал Арен дружелюбно.

Он указал на здание в конце узкого прохода.

— И не беспокойтесь, воины. Ваши лошади будут ждать при первых лучах солнца, отдохнувшие и накормленные.

Он подошёл ближе и взял узда.

— Какие новости о войне? — спросил юноша спокойно, но с глазами, светящимися от любопытства.

— Мы не рожаем новостей, — ответил Конан грубо. — Мы приехали с запада и не видели вооруженных.

Плечи Арена опустились, и блеск в его глазах погас.

— Но конечно вы видели и участвовали в сражениях, судя по состоянию вашей одежды и следах крови на ваших лошадях. Эрлик! — он вздрогнул и взглянул на Кайланну. — Прошу прощения, госпожа, но на Вас отметины сражения! — Кое-что имеющеюся, — согласилась Кайланна. — Стычка с бандитами, — смягчающе сказала она. — Мы будем благодарны, если ты можешь сделать нечто для нас, прежде чем мы встретимся с офицерами герцога. Для моего компаньона надлежащую рубашку — он предпочитает белое, с длинными, широкими рукавами.

Для меня, легкую зеленую тунику. Приведите нас к конюшням, чтобы мы осмотрели их, пока ты принесешь эти одежды.

Конан смотрел с негодованием, с безмолвным протестом, но согласился с Кайланной, поскольку Арен быстро пошел к строгому зданию в конце переулка.

Они остановились перед закрытыми воротами, сделанными из крепкой древесины, достаточно широкими для прохода вместе трех лошадей. Aрен снял ключ, висящий на шнуре на шее, отпирая маленькую боковую дверь конюшни, и вступил внутри.

Конан и Кайланна услышали, что он откинул перекладину, которая закрывала ворота, которые распахнулись несколько моментов спустя.

Эти предосторожности не удивляли Конана. Лошади были особенно ценны в этих местностях особенно те прекрасные породы, которые были, вероятно, у посетителей «Винограда и Чертополоха» и воры часто интересовались конюшнями. Киммериец привел свою лошадь внутрь, осматриваясь с интересом.

От пола плотно трамбованной грязи до потолка из крепкого дерева, экспансивная конюшня была столь же чиста как любая, известная ему. Конан расстался с хорошей бронзой, чтобы провести ночь в покоях, намного худших, чем это. Никакая пена или мусор не плавали в корытах для воды, и никаких следов крыс не заметно в кормовых корытах. Во всех из приблизительно двадцати с лишним ячеек размещалось по одному животному; в некоторых по два, хотя они были пони или менее ценными породами.

Мы имеем только одно стойло в запасе, — сказал Арен извиняющимся тоном. — Немного ограниченно для двух, но это только в течение одной ночи.

Хорошо, пожалуйста, убедитесь самостоятельно относительно условий, госпожа и господин, поскольку я имею отношение к вашему запросу. Портной в броске камня отсюда, и у него точно есть то, что вы любите. Если вы желаете распаковать ваши упряжи самостоятельно, я могу возвратиться прежде, чем вы закончите. Теперь есть вопрос оплаты за ночлег.

Кайланна сняла мешочек с седельной сумки, наполненный провизией, украденной у ассири: высушенные орехи и фрукты, и части пересохшего плоского хлеба, способного сломать зуб. Она демонстрировала мешочек.

— Только поговори с владельцем гостиницы, Арен, и увидишь, что твоё исключительное обслуживание вознаграждено. Несомненно, новые предметы одежды, горячая еда, и кубок вина не могут не увеличить наше великодушие.

Вежливая улыбка Арена исчезла на мгновение, пока он переминался с одной ноги на другую и открыл рот, будто намереваясь говорить. Тогда, улыбка вернулась, он кивнул и благодарно махнул своей шляпе. Он повернулся и исчез исполнять поручения.

Конан выждал, пока юноша не удалился за пределы слышимости и впился взглядом в Кайланну.

— Владелец гостиницы не будет настолько легковерен, — проворчал он. — И я не щеголь, гарцевать в мишуре дворянина! — Это замаскирует твои мускулы, — сказала Кайланна.

— И исчерпает мои монеты, — парировал Конан.

— Мы должны быть презентабельными. Есть большее в этой игре, чем грубая сила.

— Украшен ли я в шелке или в броню, местные жители, вероятно, признают Конана киммерийца.

— Они? — Кайланна насмехалась, содрогаясь бедрами. — Поистине, ты должен казаться своего рода божеством к невымытому сброду этой деревни, но твоя слава также простирается на эти респектабельные квартиры? Я думаю, нет.

Возмущенный и грубый ответ Конана был прерван прибытием двух молодых людей в рубашках, мешковатых бриджах и сандалиях, восседающих на телеге, нагроможденной новым сеном. Они мельком поглядели на киммерийца и заморийку. Без слов, они подняли вилы и перевернули стог, чтобы распространить новое сено на устойчивый пол. Их длинные, влажные волосы и загар сзади, как это было видно по их загорелым под солнцем частям, указывали на полный день работы.

— Ты видишь? — Кайланну улыбнулся. — Это из твоей касты, кому даже твоё легендарное лицо незнакомо.

Конан покачал головой и отошёл. Он привел свою лошадь к пустому стойлу, которое было самым дальним от ворот конюшни. Сложил упряжь на полки обратной стены, рядом с длинной скамьей, переполненной инструментами и поставками кузнеца. Конан видел некоторые знакомые орудия среди них — молот кузнеца и щипцы, наковальня, и железные брусья и гвозди, используемые для подков.

Он напрягался, думая, что владелец гостиницы не пустит их дальше конюшни. В то же самое время, он долго был вдали от роскоши цивилизации, и признавался в себе, что окорок жареной оленины или стейк домашней птицы удовлетворят его голод лучше, чем нога обугленной, сальной баранины. В этом отношении, бутылка вина Гхаза утолит жажду так, как не сможет горькое пиво «Закопченного Борова». И сон влажной ночью на груде соломы, хотя привычен для него, но всё-таки не заменит сухую кровать. При всех своих возражениях Конан понял, что он признал абсурдное предложение Кайланны, как редкую возможность приобрести опыт, если это дает любой шанс оживить унылый вечер.

Арен возвратился быстро, неся заказанные предметы одежды и несколько дополнительных — для Конана широкий, синий пояс, и для Кайланны шелковистые брюки для верховой езды, подходящие к ее новой тунике. Кайланна выразила одобрение, в то время как Конан расценил свой пояс осторожно, как будто это была синяя змея, а не только полоса ткани.

— Я проинформирую Ярла, владельца гостиницы, о вашем прибытии, — сказал Арен. — Герцог Рейдн оплатил квартиры для тех, кто командует его подкреплением. — Он поклонился, подобострастно и суетливо.

Конан взял рубашку и скривился от раздражения из-за пришитой к каждому рукаву манжете. Подобные вещи, наряду с ярким поясом, походили на популярные среди Бараханских пиратов, они имели женоподобный аспект, который отвращал его. Манжеты препятствовали бы схватке на мечах, и рукава будут безнадежно крутить, и запутывать в любой ближней борьбе. Это был, очевидно, предмет одежды рыцаря ковра. Неохотно, он натянул это под свою жилетку, хотя его туловище было слишком широко, чтобы позволить ему зашнуровать выше своей груди.

Кайланна стремительно зашевелилась при виде мальчика-слуги и Конана.

Она вышла и уставилась на Конана, широко улыбаясь уголками своих красных как вино губ.

— Это непригодно для одного из твоих позорных деяний, — она поддразнивала его. — Действительно, это не нравится тебе! — Не говорите больше этого, если Вы не предпочитаете крышу из дождливых облаков этой гостинице, — пробормотал Конан. — Кром, я лучше оказался бы перед армией ассири, чем выносить уколы Вашего острого языка. Не испытывайте далее моё терпение, девочка! Позвольте нам продолжать игру. Более вероятно мы закончим тем, что бежим из города верхом или бегом, хуже все же — с половиной воинов Рейдна в горячем преследовании.

Конан закрепил свой пояс в перевязь и засунул кинжал в сапог. Меч Кайланны висел на ее бедре, его остриё, расширяясь вниз, доходило до середины икры. Она затолкала свой кинжал в другую сторону своего пояса и пошла немного неловко. Настала очередь Конана усмехнуться.

— Совсем непригодно для смягченной дворцом принцессы, — прокомментировал он, повторяя своё более раннее замечание. — Роль куртизанки пришлась бы Вам лучше.

Он пристально и невозмутимо поглядел на роскошные формы, показанные раскрывшимся вырезом туники.

— Никакая куртизанка не снизошла бы, чтобы сопровождать такого скота как ты! — И все же принцесса делает это так охотно.

С гневом она вылетела как ураган. Поскольку она проходила торжественным маршем мимо телеги сена, эти два рабочих украдкой боковыми взглядами глазели на нее и завистливыми взглядами на Конана, который последовал за Кайланной за угол к входу «Чертополоха и Винограда».

Солнце полностью скрылось позади горного хребта; темная маска сумрака теперь скрыла Вархию. Над крепкой дверью гостиницы одинокий фонарь бросал тусклый свет на тихую, темную улицу. Конан и Кайланна шли по булыжникам мостовой, направляясь к входу гостиницы. Бронзовые ручки не поддались.

— Заперто, — предположил Конан. — Странно для трактира.

— Это не столь странная практика. Много сельских жителей Заморы закрывают свои двери, чтобы не пустить низшие касты, — сказал Кайланна.

— Да, но воры наводняют Замору как блохи, скрывающиеся на паршивой злой собаке, — спорил Конан. — Это — Вархия, где немного дверей закрыты для любого.

Возможно, офицеры потребовали уединения.

Скрип створок прервал его, и массивная дверь открылась внутрь.

Изможденный человек с узким, выступающим носом в широкой в серой шерстяной тунике стоял там, держа одну руку на двери и другую на рукоятке палаша, который висел на его пояса.

— Вы — наемники? — он сделал паузу, его брови нахмурились. — Капитаны? Они кивнули.

— Посыльный герцога советовал нам ожидать вас. Я — Ярл, владелец гостиницы «Виноград и Чертополох». Приветствую! — Он поклонился, подзывая пройти в маленький, узкий вестибюль.

Он закрыл шумную дверь позади них. Вне тесной, темной лестничной площадки они увидели квадратную, просторную комнату отдыха. Четыре колонны поднимались от лакированного деревянного пола до деревянной решетки потолка. Место испытывало недостаток в окнах, но вентилировалось за счёт отверстий, размещенных около потолка в каждой стене, проделанных, чтобы обеспечить проход свежего воздуха. Вход был в юго-западном углу, где коридор вдоль западной стены заканчивался крепкой дверью, которая очевидно вела к комнатам гостиницы. Длинный прилавок находился у восточной стены, и двенадцать одинаковых столов заполнили большую часть закрытой площади.

Северо-восточные и юго-восточные углы содержали несколько более роскошные обрамление в форме уютных диванов. Подавленное освещение прибывало исключительно из ряда масляных ламп на стене позади прилавка и от свечей на столах.

Обстановка была чистой и качественной, лучше чем в большинстве гостиниц, часто посещаемых Конаном. Некоторые столы и скамьи выглядели новыми, как будто их никогда не бросали или они не ломались. Очевидно, постояльцы не участвовали в ссорах того вида, с которым киммериец так обычно сталкивался в своих путешествиях. Место даже испытывало недостаток в запахах несвежего пота, пролитого пива, и старой сажи. Конан сразу невзлюбил «Виноград и Чертополох». В своей абсурдной рубашке и этой чопорной среде, он чувствовал себя не комфортно. Здесь был дом, который угождал пижонским дворянам и снобистским чиновникам. Он склонялся к уходу отсюда и направлению обратно к «Закопченному Борову», но заметил ясное выражение облегчения Кайланны и услышал ее удовлетворенный вздох.

— Весьма удовлетворительно, владелец Ярл, — сказала она, кивая владельцу гостиницы и вкладывая несколько бронзовых монет в его пальцы. — Для Вашего услужливого мальчика, Арена, который принял нас так доброжелательно, — добавила она. — Конечно, мы будем намного более щедрыми к Вам, владелец Ярл, за Ваше личное внимание и гостеприимство, которое Ваша прекрасная гостиница предоставляет гостям герцога.

Он наклонился не достаточно быстро, чтобы скрыть жадное выражение и помещая монеты в свой мешочек на поясе. Тогда он привел их в комнату отдыха, говоря, очевидно, хорошо отрепетированные речи, расхваливая всевозможно несравнимые достоинства его заведения.

Конан сомневался, что изрекаемые похвальбы могли быть верны только для дворца в Аквилонии, но следовал за Кайланной, кивая и притворяясь впечатленным всей мишурой, показанной им. Он сдержал зевок, наблюдая, как Кайланна уговаривает владельца гостиницы. Скоро он увидел, что у нее действительно была заморийская кровь, текущая в венах лучших воров в мире.

Поскольку быстро аргументируя, она опровергла возражения Ярла и убедила его позволить им организовать свою игру с заключением пари в комнате отдыха.

8. Наблюдатели в лесах

Тодж смотрел исподлобья, прикрывая рукой глаза. Все еще никаких признаков Конана и женщины. Он не мог скакать быстрее на лошади, поскольку он пробирался через холмы, через деревья и высокие сорняки в изобилии росшие там. Киммериец установил агрессивный темп, используя в своих интересах естественную дорогу, сформированную сухим руслом реки в долине. Тодж выбрал холмы для наблюдения и укрытия в листве, хотя последнее, оказалось, было помехой. Неспособный соответствовать полному бегу их карьера, он наблюдал, как они опередили его, и в конечном счете исчезли из вида.

Это заставило его гнать свою лошадь галопом и, подвергаясь вероятному риску, в случае если Конан наблюдал за преследователями. В течение некоторого времени, Тодж участвовал в этой игре в прятки, пока он не стал более уверенным относительно направления, выбранного парой.

Тодж обладал достаточным знанием городов Шема, поскольку их ссорящиеся герцоги часто пользовались услугами убийц. Год или два назад он лично покончил с целью в Шеме, но эта земля было ему неизвестна. Эта проходящая по бывшему руслу реки дорога шла от Кироса к Гхазе. Торговцы и путешественники часто использовали её, от Хоршемиша в Koф через Асгалун в Шеме, или более далеко на юг к запретному морскому порту, находящемуся во власти змей Кеми в Стигии.

Тодж призадумался о причине нехватки движения через долину. Он полагал, что деревня значительного размера располагалась впереди: Вархия, одно из больших селений в этой области. Ночью киммериец и женщина, вероятно, не путешествовали бы, и они должны дать отдохнуть своим лошадям. Вархия была почти наверняка целью Конана. Странно, что несмотря на близость деревни, Тодж не видел торговцев или другого народа. Или убийца забыл карты этой области, или происходило кое-что необычное.

Поскольку солнце поднялось только выше горизонта, Тодж пробирался через особенно глухую чащу. Когда он выбрался, то посмотрел на восток вниз на широкий открывшийся скошенный склон. Его глаза сузились, поскольку он заметил движение далеко на востоке. Инстинктивно, он укрылся в самой близкой роще и наблюдал за огромным войском, приближающимся с юго-востока. Весь контингент был ему знаком, по крайней мере, те, кого он мог разглядеть. Их манера и одежда означали их принадлежность: ассири. Он ждал приближения и изучал их из теней деревьев. Эти шемитские воины не относились к Киросу; Тодж не признавал их цвета и знаков. Но он мог легко разобрал, что они готовились к сражению. Только в тылу войска будут помещаться любые амуниции и припасы, состоящие из нескольких дюжин лошадей, загруженных большими мешками, баррелями, и запасным оружием для сражения. Никаких палаток или инструменты не было заметно, очевидно показывая, что это не должно было быть затянувшимся конфликтом. Они ехали, готовясь стремительно разгромить их врага, кем бы он ни был.

Он рассматривал фланг войска, приблизительно десяти — нет, пятнадцати рядов, по тридцать ассири в каждом. В центре размещался высокий человек в позолоченном, его лошадь слонового цвета двигалась, украшенная в прекрасные попоны. Конечно, подумал Тодж, эти воины прибыли из соседней местности, с незначительными усилиями.

Шемитская знать этих производящих вино областях всегда имела разногласия друг с другом, и незначительные стычки были обычным вопросом, но эта армия представляла собой больше, чем диверсионную группу. Если Тодж не недооценивал их цель и их направление путешествия, их наиболее вероятной целью было взятие Вархии. Даже если это не было их целью, то Тодж не мог рисковать, оставаясь равнодушным. Что, если Конан и женщина будут в деревне, когда ассири нападут? В лучшем случае это новое осложнение препятствовало бы продвижению киммерийца; в худшем случае, если бы Конан будет захвачен или убит, то Тодж никогда не выполнил бы цену, которую Нефрит установил за его жизнь. Он должен достигнуть Вархии и проследить, чтобы варвар не остановился в деревне.

Убийца вывел свою лошадь из чащи и подготовился ехать вниз в долину, где намеревался следовать за дорогой по руслу реки в полном галопе и достигнуть Вархии вовремя, чтобы вмешаться. Только то, как он спасал бы Конана, было неясно в настоящее время, но он решит ту дилемму на пути к Вархии. Талант Тоджа к творческому коварству сформировал ступеньки лестницы, на которые он поднялся, чтобы достигнуть титула мастера — главы убийц.

Тодж был столь озабочен, что почти пропустил ассири, стоявшего в высокой траве в отдалении десяти шагов. Тодж немедленно остановился, упрекая себя за небрежность. К счастью, ассири не увидел его. Он деятельно напевал мелодию и опорожнялся — стоя около невысокого дерева. Отсутствие на человеке брони отмечало его как разведчика. Тодж не видел лошади, но предполагал, что разведчик привязал её поблизости: Три шурикена оказались в его руке мгновение спустя, на случай, если шемит обернётся. Тодж не осмеливался двигаться; фырканье его лошади или хруст ветки могло выдать его. Он метнул бы свой шурикен, если бы расстояние не вызывало сомнения в смертельном исходе. Чтобы метнуть шурикен, Тодж должен встать на ноги и приблизиться к цели. В то время как верхом, он мог только ранить разведчика, который мог тогда известить целую армию о присутствии Тоджа. Осторожно он готовился спешиться. Если бы ассири повернулся, то Тодж бросился бы с лошади и был готов к убийству.

Мгновением спустя разведчик вздохнул и выпрямился. Он возился со своими бриджами, наклоняясь вперед. Он поднял свою голову и явно побледнел, ошеломленно взглянув на Тоджа, как будто рассматривал демона.

Убийца прыгнул из своего седла, направляясь вперед, и выпустил свой шурикен прежде, чем ассири опомнился. Два летящих лезвия перерезали горло разведчика. Третье разрушило зубы, погружаясь в открытый рот, и проникла в мозг умирающего человека. Кровь фонтанировала из нанесенной раны на горле, но ассири был мертв прежде, чем его тело шлепнулось на землю. Тодж спешил к упавшей фигуре возвратить своё оружие. Убийство было быстрым и слишком тихим, чтобы пробудить подозрение среди идущего рядом войска.

Удовлетворенный, убийца вытянул тонкий, с зазубренными нож из ножен, прикрепленных к его икре. Он разрезал часть туники мертвеца, затем вырвал шурикен из разорванного рта разведчика и вытер, очищая от крови и мозгов.

Когда он доставал свои другие лезвия, спиной он ощутил опасность, побудившую его обернуться через плечо.

— Белл! — зашипел он.

Два разведчика обходили его. Один резко обрушил тяжелую палку на незащищенную голову Тоджа, ударив его прямо в висок. Другой врезал ногой, кованной пяткой, ударившей в сгиб ноги Тоджа. Глава воров развернулся на половину кругом и метнул свой шурикен, но другой пинок помешал попасть в цель. Толстая деревянная палка снова ударила вниз. Тодж припал на одно колено, затем завалился на бок, кровь капала из его носа.

— Действительно ли он мертв, Махкоро? — спросил ударивший палкой разведчик.

— Нет, Бааша. Только на полпути к черту, — ответил Махкоро, нажимая рукой на шею Тоджа, чтобы проверить пульс. — Но после того, что он сделал к Aвени, я пошлю остальную часть собаки на путь туда. Aвени был должен мне шестьдесят грошей, Птеор! Махкоро сжал свои руки вокруг горло Тоджа и надавил большими пальцами.

Бааша покачал головой.

— Прежде, чем мы убьем его, мы должны узнать то, кто он. Что, если он — шпион Рейдна? Наши братья ассири могут ехать в ловушку.

Разведчик опустил свой меч и подобрал не достигший цели шурикен Тоджа.

— Смотри на это колесо стали, которую он швырнул в меня, он, должно быть, использовал их, чтобы убить Авени. Откуда Девятью Адами Зандры он прибыл с таким оружием? Нет, Махкоро, мы должны взять этого шпиона к Бальвадеку, во имя Зандры! Не убивать его, нет. Бальвадек может пожелать выпытать правду из этой собаки, и мы можем доставить достаточные мучения. Медленная и болезненная смерть больше подходит этому шпиону.

Бaaшa хлопнул рукой по плечу Махкоро.

— Вы правы, — сказал ассири, выпуская свой захват. — Он, кажется, загружен оружием и возможно у него были ценности. Давайте разыщем любые монеты прежде, чем мы отведем его к Балвадеку.

Бааша ухмыльнулся.

— Конечно, — согласился он.

Они перерыли одежды Тоджа, предметы одежды, мешочки, и карманы, которые были наполнены изумительным разнообразием оружия и припасов. Пояс вокруг талии Тоджа был наполнен тяжелыми золотыми монетами различных земель. Все монеты располагались обособленно, подворачивались аккуратно в кожаную ячейку, вшитые в пояс.

— Это препятствовало монетам звенеть друг об друга, — отметил Бааша. — Уловка, используемая ворами и шпионами, не издающими никакого звука, выдающего их, в то время как они укрываются, верша свои дела.

— Птеор, смотри на этот кинжал, — Махкоро восхитился. Он уставился на рукоятку, которая выступала из мягких кожаных ножен, находящихся на поясе ограбленного. Он представлялся легким, изготовленным из золота и меди в подобной змее форме с треугольной головой, поднятой для удара. Огромный безупречный рубин блестел в каждом глазном гнезде.

Мужчины поглядели друг на друга с выражениями чистой жадности. Такое сокровище стоило пять лет труда по добыванию средств, если не больше, и это не могло быть разделено.

Махкоро оказался проворнее, схватив великолепную рукоятку. Он вырвал кинжал из ножен и вонзил в пах Бааши. Полированное стальное лезвие пошло вверх и вскрыло живот Бааша прежде, чем ассири смог отступить назад. Бааша проворчал от боли и попытался захватить руки Махкоро. Он промахнулся, но Махкоро споткнулся и отдёрнул свою руку с кинжалом.

Поражённый Бааша пытался зажать его разорванный живот. Кровь сочилась из его рта и лилась из ужасной раны. Он упал вперед и судорожно дернувшись, наконец, затих неподвижно. Если бы Махкоро не отвернулся, то он, возможно, заметил бы, что кровь Бааша внезапно прекратила вытекать из раны, и что его члены приобрели бледный оттенок, который был почти синим.

Мрачная улыбка удовлетворенности играла на лице Махкоро.

— Ты — мой, — шептал он кинжалу. Когда он нагнулся, чтобы снять пояс Тоджа и продолжить грабеж, приступ боли скрутил его. Он стонал в смешанном удивлении и муке. Кинжал выпал из его руки и упал на колени. Его рука горела, как будто самые горячие огни Ада иссушали ее. Тогда он понял, что это не была высокая температура, которую он чувствовал, а горький, невыносимый холод.

Нет, больше не мог Махкоро ощущать свои пальцы. Страдающее предплечье цепенело, но распространение холода агонии в его мышцах и его плече, казалось, задерживалось в вечности мучения.

Паника охватила его, поскольку он увидел источник распространившегося холода — маленькая рана от подобного змее кинжала. Яд… или колдовство? Своей здоровой рукой он протирал замороженную. Она была согнута, и он изо всех сил пытался выправить её. Ледяное предплечье разорвалось в локте и выпало из его пальцев, грубо обнажая его мясо, мускулы, и кости. Махкоро ощупал свою отторгнутую конечность, но он не прожил достаточно долго, чтобы его вывернуло.

Сердце ассири замёрзло в его груди и в тот миг он не узнал больше ничего.

Необычный кинжал лежал поблизости на траве, его специфическое лезвие, не запятналось кровью, которую впитало. В уменьшающемся солнечном свете, оно мерцало как красновато-золотая змея перед невидящими глазами Махкоро.

Тодж перебирал свои спутанные кровью волосы, осторожно, чтобы не нарушить корку, которая сформировалась на краях раны. Он открыл свои глаза медленно и осторожно пошевелил брови: большое движение угрожало открыть снова глубокую рану от удара, от которого он потерял сознание. Как долго он лежал здесь? Где были ассири, еще вернее, где здесь? Тодж призвал свои расстроенные ощущения к сосредоточению… на траве ниже него, вечернем неба выше него, прохладном, но сыром воздухе на его коже. В дополнение к интенсивному пульсированию в голове он чувствовал умеренную боль сзади своего колена.

Убийца дышал равномерно и глубоко, поскольку он закрыл свои глаза. Это был первый шаг в сложной дисциплине, которой он овладел от начала до конца только благодаря семи долгими годам обучения в покрытом джунглями монастыре в Хайфенге, в обширном болоте южного Кхитая. Там, в каменном храме, который был древним уже тогда, когда Атлантида утонула, одиннадцать монахов все еще шептали молитвы странному богу, рожденному от духа пяти братьев драконов. В жизни драконы боролись между собой, но в смерти они нашли мудрость и их потребность соединиться, чтобы стать Хайфенгом.

Тодж обнаружил монастырь во время одной из своих экспедиций по сбору лотоса в смертоносных болотах Кхитая. Высохшие монахи свободно поделились своим знанием с достаточно терпеливым учеником. Через семь лет Тодж изучил только голые начала первой из пяти дисциплин Хайфенг. Для способного ученика, каждый следующий этап дисциплины дважды удлинялся по сравнению с обучению предыдущего. Сима-Яну, самому молодому монаху, чтобы справиться со всеми пятью, потребовалось больше чем двухсот пятьдесят лет.

Слова Сима-Яна, произносимые шепотом, отозвались эхом в его памяти.

«Вдохни…выдохни… Нет никакой боли. Вдохни… боль, обманывает ум.

Выдохни… доверяй не уму, но учи дух. Ум — часть смертного тела, связанного с материальным миром. Вдохни… дух, сущность, отдельная от ума и поэтому отделяться от тела. Выдохни…, дух может видеть боль, услышать это, чувствовать запах этого, или испытать это? Нет, это невидимо, беззвучно, без запаха, без вкуса.

Дух может ощутить боль? Нет, он бесформенен. Вдохни… нет никакой боли».

Тодж открыл глаза. Он встал и потянулся, не обращая внимания на раны, которые согнули бы самых стойких из воинов к их коленям. Он проигнорировал струйку теплой крови, которая просачивалась на воротник. Теми немногими из многих заживающих трав, которые он нес с собой, он излечит раны. Они даже не потребовали бы нектара Золотого Лотоса, который был все еще в его флакончике, привязанном на груди.

К сожалению, первая дисциплина не ускоряла заживление; она просто учила обходиться без отвлечений, которые нанесли вред умам и поэтому телам почти всех мужчин. Не научившись игнорировать эмоции, такие как боль, страх, ненависть и любовь — другие дисциплины не могли быть достигнуты.

Сима-Ян когда-то продемонстрировал своё мастерство третьей дисциплины, погружая katana меч в своё сердце, извлекая его, и излечивая рану, нанесенную так.

Тодж почти сожалел о своём решении оставить монастырь. Если бы он остался изучать третью дисциплину, то он, возможно, сделал kalb жука Нефрита полностью неэффективным. Но он также был бы неспособен убить, спасаясь в самообороне, поскольку акт убийства нарушал вторую дисциплину. И он старел бы в изучении, поскольку он испытывал недостаток в долговечности монахов. Смерть настигла бы его прежде, чем он изучил пятую дисциплину. Как ни странно, это было мастерство, которое защищала ум и тело от сильного демона времени. Самый старший монах Хайфенга жил десятикратную продолжительность жизни, отмеренную обычным людям.

Убийца стоял, разминая свои руки и ноги, рассеивая их скованность. Заботясь о своих ранах, Тодж не обнаружил мешочка, содержащего травы заживления. Он скоро понял, что все его карманы и мешочки были обысканы. Его темный пристальный взгляд задержался на мертвых ассири, растянувшихся поблизости, и его нос задергался от смрада, поднимавшегося с их неподвижных тел. В бледном лунном свете он заметил Красную Гадюку, лежащую рядом с отсеченной рукой на траве.

Тодж схватил изящную рукоятку и восхитился гладким лезвием, окрашенным в красный цвет металлом, когда он возвращал нож в его ножны. Так, эти глупцы заплатили цену за то, чтобы взять его магический кинжал. Он отметил, что их трупы почти таяли от ледяного укуса, который обрек их. Ткань заклинаний распутывалась медленно после исполнения своей работы. Кровь капала от их ран, и сырые капельки блестели на восковой коже. «Глупцы,» — он шептал им, затем поднял пристальный взгляд на луну. Глупцы, действительно, но эти глупцы стоили ему драгоценного времени. К настоящему моменту, войско ассири могло наводнить Вархию и убить Конана.

После краткого и бесплодного поиска своей лошади, убийца сжал зубы, чтобы подавить нежелательное раздражение, переполнявшее его. Не имея другого выбора, он приспособил свои одежды, сжал ремни ботинок, и побежал по дороге русла реки на Вархию в быстром, устойчивом темпе. Тодж обладал выносливостью и мускулами, как длинноногий шакал заморийской пустыни, и он стремился К деревне с неустанным рвением.

9. Кровавые игры

— Сделайте уже что-либо с северным дикарем, Эрлик! — кричал Ригмус, генерал из армии Рейдна. Покраснев от волнения он, качаясь, вставал на ноги.

Дорогое вино из его золотого кубка выплескивалось на его шелковистую белую рубашку и запятнало подушки в углу комнаты отдыха «Чертополоха и Винограда». Не обращающий внимания на эту показуху, участившуюся, когда гхазское вино помутило разум. Ригмус, пьяно качался и искоса поглядывал на симпатичную спутницу варвара.

Телохранитель генерала, гора мускулов и плоти по имени Валег, возвышался из-за маленького стола, за которым он сидел. Конан потел нос к носу через него.

Суставы побелели, и бицепс выпирал, поскольку каждый человек стремился наклонить руку другого к столу.

После двух ранее проигранных состязаний тем вечером, Конан победил девятнадцать претендентов. Кайланна держалась рядом, одновременно успевая всюду. К удивлению киммерийца принцесса действовала как опытная женщина с момента их прибытия в комнату отдыха. Она применяла свою женскую хитрость, чтобы приманивать, флиртуя с несколько колеблющимися соперниками, а других упрашивала, увлекая противоборством с Конаном. Ее улыбка расширилась, также как и их кошелек от выигрыша. И офицеры, угрюмые сначала, казалось, потеплели к красивой женщине и агрессивному незнакомцу.

Владелец гостиницы скоро увидел, что соревнования, казалось, высушили горла беспокойных офицеров Рейдна. Много раз владелец гостиницы посетил свой подвал, где годами хранились более дорогостоящие в изготовлении вина, и его казна теперь наполнялась монетами.

Когда генерал Ригмус прибыл со своим потрясающим эскортом, волнение скоро достигло своего пика. Склонность пузатого генерала к заключению пари превзошла его любовь к винопитию, и он тратил золото в изобилии, чтобы удовлетворить свои желания. Он был столь уверен в мастерстве Валега, что немедленно предложил ставку на десять золотых корон Аквилонии — самых полновесных ценящихся из хайборийских монет.

То первое состязание выиграл Конан. Второе, теперь продолжающееся, казалось сомнительным и пари удвоилось.

Узлы мускулов слегка колебались под кожей мощной руки Конана. Его абсурдная рубашка с рукавами, закатанными до массивных бицепсов, была мокрой от пота. Он сжимал свои губы в гримасе и отчаянно смотрел в унылые, подобные бусинкам, глаза Валега. Там он не видел проблеска мысли, просто взгляд бессмысленного животного. Гигант не произнес ни слова всю ночь, кроме ворчания. Разве могла такая грубая сила быть порождением людей? Конан, несмотря на свою победу в первом столкновении, начал задумываться, не так ли просто Валег проиграл. Он, возможно, захватывал руку гранитной статуи, и на сей раз эта рука не переместилась более чем на широту крупицы. Собственное запястье Конана болело, и щепка от стола впилась в его локоть, когда он упирался, препятствуя своей руке скользить.

— Синим глазам никогда не победить Валега, — донеслись первые гортанные слова из скривлённого рта.

Конан хмурился, поскольку он узнал специфический, все же знакомый, хотя и искажённый акцент Kосалан. Где он слышал это прежде? Память ускользала от него, когда он боролся. Вены выделились фиолетовым цветом на его висках, и пот лился снова со лба, когда он вспомнил столкновение минувших лет и предположил природу жестокой мускулатуры Валега. В тайном храме Замбулы киммериец боролся с Баалом-Птеором из Косалы, тем, кто назвал себя душителем Йота-понга. На той варварской и злой земле, где мужчины поклонялись кровожадному демону-богу Яджару, жрецы обучали молодых людей убивать людей удушением. Голыми руками палачи жестоко откручивали головы тысячам жертв, не отрывая их с плеч. Так обученный человек, был идеальным телохранителем для генерала слишком полного и слабого, чтобы защититься.

Валег был серьёзным противником. У Конана был убитый Баал-Птеор, но Валег представлялся ему более сильным, чем Баал-Птеор. Хотя Конан знал, что он способен одолеть почти любого человека, но он не спал в течение почти двух дней. Он перенёс нелёгкий день после побега из тюрьмы ассири, и слишком долго этой ночью участвовал в этих силовых состязаниях.

Широкий оскал лица Валега перешёл в усмешку, и он хлопнул рукой Конана о стол, почти ломая кости запястья киммерийца. Одна из досок поверхности стола раскололась под воздействием.

Поражение Конана разожгло огонь ярости в его груди. Кром! Он когда-то победил душителя из Косалы, и он мог сделать это снова! Прошедшие годы с тех пор не иссушили его силу. Его гнев снова наполнил энергией его огромные мускулы, и он, глядя ясно через стол на Валега, улыбнулся.

— Моя левая рука всегда была самой слабой, — бросил он вызов. — Другая игра, на сей раз предназначенная для правой руки, и ты проиграешь! Кайланна одарила Конана хитрой улыбкой, затем вздохнула от разочарования, поскольку она почти опустошила свой кошелек в протянутые пальцы генерала. Поражение Конана стоило им почти весь их выигрыш. Она приблизилась к киммерийцу и опустила свое лицо ближе к его уху.

— Хорошо играй, Конан! — шепнула она. — Ты хорошо изучил эту игру, я вижу.

Сейчас мы удвоим пари до сорока золотых корон, достаточных для проведения оставшейся поездки с надлежащим комфортом до моего возвращения в Аренджун.

Конан медленно кивнул, соглашаясь. Он был уверен в успехе против душителя из Kосалы. Они испытывали недостаток в средствах, чтобы поддержать такое пари, но он теперь заботился только о строгом наказании Валега.

Кайланна стояла перед генералом и облизнула свои губы.

— Что скажите Вы, генерал Ригмус? Мы удвоим долю? — Пересостязание! — генерал воскликнул, брызжа слюной, слетающей с губ, поскольку он подкладывал монеты в большой мешок, висящий на его поясе. Он потирал руки и искоса смотрел на приоткрытый рот Кайланна. — Сорок корон кажутся пустяком для такого соревнования. Почему не сто? Восклицания удивления этой диковинной суммой слегка колебались, распространяясь по комнате. Беззвучная пауза сопровождала зрителей, ждавших ответа женщины. Только Конан и Валег казались безразличными к ее ответу, поскольку они смотрели отчаянно друг на друга. Валег громко хрустнул суставами пальцев и согнул свой огромный бицепс, как будто он разделил рвение Конана сделать, чтобы другой ушёл.

— Договорились, Ригмус, — сказала Кайланна.

Глаза — бусинки генерала мерцали. Он сорвал свой мешок с пояса и хлопнул это на стол.

— Теперь покажите свою долю, — потребовал он.

Кайланна прикусила нижнюю губу на мгновение.

— Вы сомневаетесь относительно моего слова, что я буду соблюдать наше общее соглашение? — спросила она, притворно негодуя.

— Покажите мне свое золото, — настаивал он.

— Его несут наши люди, — начала она. — Большая часть его спрятана далеко, но в пределах неполного дня конной прогулки.

— Ха! Таким образом, ты признаешься в своем явном злоупотреблением нашим доверием.

Генерал направился к ней. Конан подготовил себя к броску ей на помощь, и его рука отклонилась к рукоятке. Напряженная тишина висела в воздухе. Прежде, чем Кайланна могла выступить, Ригмус заговорил снова.

— В этом случае, я могу назвать свои условия для соревнования. Если мой чемпион победит, то ты будешь иметь удовольствие разделить со мной кровать сегодня вечером. — Он скривил свои заляпанные вином губы и захихикал с вожделением. — Конечно, если твой телохранитель победит, золото станет вашим.

Конан возмутился, но Кайланна поместила свою тонкую руку на его большое плечо и заговорила прежде, чем он мог выступить.

— Согласны, — ответила она, поскольку ее непокорный пристальный взгляд встретил свинские, замутнённые напитком глаза Ригмуса.

Генерал бросился вперед, хватая ее гибкое тело, покрывая своим большим туловищем, целуя в ее полные губы.

— Вкус радостей, которые ждут тебя, — произнёс он нечленораздельно, заглушая отрыжку. — Ты этой ночью — моя! Нет человека сильнее, чем Валег! Кайланна вырвалась из объятия Ригмуса и дала ему пощечину.

— Никакой человек не трогает меня так без моего согласия! Руки Конана сжались в кулаки. Ригмус отшатнулся, растирая толстыми пальцами красную, опухшую щеку.

— Нахальная шлюха! Когда Валег победит, и я привяжу тебя к своей кровати, ты будешь сожалеть об этом! В этот момент Ярл хотел вмешаться. Его рука дрожала, когда он вылил щедрую меру своего самого редкого, годами выдержанного гхазского вина в кубок генерала. Ригмус посмотрел с негодованием, но оказался довольным, позволив расслабиться без вопроса. Момент затаившей дыхание напряженности прошел.

Офицеры обменялись ставками, и даже возбужденный владелец гостиницы принял участие в действии. Из монет, на которые держали пари, меньшая груда была за киммерийца.

Гул стих, когда Конан и Валег наклонились вперед и подняли свои правые руки. Ярл хлопнул, начиная соревнование. Узлы мускулов слегка напряглись вдоль побронзовевшей от солнца руки Конана, и его жестокий облик выражал тот его аспект, который был более звериным, чем людским. Лицо Валега было лишено выражения. Он брюзжал, поскольку он сгибал свои пальцы, наименьшие из которых были более толстыми, чем большой палец Конана. Его рука, охватившая киммерийскую с сокрушающей кости силой, и его бицепс и предплечье, преодолевали сопротивление, подавляли силой. Суставы пальцев Конана громко трещали и его запястья склонялось, но он обладал нечеловеческими силами, позволяющими сопротивляться. Дыхание шипело между его сжатых зубов, когда он противодействовал сильному косаланцу. Он превосходил его только выносливостью. Валег обладал огромной силой, но Конан предполагал, что человек утомится скорее чем он, как случилось с Баал — Птеором. Внезапные проявления усилий просто разбились бы как волна на подобной скале руке Валега. Если он удержится, то может пережать косаланца.

— Валег! Валег! — Крики поддержки предназначались для человека генерала, и многие глаза мерцали в ожидании. Рука Конана начала склоняться. Иронические крики и оскорбления полетели в его адрес.

Валег проворчал и стол заскрипел под напряжением рук борцов. Тогда гигант преодолевал, дожимая руку Конана до предела широты пальца от поверхности стола. Низкое, звериное рычание вырвалось из горла киммерийца. Украшенный бисером пота, катящегося по его членам, дрожащим от напряжения, но внешность варвара не выражала ни страха, ни поражения.

Рычание Конана стало подобно реву дикого льва. Его запястье поднялось и вывернуло косаланца, дёрнув выше, потом вниз, разбивая о треснувшую доску.

Стол распался на куски, когда рука Валега ударила по нему. Поскольку дерево треснуло и раскололось, мешок золота упал к полу каскадом монет, хотя никто не предпринял достать их. Стоны тревоги заполнили воздух, и Ригмус в своей с золотым обрезом тунике, проклиная, швырнул свой кубок вина через комнату.

Потом он ударил в лицо Валега своей раскормленной рукой.

— Сын неряхи! — он бушевал. Красными лентами из его рта текли слюни. — Твои мускулы стали столь же слабыми как твой ум? Я считаю тебя непригодным охранять меня, нет, больше не будешь ты наслаждаться честью и престижем прислуживая мне! Он бросил другой кубок вина в стену. Владелец гостиницы вздрогнул от действия, но отправился, чтобы принести новый. Лицо Валега очевидно выражало огорчение и озадаченность, его плечи опустились, но он не издал слов протеста.

Пьяный пристальный взгляд Ригмус метнулся вдоль чувственного тела Кайланны.

— Твоё золото, — произнёс он нечленораздельно. — Но за эту цену, ты будешь этой ночью у меня, распутная девка.

— У тебя ничего не будет, кроме лезвия в твоих кишках, если ты тронешь ее снова, — проворчал Конан, поднимаясь со своего стула.

— Что?! И кто ты, мерзавец — отбросы, наемная пена, чтобы угрожать генералу армии Рейдна? Твой наглый язык вырыл тебе глубокую могилу! Со скоростью, которая не свойственной его опьянению, Ригмус захватил плечо Кайланы и приник к нему. Кайланна вырвалась от Ригмуса.

— Конан, нет! — вскрикнула она. — Не делай… Проклятия вместо ответа Конана заглушили ее протест, и летящий кулак, разбивающий ухо Ригмуса с унылым треском. Генерал, заваливаясь на бок, ударился головой, его тело отбросило назад. Кровь прыснула из одной его ноздри.

Его глаза закатились вверх, пока не стали заметны только белки, и он осел на пол, содрогаясь. Кровавая пена мгновением пузырилась из его рта, пока он не затих неподвижно.

Комната отдыха затихла, мерцающие лампы осветили размышляющие потрясенные лица офицеров Рейдна.

— Он мертв, — бормотал сержант с лицом ястреба. — Собака убила генерала из-за шлюхи! — Злая собака! — завопил лысый, широкоплечий капитан, ослабляя ремень своей рукоятки.

— Свинья! Варвар! — вторили два смуглых лейтенанта, обнажившие оружие.

Они бросились к киммерийцу.

Конан вступил перед Кайланной, поднял стол над головой и швырнул его в этих двух лейтенантов, сбивая и их товарищей. Сердитые крики смешивались с приглушенным треском ломающихся костей. Эти двое мужчин не поднялись.

— Иштар! — воззвал лысый капитан, когда он прыгнул вперед и ударил, но его лезвие впустую раскололо воздух. Конан ожидал нападение и отпрыгнул в сторону, как раз когда он достал свой меч из ножен. Контратака киммерийца прошла издали снизу, сильной дугой, рассекая обе ноги капитана посередине бедра. Солдат упал к полу с мучительным стоном, его меч выскользнул из бессильных пальцев.

Внезапное начало насилия, казалось, парализовало на мгновение других офицеров, но они опомнились. Оружие было обнажено, и немногим позже Конана и Кайланна были окружены.

Киммериец смотрел с яростью, кровь капала с лезвия, перемещаемого из рук в руки. Он охватил комнату глазами, жгущими мрачным синим цветом, и никакой человек не мог выдержать тот внушающий страх пристальный взгляд. Но Конан знал, не смотря на это, что он обречен, он не может спасти себя и девочку. Эти шемитские офицеры могли быть трусами, но они были также ветеранами, которые сокрушат его одним только количеством. Он дразнил их с гортанным смехом, поскольку он не будет сжиматься как напуганная злая собака перед зияющей утробой смерти.

— Кто умрет следующим? — грохотал он.

Два десятка сердитых офицеров уставился на него, воины, жаждущие крови, лезвия, мерцающие в сверкающем свете масляных ламп. Но ни один не смел ударить, и боялся, изощряясь во всех выражениях… кроме Валега. Лицо жестокого косаланца не выражало ничего, кроме скотской ненависти. Он снял декоративную, но годную к употреблению булаву с ее места на стене и заревел как разъяренный бык, его руки, направили шар оружия с огромного размера шипами к голове Конана.

Киммериец отразил удар плоскостью меча, который согнулся и быстро сломался. Сломанный кусок стали полетел в Конана и рассек плоть его черепа.

Булава задела его плечо, её шипы оставили красную борозду.

— Зубы Крома! — рявкнул Конан, поскольку он направил обломок стали, все, что оставалось от его меча, в сторону Валега.

Косаланец невозмутимо поднял булаву для смертельного удара. Конан рванулся вперед и сцепился с Валегом, укрываясь от убийственных шипов. Его рывок откинул большого человека назад, но не свалил его. Колено киммерийца хлопнуло в промежность Валега, вызвав отчаянный рев. Kосаланец вышел из себя и захватил Конана, падающего на него, их кулаки, мелькали, когда они упали на пол.

— Прикончи его! — кричали короткий капитан и большой сержант вместе, и полдюжины мужчин включились в борьбу с опрометчивой энергией, нанося удары и хлеща двух борющихся мужчинах.

Сержант с лицом ястреба сделал выпад. Его остриё неслось в сторону Конана, но скользнуло мимо, где проникло между ребрами Валега. Все же косаланец продолжал бороться, когда сержант выдернул своё лезвие, проклиная собственную неуклюжесть.

Конан ввел свой локоть в рану. Обнажённые ребра расколотыми концами, проникли в сердце Валега. Последнее дыхание косаланца хрипело из него, поскольку киммериец откатился в сторону и потянул массивный труп на себя, чтобы оградить от града ударов, наносимых офицерами. Он нащупывал упавший меч, но его пальцы сжались вместо этого вокруг булавы Валега.

Офицеры игнорировали Кайланну, медленно отступавшую к стене. Но все время она держала меч остриём вверх, ее ноги были расставлены в позиции опытного меченосца. Теперь она принялась действовать узким лезвием, мерцающим как стальной язык змеи. Голова офицера слетела с его плеч с темно- красным потоком, в то время как внутренности другого человека вылезли из его рассечённого живота. Двое других отступили в ужасе перед окровавленным оружием. Их лезвия опустились к полу.

Офицеры бросали взгляды смешанного страха и изумления в ее сторону, когда они отступили осторожно, затем приближаясь к схватке более медленными, более выверенными шагами. Шаг за шагом, они оттесняли Кайланну дальше от стены таверны. Ее меч кружил и крутил в великолепном танце стали, которая бросала вызов каждому противнику. Все же она не ранила их, и это явно воодушевило нападающих. Пот лился вниз с её лица и блестел на ее грудях, выступающих из ее влажной туники.

Конан исчез в массе крутящегося оружия, меча и блеске лезвий. Проклятия, завывания боли, столкновение металла, и мясистый звук лезвий, проникающих в плоть, заполнили воздух запутанным шумом скотобойни. Шемит за шемитом падали, превращенные в мягкую массу с пробитым черепом, порванным горлом, или сокрушенным туловищем. Некоторые отступили или отползали, получив менее страшные раны, но неспособные или несклонные сражаться. Ослепленные яростью, в беспорядке некоторые офицеры наносили удары своим товарищам, действуя против них.

Залитый запекшейся кровью, из-за груды искореженной, кровавой плоти, доходящей ему до пояса, появился киммериец. Он теперь сжимал окровавленный кинжал, отобранный в безумной драке у врага. Залитый с головы до пальца ноги кровью, он более походил на дикое животное, чем на человека, его горло, испускало несвязные рычания, его воспалённо-красный пристальный взгляд, вспыхивал, ища большее количество крови для её пролития.

Глаза Конана сузились при виде Кайланны, отчаянно сражавшейся против четырех противников. Он прыгнул по насыпи трупов на стол, воткнул свой кинжал в горло одного человека и поразил чей — то спинной хребет страшным поперечным пинком.

Кайланна быстро расправилась с одним воином. Последний шемит умер несколькими мгновениями спустя, поскольку он повернулся к Конану, получив брошенный кинжал Конана в грудь и нисходящий разрез от Кайланны через живот.

— Белл, Бадб, и Дагон, — задыхался киммериец, опуская руки на свои колени и наклоняясь вперед в истощении. — Немногие женщины или мужчины, обладают Вашим мастерством игры с мечом, девочка! Даже Валерия, Белит, или Kaрелa могли бы считать Вас достойным противником. Где в Девяти Аде Зандру Вы приобретали свой навык? Скажите мне, Вы обучались элитными солдатами Тиридатеса, так как никакая пузатая дворцовая стража когда-либо не владела лезвием так ловко как, Вы.

С открытым подозрением он изучил ее лицо.

Кайланна прислонялась к стене, и устало вздохнула. Она положила свой меч на стол и поглаживала своей рукой лезвие.

— Конан, — медленно начала она. — Я обманула тебя. Сражение разоблачило меня. Но без тебя, я была бы в воротах ада! — Да, дважды я спас Вас, — грубо отрезал Конан.

— Нет, только сегодня вечером, киммериец. Знай, что когда мы встретились в лагере ассири, я не подвергалась никакой опасности.

— Кром, девочка, Вы действительно безумны? Тот мучитель… — …Был мой человек, — прерывала она, — которому приказано было играть роль насильника. Я не знала, что ты убьешь его, хотя это не имеет значения. Он десять прошедших лет был убийцей, заслуживающим быстрого отправления в ад. Что касается моего капитана Тусало в другой камере, то он был одним из моих ассири, кого ты убил днём раньше. Никогда его не мучили; те крики были обманными.

— Для чего? Нет, скажите мне, пока я не знают Вашего истинного лица. Если Вы — принцесса Заморы, я являюсь главным полководцем на всех пиктских землях.

— Гнев вспыхнул в его глазах. — И диадема…

— Не существует, — сказала она, пожимая плечами. — Это был рассказ, чтобы соблазнить тебя.

Конан треснул кулаком об стол.

— Сивитри — имя, данное меня при рождении, — она продолжала. — Я действительно дочь Тиридатеса, хотя он этого не знает. Прежде, чем тот декадентский старый алкоголик отдал предпочтение молодым мальчикам, он держал мою мать как привилегированную наложницу в Шадизаре, я росла там во дворце, но моя мать уделяла мне небольшое внимание, проводя свои дни в наркотическом дурмане и свои ночи в любой кровати, где лучше всего удовлетворяла свои потребности. Она была слаба и в уме и в теле. Я поклялась стать сильной, быть владельцем своего духа и своей плоти. Это стало после того, как я смогла всегда побеждать капитана дворцовой стражи в наших ложных поединках, когда Нефрит… — она остановилась и откашлялась, — когда он, ставший моим наставником, интересовался мной и дал мне цель намного лучше чем я, возможно имела, признай Тиридатес меня непосредственно дочерью.

— Нефрит? — Конан усмехнулся. — Он всего лишь миф. Я воровал всюду от дворцов Немедии в Белверусе до башен Вендии, в Айодхе, и все мужчины знают, что он всего лишь легенда.

— Миф — да, в соответствии с его планом, — ответила Сивитри. — Для чего известность вору? Это приносит нежелательное внимание и возможное крушение.

Конан нахмурился, но не стал возражать, поскольку знал, что это верно.

Лучший вор тот, кто дорожит своей репутацией, сберегая её, так же как и его ценности.

— Не говори о нем, — предостерегла Сивитри. — Те, кто упоминал его имя слишком часто, исчезают. Так или иначе, знай, что его империя более обширна чем у любого короля, многие, из которых двигаются как марионетки, завися от ее обширной сети последователей. Поскольку ее власть простирается от западных королевств Хайбории к Камбуйе юго-восточному углу мира.

— Я знаю о Камбуйе, — пробормотал Конан.

— Возьми Кхитай, Стигию и Черные Королевства, у нее есть гильдии в каждой земле, или, по крайней мере, в каждом городском поселении, имеющим название.

— Гильдии воров? — Конан протер свой подбородок.

— Воры, торговцы, мудрецы… и в Белверусе и Замбуле, гильдии убийц.

Приблизительно триста гильдий убийц во всех, нет, вероятно, значительно больше, что признают её, или платят ей в той или иной форме.

— Одной женщине? — Конан нахмурился.

Прозвучавшее в его словах сомнение зажгло вспышку гнева в глазах Сивитри.

— Будь он мужчиной, я предполагаю, что ты не сомневались бы относительно этого.

Каковы мужчины — чурбаны с развитыми мускулами, с мозгами, расположенными в их задницах? Как легко я использовала тебя, варвара. Несколько взглядов с глазами как у лани на твои мускулы, осторожный показ моего тела, чтобы ты глазел, и твои чувства такие острые на охоте или в сражении, затуманены.

— Будь ты мужчиной, я расколол бы твой череп! — он скрипнул сердито зубами.

Но она говорила достаточно справедливо… Он был глупцом, поддавшись на игру лживой распутной девки. Но какова была ее игра? Он рискнул только предположить, что правда лежит слишком глубоко для того, чтобы понять.

Смех Сивитри резко ворвался в его уши.

— И так лает собака на тигрицу прежде, чем она вырвет ей горло. Вложи в ножны свой меч и свой язык, киммериец, поскольку я клянусь Беллом, Затом, и Деркето, что я не буду пытаться убить тебя. И я знаю достаточно много о тебе и твоих приёмах, способных убедить, что ты свалили бы меня, если только я напала на тебя! Конан разъярился, но не возразил.

— Мы здесь напрасно тратим время. Только глупцы спорят в горящем доме и мы только что предали эту таверну огню. — Она указала на кровавые кучи у их ног. — Вероятно, целая армия будет преследовать нас до Турана, когда узнает об этом.

Нам следует убраться как можно дальше. Я обещаю объяснить тебе мою цель, но не здесь! Конан заворчал и стал обыскивал груду трупов, чтобы забрать их ценности. Он собрал затоптанное золото, которое он выиграл в состязании с Валегом и наполнил им просторный мешок. Он вырвал прекрасно сделанный коринфский длинный меч из жестких пальцев безголового сержанта, все время, следя за Сивитри.

— Я вижу, — она покачала головой. — Ты хочешь избавиться от меня? Ты убьёшь меня так, чтобы я не могла последовать за тобой? Судьба — хозяйка, которая выбирает своих собственных партнеров, Конан, и она сковала нас цепью вместе специально для данного случая.

— Я не буду вредить тебе, но мы разъедемся сегодня вечером. Я ничего не должен тебе! Он снял широкий пояс с талии офицера и осмотрел его критически.

— Я оставлю тебя связанной! Дверь скрипнула, и их головы повернулись к ней вовремя, чтобы заметить поспешный отъезд владельца гостиницы.

— Кости Крома! — Конан выразил раздражение клятвой. — Собака, должно быть, скрылся в подвале и выполз, в то время как ты отвлекала меня. Я не оставлю тебя мстительным солдатам, поскольку, хотя ты и навлекли это сражение на нас, ты собственноручно помогла этим вечером уладить проблему.

— Я пыталась помешать тебе убить того неотесанного генерала, — парировала Сивитри.

Конан заворчал в ответ и шагнул к двери.

— Когда владелец гостиницы приведёт подкрепление, я буду далеко. Если ты останешься в этой скотобойне, то я не буду виноват в твоей смерти. Следуй за мной, если ты должна…И если ты можешь.

Он резко вскочил и бросился в открытую дверь.

— Что?… — начал он прежде, чем слова удивления застыли в его горле. Он остановился настолько внезапно, что почти упал, столь неожиданным был вид, представший перед его расширившимися глазами.

«Виноград и Чертополох» располагался на гребне низкого холма, предоставляя южную часть поселения. Там горели огни, и дым вздымался в вечернее небо. В свете пламени он видел заполненные воинами ассири предместья. Они гнали, очевидно, обескураженную толпу воинов Рейдна, которые падали как зрелое зерно под мечами захватчиков. Сражение напоминало резню.

Конан понял сразу, что Вархия падет.

Толпа воинов, преследуемых конниками, разбегалась вдоль улицы к гостинице. Они указывали на Конана и вопили. Он слышал их голоса, но расстояние искажало смысл слов. Как раз когда они приблизились, шум сражения нарушил неестественную тишину улицы.

— Приближаются всадники Балвадека! — Конан кричал через плечо.

Он бросился к конюшне, надеясь, что он сможет уехать далеко прежде, чем ассири достигнут северной части. Конан выбил тяжелую деревянную дверь, почти швырнув себя через неё. Aрен, верный данным словам, бережно отнёсся к их лошадям. Пока Конан торопливо накидывал упряжь на лошадь, Сивитри появилась в разрушенном дверном проеме.

— Шесть ассири направляются к нам, — она задыхалась. — Они убили нескольких пеших перед ними.

— Слишком много для одного из нас, — сказал Конан недовольно. — Кажется, что мы еще не должны расстаться.

— Еще, — Сивитри согласилась.

Она накинула одеяло на свою лошадь, схватила упряжь, и торопливо прилаживала её на место.

Они миновали переулок с обнаженными мечами. Жар отдаленных огней осветил узкую улицу, по которой неслись налетчики ассири.

— Мы никогда, возможно, не расстанемся, киммериец, — спокойный тон Сивитри не соответствовал их опасному трудному положению. — Мы можем гореть вместе всегда, в любом Аду ждут нас.

Нервный смех сорвался с ее губ.

— Ты когда-то сказал, что скорее окажешься перед армией ассири, чем вынесешь мой язык. Боги исполнили твоё желание! Лицо Конана выразило тревогу, когда он сосчитал врагов. Не шесть ассири, а трижды превышающие это количество надвигалось на них. Переулок не давал выхода для прорыва через плотные ряды воинов. Усталость обрушилась на его плечи как мешок камней, и каждый мускул от головы до пальца ноги, болел. Но он был киммерийцем, с огнем в своих венах и сталью в руке. Он должен заплатить перевозчику смерти, по крайней мере, одним шемитом.

— Кром! — Конан промычал хрипло.

Даже для военного клича, казалось, не осталось сил.

— Кром и сталь! Он шлепнул по крестцу коня плашмя своим лезвием и помчался уставший, но вызывающей, в пасть смерти. Сивитри сделала глубокий вдох, высоко подняв волнистую саблю, и погнала свою лошадь за ним.

Киммериец встретил первого шемита прямо, своим мечом, столкнувшимся с таким же мечом воина в вихре искр. Его направленный вниз удар отразил ассирийское лезвие и пробил защитный панцирь из кожи. Пронзенный воин выпал из седла. Конан высвободил свой меч, но не смог поднять его вовремя, чтобы отразить удар нацеленный на его шею. Он отклонил свою голову в сторону и уклонился от лезвия.

Рухнув с коня, он треснулся головой и его череп зазвонил, как будто все дьяволы в Аду ревели в его уши. Он моргнул и заметил, как два ассири спешились и двинулись по направлению к нему… Один из них в позолоченном шлеме, указывающий на капитана и другой, нанесший Конану удар. Капитан закричал и поднял руку, но Конан услышал не слово. Образы и звуки смазались для него в мозаику дрём, и его меч выпал из его руки.

Он развернулся в сторону и увидел Кайланну- Сивитри… кем бы она ни была, увидел её связанной и вытащенной из ее седла, избитую и израненную. Затем капитанский ботинок ударил его в подбородок. Пальцы Конана нащупывали рукоятку оружия, но веки его глаз наливались свинцовым весом. Он погрузился в черное море боли и больше ничего не воспринимал.

10. Тайны на песке

Teвек Тул быстро скользил через пустыню, напоминающую дюны восточного Шема. Он не оставлял никаких следов и не издавал никакого звука, его ноги никогда не касались песка. Угольно-черный плащ окутывал его, от его руки исходило тусклое зеленое свечение, излучаемое Черным Кольцом Тот-Амона, надетым на палец. Десятой части силы его было достаточно, чтобы двигаться подобным способом с момента его отправления из Стигии.

Днём он укрывался в своем плаще, чтобы сдержать солнечные яркие лучи и защитить от выгорания его глаза. Ночью он пролетал над бездорожьем, расположенным между рекой Стикс и его конечной целью — Медным Городом.

Несколько живых объектов располагалось вдоль его пути, их флюиды распространялись в воздухе, но стремление высосать не-жизнь из-под земли, не приносило результата, почти обессиливая и не насыщая его.

Teвек не сожалел об отсутствии жизни, но был недоволен последствиями: отсутствием смерти. Лига за лигой он просматривал необитаемую поверхность, рассчитывая хотя бы обнаружить место смерти животного. Он даже немного снизился, расширяя диапазон своего призрачного зрения вглубь, но безрезультатно.

Это бесполезная трата сил не помогла ему. Он жаждал утешительной близости даже маленькой могилы.

Хотя Черное Кольцо придавало ему магическую силу, оно не могло кормить его. Teвек не питался, начиная с пересечения Стикса, где он оставил свою немертвую свиту и свой черный экипаж. Он не осмеливался тратить силу кольца, передавая им приказы на расстоянии. Он мог продержаться какое-то время без хлеба насущного, но он знал хорошо пределы своего физического тела, и его поиски Медного Города могли дорого обойтись и уму и плоти, истощив их до предела. Некромант остановился и медленно понизил свои ноги к песку. Из одежд он извлек нечто в виде мешочка из высушенной кожи девственницы, который содержал прах черепа Харраба и высыпал его содержания в ладонь. Только несколько горок костяной муки лежали на бледных складках его ладони. Он вонзил подобный когтю ноготь в основу своего большого пальца, пока не хлынула струйка крови. Её он смешал с костяной мукой, в то же время он интонировал свистящие слова в диалекте, рожденном минувшими эрами Турии: "Makanan-mati, coba, siya- lihat, lahat-mati!" Красновато-серая паста пульсировала на его ладони, наполняясь неестественной жизнью, и сформировываясь в подобное червю существо. Teвек опустил это к песку, чтоб оно могло сползти. Вещь начертала в дюне слабое углубление длиной с палец, затем остановилась и сжалась в напряженную спираль.

Teвек изучил мелкую борозду. По его расчетам он достиг бы обозначенного места в пределах двух, возможно трёх, поворотов песочных часов. Но он отклонился бы от самого прямого маршрута до Медного Города, а он не испытывал желания останавливаться. Назад в Каджар, в логово Тот-Амона, трижды проклятой Тонкой свече Смерти, догорающей ниже и ниже. Teвек взвесил последствия при промедлении прежде, чем решил следовать за начертанной линией. Он схватил червя между большим пальцем и указательным пальцем и сунул его в рот, медленно жуя, смакуя вкус крови и кости. Это притупило его аппетит. Несколькими мгновениями спустя его ноги оставили песок, и он понёсся по направлению линии.

Черное Кольцо выдержало бы тот курс без колебания, пока он не пожелает иного.

На рассвете Teвек приблизился к селению. Следы следа торгового каравана предсказали его близость, и оно располагалось точно на линии, указанной червём.

Полезное колдовство, хотя он в редких случаях применял его. Библиотека под Аментетом содержала много подобных магических безделушек.

Он опустил свои ноги на дорогу. Здесь он играл роль утомленного дорогой ученого, желающего отдохнуть на пути к Шушану. В нескольких свитках он читал письма путешественников, описывавших народ пустыни Шема как жестоких и недоверчивых людей. Когда он приблизился к подножию постепенно понижающегося скалистого холма, он увидел подтверждение этому.

Путь сузился, когда он приблизился к вершине и привел к подобному разрезу ножа узкому проходу. Естественная стена крутых скал окружала расположенное там селение. Четырнадцать мужчин шагали вдоль вершины этой стены, их рыжеватые кафии и одежды сливались с унылыми красными скалами. Семеро из указанного числа опустили луки вниз к входу, поскольку они патрулировали выше откоса.

Teвек расценил их с презрением. Глупцы, настолько уверенные, что их жалкое оружие могло защитить их. Он, возможно, поразил бы их с небольшим количеством усилия, но предпочел сохранять энергию. Шагая спокойно к расщелине в скалах, он смотрел искоса вверх в утреннее небо. Тонкие облака скрыли неприятное солнце, и он был благодарен за их присутствие. Затемненное небо позволило бы ему продолжить с минимумом дискомфорта, как только он напитается здесь. Пока он продвигался на холм, лучники наблюдали. Несколько стрел удерживались наготове. Когда он приблизился, они немного расслабились. В конце концов, он не представлял угрозы, старый странник с белыми волосами.

Крепкий шемит с затронутой сединой бородой, выступил из ниши в скале, которая была хитро скрыта, невидимая с дороги. Его загорелая рука слегка тронула золотую рукоятку кривого кинжала за его широким поясом.

— Ты никак фермер, старик, — сказал он на грубом диалекте шемитов тоном, более строгим, чем учтивым.

— Что? — Teвек ответил на подобном языке, хотя был более приученным к его письменной форме. Он, возможно, раздавил бы шемита как пустынную ящерицу, но считал лучшим играть иную роль в настоящий момент. — Я могу пройти? — Те, у кого есть дело в Каетта или те, у кого есть деньги, чтобы заплатить за вход, входят и потребляют нашу воду. Это у тебя имеется, старый? — Обращайся со старшими не так грубо, — отрезал Teвек, раздраженный тоном человека. — У меня есть и то и это.

— Я вижу. Лорд Ранджо делает запись названий и имена всех, кто хочет попасть в его владения, — сказал шемит. — Кем являешься ты? — Товоклес, ученый, Главный в Королевской Библиотеке Аграпура, — ответил Teвек с легкой надменностью. — И король Йездигерд фиксирует те названия, где препятствуют его помощникам, чтобы их неучтивость не осталась незабытой.

Шемит закусил губу, неуверенность появилась в его глазах.

— Мои извинения, господин Товоклес. Я думал Вы стигиец. Лорд Ранджо и наши люди искренне поклоняются Митре, и мы отклоняем всех последователей проклятой, пожирающей души стигийской змеи. Но конечно Вы приехали не один от Аграпура? Teвек мрачно покачал головой.

— Нет, не один. Моя свита лежит на песках мертвая в лигах отсюда, — он подавил улыбку от этой удачной шутки. — Бандиты напали на нас и оставили меня, приняв за мертвого.

— Да, Вы выглядите пострадавшим, господин Товоклес, — человек торопливо оправдывался, краснея. — Забудьте мои более ранние слова. Хотя боги Турана не являются нашими, мы не отказываем человеку в помощи. Это не путь наших людей.

Пожалуйста, к нашей воде, насколько Вы желаете. Я — Юзгара, страж врат.

Следуйте за мной, чтоб я мог оказать Вам надлежащий прием.

Он повернулся, приглашая Teвека присоединиться к нему. Сухим, бледным языком некромант очищающие обвёл потрескавшиеся губы. То, что он выпьет, не было водой. Прихожане Митры. Весьма забавно.

Юзгара шумно лепетал, когда они вошли в узкий, окруженный каменной стеной проход, который закручиваясь, постепенно поднимался вверх. Каетта располагалась на плато, предоставляя панорамный вид пустыни на много лиг во всех направлениях.

— Вам повезло найти нас, — сказал шемит. — Каетта — единственный оплот цивилизации в этой области. Самая близкая деревня в некоторой сотне отдаленных лиг. Источник, вытекающий из этой скалы, поддерживает нас в скромном комфорте, хотя мы испытываем недостаток в средствах взращивания зерновых культур или домашнего скота.

Teвек полуслушал Юзгара, поскольку проход расширился и вывел на открытое место к широкому кругу, окруженному со всех сторон крутыми утесами. Отверстия в северной части казалось, служили жильем. В центре круга возвышалось окруженная с четырех сторон стенами здание с плоской крышей, простое по форме и без украшений. Это был храм Митры, духовенство которого презирало атрибуты, которые сопровождали много религий. Ничего иного не было построено в кругу, опоясанном кольцом из каменных блоков, которые мягко ограничивали слегка колеблющиеся воды источника Каетта. Поселение, возможно, не вмещало больше чем тысячу человек.

Больший интерес для Teвека представляло покалывание, которое он почувствовал, когда Юзгара подвел его ближе к храму. Жрец Сета был в опасности здесь, поскольку Бог Змей и так называемый Бог Света были самыми злейшими из врагов. Teвек не боялся никакого контакта со жрецами Митры, хотя как ни как, его собственное присутствие обеспокоит их. Влияние Митры здесь было достаточно материально и ощущалось Тевеком. Он ощущал также что-то еще, в скале ниже храма. Палата похорон… да, значительная могила. Где была жизнь, там была смерть. Подземная впадина излучала противную теплоту — аура посвящения.

Пустяковая проблема для Teвека, способного осквернить это достаточно легко.

— Обслуживание вероисповедания утром, и трижды являться к воде, благословляемой каждый день. Ах, хорошо! Орадн поднялся для первого благословения, — Юзгара пояснял роли троих жрецов поселения.

Один из них, лысый и пузатый, появился из храма. Его простая коричневая одежда, опоясанная в талии с веревкой конского волоса, указывала на его положение. Он приблизился и махнул в приветствии. «Глупец!» — думал Teвек. Все же он был бы на своем пути скорее, если бы эта дезинформированная овца жрец предоставил ему свободный доступ к храму… и склепам ниже. Инфекция посвящения не уменьшила аппетит Teвек.

— Мой хороший Орадн, поздравления, — сказал Юзгара. — Это — Главный ученый Товоклес Аграпурский.

— Митра благословляет тебя, страж врат, и нашего гостя. Приветствую, — добавил жрец, оказываясь перед Teвек с любопытством, очевидно проявляющемся на лице.

Некромант выдавил ответ из сопротивляющегося горла.

— Благодарю, Орадн, за Ваше гостеприимство.

Он почувствовал неожиданный зуд на руке и понял, что его источником было Черное Кольцо. Что, если жрец уловил влияние Сета от него? Конечно, кольцо содержало сущности этого бога. Teвек расценил жреца спокойно. В конце концов, именно серовато-коричнево одетый тупица находился в тени опасности, не Teвек Тул.

Орадн потёр сзади шею, затем пожал плечами, как будто избавляясь от утреннего холода.

— Не желаю обидеть, Товоклес, но Ваше лицо измождено и бледно. Одна из наших женщин может подготовить трапезу Вам, и поднести кувшин для ванны.

Юзгара кивнул.

— Бандиты, Орадн. Он случайно встретил на пути к нам.

— Прошу Вашего прощения, страж врат, но я сомневаюсь, что это не желание Митры привело его ноги к нам, поскольку Бог Света следит за нуждающимися в помощи. Хорошо, Товоклес, тогда я надеюсь услышать Ваш рассказ, но теперь я должен приступить к утреннему благословению воды, для использования нашими людьми в течение дня. Есть запасная палата, скромная, но удобная, среди покоев жрецов.

— В храме? — спросил Teвек.

— Если это не оскорбляет Ваши верования, — сказал жрец. На сей раз улыбка не светилась в его глазах, и Teвек понял значение. Вызов, или проверка.

— Конечно, нет, — некромант ответил спокойно. Если бы Черное Кольцо показало себя в пределах святыни, то он имел бы дело со жрецами и любыми другими, вмешавшимися. Проникновение внутрь упрощало задачу поиска прохода вниз…

— Я найду Беладах, — предложил Юзгара. — Она принесет пищу, воду, и новые постельные принадлежности.

— Да, день отдыха освежит Вас, добрый друг, — объявил Орадн. — Пойдёмте, я покажу Вам дорогу.

Он казался успокоенный готовностью Teвека войти в храм. Teвек кивнул так, что он надеялся, будет принято как благодарящий жест. Его горло было неспособно сформировать даже ложь благодарности для этих глупцов. Чем скорее он будет далеко, тем лучше. Не для него эти вызывающие отвращение шутки, эта терпимость пены, которую он должен сокрушить колдовством подобно насекомому ниже пятки его. Он больше не был удивлен патетическими играми этого жреца, и его даже больше патетической веры в защиту своего храма. В пределах каменных стен храма Черное Кольцо, казалось, грызло как живое существо палец Teвека, хотя и не до крови. Некромант безуспешно попытался успокоить его, убеждая прекратить, но поскольку оно не повиновалось, он просто проигнорировал это. Ощущения прекратилась достаточно быстро, и он продолжил движение. Дела более глобальные беспокоили его более чем волшебное жало той медной змеи.

— Это было построено девять поколений назад, — сказал жрец, указывая на ряды каменных скамеек и простой алтарь. — Приют в пустыне, — добавил он гордо.

— Не многие в Шеме почитают Митру как своего бога, — отметил Teвек. Так как этот краснобай казался полным решимости, чтобы заговорить снова, он сможет также узнать кое-что об этих овцах.

— Действительно, — согласился Орадн с тяжелым вздохом. — Нас немного, но мы распространяем просвещение к тем, кто торгует с нами.

— Как часто торговцы пересекают этот путь? — У нас здесь только один товар — опалы высокого качества, добываемые нами в незначительных количествах. Каждые две недели торговцы прибывают, чтобы предложить цену на наши изделия. Они приносят вещи, в которых мы испытываем недостаток. Количество драгоценных камней не является столь большим, чтобы заставить большие группы бандитов, падальщиков пустыни, нападать на нас, и Каетта трудно осадить в любом случае. Мы доверяем Митре, следящим за нами, и Юзгара и его воинам сдерживающих торговцев. Лорд Ранджо не жаден до богатства, он просто желает прибывать в собственном комфорте и безопасности.

— Благородный человек, — Teвек посмотрел вниз и сдержал зевок. Его пристальный взгляд сразу заметил любопытные арабески, выгравированные в полу святыни. Некоторые стёрлись, став почти гладкими, но он нашел, что они были странно неуместны в такой строгой среде. Он видел подобные изображения в другом месте, но их происхождение было ему не понятно. Когда Орадн провёл его через дверь сзади алтаря, образец стал более явным. Здесь проходило меньше ног.

Они прошли три двери вдоль узкой прихожей и остановились у четвертой.

Дальше вперед Teвек отметил, что проход клонился вниз. Оттуда поступали самые слабые из могильных веяний; веяний, настолько небольших, что только некромант мог бы распознать это. Teвек не ощущал подобного слишком долго, больше недели.

Удовлетворение теперь находится недалеко, и он ждал этого. Эта Беладах должна прибыть и уйти сначала, тогда он был бы оставлен в покое.

— Здесь Вы можете спать, — Орадн указал наподобие ложа, сплетенного из свитого конского волоса. — Беладах принесет одеяло.

Низкая каменная скамья располагалась около спального ложа, и прежде, чем скамья стояла сухой бассейн, окруженный с водными окрасками. Две толстых свечи заняли ниши на стену выше бассейна.

— Орадн, — Teвек начал, когда тяжело опустился на скамью. — Дальше внизу…

— Катакомбы? Редко мы появляемся там, несколько случаев за год, когда мы посещаем усопших, тех, души которых стали едины с Митрой. Ничего не находится в тех темных проходах, кроме пыли и исчезающих воспоминаний. Мы не оплакиваем своих мертвых, поскольку они навсегда блаженствуют в блеске владений Митры.

— Интересно, — сказал Teвек, пораженный этим поверхностным изложением доктрины. Тогда вспышка вдохновения осенила его. — Фактически король Йездигерд послал меня на запад, чтобы узнать о традициях Хайбории относительно мертвых. Он желает лучше понимать соседей и рассуждает, что способы захоронения могут дать способность проникновения в суть культур. Позже, возможно, когда моя сила возвратиться, я хотел бы рискнуть там только посмотреть.

Орадн пожал плечами.

— Я не могу понять побуждения ученого, друг Товоклес. Но Вы свободны осмотреть то, что хотите. Если Вы желаете проводника, один из нас может… — Когда у меня появиться потребность, я приму Ваше предложение, — ответил Teвек, протестующе качая головой.

— Тогда очень хорошо. Ах, я слышу Беладах. Отдыхайте и, возможно вскоре лорд Ранджо может обедать с Вами, если Вы восстановите достаточно сил.

Teвек кивнул снова, утомленный от такого большого праздного разговора.

Орадн слабо улыбнулся, потёр свою шею и отбыл, кивая худой девочке с распущенными волосами, собирающейся входить в комнату.

Беладах не была той, что ожидал некромант. Женщины немного интересовали его и он никогда не был ни с одной, по крайней мере, с живой. Сама теплота их плоти и их дыхания, цвет их лиц, сияние в их глазах и волосах — всё это гасили любые побуждения. Но эта девочка заинтриговала его, разжигая нетерпение, хотя он должен был спуститься в склепы ниже.

Ее лицо и руки были жемчужным белы, как и ее тонкие лодыжки и ноги. Под скромным бледно зеленым одеянием не проступали ее формы. Женщина, конечно, но с телом бродяги, с неразвитыми формами и скудной мускулатурой. Иссиня- черные волосы, спускались прямо вдоль сторон лица, лишенного непривлекательного цвета. Через бледную плоть ее лодыжек и рук, он мог рассмотреть углы и тонкую структуру ее костей.

— Господин Товоклес? — спросила она робко, стоя в дверном проеме. В руках она держала свернутое одеяло конского волоса и глиняный поднос с едой и кувшином. — Беладах, — сказала она, с покорностью, усилившей его амбиции. Она вселяла в него темное побуждение. Возможно, он поддался бы на это. В прошлом под темнотой могил, в глубинах, настолько черных, что никакой луч луны, звезда, или вспышка искусственного освещения не проникали, Teвек творил деяния, не пристойные для добросовестных мужчин.

Женщина сделала несколько предварительных шагов к нему и установила поднос на каменную скамью. Она сняла кувшин и вылила воду в бассейн.

— Чтобы купаться, если Вы желаете, — объяснила она. — Я вернусь, принесу немного воды для питья, Орадн должно благословить её сначала, — она протянула одеяло, ожидая, когда он возьмёт это. Он схватил её обеими руками прежде, чем она поняла свою ошибку. Увлеченный ее высокими, плоскими скулами, он выставил Черное Кольцо. Сверкающий зеленый нимб окружил медно-красные кольца, и она уставилась на него в наивном страхе.

— Колдовство! — прошептала она.

Прежде, чем она смогла закричать, Teвек сосредоточил своё желание. Это не должно было слишком поздно уничтожить эту неудачу, и он знал хорошо переплетение очарования, которое принесло сон. Но само кольцо предвосхитило его намерение, как будто возмущенное самим приносом его в святыню Митры.

Усики прозрачного зеленого огня вспыхнули на уровне груди девочки и проникли в её плоть, сжимаясь как призрачные пальцы вокруг ее сердца. Она задыхалась и начала заваливаться вперед, когда ее глаза закатились вверх. Teвек схватил ее запястья и задержал ее падение, одновременно проверяя, что кольцо действительно убило ее. Белки ее глаз смотрели ненавидяще в его безжалостное лицо, и он позволил её телу резко спасть к полу.

Ноги в сандалиях, прошуршали по полу прихожей и остановились в дверном проеме.

— Я надеюсь теперь более удобно, — остановился Орадн, удивленно. — Митра спаси нас! — Он сделал знак, отвращающий зло и исчез прежде, чем Teвек смог обратить силу кольца против него.

— Просите, чтобы он услышал Вас, — смеялся Teвек. Эта отговорка исчерпала его терпение. Он осквернит место захоронения и насытится. Любой, вставший на его пути, погибнет прежде, чем они поймут свое безумие.

Teвек нагло шагал в прихожую и следовал по длинному коридору, ведущему вниз в катакомбы. Его кольцо осветило узкий проход и показало больше специфических арабесок на полу. В отличие от расположенных выше, здесь они резче проявлялись символами на камне.

Вид их восстановил память Teвека. Арабески — он видел их в рисунках, которые представляли храмы Ибиса. Символы были древними глифами, известными только пророкам Ибиса. Kaетта был возведён на руинах места, где прошлые эры поклонялись последователи Ибиса? Здесь было кое-что, чтобы торговаться с Тот- Амоном, поскольку стигиец давно стремился избавить мир от Карантеса, первосвященника Ибиса. Какие слабости культа Ибиса Toт-Амон мог бы раскрыть здесь? Teвек продолжал свой спуск. Он услышал крики и стук обутых ноги тех, кто следовал за ним, уже вызванные Орадном. Следует поторопиться. Некромант достиг основания спирали, где флюиды мертвых были намного более очевидны.

Он смотрел вниз на длинный, широкий коридор, стены которого были испещрены нишами, заполненными обернутой в саваном плотью, лежащих там. Ощущалось веяние посвящения, но это скоро не будет иметь значения. Teвек извлек маленькую, плоскую деревянную коробку из одного из многих карманов его одежды. Он откинул крышку и опустил палец в пепел от сожженной плоти казненного убийцы.

Присев, он стремительно рисовал контур круга и нанеся шесть символов Танатоса на равных расстояниях по его периметру. Он изучил это тщательно, не допуская даже малейшего недостатка, или разрыва, могущего повредить ритуалу. Игнорируя все более и более громкие звуки преследования, Teвек достал уныло-серую флейту из ножен, привязанную к его спине. Инструмент, вырезанный из ноги-кости младенца, задушенного ее матерью, опустили в кровь девственницы, принесенной в жертву в полнолуние накануне убывающей луны. Teвек поднёс это к губам и играл, его тонкие пальцы пробегали вдоль шести выдолбленных отверстий. Жуткая мелодия, отраженная как приглушенные крики тысячи невидимых демонов. Стены начали плакать кровью, побежавшей блуждающими ручьями, соединившимися на полу. Бесчисленными ртами ощерилась каменная кладка, некогда сделанная без швов, из которых истекала дальше вредная черная слизь, воняющая экскрементами. Блестки белого света внезапно замерцали в воздухе и циркулировали, как будто ища исток вредных жидкостей, которые извергались из потолка и стен. Огни полетели прямо в Teвека. Цилиндр ревущего изумрудного огня внезапно окружил некроманта, соответствуя форме круга, в котором он стоял.

Белые пятнышки света вспыхнули и потрескивали, когда ударяли зеленое пламя, исчезая в крошечных затяжках дыма как москиты, попавшие в походный костёр. Ни один не убежал. Teвек опустил флейту, и сверкающий цилиндр исчез. Лужи крови и клочья слизи испарялись как мелкие лужи под горячим солнцем, оставляя только запах отбросов и падали.

Отряд мужчин, во главе с Юзгара, округлили изгиб у основания растущего прохода и наблюдали. Некоторые, отклоняясь, сжимали свои животы от поднимающегося зловония. Высокий, смуглый человек, полностью покрытый кольчугой, подошел в сторону Юзгара. Позади него стоял Орадн, между двумя другими жрецами в простой одежде духовенства Митры.

— Я — лорд Ранджо, преданный Митре человек. Прочь, мерзкий слуга Сета, — произнёс он быстро. Символы против зла украшали его бледно зеленый плащ, и он держал меч остриём вверх.

— Прочь! — Орадн зашипел, выплёскивая содержимое чаши с водой на Teвека.

Некромант не предпринимал усилия избежать воды, подставив свою грудь. Она капала с него, шипя и дымясь только там, где соприкасалось с Черным Кольцом. Он был удивлен, что это проникло через его круг защиты, которая легко остановит истинную святую воду. Возможно Орадн, когда он благословил содержание той чашки, использовал заклятия только против одного Сета.

Юзгара взмахнул двуруким ятаганом и помчался к некроманту.

— Ранджо! Ранджо! Teвек рассмеялся отвратительным звуком, отражающимся через длинные катакомбы. Его голос усилился.

— Жизнь — истекай, глаза — черней, сталь ржавей, кости — старьтесь, чтобы расколоться, кровь — стань пылью! — он простёр свой указательный палец на Юзгара, задергавшегося первым, подобно марионетке, хватаясь за горло. Его глаза выпирали то направленные наружу, то исчезая в пределах его черепа. Его ятаган и броня разрушились далеко от него россыпью разъедаемых хлопьев, и его тела, исказилось и искривилось, как будто дюжина тяжелых молотков ударила его сразу.

Он рухнул без чувств, просыпая алую пыль из его зияющего рта и полых глазных гнезд. Другие затихли. Единственным звуком в катакомбах было злобное хихиканьем из горла Teвека. Некромант никогда не видел, что иссушение завершилось так быстро — Черное Кольцо усилило магию сверх ожиданий Teвека.

Как просто использовать сильное колдовство, подумал он. Остальная часть беспомощного отребья сбежит, когда их лидер падёт. Он скандировал слова заклинаний снова, сконцентрировав его пристальный взгляд на Ранджо.

— Твоя некромантия не может повредить мне, подземный червь, — заявил Ранджо, когда Teвек заговорил. — Поскольку я ношу меч, созданный в печах лавы Гор Taйан, закалённый в самых благословенных Митрой купелях, и сотканный с молитвами, защищающими его обладателя от зла! Ободренный собственным заявлением, лорд продвинулся. Он схватил рукоятку обеими руками, направляя остриём от себя. Другие жались позади него, даже Орадн.

«… кровь, стань пылью!» — закончил Teвек, направляя свой указательный палец к защищенному кольчугой туловищу Ранджо. Выгравированная на лезвие меча руна вспыхнула белым огнём, заполнившим темные катакомбы своим блеском. Веки Teвека инстинктивно закрылись, его глаза были не способны переносить горящую белизну. Он мигал и всматривался сквозь веки в Ранджо, продолжающим приближение. Заклятия потерпели неудачу.

С торжествующим криком лорд качнул свое лезвие к шее Teвека.

Некромант считал, что его круг надёжно защитит его от начавшейся атаки лезвия. В воздушном пространстве, когда летящий меч достиг круга Teвека, появился прозрачный изумрудный щит. Лезвие зазвенело, как будто поразило камень. Ранджо скривился и сжал рукоятку от болезненного воздействия на его руку. Все же он стремительно удваивал свое нападение, делая несколько предварительного колебания, каждое из которого отскочило от зеленого барьера.

Наконец он, положив лезвие на плечо, задыхаясь, и отступил на шаг.

— Глупый червь, — бормотал Teвек. — Ничто, имеющее влияние Митры, не может затронуть меня.

— Сожмись, укрываясь позади Вашего магического щита, болтая все, что захочешь, — возразил Ранджо. — Твои грязные заклятия не могут сделать ничего против силы Митры. Мой меч вырвет твои клыки, змей. Даже теперь ты не можешь повлиять на моих воинов. Как долго ты можешь противостоять нам? Ты вскоре станешь столь же мертвым как те, кто лежит здесь.

Глаза Teвека мерцали.

— Ты смеешь угрожать мне, думаешь, что одной моей силы не хватит, чтобы сокрушить тебя, ползающее насекомое? Больше не говоря с Ранджо, он закрыл глаза и начал медленное скандирование. Его голос углубился немного с каждым интонируемым слогом, пока слова не звучали не похожие на те, которые могло издать человеческое горло. Его погребальные завывания заставили самые стены вибрировать, и разинувшие рот зрители почувствовали встряску своих костей.

Холодный поток ветра ворвался в коридор, как будто вентиль ледяного ада внезапно открылся. Голос Teвека достиг громоподобного в бурном темпе, достаточно громкий, чтобы достигнуть отразиться в пределах самых глубоких подземелий катакомб. Что действительно было намерением Teвека.

Его глаза открылись, и завывания резко оборвались, хотя их горький холод все еще витал в воздухе.

— Теперь, заблуждающиеся негодяи, ощутите силу, полученную мной из безграничного источника Танатоса бессмертного, Чёрного Императора.

Teвек повернулся за спину и выкрикивал в длинные коридоры, пробуждая обернутые саваном фигуры, лежащие там.

— Восстаньте, мои фавориты! Восстаньте, и разорвите плоть живущих! — его слова были напряженными, как будто их произнесение перенапрягло его. Руки Teвека немного дрожали.

В глубине катакомб, после призывов, стали слышны звуки движения. Услышат ли все мёртвые в течение невыразимых столетий или в течение нескольких лет запрос некроманта. Шелест их пыльных саванов на грубом камне был подобен большому вздоху, отозвавшемуся эхом в темноте. Эхо уступило стуку сотен костистых ног, шаркающим по камням. Связанная неземной властью древних слов и в соответствии с желанием Teвек, бессмысленная, мертвая армия волочила ноги к ее вызвавшему.

Вторая группа защитников Kaетты ворвалась в зал. Некоторые держали над собой мерцающие факелы, осветившие кошмарную сцену перед ними.

Разложенные трупы их предков колыхались к ним, протягивая скелетные члены.

Самые близкие к Teвеку достигли сначала Ранджо. Их саваны, обветшавшие от времени, упали или разорвались, когда они выбирались из их ниш вдоль стен. Ни чем не прикрытые, но в изодранных тряпках или пыли их собственной высохшей плоти, они приближались, простирая костистые пальцы.

Ожившее воинство разбредалось, получая указания некроманта, лицо которого выражало маску жестокой концентрации. Teвек пытался управлять их движениями и заставить их исполнять его цели. Таков был специфический недостаток некромантии Taнатоса: скандирование стремительно пробудило всех мертвых бывших там количеством около тысячи, но каждый таким образом вызванный труп требовал постоянного контакта ума волшебника с ним, или он обернется против него. И катакомбы здесь достигали глубин дальше, чем предполагал Teвек. Вероятно около полутысячи услышали его запрос, и они скоро будут пробираться наверх, продвигаясь снизу из пыльного чрева.

Teвек ощущал, что мертвые Каетта упокоились обоснованно и были обижены его вторжением. Он знал, что многие здесь умерли спокойно, от естественных причин. Более легко управляемыми были те, жизни которых были вырваны из них жертв насилия или болезни или требуемые смертью прежде, чем они могли исполнить ритуалы их богам. Сопротивление ему мёртвецов Kaетта выражалось в их неустойчивых, судорожных движениях. Но Teвек, стегал их подобными кнуту мыслями, ведя их, отправляя с неустанным гневом. Поскольку он жаждал видеть, что эти несчастные сельские жители сжимаются в его ногах и хныкают, вымаливая милосердие. Он не пощадит никого.

— Сопротивляйтесь, займите позицию! — закричал Ранджо, ободряя, поскольку мужчины позади него уклонялись от жуткой сцены. — Знайте, когда вы убьёте колдуна, его колдовство исчезнет вместе с ним. Убейте это семя Сета! Он взмахнул своим мечом и приблизился к Teвеку. Слова лорда поощрили нескольких мужчин броситься вперед. Они были встречены сразу передними рядами жуткого сверхъестественного войска Teвека. Кость встретила лезвие в шуме взламывания и хруста. Сталь, прорубленная в подобных когтю пальцах, и лезвия, отскакивающие от костистых запястий и выпадающие из сжатых рук каеттанцев, боровшихся с армией их предков. Но жуткое выражение лица скелетного хозяина, казалось, истощило дух сопротивления воинов Ранджо. Прежде, чем воины смогли достигнуть Teвека, каждый человек был окружен нащупавшими когтями и клацающими зубами. Даже отсечённые члены дергали и захватили ноги в лодыжках, разрывая теплую плоть и проливая кровь.

Лучники натянули луки, железные стрелы прицеливались в Teвека, их луки тренькнули с резким звуком, когда выстрелили. Сомневаясь в непроницаемости его защитного круга, некромант торопливо склонился, укрываясь позади скелетов перед ним. Стрелы пронеслись по воздуху выше него, бесполезно загремев против кости и камня. Его концентрация на мгновение прервалась, но он снова возвратил себе контроль. Тем временем, больше мертвецов прибыло снизу, чтобы увеличить разряды их съеденных червем товарищей. Воины Ранджо начали кричать, поскольку холодные руки давили на них и полугнилые зубы вонзались в их плоть.

Некоторые вскрикнули в ужасе и повернулись, чтобы сбежать, но многие скользили в лужах пролитой крови. Другие спотыкались о дергающиеся члены. Кровь из их порванных горл утопила их обращения к Митре, и темно-красный поток, скоро распространился по каменному полу.

Неуклонно, невыразительный хозяин выдвинул вперед, охватывая жрецов и лучников и разрывая их член от члена. Ранджо был последним упавшим, его меч, раскалывал череп, когда пара оживших воинов вырвало из его руки меч. Его лезвие упало на пол с глухим лязгом и скоро было пропитано брызгами крови, фонтанирующими из его порванного горла.

Teвек стоял, пристально смотря все еще полупустым взором, его губы побледнели, сильно сжатые от усилий, израсходованных при командовании его свитой. Он выступил из своего круга и высокомерно плюнул в перевернутое лицо Ранджо. Кузницы Taйан и молитвы к Митре не были средством против поднявшихся мертвецов.

— Пойдите дальше, — он тихо командовал теми, кто теперь загораживал коридор. Он посылал свои мысли каждому существу погребенному в катакомбах. — Убейте тех, кто живет выше. Потом возвращайтесь сюда, на свое место упокоения, и успокойтесь снова. Усталость впивалась в его кожу как барабанящий дождь, но его приказам повиновались бы все, кого он вызвал.

Все кроме одного. Поскольку, когда жителей Kaетта умертвят по приказу Teвека, он уменьшит свою жажду и утолит свой голод здесь, среди мертвого. Тогда он позволит себе маленькое развлечение прежде, чем отбудет в Медный Город. Его ум коснулся ума Беладах, лежавшей бездыханной в храме выше. Она также услышала скандирование и была связана его вызовом, но он сохранял ее на потом.

Когда липкий холод смерти выслал весь цвет и теплоту от ее плоти, он обретёт такие удовольствия с нею, какие только некромант мог знать.

Из храма выше он услышал жалкие крики смерти, поскольку его легионы исполняли свою страшную миссию. Звуки заполнили его уши приятной музыкой, и жестокая улыбка появилась на его бледном лице, когда он двигался среди мертвой толпы к спиральному выходу, к ждущей его холодной армии.

11. В западне!

Прежде, чем полностью очнуться, Конан ощущал, что лежит на стремительно движущейся лошади. Толстые шнуры жёстко стягивали его запястья, и когда он с трудом разлепил веки, то увидел, что привязан поводьями коня, позади наездника.

Испытывая жажду и зной, он попытался переместиться, но веревки, опутывающие его, не ослабли. Ассири привязали его животом вниз, и там он останется. Всякий раз, когда лошадь перепрыгивала большой камень или выбоину в дороге, воздействие отдавалось через его спинной хребет ноющей волной боли.

Каждый мускул Конана до крайности болел, и в его трещавшем черепе стучало, как если бы пикт использовал его для военного барабана. Но эти раны заживут, если их не беспокоить. Почему ассири не убили его в переулке? Несомненно, он узнает. Шемиты были жестоким и мстительным народом, и ассири считались самыми свирепыми из них. Не стоит тратить более впустую мысли о его судьбе. Он направит усилия на свое спасение безотносительно мрачных планов, которые его похитители предназначили для него.

По жаре и яркому небу, он рассудил, что он проспал до полудня или, возможно, некоторое время около этого. Ландшафт не предоставлял подсказок его точного местонахождения; лошади пересекали неопознанную полосу дороги между по-видимому бесконечными областями виноградных лоз. Большая часть западного Шема обладала теми же самыми особенностями.

Низкий стон рядом побудил Конана вытянуть его шею через плечи. Это усилие вознаградило его ударом боли, достаточно интенсивной, заставившей его зубы заскрипеть.

Кайланна или Сивитри лежала связанной на лошади, ехавшей поодаль позади его. Она также была привязана животом вниз позади седла. Ее распущенные волосы закрывали ее лицо. Он заметил, что несколько ушибов расцвечивали ее красивые кисти, среди ссадин и ран, полученных в напряжённом сражении. Она не сдалась без борьбы. Этот захват тогда не был никаким ее заговором, или, таким образом, это казалось Конану. Он будет осторожен, тем не менее, никогда снова не доверившись обманчивой распутной девке.

Конан думал, что вероятно, ассири скоро достигнут своего назначения. То немногое, что он мог различить, у двигающихся по пути не было никаких вьючных лошадей, обремененных палатками или другим снаряжением. Меньше чем половина отряда присутствовала, насколько он мог разглядеть. Но сорок или пятьдесят мужчин более чем достаточно для охраны двух пленников, хотя некоторые из шемитов носили бандажи на ранах на их руках, ногах, или головах.

Он смотрел на фронт войска и взволновано вздохнул, заметив возглавляющего их наездника. Человек из цитадели Балвадека, отмеченный также украшениями на его плаще. Другие ассири не носили предметов одежды, исполненных в определенной цветовой гамме или типу, указывающих на принадлежность, но платья этого человека выказывали его как капитана. И расцветка слоновой кости, и устройства на его упряжи выглядели слишком знакомыми. Родственник герцога Балвадека, возможно младший родной брат, кузен или племянник.

Не столь удивительно тогда, что Конан был взят живым. Герцог все еще искал его. Кром! Все, что он сделал, переспал с несколькими распутными девками… и, в соответствии с его обычной удачей, в ненадлежащем месте и времени, почти сжавшим петлю вокруг его шеи.

— Воды, — донеслось требование хриплым голосом Сивитри.

Конан сочувствовал. Он, возможно, осушил бы полную бутылку залпом, но знал, что лучше не просить благ у этих дьяволов с черной бородой и ястребиным носом.

Прозвучавший смех нескольких наездников достиг слуха Сивитри.

— Вы напьетесь до упора достаточно скоро, — хихикал ассири, взгроможденный на седле перед женщиной. — Герцог утолит твою жажду. Возможно, он пошлет тебя сначала отмыться, кровать герцога ни для распутной девки, пахнущей больше как лошадь, чем женщина.

— Свиньи! Отбросы! Вы смеете рассматривать меня как некую общедоступную шлюху! — Нет, распутная девка, никакая общедоступная шлюха не могла убить двух из нас, прежде чем мы взяли тебя. Редкая шлюха, вида искомого герцогом.

Несколько ассири снова потешались над оскорблениями.

— Демоны заберут вашу укушенную блохами собаку — герцога и отгрызут его высушенные органы в Аду! Конан ухмыльнулся. Голос Сивитри, сорванный, тем не менее, не утратил ехидства.

— Эрлик, — наездник на лошади Конана хохотал, — эту кобылу требуется отучить вырываться прежде, чем герцог возьмёт ее. Наверное, мы должны подготовить её к обслуживанию старого Балвадека, поскольку поклялись обеспечить его личную безопасность. Что скажешь, Деверро? — Сначала ты пойдешь как в последний раз, Ютхан, после нашего небольшого набега на Кирос. Помните любовницу бритунку? — Задница Эрлика, Деверро, я не забыл ту блондинку! Встреченную тогда.

Сначала ты, когда мы остановимся сегодня вечером в Саридисе.

Деверро начал описывать то, что он сделает словами столь же непристойными, как и громких. Несколько ассири высказали свои предложения, некоторые из которых заставили бы покраснеть лицо шлюхи в большинстве распутных логов Шадизара. Возник хриплый смех, достаточно громкий, заглушающий устойчивый стук копыт.

Конан хмурился, но сдержал свой язык, поскольку знал лучше не тратить впустую дыхание на праздные угрозы. Он не был должен Сивитри ничего после ее предательства, но он не хочет скоро видеть ее используемой так жестоко этими шемитским ублюдками.

По крайней мере, хулиганы показали свои намерения. Он проходили через Саридис, но однажды, неудачно, что так возмутило Балвадека. Город служил странникам, торговцам и ассири различных занятий, поскольку располагался на пересечении разнообразных дорог, где сходились границы четырех соседних городов — государств. Гхаза, Кирос, Aнакия, и Аккхария каждый предъявили права на город в какой-то момент, но никогда не получили признанную верность вассала феодалу от народа Саридиса к любому герцогству.

По расчету Конана, город располагался ближе дня конного пути от Вархии, и далее менее дня до цитадели Балвадека. Завоеватели ассири выглядели усталыми, поскольку они напали поздно ночью. Киммериец надеялся быть снятым от спины этого омерзительного животного, еще до того как постоянный стук копыт разобьет его кости, превращая в желе.

Капитан в плаще замедлился, пока не поехал между Ютханом и Деверро.

— Лейтенант Ютхан, — человек говорил по-шемитски с варварским акцентом он не был сыном Шема. Конан мог разглядеть только спину капитана, и не желал поднимать голову и вытягивать шею снова. Он считал благоразумным позволить им думать, что он не пришёл в сознание, и они могли бы выдать больше своих планов.

— Господин? — тон Ютхана стал сразу почтителен, потрясающее изменившись от его прежнего отношения.

— Возьмите половину своих лучших братьев — собак и разведайте, что впереди, но не используйте дорогу. Сделайте так, чтобы мужчины поехали в парах, но никаких братьев или друзей вместе. Вчера мы потеряли Махкоро и Бааша — наших лучших разведчиков, прежде чем достигли Вархии. Две компании наших собак, которых мы оставили как гарнизон там, и это утомленных, раненных вдвое больше, следует за нами домой, они явно неподходящие для столкновения с любыми остатками армии Рейдна.

Капитан, отклонился в седле, чтобы рассмотреть область позади него.

— Поезжайте быстрее и встречайте нас в предместьях Саридиса. Шпионы и мелкие отряды могут вызвать стычки. Следите за своей спиной и рукой на вашей рукоятке, — он предупреждал в общепринятой манере ассири.

Конан, через приоткрытые глаза, бросил взгляд на лицо капитана, когда он оборачивался. Узкий, подобный крюку нос, изогнутые губы, и близко расположенные глаза, такие были у Драварика, самого молодого из братьев Балвадек. Киммериец уныло обдумывал средства, которыми герцог будет мстить за себя. Клетка вороны, удар плетью… стойка? Нет, ассири, вспоминал Конан, предпочитают привязать веревками человека запястьями и лодыжками к четырем сильным лошадям и поощрять животных к галопу, вырывающему кости пленников из их гнезд прежде, чем разорвутся члены.

Жертва могла выть длительное время, кровоточа до смерти, и тот промежуток должен казаться вечностью каждому так яростно разорванному на куски.

Эти шемиты сделали такое дикое зрелище публичным. Женщины и дети, все присутствовали, наблюдая, как гибнут враги. Конан когда-то видел пари мужчин, ставивших на то, что будет сначала оторваны рука или нога. И мужчины этой области считали варварами киммерийцев! Народ Конана действительно был дик, но они казнили врагов вешая их и сталью, не упадническими пытками, медленно высасывающими жизнь из их противников.

Солнце медленно опускалось к горизонту, когда Конан переносил остаток от трясущейся поездки к Саридису. Сивитри стихла от перегрева и истощения, поскольку он заметил, что она мягко обвисла сзади лошади. Со своей стороны, он казался неспособным сосредоточиться на чем-то, но размышляя обо всех мучительных мрачных смертельных случаях, ждущих его в пределах цитадели Балвадека. Ассири не предложили ему ни кусочка, ни капли, не даже глотка из бурдюка, и непрерывную тряску, сделавшую невозможным сон. Он понял, что его намерено, держали слишком слабым и утомленным, чтобы предотвратить попытку бегства. Но если бы эти собаки стали небрежными и предоставили ему шанс, то он использовал бы его, ослабнувшим или нет. Раны Конана и усталость ещё не делали его неспособным к сопротивлению. Он жаждал шанса показать этому отрепью ассири, что полумертвый киммериец превзойдёт любого среди их рядов.

Скоро дорога расширилась, ее поверхность стала даже более ровной. Они повстречали несколько караванов, фургонов, загруженных дубовыми бочками, и охраняемые стражниками, носящими различные одежды, броню и оружие — наемники на службе винных торговцев. Эти караваны освобождали ассири широкое место, не обмениваясь словами. Капитан Драварик просто кивал им и двигался дальше. Здесь, с обеих сторон дороги, были плотные сады высоких яблонь, выращенных для создания из них специализированного вина — основного занятия Саридиса.

Душный день уступил влажному, темному сумраку, когда компания Драварика приблизилась к тяжелому деревянному забору и воротам в стене, которая, казалось, была недавно возведена. Конан не вспоминал таких укреплений в Саридисе.

Высота этого барьера, возможно, соответствовала высоте высокого человека. С начала Конан отметил герб Балвадека — поднятый меч, увитый в виноградных лозах, выгравированный через полную широту и высоту ворот.

Конан увидел, что Саридис больше не требовал независимости. Балвадек занял его за эти последние несколько лет.

Один только Ютхан ожидал их прибытия. Он сидел верхом на своем коне, с пепельным лицом и рукой, привязанной в петле.

Драварик несся вперед, встречая его.

— Какие новости, Ютхан? Где братья — собаки, которые сопровождали вас? — его голос, хотя ослабевая, достиг ушей Конана.

— В Аду, сэр, — ворчливый ответ Ютхана говорил красноречивее всяких слов. — И Рейдн напустил демонов против нас, — добавил он.

— Демоны? Тот выживший из ума старик не мог поднять свою мужественность в кровати проститутки, не говоря уже о демонах. Bероятно это был шпион, который поймал тебя неожиданно, Ютхан. Я должен содрать кожу с плоти и твоих костей для такого оправдания.

— Сэр, мой рассказ не изменился бы и после шестидесяти ударов плетью! Мы поторопились, как Вы приказали, хотя не нашли признаков возмездия от Рейдна.

Тогда, около рощи в трёх лигах отдаленной отсюда, увидели последнего из них — Аккеша — его седло было ещё теплым. Мы остановились сразу, но Шимри и Абишай разрушились. Их горла извергли кровь, и когда они умерли, Ралша прокричал мне, что плоть Аккеша была ледяной, замороженной как гиперборейский водоем в середине зимы. Слова едва срывались с его губ, когда он кричал и касался тела Аккеша. Я погнал свою лошадь дальше предупредить Вас и воинов, сэр. Демон пробуждал кровожадные инстинкты и к моей руке со странным когтем, когда я убежал. Это чудо, что его яд не заморозил меня.

Саркастический ропот пронёсся между воинами, но Драварик просто сидел тихо, как будто обдумывая информацию Ютхана.

— В сражении ты не трус, — пробормотал он. — Все же покажи их тела мне, чтоб я мог понять, что случилось с ними. Герцог должен знать правду, доложенную мной.

— Скорее я сражусь в одиночку против каждого рыцаря в Аквилонии, чем возвращусь к той роще, — сказал Ютхан, дрожа. — Эрлик, возможно, не спасёт меня, сохранив жизнь, если я это сделаю. Командуйте мной не к этой гибели.

— Твои слова не приличествуют лейтенанту, Ютхан. Приведи меня к убитому, или я лишу тебя звания здесь и теперь! Ютхан покачал головой.

Драварик, в движении столь же быстром, как ловком, выхватил тонкий меч из ножен и сильным ударом направил в сердце Ютхана.

— Твой страх обрек тебя, глупец! Не повиноваться моей команде означает умереть, — сказал он, позволяя телу Ютхана свалиться с седла. Он вырвал свое оружие из ассири, упавшему в грязь, задыхающемуся.

— Может демон… заморозит Ваши кости… и утянет Вас… к черту… — он каркал, харкая кровью. — Сэр. Тогда Ютхан замолк.

— Так живет болван, — бормотал Драварик, стряхивая кровь с лезвия. Он выправился в своем седле и повернул свою лошадь так, чтобы он оказался перед своими воинами. — Мертвецы подождут. Завтра, в дневном свете, я поведу Вас на поиски наших братьев — собак. Сегодня вечером мы ужинаем в зале моего отца и пьем вино победы над Рейдном! — Он поднял свой кровавый меч, остриём ввысь, произнося это.

— Победа! — Деверро поднял свое лезвие и приветствовал, очевидно, совершенно не расстроенный убийством лейтенанта.

— Победа, победа! — кричали другие, подражая жесту Драварика.

Ворота качнулись, открываясь наружу, в то время как они приветствовали.

Через них прибыл высокий человек, который сидел на огромном черном жеребце.

Пыль и грязь немного покрывали его цвета слоновой кости плащ и остальную часть его наряда. Золотые заклепки в его безрукавке и высокие сапоги блестящей черной кожи мерцали в уменьшающемся солнечном свете, и рукоятка массивного ручного с половиной меча ощетинилась с блестящими драгоценными камнями. Толстые темные волосы, с проседью, спадали из-под позолоченного, украшенного драгоценным камнем шлема, более походящего на корону чем на шлем. Человек держал свои узды в одной позолоченной перчатке и поглаживал его окладистую седую бороду другой.

— Герцог Балвадек! — Драварик выкатил глаза мгновением прежде, чем возвратилось его самообладание.

— Добро пожаловать, мой младший брат, — сказал герцог, проезжая вперед. Пот и грязь на флангах его великолепной лошади не уменьшали внушительное появление животного. — Да, я поехал за свою границу, чтобы встретить тебя и праздновать первую из многих побед, чтобы войти в нашу кампанию против Гхаза.

И завтра, — сказал он, направляя его лошадь медленно к Конану, — завтра мы будем наслаждаться небольшим количеством развлечений с этим варваром. Слишком долго здравствует грязный убийца мужей моих дочерей, уйдя безнаказанным.

Он остановился перед киммерийцем, стремительно вынув свой тяжелый сапог из стремени, и зверски пнул по челюсти Конана.

Конан вздрогнул, почувствовав удар на его скуле. Он вырывался из пут, связавших его, но их хитрые узлы просто сжимались далее, и узлы впивались в его запястья, пока кровь не засочилась от них. Темно-красная струя бежала от борозды на его щеке, но он не чувствовал ни одну из его ран. Его пристальный взгляд горел, костром синей ярости.

— Малодушный старик, — рычал он. — Ослабь эти веревки и окажись передо мной в бою.

Лезвие Балвадека выскользнуло с металлическим звоном из своих золотых ножен. Возраст не ослабил его раз он использовал огромное оружие одной рукой.

Он направил остриё на горло Конана.

— Так не встречают меня, кто должен однажды быть коронован королём всего Шема, пачкая благородное лезвие о незаконнорожденною свинью.

Он звучно вложил в ножны меч.

Конан, несмотря на обезвоживание, собрал свою последнюю меру слюны и повернул голову. Он плюнул в лицо Балвадека.

— Щенок! — заревел герцог.

Он вытер плевок с бороды и вскинул меч, направляя по нисходящей дуге к шее Конана. Лезвие отлетело вдаль прежде, чем его край достиг плоти. Балвадек опустил узду и уцепился за свою шею. Предсмертный хрип вырвался из его горла, когда он резко упал вперед, его рука коснулась лица Конана прежде, чем он вывалился из седла, чтобы слечь неподвижно.

Волосы Конана встали дыбом. Кожа герцога была столь же холодной и сухой как снега Киммерии. Демон Ютхана прибыл! Он корчился, пытаясь вырваться из пут, в то время как крики тревоги поднялись от ассири. Драварик спешился и направился к его упавшему брату. Плащ цвета слоновой кости покрывал Балвадека как саван.

Деверро тревожно переминался в седле.

— Как теперь, капитан? Действительно ли герцог мёртв? Драварик встал на колени около тела. Прежде, чем он мог снять плащ, он вскрикнул от боли и удивления. Кровь била струей из-под его подбородка, окрашивая плащ его брата. Бессловесно, капитан упал на Балвадека, его пальцы, судорожно хватали плащ до момента, пока алая кровь бившая струей из его горла не остановилось, и он не двигался больше.

Конан поглядел вниз на раздавленный труп Балвадека. Драварик потянул в стороне плащ, чтобы показать металлический объект, высовывающийся из шеи. У демона была бы потребность в таком? Конан чувствовал, что холод суеверного страха исчез от этого открытия. Он сказал себе, что человек убивший герцога — лучник в яблонях, или метатель ножа, рука которого обладала невероятными мерами силы и точности. Это тот же самый убийца, который прикончил Драварика? Нет, эта странная смерть, не имела волшебного происхождения, которое заставляет стискивать зубы Конана. Он проклинал свою беспомощность. Привязанный к этому коню, он не мог ничего сделать.

— Ae! — кричал Деверро. — Теперь капитан погиб. Это демон Ютхана прибыл за нами всеми! Бежим, спасая наши жизни! Крики паники раздались среди шемитов. Некоторые поскакали в деревню за Деверро, в то время как другие скакали, в обратную сторону путем, которым только что приехали.

— Меня замедляет твой вес, — рычал шемит на седле перед Конаном. — Лучше бросить твою тушу здесь для стервятников.

Киммериец отчаянно извивался, когда кинжал ассири летел к его незащищенному горлу. Веревки не достаточно ослабли, чтобы позволить избежать удара лезвия. Однако удар его потенциального убийцы никогда не завершился.

Кинжал вылетел из пальцев ассири, его рукоятка безопасно стукнула плечо Конана прежде, чем упасть на землю. Быстрое движение, едва заметное, уловил краем глаза Конан. Обладатель кинжала ассири вскрикнул от удивления и крови, текшей из его руки. Тонкий металлический диск рассёк плоть между его большим пальцем и указательным пальцем и впился в кость. Другой снизился ниже его челюсти и перерезал горло. Остекленевшие глаза смотрели вверх за миг прежде, чем шемит шлепнулся на Конана, его лицо оказалось прямо между лопатками киммерийца.

Конан проворчал, когда кровь, впитавшись через его изодранный кожаный жилет, засочилась горячей струей вниз по его спине. Край того диска был достаточно остр, чтобы разрезать кость…

Он двигал своими запястьями вслепую, ища руку мертвеца. Подобный бритве край уколол его большой палец, но он продолжал движение своих связанных запястий. Хотя его предплечья и руки кровоточили от множества болезненных ран, когда он закончил, ему удалось прорубить шнур, связывающий его запястья.

Вырываясь и освобождаясь от петель веревки, он откинул ассири со своей спины.

Вымуштрованная лошадь нервно гарцевала, но держала своё положение.

Конан дотянулся своими окровавленными пальцами до застежек ремня.

Несколькими мгновениями спустя, его ноги были свободны, и он вытянул свои жесткие члены в седло и сел вертикально. Он осматривал деревья, где ранее заметил движение. Почему этот противник спас его? Конан не думал, что это работа Рейдна. Никакой шемит не был настолько умелым.

Единственные ассири, кто остался, безжизненно лежали на дороге. Ворота Саридиса с грохотом открылись, в то время как он боролся с веревками. Он не увидел следов Сивитри.

— Кром, покажитесь! — проревел он в деревья. В сумерках весь его пристальный обследующий взгляд мог различить только качающиеся листья и темные ветви.

Бормоча унылый перечень проклятий, упоминавшие богов разнообразных земель, Конан спешился и захромал к телу Балвадека. Он хотел ближе взглянуть на необычную вещь, высовывающуюся из шеи человека, поскольку странные обстоятельства того убийства все еще обеспокоили его. Кроме того, он считал, что у герцога больше не было потребности в своём массивном, инкрустированном драгоценным камнем мече. Киммериец сгорбился над телом и схватил рукоятку окровавленными пальцами, проверяя балансировку оружия.

Одновременно, Конан тайно посматривал в деревья. Он был более уверен, чем прежде, что тот, который там, кем бы он ни был или к кому относился — убивший тех ассири, не причинит ему никакого вреда. Но побуждения этого невидимого благотворителя были столь же грязны, как трясина Кхитая. Это досаждало ему больше всего, хотя он даже не чувствовал присутствия в тех деревьях. Его развитые чувства предупредили бы относительно самого осторожного преследования пантеры, скрывавшейся там, но не так, когда предупреждение щекотало, беспокоило его.

Конан толкнул ногой герцога, откатив его на его спину, и исследовал его шею.

Рукоятка выступала, мастерски изготовленная из небольшого количества переплавленного металла. Очарованный, он присел, чтобы вытянуть нож.

Неестественный холод все еще исходил от искорёженного трупа.

— Нет, не коснитесь этого, нет! — донёсся предупреждающий крик на аргосском языке. Человек в темно синих одеждах прыгнул из-за широкого ствола и мчался к становящемуся на колени киммерийцу.

Кром! Конан был озадачен хитростью этого незнакомца и скоростью, которая пристыдит мерувийскую пуму. Почти материальный сильный запах опасности достиг ноздрей Конана, и он немедленно встал в позицию, широко расставив ноги, размахивая мечом. Он не отступал от трупа герцога. Прежде, чем этот незнакомец выдернет свой кинжал из шеи Балвадека, он окажется перед Конаном и ответит на несколько вопросов.

— Подними свой меч, если ты хочешь, — сказал человек звуком голоса подобным шелесту сухих листьев. Он остановился за несколько шагов от Конана, не сбив дыхания, несмотря на его внушительный бег от деревьев. — Подними его тогда, против того, кто спас тебя от тех свиней. Варвар, кем ты будешь, если отплатишь мне такой фальшивой монетой.

— Если у тебя был повод спасти меня, я буду должен тебе долг крови, — ответил Конан, не упуская из пристального взгляда оставшееся затененным капюшоном лицо незнакомца. — Я хочу знать твое имя и историю, незнакомец. У тебя есть моя присяга, клятва Кромом, Владыкой Курганов, я ударю тебя только в самообороне.

— Кром? Тогда ты — киммериец, — прозвучал ответ. — Только люди тех замороженных холмов поклоняются Крому. Я вижу, что ты не сын Шема, ни Аргоса, хотя носишь одежду аргосца. Знайте, мое имя Тодж, и история моего присутствия здесь заняла бы больше времени, чем я располагаю, и дольше чем ты захочешь слушать. Эти ассири считают меня мстительным демоном, и мы должны быть далеко прежде, чем у них будет время, одуматься. По правде говоря, одной моей задачей была месть, убийство того, — он плюнул на труп Балвадека. — Мерзкая куча достойная червей отбросов.

Он плюнул снова, затем забормотал то, что Конан признал как самые оскорбительные из аргосских проклятий. Даже самые грубые парни среди команды его «Ястреба», свободно владеющие ругательствами, приберегали те специфические эпитеты для особых случаев.

— Времени мало, — согласился Конан, не отступая от тела Балвадека. Уродливое подозрение начало обретать форму в его мыслях. — Скажите мне, Тодж, ты впутан в некоторые вопросы колдовства? Твой кинжал, кажется, обладает силами не присущими обычному лезвию.

— Да это необычный кинжал, — не найдя довода "против", вынуждено ответил Тодж, когда прокашлялся. — Киммериец, — он сделал паузу, его пристальный взгляд, мерцал назад и вперед между жестоким лицом Конана и рукояткой, выступающей из толстой шеи Балвадека. — Действительно, самые страшные заклятия наполняют оружие. Избегите касаться любой части этого, чтобы не пасть мертвым около этой недостойной кучи отбросов. Я сначала узнал о силе Красной Гадюки от шептателей в Пелиштии, поведавших мне об орудии — ледяной смерти, ждущей всех, кто бы ни касается этого лезвия.

Лицо и мускулы Конана напряглись. Еще до разговора его собственное не названное имя знал незнакомец. И если этот Тодж был аргосец, то Конан был пикт! Похожий на туранца, говорящий иначе на аргосском с почти безупречным акцентом человек. Если бы Конан недавно не был среди аргосцев, он не заметил бы это. Но почему туранец стремился защитить его от Балвадека? Как и скрытое лицо незнакомца, его цели туманны.

— Какую выгоду получил ты, аргосская падаль от Балвадека? — вызывающе спросил Конан.

— Месть… и золото, — Тодж ответил равномерно, приближаясь. — Эта дрянь убил моего отца в одном из его набегов. Мой брат — колдун, кто наполнил магией мой кинжал предложив наши услуги герцогу Рейдну. Он, будучи разумным, согласился, чтобы вознаградить нас после того, как мы очистим Шем от этой нелепой окраски, — он снова сплюнул.

Конан преднамеренно опустил остриё меча и поглядел сбоку, приглашая Тоджа приблизиться. Быстрее чем нападающий ястреб, Тодж низко нырнул и покрыл промежуток к телу Балвадека. В тот момент Конан схватил его одежду и одновременно качнулся, метя мечом к черепу Тоджа. Но киммериец недооценил скорость одетого человека. Гладкая ткань выскользнула между его пальцами, и рукояткой, не схватив ничего, кроме воздуха. Тодж освободил свой кинжал, откатился вдаль, и аккуратно встал на ноги, не утратив сколь-либо равновесия.

Кром! Акробат цирка позавидовал бы проворству Тоджа. Даже в этом случае, у Конана были уловка или две про запас. Он обманывал прыжком вправо, перемещая его плечи в том же самом направлении. Мастера рукопашного боя часто учили ученика наблюдать за плечами, которые так часто предавали намерения противника. Тодж поддался на приманку на сей раз, ступая с левой стороны от него, когда подворачивал кинжал тщательно скрывая его в одеждах.

Киммериец прыгнул вперед и развернулся, встав на левую ногу. Он ударил Тоджа прямо в живот и отлетел от него. Голые пальцы ноги Конана пульсировали от удара, поскольку мускулы в том месте были тверды как закалённая сталь.

Когда он падал, Тодж поймал ногу Конана, вонзил свой большой палец в ямку около лодыжки, и потянул. Киммериец чувствовал, что его целую ногу поразило оцепенение, и он едва был в состоянии вытащить её, освободив от захвата Тоджа.

Адская боль проникла в его ногу до бедра, и он неловко отпрыгивал назад на здоровой ноге. Тодж прыгнул и подскочили прямо к Конану. Его пятки ударили в грудную клетку, и его кулак выбил меч из руки Конана.

Киммериец зашатался и склонился на одно колено, проклиная. Изнурительное сражение прошлой ночи и сегодняшняя изматывающая скачка отняли много сил.

Этого коварного туранца нелегко было преодолеть. Конан готовился к следующему нападению.

Капюшон Тоджа откинулся в драке. Травмированное лицо ниже поразило Конана и заставило его торопливо подняться и шагнуть назад. Бледным и вытянутым оно было, глаза жестокие, солнечно-черные разрезы. Половина маленького, плоского носа была иссечена давно зажившими ранами; шрам от раны шёл через скулу к линии подбородка. Его губы были тонкими и казались жестокими, его лоб высок. Облик убийцы одновременно был отталкивающим и внушающим страх.

Он разглядывал Конана с выражением презрения.

— Тупой киммериец! Имей ты нечто, кроме кома грязи в твоём черепе? У меня нет никакой ссоры с тобой, если бы я желал, ты уже встретили бы своего Крома.

Против меня, огромный бык с развитыми мускулами столь же беспомощен как малыш.

Он накинул свой капюшон вперед на голову, но не прежде, чем Конан заметил странный шрам, или возможно это было уродство. Левое ухо Тоджа было зубчатым как два раскрытых лепестка. Три обруча светлого серебра, или немного подобного металла, скрепляло обе части уха.

— Боль, которую ты чувствуешь, скоро уменьшится. Тогда прими этот совет: уезжайте сразу. Не задерживайся в деревне. Рейдн предупредил меня, что многие из asshuri Балвадека собраны там. Отправляйся по своему делу, независимо от того, что это могло бы быть. Я направляюсь в Пелиштию с этим — длинный, кривой нож со скоростью немыслимой, для появления лезвия, появился в его руке.

Он согнул и казнил безжизненного герцога двумя быстрыми разрезами. Тогда он обмотал ужасный объект в обрывок ткани из плаща Балвадека слоновой кости, связал обертывание узлом и бросил связку за плечи.

Конан чувствовал, что часть боли спала с его парализованной ноги, но он не осмеливался доверять мускулам, испытать его вес. Он встал на колени и впился взглядом в Тоджа, его синие радужные оболочки, горели так же как у пойманного в ловушку волка.

Туранец несся от трупа до трупа и вырывал свои зубчатые металлические диски из плоти павших. Некоторые из дисков проникли настолько глубоко, что он был обязан доставать их, с точностью мясника в скотобойне. Он вытер свои грязные руки о тунику ассири, когда заметил гнев Конана.

— Я сказал бы до хорошей встречи, — предложил он. — Но ложь, сказанная незнакомцу, является плохим прощанием. Если мы встретимся снова, мы можем быть врагами, киммерийский воин.

Тодж развернулся и исчез в деревьях, так тихо, как бриз, который не всколыхнул ни один лист. Хитрость туранца приводила в ужас.

Конан поднялся, несмотря на огонь, горящий в его ноге. Он поднял огромный меч и снял пояс с безголового тела герцога. Кошелёк и сумки Балвадека были привязаны к нему, и у киммерийца будет потребность в их содержании, когда он достигнет самой близкой деревни, то есть, самой близкой, лежащей за пределами владений покойного Балвадека. Конан не нуждался ни в каком предостережении Тоджа, чтобы поторопиться удалиться от Саридиса. Он покачал головой, очень раздосадованный тем, туранец так легко взял верх над ним. Но человек применял связи с колдунами, и только глупец сознательно вмешивался в планы волшебников.

Конан обдумает странное столкновение позже, когда спадёт подобное гонгу пульсирование в его голове.

Когда он хромал к деревьям, он задавался вопросом, что случилось с Сивитри.

Ее побуждения были столь же таинственными, как и у Тоджа. Кром, эта простая охота за сокровищем стала сложным делом. Конан проклинал убеждение, заставившее его оставить котлы вареного мяса Мессантии и отправиться в на поиски неизвестно чего, добычи которая может быть в месте, обозначенном на его карте.

Путано размышляя, Конан не мог не связать свои поиски с обрушившимися на него штормом неприятностей, которые он выдержал. Он только сообщил Рулвио его намерения следовать за картой, и он знал, что его помощник достаточно верен ему. Могла там быть связь между сложным планом Сивитри и необъяснимым или своевременным вмешательством Тоджа? Он был более настроен, чем когда-либо, раскрыть тайны в Медном Городе. Позади он услышал громкий скрип стержней.

Ворота открывались! — Скрыться, будь неладны эти шемиты, — бормотал он, отпрыгивая к деревьям.

— Остановись! — скомандовал пронзительный и знакомый голос.

Сивитри! Как будто подчеркивая команду, резкий звук натягиваемой тетивы, и стрела погружена в землю у ног Конана. Замедленный, из-за своей бессильной ногой, он не мог рискнуть бегом в укрытие ветвей и листьев. Он развернулся, чтобы встать перед говорящим, с мечом наготове.

Ворота качнулись, полностью открывшись, и возникла Сивитри.

Позади нее стоял короткий, крупный человек. Его неподходящие одежды с золотым обрезом спадали вперед по его большому животу и оканчивались только ниже коленей, где ткань покрывала его веретенообразные ноги. Четыре арбалетчика сопровождали его, по паре с каждой стороне, с взведёнными арбалетами.

— Расслабься, — сказала Сивитри важно обращаясь к нему. Конан отметил, что она изменила одежды: туника черного и темно-красно-полосатого бархата, и кожаные брюки, плотно облепляющие ее ноги.

— Кром, женщина! Что в Девятом Аде Зандру! — Он сглотнул, его горло пересохло при виде глубокого разреза, и вида ее декольте.

— Обуздай свой язык и вложи в ножны свой меч, — ее властный тон возвратился, более надменный, чем когда-либо. — Или если я вижу меч покойного герцога, может Эрлик жарит его душу. И не беспокойся, пожалуйста, об оружии действительно, ты заработал это.

Крупный человек откашлялся.

— Все мы радуемся, что угнетатель убит, — добавил он, ритмичным, возбужденным тоном. — И я, Нарсар, Судья Саридиса, приветствую Вас от имени своих людей.

— Что с вашими ассири? — ' Конан ворчал.

— Те, кто был верен угнетателю, бегут или убиты, — ответил Нарсар. — Другие не будут выказывать вам никакое недовольство… без причины. Сложите свое оружие, уважаемый гость. Саридиса — свободен снова, приют для путешественников и торговцев, — добавил он, потирая руки. — Но многие говорили о демоне…, такое животное скрывается поблизости, или вы убили его? Конан пожал и опоясался мечом.

— То, что я видел, не было никаким демоном.

Он шагал беспечно к Сивитри, зная, что арбалеты, возможно, пронзят его живот болтами так или иначе, если намерение Нарсара состояло в том, чтобы убить его. Он очень хотел знать, как распутная девка вошла в благосклонность у этой пузатой старой козы.

— Обратитесь ко мне не как к Сивитри, — прошептала женщина, когда он приблизился к ней. — В Саридисе я известна как Зеганна. Я объясню все теперь, в личном обеденном зале покойного герцога вне любопытных глаз Нарсара и острых ушей.

Кивая, Конан шел около нее к судье. Если он мог бы услышать рассказ, одновременно уменьшая свою жажду и удовлетворяя его голод, тем лучше.

— Так, Зеганна, — сказал он со вздохом раздражения, — как тебе удалось сбежать от ассири? — Кажется, что восстание начало назревать здесь, не после того как ассири Балвадека захватили Саридис главными силами. Нарсар сказал мне, что герцог, взволнованный слухами о мятежниках, лично поехал в Саридис, который являлся центром этого, так случилось, что он присутствовал. Агенты Нарсара убили бы его этой ночью, если бы он не умер вне ворот, — Она оглядывалась на растянутое туловище герцога — Ты казнил его тогда? — Нет, — ответил Конан грубо. — Демон Ютхана фактически человек из плоти и пролил кровь, принеся нам всем эту пользу.

— Какой человек? — Он назвал себя Тодж, хотя я сомневаюсь… — Тодж? Он туранец? Его ухо имело странный шрам? — Сивитри спросила ворчливо.

— Да и то и это, — сказал Конан. Он не испытал удовольствия от знания, что Сивитри знала о Тодже…, поскольку он размышлял. — Ты знаешь его? — Я знаю о нём.

Она дрожала, хотя вечерний воздух был достаточно теплым.

— Это… — она резко жестикулировала, — похоже на его работу. Ютхан был более хорошим человеком, чем тот о ком ты знаешь. Тодж может быть человеком во плоти, но его кровь является столь же холодной и жестокой как у демона.

— Он пролился смертью на ассири, — сказал Конан, потирая подбородок. — Дважды он спас меня, хотя я не знаю почему. Я попытался задержать его, но угорь является менее скользким, чем он. В то время как он позже задерживался, собирая его странное вооружение, он говорил со мной о мести Балвадеку.

— Мы находимся в более страшной неприятности, чем когда-либо, Конан. Но не говорите более, не упоминайте об этом при Нарсаре! — Чем он обладает, чтобы сделать с… — Позже! — она шептала кратко, поскольку они приблизились к судье.

Нарсар притворно улыбнулся Конану.

— Ваше пребывание в Саридисе продлиться в течение одной ночи, или возможно двух, почётный гость? Несомненно, у Вас есть срочное дело в другом месте, нетерпящее отлагательств.

Его тон весьма ясно указал, что чем скорее Конан уедет, тем лучше. Сивитри резко приказала Нарсару.

— Обеспечьте двух из самых прекрасных ассирийских лошадей для нас и условия для семидневной поездки. Конан и я отбудем на первый взгляд завтра.

— Как Вы желаете, леди Зеганна.

Нарсар быстро поручил эту задачу одному из арбалетчиков около него, которые кивнули и стремительно ушли через ворота.

— Еще нуждайтесь в чём — то? — Да, в уединении, — Сивитри поторапливала. — Стол находится в Аметистовой Комнате, все за ту же положенную плату за постой, которую я просила? И вино из лучшего запаса в подвале цитадели? — Мои личные слуги обеспечили это. Все было устроено, — ответил он раздраженно. Развернувшись, он ушел в сопровождении своих арбалетчиков.

Конан задавался вопросом, раз это точно было устроено, то это могло бы повлечь больше, чем обед.

— Семь дней? — он фыркал. — Кром, я не проеду с тобой и одного! Я не твоя собака, Леди Зеганна, что ты можешь теребить меня на привязи. Конан делает, что он выбирает. Сегодня вечером я хочу ужинать с тобой, и завтра я беру свою лошадь, свои условия, и своё удаление от тебя и твоих планов! Выражение Сивитри заставило бы скиснуть свежее молоко. Она понизила свой голос и смотрела в его глаза.

— Тогда выбери ты поездку вперед в Медный Город? Он дремлет как покрытый песком гигант, в трех днях поездки от Саридиса. Семь дней, киммериец. Три дня, чтобы достигнуть гиганта, один, чтобы достать его сокровище, и три снова, чтобы возвратиться сюда.

Конан опустил руку на свой меч, захватил рукоятку и сжал, пока его суставы не побелили.

— Борода Белла, распутная девка! То, куда я еду, никак не является твоим делом, и я не знаю никакого Медного Города.

— Тебе повезло, что твой навык в сражении далеко превосходит твой навык во вранье, — сказала Сивитри со слабой улыбкой. — Ты говорил с Рулвио о Медном Городе, когда пили с ним в Мессантии, — ее улыбка расширилась от удивления, явно проступившем на лице Конана. — Да, я услышала почти каждое слово, которое вы произносили в лачуге той крысы причала. Поскольку в Мессантии, многие знают меня под другим именем — Рубиния, простая распутная девка обслуживания.

Конан бормотал, когда вызвал изображение Рубинии из памяти. Он вспоминал главным образом щедрую выпуклость ее грудей и ее восхитительную задницу. С усилием он припоминал ее гладкое, овальное лицо и высокие скулы, но кроме того, похожего не было в глазах. Ее радужные оболочки, казалось, меняли цвет вместе с ее настроением, от синего цвета столь же яркого как Южное Море в безоблачный летний день к чистому зеленому цвету как изумруды, искрящиеся в свете факелов хранилища сокровища. И белокурые локоны Сивитри, если затемнить красками и уложить по-другому, могли бы соответствовать эбеновым косам Рубинии. Да, разве они не были тем же самым человеком, если они не были двойняшками? Сивитри не сказала ничего больше, но ее самодовольный взгляд сделал немного, чтобы украсить настроение Конана. Киммериец следовал за нею через ворота и в деревню, его ум, кружащийся от событий прошлых нескольких дней. Он не предпринимал усилия разговаривать, и она казалась довольной позволить ему обдумывать.

Тодж отбросил окровавленный, обернутый тканью узел, содержащий голову Балвадека. Он надеялся, что киммериец поверит его рассказу. Импровизированная встреча была необходима, но неудачной, Тодж предпринял такие усилия, чтобы скрыть его присутствие к настоящему времени. Эту ошибку он совершил из-за женщины, действительно, ведь киммериец еще не достиг Нифии.

Теперь настало время устранить ее. Но он должен сделать так, не поднимая подозрения киммерийца и не вызывая дальнейшие задержки. Медленный яд был бы лучшим, тот, который имел признаки мора, хотя тот, требовал определенного времени для составления. И здесь была возможность ввести это, без риска показаться киммерийцу снова. Тодж перелез стремительно через деревянную внешнюю стену Саридиса. Его грубая поверхность, достаточная, чтобы остановить обремененного амуницией воина, была достаточно шершавой со многими точками опоры для него, и преодоления с небольшим количеством усилий.

Со стены он наблюдал, что Нарсур спешил к цитадели, возвышающейся в центре Саридиса. Тодж знал этого продажного маленького дворянина, который когда-то щедро заплатил гильдии убийцы Замбулы за устранение конкурента.

Наблюдение за улицей было оставлено, Тодж скатился с внутренней стены и поторопился войти в деревню, чтобы перехватить Нарсара. Несколько мгновениями спустя, он выступил из тени и стоял перед своим источником сведений.

Нарсар отклонился назад от удивления.

— А? Тодж? Что, почему Вы здесь? — Просто, чтобы спросить простую услугу, прежде, чем я уеду в Замбулу, — ответил убийца. — Незначительное одолжение.

Он порылся в своих одеждах, доставая мешочек ткани и склянку глины. Из пакета он достал два маленьких кристалла, один бледно красный и другой яркий.

Он встряхнул склянку, вылив содержание на оба кристалла немедленно впитавшие это. Тогда он поместил кристаллы в ткань и протянул мешочек.

Нарсар наблюдал за этим с сомнением.

— В какой услуге Вы нуждаетесь? — Женщина, вместе с киммерийцем. Она попросила, чтобы ты подготовил пищу и вино? И если я правильно предположу, то она будет нуждаться в лошадях и припасах завтра.

Взгляд пузатого шемита затуманился.

— Она хотела хороший стол и провизию, да. Но откуда Вы это знаете о ней? — Действительно я знаю. Ты думаешь, что я двигаюсь вслепую? — Эрлик, Вы, спрашивая меня к… — Чтобы спасти тебя от вялой и болезненной смерти. — Лицо Тоджа выразило угрозу. — Небольшую услугу, одну без последствий для тебя, если ты выполнишь это быстро. Подведешь меня, и умрешь в муке перед восходом солнца.

Нарсур сжался. Его плечи резко опали.

— Скажите мне, что сделать.

Тодж бросил пакет в протянутую руку шемита, обрекая на смерть назойливую женщину.

12. Аметистовая комната

За пределами своей внешней стены Саридис напоминал большинство больших деревень, расположенных в винодельческих областях Шема. Его главной особенностью была непосредственно эта стена, постройка которой, должно быть опустошила сокровищницу Балвадека. Каменный барьер окружил не всё растягивающееся селение, опоясывая и охраняя немногие из любых значительных зданий, расположенных вокруг цитадели в центре. Вдоль широкой дороги ютилось множество деревянных лачуг и крошечных, кривых каменных зданий. Никакие таверны или лавочки не загромождали дорогу, ведущую к воротам.

Наконец, когда Конан и Сивитри приблизились к высокой цитадели, Конан увидел часть палаток и вытоптанную траву, которая отметила большое место, где велась вся торговля. Следы телег уводили к другой стороне деревни. После восхода солнца торговцы и коробейники распродали бы свое оборудование из телег, укрытых ниже полосатых навесов. Шемиты и иностранцы торговались бы на языках дюжины по бронзовым распискам медным монетам, покупая или торгуя все виды товаров: фрукты и мясо от фермеров, лесозаготовки от лесорубов, и металлических товаров, которые колебались от железных горшков до стального оружия. Конан сомневался относительно того, что для Саридиса эта общая торговля составлял одну десятую торговли шемитскими винами.

Звуки веселой музыки и удивительного смеха доносились к киммерийцу со всех концов торговой площади. Впереди располагались таверны и винные лавки, где сельские жители-рабочие и торговцы веселились, несомненно, праздновали снятие пяты сапога Балвадека с их горла. Сузившаяся дорога вела пару через этот район, где своего рода фестиваль ограничивал путь к цитадели. Темноволосые лисицы с глазами как у лани, прикрытые только подобием одежды и узкими полосами красочной ткани, вихлялись смело среди гуляк, торгуя своими шикарными телесами. Мужчины с бочками, привязанными к их спинам, продали свои личные смеси вина или пива за переменные цены; другие несли подносы конфет, испускающих ароматы, дразнящие ноздри Конана и щекотавшие его нёбо.

Они проталкивались через толпу, которая была самой плотной около группы музыкантов, которые играли в трубы и пели, смеясь, танцуя для деревенского народа. Конан редко видел эту сторону жизни шемитов. Они были людьми крайностей — воевали с таким большим количеством энергии, как и кутили. Он покачал головой и заметил ассири, известного ему по поездке, который улыбнулся Конану, жадно пил из глиняной фляги, рыгал, и требовал ещё.

Когда эти двое миновали последние из переполненных таверн и приблизились к узким, открытым воротам в основании цитадели, Конан увидел несколько дюжин ассири при исполнении служебных обязанностей. Они сидели на своих лошадях и провожали Конана с мрачными выражениями, когда он проследовал за Сивитри в высокую, квадратную башню. Больше кожано-бронированных воинов располагалось во внутреннем дворе, наблюдая с нескрываемым интересом. Человек с седой бородой возился с кованой внутренней дверью с его ключом и посчитал её открытой, так как Конан и Сивитри вступили в большой зал цитадели.

Огромные гобелены почти покрывали высеченные блоки серого камня, из которого состояли стены. Эта слонового цвета драпировка, вышитая по красочным, запутанным портьерам, свисающим с высокого потолок и почти достигала плотно утрамбованного земляного пола. Воины со строгими лицами и несколько женщин сидели на узких скамьях за заставленными деревянными столами, разговаривая, потребляя еду и питье. Когда два незнакомца вошли, возникла всеобщая неловкая пауза, но во взорах было любопытство и весьма дружественные лицами. Теперь, некоторые из жителей смотрели исподволь или говорили приглушёнными голосами.

Сивитри проигнорировала их всех, приблизилась к дальней стене, и начала подниматься по ступенькам, проход был настолько узок, что Конан должен был стать поперек и упираться его спиной о стену, когда он поднимался за ней.

Строители цитадели часто ограничивали доступ к верхним уровням таким способом, поскольку эти скудные выступы препятствовали тому, чтобы большое тело и значительное количество захватчиков могло проникнуть в ход. Лучники могли отразить злоумышленников легко, и один квалифицированный фехтовальщик мог нанести ущерб поднимающимся наверх. Верхний уровень показал другие укрепления. Лестница привела к началу длинного коридора, в котором узкие бойницы обеспечили лучников или других защитников вполне достаточной возможностью покончить с нарушителями. Было всего лишь четыре двери вдоль прихожей, каждая закрыта. Сивитри продолжила спокойно и остановилась на полпути вниз коридора, прежде, чем они достигли усиленной железом двери с вырезанными с королевскими знаками отличия Балвадека. Дерево было украшено значительными аметистами, вставленными во врезанные пазы.

Сивитри тщательно осмотрела это на уровне своих плеч, затем приблизилась, и нажала большим пальцем на один из драгоценных камней. Она продолжала давление, когда дверь стала отворяться. Унылый лязг, как звук тяжелого болта, выпущенного вблизи из арбалета. Конан должным образом отметил это. Он подозревал, что, просто выдвигая открытую дверь и не применяя давление к аметисту, некоторая ловушка могла сработать. Он оценивал драгоценный камень.

Как капитан пиратов, он хорошо знал стоимость драгоценных камней. Если бы их продать в любом городе от Мессантии до Аграпура, вынутый и полированный аметист такого размера стоил бы здоровенный кошелек золота.

— Нарсар был достаточно добр ко мне, показав, как это работает, — объяснила Сивитри. — Аметистовая Комната, — добавила она излишне, как они вошли. — Ах! Верный своему слову, он накрыл на стол, достаточно щедро даже для твоего аппетита.

— Посмотрим, — ответил Конан. Он осматривал комнату, которая была менее снабжена, чем зал ниже. Ничего не занимало её, кроме стола, длиной с половину роста Конана. Шесть соответствующих стульев с хорошо уютными местами и оружием и высоко, дополненные задние части ждали их. Никакие окна или вентили не были прорезаны ни в одну из стен. Гобелены, похожие на расположенные в зале ниже покрывали большинство стен. Толщина их ткани, Конан отметил, была такова, что это поглотит все, кроме самого громкого звука. Декоративные серебряные канделябры стояли на столе. Все девять из их тонких свечей горели, бросая мерцающие тени на стенах.

Конан признал эту палату как место, подходящее для уединённых переговоров.

Он позволял своему пристальному взгляду небрежно пробежать через пол и вдоль потолков, отмечая, что каждый промежуток или шов были тщательно заделаны известковым раствором.

Сивитри систематически поднимала каждый гобелен и исследовала стену позади. Она издала вздох облегчения, когда позволила последнему гобелену занять своё место.

— Он сказал, что одна из этих стен ложна, предоставляя нишу для того, чтобы подслушать, хотя только мертвый может знать правду об этом. Мы должны тщательно рассмотреть каждое свое движение вперед с этого момента, или Тодж найдет меня. Какое странное соединение неудачи и удачи, что вы столкнулись с ним здесь, вне ворот, вовремя помешав мести Балвадека, — она опустилась на стул и мрачно смотрела на кусок вареной оленины и картофеля, толстые части сыра, корзины яблок и гроздей винограда, нагромождённых на стол. — Насыщайся, одновременно я поясню, как наши судьбы переплелись. Разве ты не присядешь? Конан потянулся к здоровому куску мяса, который он проглотил прежде, чем ответить Сивитри.

— Почему я должен верить больше твоей лжи? — спросил он. Достав кувшин, вылил вино в большую глиняную чашу, и поставил перед нею. — Здесь сначала пьешь ты.

Без колебания она выпила из чаши, затем пододвинула её обратно через стол.

— Ты думаешь, что я отравила бы тебя? Если бы я желала тебе смерти, то мои ассири убили бы тебя днями ранее, следовательно, прежде чем я организовала твоё «спасение», своё и наш побег из их лагерной стоянки. И одним словом к Нарсару и его арбалетчикам в воротах, я могла заказать твою смерть.

Конан проглотил глоток сладкого яблочного вина, но его вкус так или иначе стал горьким во рту, когда он думал о ее словах. Кром! Он не будет марионеткой в руках женщины. Все же он не мог опровергнуть ее слова. Он откусил картофель и шумно жевал, ожидая продолжения и фактически стремясь услышать ее объяснение. Напротив него сидела загадочная женщина, он убедился.

— Я нуждаюсь в тебе живом, воин из Киммерии, — продолжала Сивитри. — Белл знает, почему, но она, которой я служу, убеждена, что только ты можешь восстановить самый большой реликт, переживший Ахерон из песчаных руин Медного Города.

Конан изрекал протест, но она быстро аннулировал его.

— О, не отрицай, что ты ищешь это, варвар. Будь ты пират в море или вор на землю, твои мысли когда-либо поворачиваются к следующему трофею. Ты видишь я знаю кое-что о пиратах и ворах, поскольку она, которой я служу, правит самой большой империей — её империя охватывает дюжину королевства от Аквилонии до Турана, Иранистана, к Зингаре, и к морю Вилайет и Западному Океану.

— Нефрит, императрица полуконтинента жуликов и отребья, — сказал Конан через полный рот набитый картофелем.

Глаза Сивитри внезапно гневно вспыхнули.

— Я предостерегала тебя однажды, и я делаю так снова — не называй ее в этих стенах. По привычке я не говорю это, хотя здесь мы можем говорить достаточно свободно. Однако, ты позоришь ее имя, когда произносишь его своим варварским языком. Будь мы ближе в пределах её досягаемости, мы могли бы быть прикованы цепью в темнице. Я опознала Нарсара как одного из ее агентов, руководителя шемитов, человека, который управляет самой сетью производящей контрабандой вино для всей Хайбории… из этой самой деревни. Когда я произнёсла секретные слова к Нарсару, он признал меня как одну из ее Совета Трёх. Он сказал мне, что она терпела самодурное владычество Бальвадека достаточно долго, только чтобы опустошить казну герцога и закончить возведение стены и здания этой цитадели, и защитить основу контрабанды. Нарсар рассчитал восстание здесь, чтобы совпасть с нападением Бальвадека на Вархию. Теперь Нарсар — судья окруженной стеной крепости; никакой шемитский королишко не посмеет напасть на Саридис снова. И золото от торговли украденным вином льется от Шема в ее казну.

— Как прибыла ты, чтобы быть в Шеме так быстро после шпионажа за мной в таверне? — Конан занимался куском оленины, но его глаза, никогда не оставляли лицо Сивитри.

— Бессонная ночь, которая была, будь уверен, у меня. В то время как ты ссорился той ночью и, выспавшись, избавился от своего пива тем утром, я уехала, чтобы опередить.

— Почему? — Конан опирался побелевшими сжатыми кулаками о тяжелую поверхность стола.

— В течение шести лет фактически с самого дня, когда она узнала о его существовании — моя подруга искала давно потерянное сокровище, лежавшее в пределах исчезнувших стен Медного Города. Ты видишь, когда я сначала узнала ее, она была молода, возможно, моего возраста, — Сивитри задумчиво улыбнулась. — Она приняла меня и выказала мне доброту, так что никогда не предам ее теперь.

Ее улыбка исчезла так быстро, как и появилась.

— Она пережила своего отца, который был главой гильдии Воров в Аренджуне… обладая большим богатством и властью. С помощью золота и маневрируя хитростями, она расширила свои границы, пока они не охватили другие гильдии. Те главы гильдий, кто не соглашался делиться имевшейся прибылью, не устояли, от кинжалов из темноты, хотя она не склонна к работе с убийцами. Ее влияние росло, но ее успех, казалось, подпитывал себя. Тем не менее, она жаждала больше богатства, больше гильдий… достаточно, чтобы господствовать на самыми могущественными королям Хайбории. Что я говорю тебе теперь, киммерийцу, ничего не знающему, кроме меня. Она доверилась мне, рассказав, что когда она была девочкой, до восемнадцати лет, барон захватил ее и… взял ее, силой. Он использовал ее жестоко, из-за мести против ее отца.

Конечно, свинья был, в конечном счете, пойман и казнен в самой подходящей манере… Конан скривился при ужасном описании Сивитри. Он слышал рассказы о главе гильдии Аренджуна, жестоком и безжалостном злопамятном человеке. Ни один не плакал у смертного ложа того старого злодея! — Так или иначе, тот человек умер, но ее ненависть к мужчинам стала более горячей и более горячий за эти годы. Память о том испытании, или скорее о человеке, который подверг ее этому, топила угли того пламени, пока это никогда не могло угаснуть. Я думаю, что это — тот же самый огонь, который заставляет ее доминировать над мужчинами королевской власти, герцогов, и таких же.

Поскольку ты мог бы знать, моя подруга не доверяет ни одному мужчине, а женщинам. Я — одна из ее Совета Трёх. Другие два — королевы, о землях которых ты не должны знать, хотя их названия без сомнения поразили бы тебя. Эта женщина нанимает мужчин, которых она использует как инструменты. От них отказываются, когда их работа сделана. Она выбрала тебя как инструмент — она намеревается взять у тебя сокровище, которое ты теперь ищешь. Но я говорю тебе, что один из ее самых эффективных инструментов — Тодж Аккхариец, глава гильдии Убийц в Замбуле. Никогда не было среди людей убийцы, кровь которого была более холодной, чем его, или чьи кинжалы были более быстрыми.

— Эрлик, ты знаешь достаточно много по этому вопросу, — Конан кивнул.

Это походило на ужимки акробата проворно танцующего рядом, как будто он все еще проверял на выдержку немного воинов, способных это повторить.

Сивитри подняла чашу вина. Когда она отпивала из неё, ее рука дрожала.

— Моя повелительница может подозревать мое предательство, Конан. Она, возможно, послала Тоджа, чтобы убить меня.

— Что предательство? Кром, женщина! Ищет тебя, чтобы свергнуть Нефрит? Лицо Сивитри побледнело, и она выплеснула вино через край чаши, когда опускала её на стол.

— Отец Митра, никогда! Я люблю ее, Конан, как только сестра может любить другую. — Её слова вызвали неожиданный поток слез. Она вытерла свое лицо и отвернулась стесняясь.

После неловкого молчания Конан подталкивал чашу с вином к ней.

— Успокой себя с напитком… Сивитри. Кром порази меня как большего болвана, чем любой деревенский идиот, но в настоящее время я верю твоему рассказу. Теперь закончи это, если ты можешь.

Она глубоко вздыхала и вытирала свои глаза.

— Мои поиски — одно из предательства, но также и одно из любви. Я спасла бы свою подругу от себя, киммериец, хотя это стоило мне моей жизни. У нее никогда не должно быть сокровища, которое могло бы ждать открытия в песках Медного Города. Это уничтожило бы ее, превратив в ветхую изношенную ткань женщину, которая приняла меня, когда я наиболее нуждалась в необходимой помощи. Что она ищет, древний талисман, тайны которого не предназначены для обнаружения ни мужчине, ни женщине. Это, как говорят, старше, чем Ахерон, столь же старо как Атлантида, возможно. Легенды дали этому много названий: Темный Жемчуг Атлантиды… Проклятый Пепел Кулла… Зловещий древний Бог.

Конан фыркнул.

— Лживая пыль суеверия, плотно покрывающая более ценные из древних сокровищ. Вытри пыль с золота, и оно является все еще золотом.

— Так говоришь ты. Но я читал о Зловещем древнем Боге в фолианте, который доставил глава воров, когда она начала свой поиск бога. Хотя он, как говорят, вырезан из огромного жемчуга, бог не простое сокровище. Она ищет это для сил, которыми, это известно по слухам, можно обладать. В далёкой древности младший бог Атлантиды провоцировал двух старших богов — когда-то бывших соперников, чтобы вызвать их на сражение друг на друга. Вскоре, могущественный Ибис едва усмирил их после жуткой борьбы. Катаклизм, который последовал, почти уничтожил мир, и это погубило многих людей, поклонявшихся тем богам. Ибис остановил богов прежде, чем они смогли разрушить мир. Он наказал меньшего бога, который начал конфликт, заточив его в пределах жемчуга от одной из гигантских устриц Атлантиды. Ибис возложил на своих жрецов задачу охраны того жемчуга, который взял уродливую форму меньшего бога, спящего беспокойно в его пределах. Ибис шептал истинное имя бога его первосвященнику. Если оно будет произнесено, то имя пробудит дремлющего бога и освободит его, хотя бог связан тем, кто знает его имя. Таблички не говорили, почему Ибис просто не убил ослабевшего бога, но… — Я слышал, что один бог не может уничтожить другого, не разрушая себя.

Жрец однажды попытался объяснить это мне, хотя я обращал небольшое внимание на его бред.

— Возможно так, — размышляла Сивитри. — Но безотносительно причины, это не имеет значение. Глава воров, так или иначе, узнал тайное имя Зловещего древнего Бога, и она намеревается пробудить его. Она не согласна на меньшее, чем бог, за любую предложенную цену, никто не должен стоять на ее пути. Ты её средство, чтобы возвратить бога из Медного Города, тогда она заберёт его у тебя. Всего очевиднее, она придумала план таким образом… Белл! — Лицо Сивитри внезапно побледнело, и она поднялась со своего стула.

— Что? — Конан инстинктивно схватил свой эфес, поскольку поднялся, чтобы встать перед дверью позади них, его мускулы напряглись.

— Тоджа не послали за мной, киммериец. Разве ты не видишь? Его послали, чтобы убить тебя — туранец преследовал тебя, так как ты оставил Мессантию, я не сомневаюсь относительно этого, и после того, как ты найдёшь руины и добудешь бога, его… — Он найдет, что киммериец не легкая добыча, — ревел Конан.

Его рука поднялась от рукоятки до чаши вина. Он сел на угол стола, хмурясь отчаянно барабаня огромными пальцами по деревянной поверхности стола.

Несмотря на его браваду направленную наружу, он знал, что гибкий убийца был смертельным противником. Было немного предосторожностей, которые человек мог предпринять против тех странных ножей, которые убийца швырнул с такой смертельной скоростью и точностью. И потом он исчез в деревья… Для Конана было более легко разглядеть змею в траве, чем коварного туранца.

Сивитри откинулась назад на стул и сделала другой глоток вина. Она вытерла свои губы, сжав их вместе и хмурилась, как будто вкус не был приятен.

— Она жаждет бога больше, чем я думала. Это никогда не должно достаться ей, Конан. Даже притом, что она знает его истинное имя, бог зол и опасен без сомнения. Я видела дощечки, долгими ночами переписываемые давно умершим первосвященником Ибиса, который сначала охранял идола. Его гравюры предсказывают самые страшные события. После того, как бог сначала пробудится, огласивший его имя полностью уступит злу и перенесет судьбу, более ужасную чем тысяча сроков службы муки в самых глубоких ямах пытки Ахерона. Моя сестра насмехается над этим пророчеством, и я не могу убедить ее отказаться от своей навязчивой идеи. Я уберегла бы ее от этого, Конан. Мы должны найти бога, чтобы я могла передать его Карантесу, жрецу Ибиса. Только в пределах его храма может он быть благополучно сохранен.

— Если это сделано из жемчуга, почему бы не разрушить это? — Конан хмурился, смущенный.

Сивитри угрюмо рассмеялась.

— Это только кажется настолько простым. Дощечки также говорят, что никто не может разрушить бога, если он не знает шесть частей его полного и истинного имени. Жрецы Ибиса знали, но половину имен, именно поэтому они не могли ничего сделать, но охраняли реликт в течение многих столетий.

Конан рухнул на стул со вздохом раздражения.

— Я не забочусь о том, что случается, потом. Почему, Девять Адов Зандра, должен я отправляться на эти безумные поиски Медного Города? Если я рискую своей шеей, ища сокровище и победить Тоджа прежде, чем он вонзит кинжал в мою шею, и я справедливо не передал бы реликт тебе. Кром! Такой жемчуг, даже без легенд, которые украшают это, стоил бы королевский запас золота. И кто знает, что является твоей игрой, Сивитри. Возможно, ты ищешь это для вас непосредственно для богатства, или, возможно, из-за его сил. Поскольку, если ты знаешь тайное имя, что мешает тебе свергнуть свою госпожу? — Золото? — Сивитри спросила с негодованием. — Золото! Это все, что может заинтересовать тебя, варвар? Твоё сердце является столь же холодным как снежные холмы твоей Киммерии. Я не удивлена, но я думала… — Думала, что? То, что ты могла обмануть меня снова? Сивитри прервала.

— Никакая прибыль не заставила тебя спасать меня от тюремщика ассири, прежде, чем ты узнал мою скрытую цель. И ты, возможно, покинул меня в Вархии.

Я нахожусь перед тобой в долгу, Конан. Те события в «Винограде и Чертополохе» не входили в мой план. Так, если золото — все, что ты ищешь, тогда у тебя должно быть это. — Она поднялась со своего стула, щипнула освещенную тонкую свечу от канделябров, и пошла выпрямившись к гобелену. — И если ты не веришь моему рассказу, затем доставь бога к Карантесу самостоятельно. Я не предполагала, что ты желаешь путешествовать в Ханумар, поскольку общеизвестно, что пугливый Карантес никогда не покидает свой храм. Я желала сопровождать тебя только, чтобы убедиться, что проклятая статуя достигнет его благополучно.

Конан осушил последнюю винную порцию, и его губы неожиданно ощутили горький остаточный вкус — и посмотрел на изобильную пищу. Хотя он ел нечасто в последнее время, пища, казалось, утратила свою привлекательность.

Сивитри опустилась на колени, чтобы мягко выдвинуть подсвечник свечи на пол, затем поднялась и потянула в сторону гобелен, чтобы обнажить стену каменных блоков позади этого. Поскольку ее пальцы исследовали шов около пола, она забрала свою шпильку из своего ботинка и втиснула остриё в крошечный промежуток. Оставляя вложенное лезвие, она ткнула своей пяткой против самого низкого камня в полу, непосредственно ниже промежутка. Откуда-то из-за стены донёсся приглушенный лязг металла, как поворот огромного болта. Камень скользнул назад, в стену, с унылым глухим стуком.

— Следуй тогда за мной, — сказала она, поворачиваясь, чтобы встать перед Конаном. — Это ты можешь назвать свою цену за бога.

Она вытянула свою шпильку, освобождая от шва в камнях, и воткнула ее через плечо против центра стены, которая беззвучно открылась внутрь. За ним виднелась узкая, крутая лестница, ведущая вверх.

Конан поразился мастерству. Он видел немало секретных дверей за эти годы, но эта была, конечно, совершенна. В расположенной области пола он видел выставленный механизм, который двигал дверь: пруты смазанного железа и ловко — сделанные металлические колеса.

Подняв свечу с пола, Сивитри зажгла факел, висевший на стенном крюке у основания ступеньки. Заинтригованный, но опасающийся предательства, Конан следовал за нею в промежуток, делая осторожные шаги. Острый запах масла, которым смазывались внутренние края ложной стены, проникал через его ноздри.

По несвежему запаху воздуха в нише вне стены Конан предполагал, что этот проход не использовался в течение некоторого времени.

— Балвадек не знал об этом "дополнении" к его цитадели, — прокомментировала Сивитри. — Или таким образом считал Нарсар, когда сказал мне об этом. — Она остановилась перед седьмым и заключительным шагом. — Вступайте только на крайний левый край этого камня, — она предостерегла, указывая вверх.

Конан всматривался в потолок, нахмурив брови. Несколько дюжин отверстий, каждое диаметром большого пальца человека, виднелось там, в каменной кладке.

Bероятно, неправильный шаг вызывал стрелу или ловушку шипа как вертел для потенциального злоумышленника.

Сивитри скользила вдоль левой стены и достигла вершины с Конаном, державшимся вблизи позади. Выступивший проход открылся к каменному полу в пределах круглой палаты, форма которой была идентична тому резервуару, построенному, чтобы удержать воду от ливня для использования жителями в селении. Это вложение, однако, имело настеленную крышу для сохранения ресурсов намного более высокой ценности.

— Останки контрабанды, — сказала Сивитри сухо, указывая рукой на высокие стенки с баррелями.

Они лежали в стороне, маленькие дубовые бочки, отпечатанные с маркировками и марками самых драгоценных лет изготовления вина Кироса и Гхазы. Одиннадцать из них сформировали нижний ряд, с десять выше, тогда девять, и так далее, семь рядов ввысь. Конан насчитал почти шестьдесят баррелей всего. Никакая таверна никогда не увидела бы их, поскольку их содержание было ценным, сохраненным для королей. Киммериец считал, что наименее драгоценные из баррелей принесут сто частей золота.

Одна бочка располагалась перед стеком, с крышкой наискось. Сивитри сняла деревянное покрытие и погрузила руку внутрь. Вместо слякоти жидкости звон металла звучал в её пределах. Она небрежно вынула свою руку и, позволяя падать монетам из ее открытой ладони, назад в баррель.

— Борода Белла! — Сердце Конана прыгнуло в его горло, когда льющееся каскадом золото мерцало в искусственном освещении. Он приблизился к Сивитри и смотрел в бочку, которая была на две трети полна золотыми дисками. Здесь было больше богатства, чем много воинов видели за их сроки службы, самых разнообразных размеров, форм, и печатей от казначейств всех земель. В целом это означало промысел, охватывающий западное побережье Зингары и отдаленные города вне полных джунглей восточной Вендии.

— Все, что ты и твоя лошадь можете перенести, я дам тебе, киммериец, если ты отправишься в этот поход в Медный Город со мной и поможешь мне достать Зловещего мрачного Бога.

Конан ворчал и сделал паузу на мгновение прежде, чем принять предложение.

Эрлик, он больше рисковал за менее щедрые награды, чем это! Но даже самое огромное добытое богатство нельзя будет использовать в проклятом Аду.

Моментально он придал мыслям другое направление. «Тогда, в Медный Город, — решил Конан. — За золотом и богом! Убийцы, одержимый жаждой власти глава гильдии, и суеверие быть проклятым», — думал он.

Киммериец прорубил бы себе путь через каждый военный клан на земле пиктов для богатой добычи здесь. Если бы он знал, что контрабанда вина была столь прибыльной практикой, он, возможно, давно занялся бы ей.

Сивитри тонко улыбнулась.

— У нас мало времени прежде, чем посланец приедет, чтобы отвезти их моей подруге. Нарсар сказал мне, что визиты не регулярны. Один из посланцев — провидец с даром «видеть правду», так что ни один приближённый не может украсть из запаса без знания ее об этом. Нарсар сообщит посланцу о моем изъятии небольшого количества золота, но меня это не заботит. Я отдала бы собственную жизнь, чтобы уберечь мою сестру от судьбы, предначертанной в тех дощечках.

— Обладая таким богатством, не экономя, почему она просто не наняла меня, чтобы забрать бога? — Конан отвёл взгляд от содержания бочки, чтобы изучить вдумчивое выражение Сивитри.

— Ты — мужчина, киммериец, и как я упоминала, мужчины — всего лишь инструменты для нее. Она испытывает большое удовольствие в использовании мужчин, когда позволяют обстоятельства. К чему торговаться с тобой, когда она знала, что ты планируешь искать бога? Когда она узнала, что ты намеревался следовать по карте в Медный Город.

— Но только ты и Рулвио знали это, — возразил Конан. — Почему ты сказала это Нефрит, если ты стремилась препятствовать попаданию артефакта в ее руки? Сивитри покачала головой.

— Я сожалею, что сказала, но есть те среди твоей команды — нет, не твой первый помощник — кто также знал. У моей хозяйки есть шпион на борту почти каждого пиратского судна на плаву, быть это аргоссцы, бараханцы, или зингарцы.

Я присутствовал, когда шпион от твоего «Ястреба» делал свой отчет, хотя в то время, она говорила, что не в ее планах позволить тебе находить бога и послала Тоджа убить тебя до этого. Я предположила, что она украдет карту у тебя по возвращению. Только позже, когда она не сделала попытки вырвать пергамент у тебя, я начала подозревать ее план. И присутствие Тоджа здесь подтверждает это.

Хотя Конан не заметил коварства в лице Сивитри, он сомневался в её истинных побуждениях. Даже в этом случае, он был настроен отправиться в Медный Город, достать статую жемчуга, и увидеть, могла ли Сивитри тогда замыслить заговор против него. Он был уверен в себе специально для данного случая. Киммериец чувствовал, как будто он стоял в успокоенном центре большого урагана, тот, который огибал бы его со всех направлений, если бы он схватил бога.

Хорошо, он был бы готов в течение того момента, и оказался бы перед ним с открытыми глазами и обнажённой сталью.

— Пора нам тогда удалиться, — устало сказала Сивитри. — Будет лучше, если мы отбудем с проблесками дневного света.

Они спустились по шагам тщательно, избегая самого края и повторно вошли в Аметистовую Комнату. Сивитри закрывала потайную дверь, процесс потребовал, чтобы она надавила на дверь и задвигала камень пола на место. После нескольких попыток это отозвалось с ударом.

— Спальни находятся в конце зала, — сказала Сивитри, когда она и Конан оставили комнату.

— Да, Кром знает, когда нам ещё придётся немного поспать.

Киммериец зевал и потягивался, приветствуя шанс отдохнуть умом и телом.

Он задержался в прихожей, чтобы восхититься набором драгоценного камня в декоративной двери там. Импульсивно, он решил подвергнуть женщину небольшому тесту.

— Прежде, чем мы удалимся, я просил бы один символ твоей веры — тот аметист. Этот символ я сохраню до того, пока благополучно не перенесу своё золото через ворота Сардиса.

— Возьми это, если ты хочешь, — она кивнула, не моргнув глазом без колебания.

Держите это, сохраняя, тем не менее, или другой должен будет изготовлен, чтобы сработала дверь. И бережно храните эту деталь от металлической настройки позади, так, чтобы мы могли использовать это позже без задержки. — Она вручила свою шпильку киммерийцу.

Конан ослабил драгоценный камень из его мастерски сформовавшего гнезда и вытянул его. Он поглядел на это прежде, чем подвернуть в его жилет, удивляясь, что такой красиво полированный камень служил простым вводным устройством.

Как будто прочитав его мысли, Сивитри улыбнулась.

— Балвадек не жалел расходов. Жди, пока ты не увидел Сапфировую Комнату.

Они шли по толстому рубиновому ковру, заглушавшему шаги, приведшие к большому залу ниже. Приглушенное эхо пения стихло, когда они достигли конца коридора. Там другая усыпанная драгоценным камнем дверь встала перед ними.

Между подсвечниками, державшими мерцающие факелы, дверь выделялась вырезанным гербом герцога, обрамленном мерцающими драгоценностями столь же синими как Западный Океан в летний полдень.

Сивитри, казалось, не впечатлилась, как будто она была приучена к богато украшенной среде. Ее особенности, фактически, действительно казалось, соответствовали таковым для того, кто вырос во дворце. Со своей стороны, Конан чувствовал более непринужденно в лесах или на морях. Он выиграл или захватил драгоценности за его годы борьбы, но они, казались, убегали прежде, чем он когда- либо думал об успокоении и построении собственного замка. Киммериец полагал, что однажды он мог бы достичь такой роскоши, после накопления большего количества драгоценностей, чем он мог просто отдать распутной девке или проиграть в кости. Все же он сомневался, что его тщеславие уподобиться Балвадеку, украсившему те самые двери драгоценностями достаточными, чтобы прокормить дюжины семей в течение многих лет.

— Белл, никогда я не стремилась к горячей ванне, как это делаю теперь, — сказала Сивитри низким голосом, когда она открыла дверь и вошла в палату с высоким потолком за ней. Богато меблированный вестибюль имел семь выходов.

Сивитри вошла в самый правый из них, арочный коридор уводил немного вверх.

Позолоченные светильники вдоль его стен держали лампы душистой нефти, и шикарные вендийские ковры лежали на гладком камне его пола. — Слугам сказали доставить достаточно горячей воды для двоих, так как купание — обычай, соблюдаемый мужчинами Киммерии.

Восхищаясь ее красиво сложенной фигурой должно быть двадцатый раз в тот день, Конан усмехался. Он не был столь изнурен или озабочен, чтобы не заметить, как полосатый бархат выделял её изгибы, или как ее бедра колебались в плотно прилегающих кожаных брюках. И он знал, что достаточно многие из женщин задались вопросом, могла ли она иметь в виду больше, чем простое купание…, хотя, если бы ее слова скрыли такое предложение, он был бы удивлен. Сивитри, казалось, рассматривала его с беспорядочным презрением, и ее явные привязанности к Нефриту заставили его задаваться вопросом, могла ли бы она предпочесть компанию женщин любому из мужчин.

— Многие киммерийцы редко купаются, это верно, — Конан согласился. — Но я ничего не имею против пользы, долго впитываюсь. Фактически, в моих путешествиях по разнообразным землям, я изучил много различных обычаев купания.

— Без сомнения ты полон неожиданностей, варвар.

Они миновали изгиб в коридоре, который закончился в простом занавешенном дверном проеме. Конан следовал за нею к тяжелому драпу, который она отвела в сторону и ушла в палату в его пределах. Влажный воздух, впитанный в поры Конана, и приглушенный аромат масла, казалось, очистил его ум. Ванна была большой, расположенная овалом. Слуги Нарсара очевидно кипятили воду прежде, чем заполнить бассейн, гладкая поверхность которого все еще слабо парила.

Полотенца были сложены поблизости, на каменные плитки.

Сивитри глубоко вдохнула и выдохнула, закрывая занавес за ними. Из притворной скромности она встала, повернувшись спиной к Конану, небрежно снимая, опуская вниз свою тунику, и пожимая при этом плечами. Она посматривала через своё плечо, когда расшнуровывала свои штаны, улыбаясь, как будто шутя, раскрывая некоторую тайну.

— Слишком долго я обходилась без надлежащей ванны, — сказала она, выступая из своих низких сапог, сдвигая кожаные штаны вниз к своим красивым ногам и становясь на колени, чтобы отложить их. Она грациозно опускалась в воду, пока ее полные груди не были погружены.

Конан быстро отшвырнул свои сандалии ногой и снял свои пыльные тряпки.

Смеясь громко и с вожделением, он вскочил в бассейн со всплеском прежде, чем Сивитри охотно пришла в его руки.

13. Разговоры мертвых

Teвек Тул покинул Kaетта, когда сумерки распространяли свою черную окраску через голубое небо. Он забрал свою темную энергию из трупных легионов в катакомбах, и тишина теперь устраивалась в селении. Бриз колыхал темные одежды Teвека и доносил зрелую сладость смерти в ноздри некроманта. Острые ощущения гибели, которую он вызвал здесь, все еще наполняло его сущность, как змея, скользящей медленно среди наиболее опасных поверженных врагов.

Жители Kaетта лежали беспорядочно, нагроможденные главным образом около входа храма и образовав высокий завал у узкой щели, бывшей единственным выходом из селения. Ни одно сердце не билось в пределах груди, не осталось ни кого в живых, действительно, многие испытывали недостаток в сердцах. У некоторых из жутких воинов Teвека были вредные аппетиты, и они напали на убитых в безумии ужасного голода. Загрязненный оскверненный храм Ибиса стал забрызганным кровью склепом.

Служанка, имя которой он больше не мог вспомнить, лежала на оскверненном алтаре, где он оставил ее. Она была столь же безжизненной и недвижущейся, как остальная часть ее семьи, хотя Teвек быстро обдумывал сохранение ее как любовницы. Но она была непригодна для целей перемещающегося Teвека, и когда он будет нуждаться в более холодной плоти, чтобы удовлетворить его аппетиты, он найдет это в другом месте. Нет, эти глупые овцы не были пригодны ни для чего, кроме поддержки стервятников и червей, которые будут пировать здесь достаточно скоро.

Teвек не использовал передачу убитым мысленных приказов, когда удалялся от храма. Он протер свои сухие губы вместе и сделал паузу перед горой трупов, забивших щель. Испуганные сельские жители зажали узкий проход, толпясь и давя друг друга, торопясь сбежать от направляемой Teвеком, волочащей ноги орды.

Расходуя немного некромантической сущности, он оживил неповрежденные тела и приказал, чтобы они очистили путь.

В то время как его тихие фавориты закончили развязывать узел мертвой плоти, блокирующей его путь, Teвек, остановился для последнего взгляда на опустошение, вызванное его некромантией. Власть Черного Кольца очаровывала его, и он стремился вызывать ее снова. Но он понял, что его темное шептание соблазнило его пить слишком глубоко из его источника власти. Как наемник, тратящий плату в одном колоссальном дебоше, Teвек направил слишком много своей энергии в кольцо. Бронзовая дощечка не предупредила его, что кольцо жаждало совершать зло. Это вновь проявит себя, но теперь казалось вялым, как насыщенная змея, переваривающая еду чрезмерных пропорций.

Независимо от того Teвек не достиг бы Медного Города до сумерек завтра, и у него не будет потребности в кольце до тех пор. Накапливающееся раздражение задерживалось в его мыслях, когда он понял, что его дела здесь отвлекли от главной цели. Он будет более осторожным, когда он использует кольцо снова, он подчинит его, заставит исполнять приказы, и не поддастся ни на одно из его обольщений.

Позволяя телам по его командам опадать на землю, Teвек шагал через испачканный каменный проход и спускался по наклону, который окружал мертвое селение. Парение над песком взяло бы слишком много волшебной энергии, таким образом, он обратился к ходьбе. Он расслабил свой ум и погрузился в блуждающий поток мыслей: что ждало его в Медном Городе, какую судьбу запланировал ему Toт-Амон, и как более стремительно достигнуть его целой жизни, жаждущей мести.

Таким образом, случилось так, что он едва заметил течение времени, пока тусклая морщина рассвета не появилась на темном лице неба.

Закрывая глаза на это неприятное вторжение света, Teвек остановился рассмотреть окрестность… Он стоял на гребне высокой дюны, которая выходила на открытое место в обширную пустоту, как будто бог выкопал огромную горстку песка от пустыни. Он смотрел искоса в этот незащищённый от ветра круг и сжал закрытые еще раз глаза, когда отблеск, отражаясь, ударил по ним, это иссушающие первые лучи солнца нашли что-то другое, чем песок.

Так или иначе, его разум направлял его ноги к не слишком отдаленному ориентиру, который он искал. Его медный купол блестел во вторгающемся солнечном свете, и хотя его яркость причиняла боль ему, Teвек позволил пристальному взгляду задерживаться в течение нескольких мгновений. Здесь была пустыня Нифии, скрывающая Медный Город многие истекшие эры под толщею завес песка. Он ощущал странное веяние смерти в воздухе здесь, мор, который, казалось, колебался незримо выше песка. Иссушающая болезнь, о которой говорили в слухах о Нифии, была реальна. Teвек не интересовался этим, поскольку его силы защищали его от даже от худших заклятий и эпидемий.

Путешествие под горящим ярким светом солнца было невероятно, но Teвек не мог ждать прихода ночи. Он оторвал темную полосу от пыльного низа его одежды и связывал его узлом по своим глазам, оставив подобный тонкому пергаменту, разрезы для осмотра. Тогда он натянул свой капюшон сильнее на лицо и запустил своё некромантическое зрение так глубоко, как позволял песок впереди.

Позже, когда ненавистное солнце, палящее высоко над ним, подземный поиск Teвек столкнулся с первым из давно-мертвых жителей Медного Города.

Излучаемые им эманации подсказали ему, что нифиец умер яростно и внезапно.

Даже в этом случае, кости были почти лишены духовного эха, отзвука, задерживающегося после того, как душа вывернута, крик от его тела. Интенсивно сконцентрировавшись, он вслушивался в то эхо. Все, что он мог расслышать, был испуганный шепот, содержащий упоминание «Шакала».

Поскольку он подступил ближе в древний медный шпиль, он предугадывал глубину песка, в котором лежат кости. И он услышал тысячи призрачного эха изнутри той глубины. Они все были убитыми. Как их древние предки из Атлантиды, эти люди утонули, но в море крови, не воды. Кто-то забил их как рогатый скот. Как интересно.

Teвек становился утомленным от их непрерывных, хотя приглушено доносящихся траурных интонаций и закрыл свой ум от них. Он был обеспокоен подобным эффектом, так как во всех ропотах он разобрал единственную выраженную эмоцию, эмоцию горя. В момент смерти никаких следов страха, ненависти, или мести не вошли в мысли убитых, даже среди самого молодого из их среды. Никогда не было такого у некроманта, посещающего склеп или могилу, где такие чувства не гноились в пределах костей, преданных там земле. Они были правоверными Ибиса, не опасаясь даже смерти, обретая покой от знания, что никакой Ад не ждал их. Их бог заботился бы о них в будущей жизни.

Глупцы. Ибис позволил им умирать. Но сильные убеждения этих болванов отличали их от овец в Kaетта, которые просто утверждали, что поклонялись Ибису.

Они изрекли молитвы, пели гимны, и получили по вере — всё поверхностно, и никакое количество позолоты не сможет когда-либо превратиться в золото. Они умерли в страхе, некоторых в гневе, другие, желая мести. Ни один с горем, даже жрецы Kaетта. Но эти нифийцы были преданными.

Teвек узнал немного из памяти разложенных обитателей Нифии и вместо этого развернул его мысли для следующей подручной задачи. Только шпиль поднялся выше песка. То, что он искал, лежало глубоко закопано. Он понял, что только немного города проявилось наружу. Здесь требовалось столько работать, что сто мужчин могли бы провести день, только очищая песок с башни ниже медного шпиля. Teвек, однако, просто насладился бы необычными ресурсами, отдавая команды. Что сто мужчин могли сделать через день, тысяча могла бы достигнуть за единственный поворот песочных часов. И тысячи скелетных чернорабочих ждали приказов Teвека. То, что они лежат далеко ниже поверхности, имело немного значения для некроманта — его вызов неотразимый и непреодолимый пробудит группы мертвецов и вынудит их прорывать свой путь из их могил. На сей раз, однако, он избежал бы некромантии Танатоса, которую использовал в Kaетта.

Обременительное заклятие пришлось бы применить, чтобы вызвать мертвых для простой, но отнимающей много времени задачи.

Продвижение через пустыню дало ему только немного времени, чтобы восстановить его энергии, но он не стремился тратить её не на его цель. Черное Кольцо снова сильно пульсировало, готовое к исполнению его команд. Вдохнув глубоко, снова собрав свою силу воли, Teвек открыл себя к наведению спектрального воззрения, исходившего от покойного нифийца. Направленные мысли натолкнулись внизу на одного и слегка очистили это, чтобы пробудить кости от прозябания длившегося столетия.

Это не шевелилось.

Бровь изогнулась от испуга, Teвек употребил всю его силу некромантии на неподдающейся сопротивляющийся труп, встряхивая его и громко обращаясь к нему.

Снова это проигнорировало его, единственным донёсшимся ответом была свистящая печаль, которую он теперь нашёл даже более невыносимой. Столь приучен был Teвек к немедленному повиновению мертвецов его приказам, что он был озадачен. Его расстройство росло, когда он попытался воспитать другого, кто проигнорировал его запрос даже с властью Черного Кольца, добавленной к его собственному. Он подозревал, что их самые верования закрывали остаток их настроения от его некромантии.

Это неожиданное развитие выявило наиболее раздражающую проблему. Даже с Черным Кольцом, Teвек не знал ни один вид заклятий, которые поднимают ветер или перемещают и формируют землю. Такое колдовство произошло из школ волшебства, чуждого его собственному. Он мог возвратиться к Kaетта и направить для своей работы павших там, но из-за ограниченности времени, он не мог себе позволить потратить столько времени. Нет, он решил, это будет последним средством. Он вместо этого просеял бы убитых ниже, и рассмотрел бы более широкую область, чем ту, что он уже просмотрел. Он полагал, быстро этого не выполнить, так как само солнце могло бы мешать его усилиям, поскольку, конечно, его сияние препятствовало его способности сконцентрироваться. Но никакой свет не достиг мест упокоения его потенциальные фаворитов, таким образом, он сомневался, что это является причиной отказа.

Он поспешил к шпилю, по предположению бывшим центром Медного Города.

Здесь бы он возобновил поиск снова. Передвигаясь под сильными порывами горячего, сухого воздуха, Teвек направил свои мысли вниз.

Ах! Здесь, по крайней мере, покойники не источал ту надоедливую усталость.

Фактически… здесь он обнаружил кое-что весьма интересное. Его пристальный некромантический взгляд потянулся к скелету человека, который, должно быть, был весьма внушителен в жизни. Он был высоким и огромным очищенным до костей, гигантом, убедившись, и что ещё больше заинтриговало Teвека, был неподавленный гнев, который все же кипел в пределах разложенного трупа. Тот гнев, должно быть, однажды непосредственно горел как солнце, чтобы сохранить такую энергию. Здесь был тот, кого мог использовать Teвек. Этот уступил кое-чему медленному и болезненному — не ранам сражения, но возможно удушью. Редко некромант сталкивался с такой сильной, сияющей аурой, окружающей одного такого давно умершего. И когда он позвал, кости ответили нетерпеливо и начали крайне медленный процесс самораскопок.

Другие также учли его вызов. Один за другим он пробудил их, хотя ни один не был столь силен как первый. Скоро он собрал достаточно для своих целей. Многие источали гнев, другие страх, но все были покорны к его контакту. Teвек знал по опыту, что они не будут появляться из песка до глубокой ночи. Песок был веществом достаточно неподатливым, сравнимым даже с плотно утоптанной грязью. Труп, освобождая себя от последнего, сбросил бы глыбы грязи, толкая непосредственно вверх. В песке метод более напоминал плавание вверх против течения, против упрямых потоков. Но Teвек ждал. Он отодвинулся в небольшую тень, теперь отброшенную шпилем и, проводил время, необходимое, чтобы выбрать тела ниже.

Почти все те, лежавшие непосредственно ниже увенчанной шпилем башни, умерли от той же самой причины, и он был теперь уверен, что это было удушье. Все же было несколько исключений. Он мог размышлять о том, что случилось ниже, очень много минувших веков? Еще он не понял. Пять из убитых испытывали недостаток в любой сущности вообще. Они весьма возможно умерли от казни, и они, очевидно, встретили смерть бесстрашно и в мире с собой. От них он ничего не узнал бы. Но в пределах шестого безголового он нашел вялые следы смешанных страха с сожалением. Этот нифиец мог бы показать кое-что ему, вовремя. Это был вопрос, который он попытается исследовать позже, после того, как храм очистят от песка.

В то время как его ожившие рабы пробирались вверх, Teвек воспитывал других, останавливаясь только, когда счет достиг приблизительно трехсот. Тогда он позволил себе достаточный перерыв до времени, когда солнце скоро скроется за горизонт. Его отступающая высокая температура потянула только небольшой пот из него. Нет, физический дискомфорт солнца был вторичен к его навязчивому свету. Как он ненавидел его яркий свет! Он возился с пыльной тряпкой, привязанной на его голове, и закрыл тонкий промежуток, чтобы полностью прикрыть его глаза. Поворот или два песчаных часов, он отдыхал вслепую в тени, наполовину спящий.

Громкий шелест встревожил его. Натяжение на ткань разошлось так, чтобы он мог видеть, и был удовлетворен, обнаружив, что солнце сбежало из неба и уступило более терпимой луне. В его тусклом свете он увидел гиганта, который, наконец, вырвался на свободу из своей песчаной тюрьмы. Он стоял, но несколькими шагами вдали, тихо ожидая следующей директивы Teвека. Некромант наблюдал необычный аспект внешности гиганта. Костистые пальцы его правой руки были сжаты в кулак; в его левом он держал массивный меч, его лезвие отбрасывало черную тень, бросая вызов течению времени. Оружие, должно быть, было в руке, когда он умер, поскольку кости все же сжимали рукоятку. Железные замки удержали его полированный нагрудник на месте вокруг его широкой грудной клетки.

Кости этого освободившегося скелета не были слабыми, в противоположность иным костям подобного возраста бывшими зачастую хрупким и скреплёнными исключительно некромантической энергией, направленной Тевеком. Та энергия явно была не достаточна, чтобы поддержать такой вес, загруженный на этого гиганта, но сила Черного Кольца непосредственно добавила удивительное количество силе, оставшейся в пределах костей.

Бронированный скелет, так или иначе, производил отличное впечатление от… нетерпения. Teвек, за его долгую практику, никогда не видел подобного вида. Он скоро узнал бы его причину, для чего ранее решил говорить с этим. При этом, он в конечном счете отдалил бы разрешение своей задачи, но не мог проигнорировать вероятность, что этот гигант мог знать кое-что об объекте, разыскиваемом проклятым Тот-Амоном. И такое знание могло бы предоставить Teвек средства избежать стигийца, поймавшего его в ловушку заклинанием свечи смерти.

Роясь в своих одеждах, некромант достал немного ингредиентов необходимых, для того, чтобы говорить с одним мертвым так долго. Некоторые из требуемых компонентов были весьма редки — язык, вырванный изо рта девственницы и высушенный под лунным светом на надгробной плите убийцы, но другие были просты, такие как пропитанная маслом костяная мука, смоченная слюной прежде, чем он поместил это в крошечную железную чашку и установил это в огонь. Он бормотал фразы, заученные из написанных кровью и ею пропитанных, страниц внутри тома древней некромантии Пифона. Тогда он приказал, чтобы гигант приблизился. Дым от чашки вился вверх как воздушный угорь и вызвал гримасы полого черепа гиганта.

— Говори, древний, — скомандовал Teвек.

Огромная, изогнуто-имеющая зубы челюсть не перемещалась.

Teвек кивнул, делая выговор себе за то, что осуществил грубую ошибку новичка. Этот товарищ знал не стигийский, поскольку, если истории говорили правду, последний из нифийцев погиб на исходе ахеронской эры. Некоторые из самых сильных томов колдовства, датировались тем временам, таким образом Teвек был по необходимости сведущим в языках того периода.

— Каким именем тебя называют? — запинаясь, спросил он, поскольку редко имел потребность говорить на неуклюжем языке Ахерона.

— Шакал, — прибыл ответ, пустотой и искажённый, как будто произносящий его стоял на дне в глубине огромной ямы.

— Откуда ты прибыл? — Тартарус.

Место Тартарус — это явное зло из кровавой Ахеронской империи! Teвек различил горечь в голосе. Тон этого Шакала не был столь же невзрачным по сравнению с другими мертвецами, с которыми говорил Teвек.

— Какое название было дано месту, где ты родился? — Пирропфлагалон.

Город Горящих Душ — чёрное сердце злодейского Ахерона! Будь он не настолько испытывающим нехватку времени, Teвек расспросит этого Шакала подробно для знаний о той потерянной столицы. Немного было известно о городах Ахерона, большинство которых было сожжено, нет, снесено — когда империя пала.

— Какой статус был у тебя в Пирропфлагалоне? — Высший Военачальник Имперских Легионов.

Teвек не мог пропустить тон того голоса, гордого и высокомерного даже в смерти. Но ответ не совпадал с историческими данными, известными некроманту.

Летописи Ахерона перечисляли имена военачальников Ахерона, и только один среди них отличался, поскольку «Высшим» был Дхаркхан Чёрный клинок, брат ужасного колдуна Ксалтотуна. Чёрный клинок исчез со многими из его воинов во время кампании завоевания на востоке. Его финал, место гибели, оставалось тайной, возможно, до сих пор.

— Как звали твоего брата и отца? — Ксалтотун, мой брат. Иксион, наш отец.

Иксион… здесь были знания, которые ищут много ученых, поскольку название этого самого злого из тиранов было стёрто с каждого свитка, каждой дощечки. То имя было самым грязным проклятием любому прихожанину Митры. В истории отец Ксалтотуна был известен только под именем «Пожиратель».

— Почему прибыл ты в Нифию? — Чтобы гарантировать вечное превосходство Ахерона.

Уклончивый ответ на мгновение раздражал Teвек. Колдовство мёртвоговорения не всегда выявляло ответ, но ни один подчиняющийся не мог ему лгать напрямую. Даже в этом случае, предотвращение вопросов не было в целом необычно.

— И какой объект в пределах Нифии искал ты, тогда? — Зловещий древний Бог.

Обладает силой в костях на сжатом мече? Teвек не мог убедиться. Он изучил бы Чёрного клинка позже, на своем досуге, после того, как он приобретёт ключ к свободе от смертельного заклятия Toт-Амона.

— И мы найдем бога вместе, Чёрный клинок, — бормотал Teвек. Пока он говорил, больше скелетов появилось из песка, шелестя и скрипя.

Была работа, которая будет сделана прежде, чем Teвек продолжит своё расследование. Он получил немного удовлетворения от порабощения Высшего Военачальника Ахерона, и он считал это соответствующим, чтобы освободить древних врагов Ибиса от пыли, чтобы помочь в своих поисках и мести. Один за другим эти костистые фавориты высвобождали себя из могилы пустыни. Teвек приказал, чтобы они собрались в одном месте позади их прежнего лидера.

Большинство этих ахеронцев носило нагрудники, также как и Чёрный клинок.

Некоторые носили сзади щиты, прикреплённые там бронзовыми склёпанными цепями. Эта броня служила бы хорошо, чтобы помочь в раскопках башни.

Некромант приказал, чтобы скелеты использовали эти кустарные инструменты и начали раскапывать дальше песок. Он мог только предположить, как много времени займет рытье этой огромной ямы, но, по крайней мере, еще есть работники, никогда не устающие, и простое заклятие, который он соткал, будут удерживать их для этой задачи, пока он не прикажет им остановиться.

В ближайшее время, они очистили промежуток белого мрамора, где медный шпиль закончился. Сцена расстроила бы любого, но не некроманта, сотни ходячих мертвецов, выкапывающие песок в свои щиты или нагрудники, перенося это на расстояние, тщательно указанному их командиром, сваливающими там мусор и возвращавшихся за другим.

Teвек еще раз приказал, чтобы Чёрный клинок опустил меч и рыл, но древний гигант не повиновался. Это встревожило некроманта. Подозревая, что некоторые силы все же околдовали это экзотическое оружие, он дал приказ снова, на сей раз добавляя излучение сил от Черного Кольца.

Сустав за суставом, пальцы поднялись от рукоятки. Teвек чувствовал материальное сопротивление, но он преодолел это в конечном итоге. Он затем приказал Чёрному клинку, чтобы он открепил нагрудник прежде, чем понял тщетность подобного указания. Замки, удержавшие его на том месте, были прикованы. Человек, должно быть, спал в своей броне. Некромант просто отвергнул идею использования Чёрного клинка в работе. Фактически, сейчас было идеальное время, чтобы изучить то, что мог рассказать гигант.

Язык все ещё тлел в пределах чашки, и за это время пока это продолжалось так, он мог опросить этого Шакала.

— Подними свое лезвие снова, — сказал он тоном великодушного лорда, предоставляющего благо для раба. Teвек переместился от шпиля вместе с гигантом, повторно поместил дымящуюся чашку, и уселся на насыпи песка. — Теперь, Дхаркхан Чёрный клинок, — он начал. — Скажите мне, как прибыли вы в Нифию, и каковы были твои планы, как только вы схватили бы Зловещего древнего Бога? Когда он услышал детали кровавых давних дел Чёрного клинка, возникло много других вопросов. В то время как луна двигалась через темное небо, освещая странные события, имеющие место ниже, некромант слушал рассказ, не содержащийся ни в каких записях, рассказ неизвестный никакому живущему мудрецу.

И в часы на рассвете древний и дьявольский план мести родился снова.

14. Проклятая пустыня

— Эрлик и Зандру, взгляни вон туда! — воскликнул Конан, перемещаясь в седле и указывая к восточному горизонту пустыни. Там, выше скалистого плато, стервятники колебались, сначала кружась над утесами прежде, чем нырнуть позади них. Ни один не улетал от плато, скорее казалось, что их больше собирается там. Их унылые черные формы заполнили небо выше того скошенного холма. Киммериец понял сразу, что, должно быть, находится там, привлекая очень много отвратительных птиц. Это не было ни мертвым животным, ни торговцами каравана, убитыми бандитами. Скопление такого количества означало недавнее сражение, в котором, возможно, погибли даже тысячи, сотни.

— Что во имя Митры… — начала Сивитри, уставившись на массу падальщиков.

— Никакой руки Митры в этом нет. Это работа воинов… многих мужчин, судя по очертаниям так многих отвратительных грязных падальщиков. Но из-за чего, что вызвало очень много глупой борьбы? Я немного знаю эти бесплодные области западной части Шема, но здесь ничего, кроме песка и скал. Хотя…, когда я был среди козаков, некоторые из них говорили о залежах полезных ископаемых и рудниках в восточном Шеме. И эта дорога, на которую мы случайно наткнулись, кажется, ведет к этой области.

Сивитри кивнула.

— Именно так. Одна из гильдий воров в Хорайе, к северу и к востоку отсюда упоминала о драгоценностях, украденных у торговцев, проходящих здесь.

— И их торговая дорога ведёт в гущу тех пирующих стервятников. Кром! — Конан остановил свою лошадь и потянул карту из своего жилета. Разглаживая запятнанный его потом пергамент, он изучил их местность. — Если я прочитал это правильно, Медный Город лежит здесь неподалёку. Не более дня верхом, самое большее.

— Разве мы не можем повернут с дороги и избежать этого места смерти? Конан, который полагал только, что выбрать, поправил свой пропитанный потом головной убор и вонзил свои пятки в бока лошади, пока животное не возобновило легкий галоп.

— Нет, — сказал он, наконец. — Я не задержал бы надолго наш поиск бога, но если армия, ответственная за это, находится все еще здесь, лучше узнать это скорее, чем позже. Позволь мне осмотреться, чтобы выяснить прежде, с чем мы столкнёмся.

— Что ты скажешь, если мы сделаем привал за несколькими поворотами? — предложила Сивитри. — Я не знаю, что сделало мое тело так воспаленным — вчерашняя моя поездка с ассири, прошлая ночь… ванна, или это проклятое дешевое седло.

Конан усмехался. Со своей стороны, он нашел ванну бодрящей, хотя она оставила им меньшее количество времени для сна. Когда он пробудился на восходе солнца с Сивитри, свернувшейся около него, много болей, которые он чувствовал так остро весь день, сбежали из его членов за ночь. Звериная живучесть варвара была такова, что он выздоравливал от ран или усталости за небольшой отдых, особенно, если его вела цель. Сегодня он стремился захватить статуэтку бога, собрать за него награду, и возвратиться к Мессантии полным галопом.

Запутанность в сетях воров и убийц до края напрягала нервы человека. Конан предпочитал компанию более простых жуликов, таковых как на его «Ястребе». И Рулвио, хоть и достаточно честный для морского жулика, не ждал бы вечно его возвращения.

— Хорошо, Конан? — спросила Сивитри.

Погружённый в свои мысли, Конан забыл рассмотреть предложение Сивитри.

— Лагерь? Нет, только в сиянии звезд. Луна будет достаточно яркой, чтобы осветить наш путь, и наилучшее время, чтобы поехать через эту пустыню будет под вечерним небом.

— Наши лошади не могут пойти весь день и всю ночь, — спорила она. — Знаешь ты какой-нибудь источник или оазис, который располагается впереди? Хотя мы принесли воду, будет лучше сохранить её, пока мы можем.

— Никакой человек не знает принадлежности пустыни восточного Шема или западного Турана, как некоторые утверждают это, в зависимости от монарха, которому они клянутся верностью вассала феодалу. Когда я возглавлял своих козаков, претензии шемитов казались более обоснованными. Большинство кочевников и подобно номадов-налетчиков избегают такого протяжения пустыни.

И если ты захочешь слушать, то будут болтать легенды о преследующих проклятиях, которые заставят твои зубы стучать по краю. Такие рассказы распространены как зерна песка поблизости и некоторые могли бы даже быть верными. Только иностранцы и несколько выносливых торговцев часто посещают этот край. Кром, я никогда не планировал, не думал тащиться сюда, пока я не получил карту Медного Города.

Сивитри наблюдала за кружащимися стервятниками и обдумывала слова Конана.

— Бесспорно, эта лента дороги ведет куда-нибудь. Может быть, мы найдем воду вне скал вон на том плато.

— Воду да, возможно. Но я сомневаюсь не намного больше, что вода ждет нас там. Оберните ткань вокруг своего лица и не вдыхайте открыто на площадке, когда мы достигнем того ужасного банкета… один только запах могли связать твой живот в узлах. Советую отвести взгляд, когда мы приблизимся, если ты не видела поля резни. Стервятники — отвратительные едоки.

Он агрессивно усмехался.

— Как и у тебя, у меня есть опыт созерцания остатков пищи за столом смерти больше, чем одном случае. Воин не придаёт значения зловонию или аспекту падали.

Их беседа истощалась, поскольку их лошади неслись вдоль дороги, которая постепенно поднималась вверх. Дневное солнце продолжало иссушать дюны и высасывать каждый кусочек влажности из воздуха. Скоро, запах спекшихся конских волос, и сухая пыль уступила острому усилившемуся аромату. Они приблизились к расщелине в скалах, через которую вела дорога. Здесь колебание и шелест крыльев, и карканье ссорящихся стервятников стали громкими.

Когда копыта их лошадей принесли их в расщелину, отвратительное зловоние текло в их ноздри как сильно пахнущая волна. Сивитри кашляла и подняла руку ко рту, ее лицо исказилось, несмотря на ее, более ранние смелые слова о смерти.

Дорога сузилась к пути, обрамляемому с обеих сторон крутыми каменными утесами. Киммериец восхищался эффективностью этого естественного укрепления; любой приближающийся к плато был вынужден следовать по этому проходу, который могла легко защитить маленькая группа мужчин.

Конан продолжил пристально осматриваться вокруг изгиба пути. «Кости Зандру», — бормотал он. Несколько шагами вперед, где дорога закончилась и открылось плато, он потерял счет убитым. Стервятники пронзительно кричали в раздражении при прерывании их банкета, взмахивая вдаль от кучи разлагающихся трупов. Груда достигала половины высоты роста человека, путаница изжеванных членов и распотрошённых тел. Пустые глазные гнезда зияли в безжизненных окровавленных лицах, и глаза, вырванные клювами. Большая часть плоти была снята, обнажая участки костей тут и там среди павших. Мухи, не столь застенчивые как отвратительные птицы, роились вокруг насыпи мертвецов.

Под горячим дневным небом сильный запах подавляющей гнили был сильнее, чем даже Конан мог перенести. Он взял тряпку из своей седельной сумки и связал ее узлом вместе, покрывая его рот и нос. Сивитри торопливо сделала аналогично.

Они замедлили своих лошадей и с болезненным любопытством смотрели на тела.

— Кем они были и как они умирали? — спросила Сивитри, голосом несколько приглушенным тканью.

— Они были шемитами, хотя и более смуглые. Мертвые в течение не больше чем дня, еще среди них почему-то причудливо искажённые. Некоторые с оружием и носили кожаные безрукавки, — заметил Конан, разглядывая вблизи ужасные останки. — Странно, — пробормотал он. Он выдвинул свой меч и использовал его, чтобы перевернуть труп на спину.

— Что? — требовательно спросила Сивитри, оставшись на лошади. Она протирала свою шею и уже зевала, как будто устала от костей.

Конану она казалась бледной, возможно, получила умеренный солнечный удар.

Но поездка не была невыносимо горячей, конечно, более прохладной, чем некоторые, вынесенные Конаном. Конечно, она не была приучена к этому виду путешествия. Он осмотрел её, ища признаки любого тяжелого заболевания, потом вернулся к осмотру груды мертвецов.

— Символы три треугольника в пределах круга выгравированы на этих безрукавках, — отметил он рассеянно, когда отделил больше мертвецов и изучил их.

— Большинство воинов, если они наемники, не украшает себя знаками одного вида или разными. Что из этого? — Я видел похожие на них на юге столицы Немедии, — ответил Конан. — Если я вспомнил точно, эти люди были прихожанами Ибиса.

— Это так, молодой человек! — спокойные слова, казалось, прибыли из ниоткуда.

— Кром! — Конан отскочил назад, поднимая меч.

Сивитри шипела от удивления, выхватив свой меч из ножен и держа наготове, поглядывая на проход позади них.

Конан тогда заметил, что он стоял в удлиненной тени человека, того, кто стоял выше и позади него. Он разворачивался и искал на вершине скал. Утесы не были настолько круты здесь, где проход закончился.

Там находился худой старик, одетый в тунику с длинными рукавами и бриджи великолепного белого шелка. Его тонкая, серебристая борода выросла от его морщинистого лица и неслась вниз к бледным кожаным ремням его сандалий, завиваясь немного вверх. В узловатом кулаке он сжимал конический жезл из дерева алебастрового цвета. Его пояс был бесцветен из плетеных веревок, с плоской серебряной пряжкой, исполненной в виде символа подобного украшавшего безрукавки убитых. Пряжка была единственной частью украшения среди его простых предметов одежды.

— Кром? — Старик повторил эпитет Конана, качая головой. Он стукнул своим жезлом о землю и исчез.

Конан кружился и просматривал вершины скал, скошенный утес, и изгиб пути позади него, ничего не находя.

— Исчез! — констатировала Сивитри, проявив замешательство, пожал своими плечами. — Как? Это не может быть! — Это снова так, — прибыл голос.

На сей раз, высохший незнакомец стоял в конце тропы, где она выводила к плато.

— Не тяжело верить увиденному вашими глазами, но также легко они могут обмануть.

Он приблизился к ним и остановился на расстоянии длины меча от края отвратительной груды. Конан держал свой меч в руке, но не поднимал его.

Внезапно тишина воцарилась в проходе, и киммерийцу только тогда стало понятно, что мухи прекратили гудеть. Он мельком взглянул на ужасную кучу, его волосы встали дыбом. Мухи лежали неподвижно на земле.

— Кром! Откуда… Множество новых морщин появилось на бородатом лице, когда старик улыбнулся. Но его брови оставались нахмуренными, как будто в печали, или недоумении.

— Не Кром, молодой человек, нет действительно, я! В туманных залах тумана ниже его горы из серого камня пребывает он в размышлениях, никогда не интересуясь делами этой местности. Но, как и он, ты — воин Киммерии, он укрепил твои мускулы, той ум и твою душу, — вздохнул он.

Сивитри дернула ногами в седле. Она немного насупила брови и двинулась в сторону Конана.

— У тебя лицо как у этого Каран-о, это должно быть от сильной жары, поскольку это не может быть он. Твои движения достаточно быстры, старик! Сообщи имя и твою цель, или, если ты — дух, исчезни и не беспокой нас больше. У нас есть срочное дело, которое не причинит тебе никакого беспокойства.

— Никакой я не дух… ничего, кроме усталой плоти и старой крови, которые, в целом, формируют человека, известного как Карантес, жрец Ибиса.

Конан не мог скрыть сомнение.

— Карантес? Прибыл тогда, следовательно, из вашего храма в далеком Ханумаре? Или ты обманываешь нас некоторыми жреческими фокусами? — Вы могли бы сказать и то и это. Поскольку, когда я стою здесь в воротах Kaетта, я стою одновременно в пределах Седьмого Кольца Молитвы на крыше храма в Ханумаре, купаясь там в ярком солнечном свете. Это злое колдовство вовлекло меня и других в этот вопрос, но времени мало, и никакое предзнаменование не предупреждало нас относительно судьбы, которая может скоро охватить нас всех. Святой Ибис, пробужденный от долгой и глубокой дремы умирающими криками его приверженцев, пробудил меня. Он не мог остановить эту резню, поскольку его храм здесь был полностью осквернен. Он прибыл ко мне в мысли и перенёс мой дух сюда, где страшные и богохульные деяния были совершены в пределах сферы нашего родственного храма.

Конан не мог отрицать доброжелательное сияние, которое он чувствовал в пределах присутствия этого человека, хотя он не знал, был человек святым жрецом или грязным волшебником.

— Дух? — он спросил с сомнением. — Мужчины говорят, что призраки не бросают тени, и я узрел твою недавно.

— Как я сказал прежде, глаза могут ввести в заблуждение. Ты видел тень, потому что ты полагал, что я стоял на скале. Но убеждая тебя, я трачу немного мгновения дневного света, которые остаются нам на праздные дебаты. Затем до заката мне необходимо возвратиться к Ханумар, чтобы остаться там до восхода солнца.

Боль, навлеченная появлением этого странного священника, начала развиваться в пределах черепа Конана. Он протер свое лицо и затем встретил пристальный проникновенный взгляд Карантеса, после чего был сразу поражен контрасту между глазами священника. Правый пылал как янтарь в ярком свете факела, левый мерцал синим столь же интенсивным как холодные воды северного моря Вилайет. Это напомнило Конану давние слухи, что Карантес родился с одним синим и одним оранжевым глазом, явление, по которым избирали жрецов Ибиса, как воины могли вспомнить.

— Хотя и не знаю, почему я полагаю, что ты действительно Карантес. Ты должен знать, что у нас нет ничего общего со сделанной резней, — сказал Конан, указывая на мертвецов его меча.

— Мы хотим узнать, что здесь случилось, — добавила Сивитри. — Белл! Вы действительно похожи на Карантеса.

— Уверяю вас, что это я. И…, — сказал Карантес с поклоном, — Именно поэтому ваше «срочное поручение» касается меня, несмотря на ваше требование об обратном. Я хотел бы сказать, что Святой Ибис вел вас в это место, но никакой жрец Ибиса никогда не изрекает ложь. И при этом это не желание ваших богов — проблемы Ибиса серьёзно отличны от таковых у затворнического Крома. — Он вытягивал шею к Сивитри. — И побуждения причудливого Белла редко подобны таковым у Одного Истинного Бога Солнца.

Он поглядел вверх, приостановившись.

— Нет. Именно по своей собственной доброй воле вы приехали, и если никакое пророчество Ибиса не говорит о вас… тогда ни одно из проклятых Определенных имен также. В этом состоит наше преимущество, поскольку мы можем удивить тех кто… — Мгновение, Карантес, — возразил Конан. — Наше преимущество? Кого мы должны удивить, и почему? Ты прибыл для мести против убийц, которые сотворили это здесь? Карантес отступил назад.

— Месть ни повод, ни цель для последователя Святого Ибиса. Никогда не ищите в нас это, — его слова медленно прибывали, полные горя. — Я оплакиваю тех, кто погиб здесь, но в смерти они, возможно, выполнили свою цель, и они теперь живут в мире и свете. Если бы злодей не показал себя Святому Ибису, давая выход этой резне, мы, возможно, было бы слишком поздно, чтобы помешать пальцам зла сжать бога и использовать его для грязных дел. Нет, киммериец. Я прибыл, чтобы остановить то, что должно быть остановлено, оградить свечу совершенства от темного порыва, который погасил бы её пламя навсегда. В то время как я мечтал, Святой Ибис показал мне изображение из прошлого, места которое, мы думали, потеряно навсегда нами… мерцающие медные шпили, гладкие мраморные стены.

Несколько столетий назад, перед возвышением Ахерона, мои предки поклонялись Святому Ибису в пределах храма такого блеска, которого ни один сегодня не может достичь. Две цели исполнял он, служа местом молитвы, и как хранилище, в котором был скрыт объект древней силы.

— Зловещий древний Бог, — сказал Конан с угрюмым видом.

Сивитри впилась взглядом в него.

— Разве ты не позволишь ему закончить, варвар? Белл! Карантес проигнорировал ее вспышку.

— В Нифии, что означает Медный Город, где Семь Фонтанов Ибиса однажды текли, король-жрец Солнарус стал последним из знающих и сохранявших знание и то имя. Когда он погиб там со всем нифийцами, спасся один — его собственный сын, которого он тайно отослал, зная, что гибель Нифии была почти предначертана. Его сын основал меньший храм в Ханумаре, где я стою сегодня. Никогда сын Солнаруса не передавал местонахождение Нифии свитку или дощечке, и при этом он не говорил о Медном Городе его наследникам. Мертвое не терпит вмешательства, когда их не забывают живые, в этом наша вера. Но другие силы, столь же древние как Ибис непосредственно, тайно замышляли снова раскрыть место погребения моих предков. Святой Ибис, раскрыл мне местоположение Нифии. Я был предупрежден, что участок известен другому, самому злому ученику Сета, мерзкому Тот-Амону.

— Toт-Амон! — Конан ворчал, сильно сжав рукоятки его меча. — Есть имена, которые я надеялся никогда не услышать снова. Что это не знающая матери порождение змеи хочет, чтобы сделать с этим? — Ничего, если вы достигаете Медного Города вовремя, — ответил Карантес, мерцая своим оранжевым глазом. — Хотя Ибис не говорил того, как пала Kaетта, подозреваю, что мы рассматриваем отвратительное дело рук того волшебника. След и зараза его Черного Кольца сохранился здесь.

— Достаточно верно, — согласился Конан. Он положил руку на руку Сивитри. — Вот подтверждение. Некоторые из тел не носят ни оружия, ни брони, и смотрите на это. — Он подталкивал это носком ноги его сандалии.

Сивитри наклонилась, чтобы рассмотреть останки, бывшие совершенно свободны от плоти.

— Стервятники, возможно, выбрали это чисто, — сказала она, как будто убеждая себя. — Но это лежит ниже других.

— Да, то, что это сделало. Плоть давно ушла с этих костей, она сгнила, ее не съели стервятники, — наконечником меча Конан указал на костистые пальцы трупа, суставы которого сжимали вокруг рукоятку окровавленного ятагана. — Это похоже на деяния Toт-Амона. Эти люди не погибли в сражении с номадами пустыни.

Карантеса приглаживал бороду.

— В Kaетту прибудут те, которые ищут Нифию, сказал мне Святой Ибис. Те, кто знает путь. И если их ноги будут шагать через пески нифийской пустыни до заката, то они должны вызвать смерть совратителя Kaетта, и их заботе будет поручена судьба Зловещего древнего Бога.

— Закат? — Конан указал на заходящее солнце. — Да ведь твой рассказ уже занял полуповорот песочных часов. Если твоё предсказание верно, мы должны скакать отсюда без задержки. Кром и Бадб! Если Toт-Амон желает разбить нас, то мы подвергнемся сильному сопротивлению, останавливая его. Со сталью мы можем повергнуть наземь любого противника из плоти и крови, но оказаться перед порождением того дьявола, вооруженным только мечами и пророчеством из твоего озарения… не предложишь ли ты что-то еще? — Toт-Амон — из плоти и крови, сомнений относительно этого нет.

— Подождите… Карантес, — прервала Сивитри. — Мы должны знать больше о Зловещем древнем Боге. Почему стигийский колдун ищет его? Из того, что из деловых отношений я слышала о его потребностях и пристрастиях, сокровища не привлекают его. Он считает ценностями в то, что другие могли бы считать ничего не стоящим.

— У реликта есть силы, в сравнении с которыми его Черное Кольцо — игрушка ребенка. Весьма удачно для нас, что полное имя бога жемчуга было похоронено с падением Ахерона. Я знаю три из его названий, достаточных пробудить это, но это может быть разрушено только, произнесением всех шести из его названий наоборот. Другие три названия были надписаны в исчезнувших фолиантах, когда Ахерон пал. Известно по слухам, что они существуют, хотя я не видел их. Но Toт- Амон слишком опасен, слишком хитер. Если статуя попадает в его руки, он может однажды предугадать ее истинное имя, пробудить силы Хаоса, и начать снова войну бога, которая погрузила Атлантиду и почти разрушила этим остальную часть мира.

— Таким образом, это не простой гигантский жемчуг, в конце концов, — бормотала Сивитри.

— Похоже на то, — сказал Карантес. Он переместил свой жезл в его левую руку и согнул скрюченные пальцы, державшие его. — Я рискну сказать, что вы знали или предполагали, что это больше чем сокровище. Но я не могу принудить вас, чтобы достать это. Вы должны хотеть сделать это по своей собственной воле, из любых побуждений, которые имеются, неважно меркантильные они или благородные.

Если вы не осмеливаетесь оказаться перед темным учеником проклятого Сета, убирайтесь прочь от этого места смерти и возвращаться туда, откуда приехали.

Пульсирование головной боли Конана утроилось. Противостоять Тот-Амону конечно означало избрать короткую дорогу к черту, но если был шанс…, если бог Ибис действительно предсказал смерть того злодея… Хорошо, для киммерийца месть была и поводом и целью. Если он мог бы устранить этого омерзительного стигийца и получить доход от такого выполнения, то почему нет? — Так, если мы поспешим, тогда реликт будет поручен нашей заботе. Ожидай, что мы доставим его тебе позже.

Карантес, медленно покачал головой.

— Это не ясно мне. Если бог не был безопасен в Нифии, то ему не было бы безопасно в Ханумаре. Над этим вопросом должен я размышлять, и на закате буду я ожидать озарения таковым познанием. Очень может это зависеть от событий, которые должны все же выясниться.

Сивитри вложила в ножны меч.

— Завтра, Вы будете снова… гуляющим духом и появитесь перед нами? — Если Святой Ибис уполномочит меня, чтобы появиться еще раз, то я возвращусь.

— Скорее, пожалуйста, не затягивай слишком до завтра, — сказал Конан. — Убийство колдуна и поиск потерянного города для реликта, полагаю, займёт полную ночь. В седло тогда, и к Нифии.

Он вытер свой меч о подошвы сандалии, чтобы избавиться от грязи, поместил его на пояс, и вскочил на лошадь. Карантес поднял свою руку.

— Заключительный вопрос прежде, чем вы пойдете: каковы ваши имена? — Конан киммериец.

— Кайла… — начала Сивитри, затем сделал паузу на мгновение. — Сивитри, заморийка.

Хмурый взгляд мерцал на разочарованном лице Карантеса. Но это было мгновенно заменено теплой улыбкой.

— До скорой встречи, Конан и Сивитри. Может Святой Ибис следит за вами обоими, моими молодыми друзьями. Вы должны возвратиться и объехать вокруг плато, поскольку никакая дорога не выводит из Kaетта, сберегите копыта ваших лошадей.

Конан и Сивитри обменялись взглядами и подняли их узды, управляя лошадьми, разворачивая их кругом. Карантес махал им, с серьезным выражением на его старческом лице. Ни киммериец, ни заморийка не говорили, пока они не миновали полпути через проход.

— Полагаешь, что Карантес фактически появлялся перед нами тогда? — начала Сивитри.

— Имеет ли значение это? Было то иллюзией или нет, мой план не изменился, — Конан был обеспокоен странным ощущением, что за ним наблюдали. Импульсивно он просмотрел вершины утесов, которые обрамляли дорогу, затем поглядел назад.

Он недоумённо пожал плечами, считая это последствием произошедшей странной встречи.

— Что, если это была уловка, рассчитанная для нас другим, взывающая задержку? Он говорил в течение некоторого времени, требуя безотлагательности, затем предложил нам в дальнейшем пойти вокруг плато, замедляя наш отъезд.

— Возможно, — ответил Конан дружелюбно.

— И этот разговор о Toт-Амоне. Он не незнакомец для наших гильдий, много раз использовала моя подруга каждый шанс, обеспечивая заказ для него, поскольку он достаточно свободен с золотом, когда ищет кое-что и нет времени достать это непосредственно. По нашим сведениям он размещается в оазисе Каджар, из которого не удалялся некоторое время. Конечно, если верны наблюдения отдаленных агентов нашей стигийской гильдии, и последнее, что я услышала, он был занят сплетением некоторого непостижимого заклинания, которое, как ожидают, займет его в течение многих лет.

Конан потянулся к бурдюку с водой.

— Если ты знала о нем, удовлетворенная этими рассказами, знай, что у его колдовские руки простираются достаточно далеко. Расстояние ничего не означает для того стигийского дьявола. Те, кто шепчет это, говорят, что он творит свой колдовской вред, не покидая своё логовище.

— Ты действуешь, как будто сталкивался с ним прежде. Скажите мне, Toт-Амон, который колеблет судьбу наций, какое имеет отношение к варварскому флибустьеру? — Никакое! И я сделал бы всё, чтобы это осталось таким. Только слабоумный впутывается в дела стигийских волшебников. Но в юности, я пребывал какое-то время в Немедии. Был случай, когда пижонский болван Нумалиан нанял меня, чтобы заимствовать определенный объект у дворянина, не говоря тому дворянину, заметьте. Когда встревоженный сторож поймал меня за этим, моя шея почти начала свой путь в немедийскую петлю. Спасаясь, я испортил заговор Toт-Амона и убил фаворита, порожденного в самой черной яме Сета.

Он вздрогнул, вспоминая об ужасе, который увидел, перед тем как пуститься наутек. Он надеялся никогда снова столкнуться с животным подобным той твари с человеческой головой безупречной красоты, увенчивающую мерцающие кольца змеи.

— Таким образом ты ничего не находите подозрительным в том, что сам Карантес заметил бы нас и так ловко вовлёк в ткань искушения? — Сивитри отодвинула локон волос и подняла бровь. — Разве это не происходило с тобой, что мы, возможно, видели иллюзию, заклинаемую некоторым волшебником, возможно даже Toт-Амоном непосредственно, тем, кто стремился дезинформировать нас? Большинство сбежало бы просто от упоминания имени Toт-Амона.

Конан массажировал свои виски свободной рукой в бесполезной попытке предотвратить растущую боль в пределах его черепа.

— Кром, женщина! Ты видишь скрытые цели и обманчивые заговоры всюду.

— Поскольку они всюду. Если бы ты знал одну десятую плана, которые мне известны! — Я не привык к туманным образам, мои мысли всегда напротив ясны — ворчал Конан. — Поверь, и каждому убогому башкой лживому жрецу Сета, и Toт-Амон ждёт нас в Нифии! Мы накормим их банкетом стали и пошлем их к черту, прежде чем они сокрушают нас. Что касается Карантеса, возможно мы можем вычистить его казну, предлагая статую ему. Поскольку я вижу это, мы ничего не проигрываем, направившись в Медный Город полным галопом. Держи одну свою руку на узде, другой придерживайся за седло, и следуйте за мной.

Конан вонзил свои пятки в бока его лошади, поощряя от бега к галопу.

Облако пыли вздымалось позади пары, когда они мчались к неуверенному будущему, ожидающего их в дюнах Нифии.

15. Раскопки

Тодж скатился с утёса и счистил толстый слой пыли со своего плаща цвета индиго. Он стоял на мгновение в тени предоставленный утесом в узком проходе и позволять мере высокой температуры солнца уменьшаться от его тела. Ему повезло, что Конан и женщина — Сивитри было ее истинным именем, теперь он знал, замедлили их лошадей, после дороги через скалистую стену, которая окружила это плато пустыни.

Выслеживание их от Саридиса не было легкой задачей. Дюны обеспечили небольшое укрытие, вынуждая его следовать на большем расстоянии, чем он предпочел бы. Удачным для него было, что они придерживались караванных дорог, где следы их копыт не были слишком трудноразличимы. Но он вынуждено не спал несколько ночей, чтобы не отстать от них, его лошадь была, очевидно, хуже их, и утомительная задача установления их маршрута требовала его неоднократных остановок. Только приближение сумерек, когда они остановились в карьере для отдыха, позволило подобраться достаточно близко, чтобы фактически видеть их.

Тогда он устроился до восхода солнца.

Убийца зевал и потягивался, сгибая его члены. Ранее он наблюдал, что они вошли в расселину в скале в основании плато. Тогда он рискнул и миновал расстояние, отделяющее от утесов в полном галопе. Риск того, чтобы быть замеченным был не так значим, чем возможность упустить их в проходе. Даже в этом случае он считал безумием поехать в тот промежуток после них, и вместо этого, он укрыл свою лошадь в выемке около зева прохода и поднялся на низкий выступ.

В то время как киммериец и женщина ехали не спеша по сузившемуся пути, Тодж бежал вдоль высокой дороги выше их. Грязь, покрывшая предметы его одежды, помогла ему сливаться с окружающей его средой. Избегая быть замеченным, он следовал за ними на слух и не рисковал вглядываться в проход.

Когда он подобрался достаточно близко, чтобы подслушать разговор Конана и Сивитри, он подкрался к краю утеса, лег, не двигаясь в подходящем положении для тайного наблюдения.

Внешность странного жреца поразила его настолько, сколько это, казалось, поражало и пару ниже. Прислушавшись внимательно, Тодж сразу понял жажду Нефрита к Зловещему древнему Богу. Не столь удивительно, что она пошла на такие крайности, чтобы получить это. Для шлюхи, Красная Гадюка была простым символом по сравнению с реликтом такого значения. Убийца незначительно использовал безделушки или легендарные сокровища, сохраняя те, которые содействовали его профессии. Он поднялся на определенную удобную ступень в жизни, ту, которая предоставляла ему вполне достаточную возможность свободы выбора: своего времяпрепровождения и убийство. Почему оставлять его свободу ради прихоти и игр империй? Присутствие Сивитри здесь было и интересно и неожиданно. Он знал о её прежде только по имени; она занимала место высоко в пределах иерархии Нефрита.

Некоторые утверждали, что она была сестрой Нефрита, хотя ни один не знал наверняка, охраняла ли возможно Нефрит или Сивитри непосредственно. Он был рад теперь, когда никакая возможность убить руками еще не представилась, так как Сивитри предоставит ему определенную страховку, что Нефрит избавит его от kalb жука, как только бога доставят. Да, Сивитри была бы идеальным заложником.

Морща ноздри, Тодж изучил тела в проходе с профессиональным любопытством. Запах должен быть действительно сильным, чтобы проникнуть через анжжаж мазь, которую он размазал на своей верхней губе, когда он встретился в первый раз с ароматом, поднимающимся от прохода до плато. Его мазь оказалась полезной во многих ситуациях, где нельзя было пройти мимо ухудшением или рискнуть, отвлекаясь от испарений определенной среды. Конан был прав. Многие из этих солдат только недавно встретили свой конец.

Стервятники привели трупы в беспорядок, но опытный глаз Тодж вскоре предугадал несколько специфических аспектов, уникальных для тех, кто носил кожаные безрукавки. Горла многих из них были растерзаны. Следы четырех параллельных царапин были видимы на тех краях ран, царапины размера сделанного человеческими пальцами. В одном порванном месте Тодж видел выдающийся палец-кость.

Более специфический, чем это, были немногие скелеты с полностью высушенной плотью. Их ребра, члены, и черепа имели новые белые отметины и царапины, как будто солдаты прорубили их лезвиями. Одна костистая рука схватила окровавленный ятаган. На членах другого смешанного скелета Тодж видел изодранные обертки унылой серой ткани, которые не соответствовали обветшавшему похоронному савану.

Теперь он понял подшучивание о волшебниках и упоминании о Toт-Амоне.

Здесь было одно объяснение: исполнитель темных искусств наполнил эти кости властью нести смерть. Он нашел это интересным способом убить. Шок столкновения перед противником, вышедшим из могилы, мог бы парализовать жертву страхом. Оживляемый мертвый, предполагал Тодж, было бы столь же послушным как любое оружие убийства, которые были столь же эффективны как сделанные руками. В этом случае, весьма эффективны. Тодж, однако, не мог позволить себе дальше восхищаться этой ручной работой. Он позволил Конану, и Сивитри получить достаточно оснований поспешить до вскоре ожидаемого заката.

Поскольку они удалились через проход, он понял, что у него могла бы быть возможность раскрыть себя волшебнику. Поскольку, если жрец говорил правду, и если бы киммериец не достигнет Медного Города до заката, то тот колдун мог бы захватить реликт бога.

Только однажды в его долгой карьере убийцы пришлось избавляться от волшебника. Гайджак Красный, жестокий провидец Хана Замбулы, нажил врагов среди многих мужчин, так много, что он вызвал демонического телохранителя, чтобы следить за ним ночь и день и мешать всем нападениям на него человека. Как доказательство против яда, он бросал заклятия очищения на его пищу и воду. Тодж шпионил за одним из проводимых демоном обязательных обрядов, выполненных Гайджак в его башне. Когда декадентский провидец и его опекун уехали из палаты, Тодж прервал тонкой бритвой линию в защитном круге, нарисованном кровью на полу.

Гайджак вскоре мучительно умер, когда он затем встал в пределах своего круга и приказывал, обязывая другого демона исполнить поручаемые ему услуги. Простое прерывание линии разрушило свойства круга, и демонический телохранитель был неспособен остановить одного из его собственного вида. Тодж хорошо помнил это случай; никогда не видел он голову человека, сокрушенную настолько сильно, что оба глаза треснули, вытекая из их глазниц через ноздри, и забрызгав против стены.

Заклинатели были действительно склонными ошибаться — простая плоть и кровь слабее их хлипкого волшебства. Если бы обстоятельства продиктовали Тоджу убить другого волшебника, то он нашел бы путь. Он получил бы Зловещего древнего Бога и принес бы это шлюхе сразу, прежде чем kalb жук закончил его ползание через его наиболее важные части.

Что касается Конана, преуспеет ли киммериец или потерпел неудачу, не имело значения для Тоджа. Будь это варвар или колдун, который сначала присвоит бога из жемчуга, только Тодж уедет с ним живым из пустыни Нифии.


***


Teвек Тул шагал по краю ямы, которая расширилась и углублялась слишком медленно как день, превращается в ночь. Скелетные рабы Teвека трудились неустанно, раскрывая башню полностью, снимая крышку песчаного гроба над тем, что было храмом нифийцев. Процесс занял намного дольше, чем он ожидал.

Задержка сначала беспокоила его немного, поскольку он был занят опросом мертвого Чёрного клинка, бывшего Высшего Военачальника Ахерона.

В конечном итоге, когда последний из тлеющего языка пламени стал бледным пеплом в чашке, Чёрный клинок замолчал, поскольку смертеговорящее заклинание истаяло. Teвек испытывал недостаток в другом языке, чтобы возобновить заклятие, но уже он подобрал неоценимое знание от мертвеца. Таким образом, он стоял около гигантского Чёрного клинка и наблюдал продвижение раскопок. Поскольку отверстие в песке расширилось, охранял это всегда сжимающий меч Ахеронец, стоящий рядом с ним.

Медный шпиль поднялся с одного угла широкой мраморной крыши, теперь полностью очищенной от песка. Очищаемое здание было квадратной формы, и достаточно широким для того, чтобы дюжины мужчин могли поместиться лежа от головы до пальца ног вдоль каждой стороны. Крыша не была построена полностью из мрамора. Прозрачные окна в крыше составляли большую часть её поверхности, хотя большинство из них было сломано. Фрагменты прозрачных стекол все еще были присоединены к краям структур, где они мерцали как стеклянные кинжалы в уменьшающемся солнечном свете.

Нетерпеливый относительно медлительности своих рабочих, Teвек искал в памяти любые заклятия, которые могли бы помочь далее переместить массу песка.

Потеря времени причиняла боль ему, и он думал слишком часто о смертельном заклятии Toт-Амона — свече, которая выгорала, укорачиваясь с каждым поворотом песочных часов. Toт-Амон несомненно укоротил процесс этих раскопок, но Teвек просто испытывал недостаток в любом виде заклинаний, способных перемещать землю. Он посвятил свое время почти исключительно исследованию мертвого, мира духа, для получения власти, которая будет служить его пожизненной цели мести против Кхайфа. То, что он сделал вчера в деревне пустыни Kaетта, будет казаться милосердным по сравнению с его планами относительно потомства тех, кто убил его предков.

Teвек нахмурился и остановил свои шаги. Не было никакого лучшего способа убрать песок. Он не мог позволить себе исчерпать себя снова, направляя власть в Черное Кольцо. И ахеронские солдаты, теперь служившие ему, двигались так быстро, как Teвек мог выжать от них, и он должен будет просто ждать завершения их работы. Чтобы скоротать время, он расширил своё некромантическое зрение в частично очищенный храм и там исследовал любые излучения от бога. Чёрный клинок действительно подтвердил наличие там реликта, военачальник держал его в руках прежде, чем заклинания короля-жреца похоронили Нифии. Но это было слишком большим для него, чтобы достать и, в то же самое время, вырыть себя, освобождая от песка.

Поскольку Teвек сконцентрировался, его мысли прощупывали пять безголовых мертвых, испытывающих недостаток в любых проявлениях сущности.

Они были неинтересны ему, но шестое тело… боязнь, все же задерживалась в его пределах, где Teвек обнаружил это прежде. Пять умов нифийцев были закрыты для него, их уши, глухи к его шепотам. Теперь ему следовало воздействовать на этого шестого, дух которого не выбрался и барахтался в струпьях горя, пока он не сможет исследовать иных, расположенных ниже. Жаль, что у него не было никакого запасного языка для заклятия смертеговорения. У этого нифийца могло оказаться много полезной информации. Конечно, были другие способы извлечь тайны из этого безголового.

Teвек спустился со скошенной песчаной стены ямы и поднялся на крышу храма. Он сел со скрещенными ногами на мрамор, отбросил назад капюшон, и закрыл еще раз глаза, чтобы защитить их от лучей уходящего солнца. Тогда он, сконцентрировавшись, вонзил всю силу своего ума, подобного кинжалу, в дух нифийца, умершего в страхе. «ПРОБУДИСЬ! — убеждал он беззвучно мертвеца, сущность попыталась безуспешно отделаться от него. — ПОДНИМИСЬ!» Неохотно и вяло, нифиец повиновался. Teвек усилил его вызов властью Черного Кольца. Мертвый побежденный дух, столь же скользил как рыба в пальцах цепкого ума Teвека. Но рыба была поймана, и скоро его сопротивление уменьшилось. «ИЗ ПЕСКА Я ВЫЗЫВАЮ ТЕБЯ!», — командовал он. Скелетные члены ниже поддавались на его запрос; он чувствовал неохотный всплеск жизни в кости, и с этим возвращение боли и трепета. Но нифиец продолжал сопротивляться ему. Ахеронские солдаты, все за исключением Чёрного клинка, почти не требовали никакой сознательной направленной мысли от Teвека, чтобы управлять ими. Не таков был этот разрушенный страхом дух.

Некромант продолжал свое понукание, настроенное связывать эти кости с его желанием. Наконец, разложенное тело появилось на крыше из одного разрушенного окна. Teвек открыл глаза и моргнул. За время вызова мертвеца солнце опустилось ближе к западному горизонту. Сумерки прибудут в пределах поворота или двух песочных часов. Он приветствовал их прибытие, поскольку его силам, несомненно, препятствовало весь день ненавистное солнце.

Teвек сразу увидел часть причины для медленного восходящего продвижения вызванного им мертвеца. Верхняя часть туловища было разъединено, грудная клетка и разрушенный спинной хребет. Недостающие части представили бы дальнейшую проблему. Без них труп был малополезен некроманту, намерение которого состояло в том, чтобы снабдить мертвого куском древесного угля и вынудить его только описать события до его смерти. Это подождет, пока песок не был очищен изнутри храма.

Разрозненный скелет опал кучей костей, когда Teвек выпустил его власть на духовном остатке, скрывающемся в пределах. Он накинул вперед свой капюшон и поднялся на ноги, счищая песок со своих одежд. В то время как Teвек занимался вызовом, землекопы немного продвинулись. Большая часть песка, засыпавшего одну стену здания, была убрана, и верх входа в храм вскоре будет видим.

Странная боль внезапно ударила Teвека, почти сгибая его. Боль прибыла изнутри него… проклятие, которое сокрушило заморийского контрабандиста Харраба! Он упрекнул себя за свой провал памяти относительно проклятия Солнаруса. Он предположил, что болезнь не будет затрагивать его, уверовав в свою неприкосновенность и неуязвимость. Но это было сильным. Даже в этом случае для колдуна с навыками Teвека, проклятия можно было избежать, если оно не зашло слишком далеко. К счастью, его тело снабдило его вполне достаточным предупреждением. Из мешочка, содержащего многочисленные крошечные склянки, кости, Teвек выбрал тот, отмеченный специальной руной. Он встряхнул серый порошок на его палец, переложил его на руку и начал поворачивать, кружа, когда опускал свою руку. Растущий усик зеленого тумана вскоре окружил его. Он медленно касался, приобретал форму, как парообразный питон, и таял, впитываясь в его кожу. Teвек выносил горящее жало этого контакта, и скоро ощущения исчезли. Тогда туман ушел и с ним боль, навлеченная проклятием Солнаруса.

Teвек шел к стене, где вход в храм скоро будет доступен. Когда песок будет очищен изнутри, древний бог будет его. Он поглядел на запад, где огромная фигура Дхаркхана Чёрного клинка выделялась на краю ямы. Ахеронец играл бы центральную роль в мести, которую Teвек запланировал Кхафа. В его мысленном взоре некромант мог уже видеть кровь поклоняющегося Ибису отребья, текущую по улицам, когда Teвек напустит Чёрного клинка на них, во главе армии мертвецов, превосходящим численностью армию живых могущественной Аквилонии.

Но сначала он разделался бы с Toт-Амоном. Когда он освободит себя от стигийской петли, никогда снова не будет он захвачен врасплох и подвергнут другому захвату. Принц магов? Тот черный поклонник Сета мог бы обладать силами и сохранить такое название теперь, но даже он однажды поклонится перед другим.

Скоро все признали бы Teвека Тула — обладателя не только могущественного Черного Кольца, но и окончательной власти, которая была Зловещим древним Богом, Императором магов. И после того, как Кхайфа перенесет главный удар его гнева, Teвек найдет, за что наказать других. Каждого потомка, каждую ветвь, которая выросла от них на генеалогическом дереве, должна понести окончательное наказание за грехи их отцов.

В этом отношении, размышлял Teвек, не все ли люди земель Хайбории, разделяют родословную с Кхайфа? Действительно, разве он не должен наказать всех тех, кто жил к северу от реки Стикс и к западу от туранской пустыни? Только тогда мог он очистить каждую каплю пролитой крови за честь запятнанного Думахка.

Ни один не устоял бы перед его легионами. Бесчисленные мертвецы прошли бы перед ним, вызванный дальше некромантическими обрядами, выявленные удивительной энергией Черного Кольца, и они будут нестись через гору, равнину, и лес… мор крови и кости, которая замусорила бы континент гниющими трупами.

Проведение компании такой мести заняло бы больше, чем целую жизнь, но время вскоре ничего не будет означать для Teвека Тула. Какое значение имеет проходящие года для одного с силами древнего бога, подчиняющегося его команде? Ниже, ахеронские солдаты заполняли свои щиты песком от вершины входа храма. «Скоро, — мечтал Teвек. Он пересек мраморную крышу и тщательно обошёл крутую насыпь песка, окружающую храм, чтобы встать ближе к входу. — Скоро!» В тени под его капюшоном рот на трупоподобном лице Teвека был нетронут любой уменьшающейся теплотой от медленно уходящего солнца.

16. Змея пробуждает

Горячим и сухим был ветер, шелестевший листьями пальм, слегка колебал темный омут, и шурша мимо стен каменного здания, возвышающегося в оазисе Каджар. Он пронёсся мимо покрытых руной колон в длинном зале здания и мягко всколыхнул низ одежды Toт-Амона. На полу около его ног в сандалиях пробирался смертоносный императорский скорпион. Его бронзово-цветное тело было почти около ноги стигийца. Его когти скрежетали против темноватой кожи, его панцирь свирепо краснел в жутком освещении зала. Усеянный шипами и заканчивающийся жалом хвост слегка подрагивал, но не ударял, и хищник пустыни двигался дальше.

Маг сидел недвижимо на своем троне, не чувствуя ни ветра, ни тепла. Он не шевельнулся или не вздрогнул от прикосновений поиска скорпиона. Его внимание было сконцентрировано направлено в другое место, и мрачно сжатые его челюсти контрастировали суматохе, которая бушевала внутри его головы. Он смотрел вперед затуманенными глазами, подобными черной бездне. Они сосредоточились теперь на событиях, происходящих в отдалённом месте на северо-востоке от его оазиса.

Чешуйчатая морда появилась из щели в стене, высунув язык, в форме вилки, блестя мерцающими глазами. Когда змея скользила вперед, её голова, увенчанная капюшоном, широко открыла ядовитый рот. Скорпион не заметил гибели, приближающейся к нему. Он был повержен и умер спустя несколько моментов от вонзившихся ядовитых клыков. Если бы кобра походила на других ее вида, она тогда съела бы свою добычу, но вместо этого, она скользила мимо, устраивая свои кольца на камнях перед троном Toт-Амона.

Её радужная форма начали раздуваться, расширяя капюшон и вытягиваясь, пока не поднялась выше неподвижного стигийца. Тело было теперь столь же толстым как талия человека, угрожающие глаза такого размера, как яйца куриц.

Темно-красный язык щелкнул в воздухе, когда рот открылся.

— Услышь меня, мой слуга, — она шипела, проявляя резкий архаичный стигийский язык, голосом, шелестящим как пересохшие, раздутые листья через холодный камень.

Туманная пелена в глазах Toт-Амона отступила, и проблески осмысленности медленно вновь появлялись в его чернильных зрачках. Если он был поражен угрожающим появлением перед ним, он не подал знака, сохраняя возможно сжимание пальцев на каменных подлокотниках его трона. Но посещения были редки, и это внезапное появление грызло его ум. Он не мог не соединить это с неизбежными событиями в нифийской пустыне, куда он проектировал свой ka. Teвек Тул был самым эффективным в выполнении его поручения.

— Отец Сет, мой Повелитель! — Он склонил свою голову в почтении. — Какую услугу ваш не достойный фаворит может оказать Вам? — Ты служил мне хорошо и искренне, или нет? Toт-Амон покачал головой.

— Никогда не буду я отдыхать, мой Повелитель, пока Ваши планы повергнуть проклятого Митру не сбудутся.

— Поскольку я наградил тебя темной энергией для твоих деяний, и продлил жизнь, дольше обычной для смертных вашего вида, — свистящий голос повысился, внезапно став сердитым. — Все же ты, вероятно, жаждешь большего! Знай, в самых черных глубинах твоих мыслей, что ты не можешь скрыть что-то от своего Бога? Toт-Амон переместился неловко на своем каменном троне. Незнакомое ощущение, пробежавшее вниз по его спине, было страхом…, он вызвал недовольство Сета.

— Я прошу Вас, моего повелителя, сказать мне: какое одно не достойное усилие вызвало у Вас гнев? — Твой голод для большей власти может свалить тебя, жадный. Если ты хочешь, в своем невежестве не зная его природы, согнуть Зловещего древнего Бога к своим целям, он может поглотить тебя. Почему ты сначала не посоветовался со своим повелителем прежде, чем ты предпринял операцию такого значения? — Бог Ужаса, но я желаю далее объяснить Вам причину, которая стала моей целью, и жизнью посвященной Вам для обладания кое-чем.

Шарообразные глаза змеи вспыхнули.

— Что ты знаешь о цели? Ты считаешь себя богом? Я — твой Бог и Повелитель, и именно я определю твою цель! Знай, когда-либо сделанное тобой колдовство я определял быть выполненным, и тем ты мной ограничен лучше всего. Твоя жадность обладания отвлекала тебя от более срочной задачи.

Toт-Амон решил, что дальнейшие попытки объяснить его действия только продлят это посещение. И никакой человек, даже стигийский принц магов, не желал долго остаться в присутствии одного из появлений Бога Змея. Кроме того, он не мог отрицать, что появление Teвека разрушило сложную и отнимающую много времени волшебную операцию, которая была в стадии реализации в течение некоторого времени. Хотя он попытался возобновить это немедленно после отбытия Teвека, исполнение ритуала напрямую потерпело неудачу. Он бы начал его снова, но появление некроманта вызвало прерывание заклятия, которое нельзя было соткать снова, пока звезды не займут соответствующее положение.

— Потрачены впустую все твои усилия, все. Зловещий древний Бог — ничто, неодушевленная глыба без одного вопроса не осведомленного о его истинном имени. И никакой свиток, дощечка, или фолиант не содержат шесть частей его истинного названия. Сам вызов Хаоса, по его самой природе, бросает вызов привычным методам, которые смертные силились разработать, чтобы сделать запись таких деталей. Нет, только три из его частей могут быть произнесены, и они не известны ни одному, кроме первосвященников Нифии и одному давно-мертвому военачальнику Ахерона, которого поглотило в том же самом песчаном шторме, похоронившем Зловещего древнего Бога. Даже твой Повелитель не знает другие три имени.

Toт-Амон был озадачен этим. Его драгоценные Тайны Ахерона, хотя полуобугленые, отметили три из имен бога. Это было создано непосредственно Ксалтотуном, украдено Toт-Амоном за громадную цену у главы гильдии Воров в Мессантии. Добытые им писания были уникальными и мощными, и время от времени непонятными.

Другие три названия реликта он надеялся узнать у Сета непосредственно. Змея пошевелилась снова.

— Далее, события, вызванные усилиями твоей пешки на безжизненной земле Нифии, пробудили того, кто однажды был за моей спиной, отравляя меня и способствуя расцвету вашего вида, когда ваши предки были всего лишь хлипкой дрянью, извивающейся в первобытной грязи. Я говорю не о проклятом Митре, а еще об одном древнем, более склонном мешать нашей цели.

— Не я, но ваши кольца сокрушат его в забвение, — бормоча, оправдывался Toт- Амон.

— Таким образом, — шипел Бог Змей, — ты забыл, что твой собственный неправедный фаворит сделал, чтобы пробудить его.

Рассмотрев действия Teвека в Медном Городе, Toт-Амон пожалел о своем неверном решении снабдить некроманта своим кольцом и направить его на поиски.

Он полагал, что Ибис был затворником — его рассеянные последователи и намного менее многочисленны, чем таковые у более популярного Митры. И никакой информации не существовало о вмешательстве Ибиса. Многие полагали его ложным богом; ученые размышляли, что Ибис пал в войнах могучих богов древности. Начиная с падения Нифии несколько столетий спустя, уменьшилось вероисповедание Ибиса. Немногие согнули бы колено, поклоняясь богу, позволившему убить множество своих последователей. Кроме различных рассеянных групп, уехал единственный прихожанин, скрывшийся в далеком Ханумаре.

Этот остаток был посещен Карантесу, одному из немногих жрецов Ибиса, которые, за столетия конкуренции, избежали убийства посланцами Сета. Даже собственная попытка Toт-Амона убить его потерпела неудачу. После той попытки Карантес не смел уезжать из своих слоново-инкрустированных палат.

Конечно, Toт-Амон не наблюдал за Teвеком, пока некромант не достиг Медного Города. Возможно, он сделал кое-что неправильно перед своим прибытием туда.

— Другие дела заняли меня, повелитель, — ответил он после долгой паузы. — Я не учел дела фаворита, пока он не прибыл в разрушенную Нифию.

— Тогда учти их теперь, — голос строгал, как кинжал, затачиваемый о камень.

Огромный зев змеи открыл горло, зияющее как коридор в бездну. Болезненный туман вздымался дальше, подкрашенный желчью и пахнущий подобно ароматам склепа. Это соединялось в сферу диаметра, равного высоте Toт-Амона. Оттенок исчез, и фигуры проявились. — Изучи безумие твоей пешки, засвидетельствуй события, которые пробудили спящего титана.

Стигийский маг с интересом наблюдал, отмечая формы, которые перемещались в тумане пределах границ шара. Шар не был стеклянной сферой, а скорее, зеркалом в прошлое. Он засвидетельствовал прибытие Teвека в Kaетта, и немедленно идентифицировал символы, имеющиеся там.

— Другой храм Ибиса? Ни один, как не было известно, существовал, но лачуга Карантеса в Ханумаре.

— Поистине, это — последний теперь. Наблюдай то, что случилось с другими, судьба, вызванная мной силой твоего Черного Кольца, и поэтому судьба, вызванная моей властью.

Притихший Toт-Амон изучал сферу, его глаза были пустыми и не отражали эмоций, когда он смотрел на резню в катакомбах, в коридорах храма, и в прибежище, где Teвек взял убитую женщину на самом алтаре Ибиса.

— Полное осквернение, — прокомментировал он, после видений, ставших туманными и неясными. — Но несвоевременное и крайне недостающее в тонкости.

Туман рассеялся и тек назад в утробу змеи.

— Там находится твоя проблема, — шипела тварь. — Используемая тобой пешка, проявила своё присутствие, ставшее известным Карантесу. Нет сомнения, что Карантес завербовал сторонников, которые теперь конкурируют с твоим фаворитом за обладание Зловещим древним Богом.

— Они также не могут знать его истинное имя, — размышлял Toт-Амон. — У меня есть единственная копия Тайн Aхеронa, и она поражает проклятиями смерти любого, рассматривающего ее, если они поклоняются Митре или Ибису. Я разрушу своего фаворита тогда и позволю им захватить бога? — Меня не заботит, выживет твой фаворит или умрет, но что касается бога, его надо уберечь от захвата Карантесом. Если он или его приспешники когда-либо предугадывают истинное имя реликта, это может стереть тебя в пыль. Кроме того, твоя глупая жадность побудила тебя расстаться с кольцом — моим подарком тебе.

Если твой фаворит падает, кольцо может быть изъято.

Toт-Амон праздно уставился на свой опустевший безымянный палец.

— Черное Кольцо погружено в колдовстве, которое взорвало бы душу Карантеса и его прислужников. Позвольте ему найти бога! Я превращу его в дымящиеся лужи ила, которой были однажды его плоть и кости.

— Ты, думаешь достаточно одурачить его, чтобы коснуться этого? Он обладает силами и средствами обойти твое колдовство. Хотя Карантес быть патетической дезинформированной овцой, его усилия дойдут до ушей бога, которого твой злодей силится пробудить. Его бог может предоставить ему власть разрушить твоё кольцо.

Сделав так, он может повредить мне, поскольку частица моей силы заключена в пределах того кольца. Сделай то, что ты должен, чтобы предотвратить такой результат! Возьми обратно своё кольцо и держи Зловещего древнего Бога от Карантеса подальше, или твой Повелитель будет больше всего… рассержен.

Разветвленный язык щелкал между изгибающимися клыками. — Твоё искусство не убережёт от наказания.

Челюсти Toт-Амон напряглась. Он сжимал свои руки, опираясь локтями на подлокотники своего трона, указательные пальцы, выявляющие друг против друга.

— Не сомневайтесь относительно меня, Бог Страха. Никакого ущерба кольцу не должно приключиться.

Медленно огромная кобра сжималась, пока не возвратилась к нормальной форме. Капюшон опал, и змея скользнула в промежуток, откуда прибыла. Toт- Амон тогда мельком взглянул на императорского скорпиона. Он лежал на спине, его усеянный шипами и увенчанный жалом хвост, был прижат туловищем, его члены искаженно свились в агонии смерти.

«Ваше искусство не выше наказания». Стигийский маг поднялся со своего трона и пнул в сторону тело скорпиона.

Это ожидает и Teвека, который будет наказан, поскольку Тонкая свеча Смерти продолжала гореть, и выгорит дотла, и у повелителя не было никакого намерения остановить то смертоносное заклятие. Если другие посмеют вмешаться, то он рассеет их пыль в потоке ветра. Что касается Карантеса, что назойливый злодей вскоре не сможет больше лепетать молитвы к Ибису. Если бы патетический жрец смел рисковать, удаляясь из своего прибежища, то Toт-Амон вырвет его душу и скормит ее демоническим жителям в самых мрачных адских безднах. Нет, больше не будет старый глупец беспокоить его.

Безотлагательность требовала мощного колдовства: обряд перемещения.

Никакой другой метод не доставил бы его скорее к Нифии. Toт-Амон спешил к тайной палате, скрытой ниже его большого зала, где хранились самые редкие из его заклинаний, компонентов и волшебных орудий.

— Буря гибели скоро прибудет в Нифию, — бормотал он, его свистящим голосом, скользя через камни. — Ни один не должен спастись.

17. Удары Красной Гадюки

Солнце оседало в земной горизонт, унылый, оранжевый шар, украсивший нифийскую пустыню в сумерках оттенками меди и золота. Оно сияло на медном шпиле, увенчавшего беломраморную башню и отбрасывающим длинную, коническую тень через широкую, сломанную крышу каменного здания.

— Медный Город, — хрипел Конан, горлом, пересохшим от длительной трудной скачки через засушливую, пыльную пустыню. Он и Сивитри сидели на утомленных лошадях. Они обуздали их около гребня высокой дюны, одного из нескольких, окружающих покрытый песком город. Он протирал свои сухие глаза и снова смотрел на странную сцену на расстоянии.

Сивитри горбилась впереди в седле.

— Белл! Там, в основе того здания, где большая часть песка была убрана. — Она смотрела искоса в длинную тень, отброшенную башней, пытаясь различить фигуры, лежавшие там, на затененной земле. — Много убитых, как те, увиденные нами сегодня на плато.

Конан осматривал дюны поблизости с пристальным взглядом исследования, затем изучил склонные фигуры тех, которые лежал перед стеной.

— Возможно двести, возможно больше. Это трудно сосчитать отсюда. Но кто они? Я не вижу признака лагеря, и никаких лошадей или верблюдов. — Он хмурился. — То есть никакого признака, что мы можем рассмотреть пока издалека.

Я пробрался бы поближе, но эта проклятая пустыня отказывает нам в укрытии.

Если Toт-Aмон здесь, он сможет легко увидеть наш подход.

— Даже теперь мы можем быть в пределах его видимости, — предостерегала Сивитри, отводя свою лошадь назад позади высокой дюны и распрягая.

— Да, — Конан внутри проклинал свою небрежность и спрыгнул из седла. Он подвел свою лошадь к другой, связывая их узды. Оттуда он сполз вперед и занял позицию, смотря на край дюны со своего наклонного положения.

Сивитри вздохнула и вытерла пот, стекающий с бровей и сияющий на ее лице и шее.

— У тебя должно быть кожа заморийской ящерицы. Я испытываю зуд от песка и пыли на всем теле. Я буду рада выиграть статую бога и возвратиться к ваннам в Саридис для длительного отдыха.

Конан не ответил. В прошлых путешествиях он пересекал пустыни намного худшие для человека, чем эта в Нифии. Эти пыльные дюны были более умеренными, чем горячие, пронзающие пески незащищённого от ветра Шах-и- Соркх в большой Восточной Пустыне, или горячий ландшафт Пустыни Вухуан в южной Гиркании, который мог превратить человека в высохшие кожи. Тем не менее, он разделил чувство Сивитри. В последнее время, он привык к влажному воздуху моря, который не выжигал горло или глаза.

Сивитри присела около киммерийца.

— Ты видишь тот щит? — Она указала. — Там, тот, который находится дальше от тел, намного ближе к нам. Его оправа вылеплена как змея, обвивающая щит.

— Стигийский, — Конан кивнул. — Его форма подобна используемыми стигийской армией в Луксуре, носящей щиты железа и бронзы. Но эти — медь и бронза.

— Они должны быть воинами Toт-Амона, — сказала она, понижая ее голос до шепота. — Почему ты предполагаешь, что он? Киммериец задумался на мгновение перед ответом.

— Он, возможно, не здесь. Я слышал рассказы о его планах, и кажется, что он предпочитает творить своё темное колдовство издалека. Но мы не можем убедиться. Возможно, даже теперь он скрывается в своем оазисе, наблюдая за нами посредством своего грязного колдовства, хотя я сомневался бы относительно этого.

Эти признаки участка массивных раскопок — видите ленту следов, ведущая к тем грудам песка и грязи там? Выемки в песке глубоки, как будто те, кто сделал их, были тяжело загружены. Нет, я думаю, что Toт-Амон уже, возможно, был здесь.

Кто бы ни вскопал это, им требуется кое-что в том здании.

Конан опирался на локти. Сивитри дрожала, как будто сильно озябшая, несмотря на теплоту воздуха.

— Позволь нам надеяться, что он еще не нашел это. Конечно бог был похоронен глубоко, и Карантес сказал, что если мы достигли Медного Города до заката, мы могли бы помешать плану Toт-Амона. Белл! Смотри, сколько было вырыто. Если действительно древний бог внутри того строения, нам даже повезло, что те мужчины откопали это! Я не знаю, что мы сделали бы, если бы прибыли сюда первыми.

Конан пожал плечами.

— Как гласит поговорка старых замбуланских грабителей: «Лучшие из сокровищ похоронены на самой глубине». Я попытался бы вступить через ту медно-шпилевую башню. Если это здание было похоронено одной из песчаных бурь, которые накатывают на эти места так внезапно, внутренняя часть, возможно, не заполнена. Но крыша, действительно, кажется, имеет отверстия в… Кром! — он внезапно зашипел, глаза сузились.

— Что? — Сивитри поглядела на дюны вокруг них. — Что ты увидел? — Конечно это было работой Toт-Амона, — бормотал он, указывая пальцем на фигуры, растянувшиеся в тени отдаленной башни. — Смотри туда, на тех, кто лежит частично за пределами теней. Имеет значение то, что ты не увидишь — плоть и кровь.

— Борода Белла, — шептала она. — Колдун змеепоклонник вызывал мертвецов, чтобы выполнить эту работу? Конан почувствовал, как волосы поднимаются дыбом. Там было тело, растянутое на песке, кости цвета слоновой кости и усмехающийся череп, освещённый в свете заходящего солнца. Большой щит лежал около этого, нагроможденный высокой конической насыпью песка и грязи. Через его костистое туловище проходила перевязь из бронзовых цепей, закрепленных медными заклёпками и заляпанным медным ножнам. Рукоятка меча выступала из них.

— От этого места исходит плохая аура, — отметила Сивитри, скрещивая руки.

— Возможно это — эманация этих мертвецов. На королевском кладбище в Аренджуне чувствовалось почти такое же, когда я как-то проходила через него. Не сам ли воздух кажется тяжелым здесь? Моим легким трудно вдыхать это.

Конан поднялся к наклону и счистил песок с рук.

— Эманация или нет, мы должны теперь идти дальше перед закатом, и узнать что лежит внутри того здания. Toт-Амон, возможно, поднял армию мертвых и провел их от Стигии сюда, как стигийские воины, возможно, иначе прибыли в эту пустыню? Та волшебная собака, должно быть, знала, что раскрытие статуи требует много рабочей силы. Кром, что за зрелище: армия мертвецов, роящаяся в дюнах, раскрывая эти руины.

— Возможно, они прошли сначала к той деревне на плато, устроили резню и осквернили, что мы видели.

— Это не имеет значение, — сказал Конан. — Они, кажется, достигли своей цели, лежащей там, если это не ловушка, — добавил он. — Мы должны остерегаться их, когда двинемся внутрь.

— Если Toт-Амон здесь, как мы победим его? — спросила Сивитри, доставая свой тонкий клинок из ножен.

Конан вытянул свой меч, глаза мерцали свирепостью, когда он уставился на ее блестящее лезвие.

— Сталью, — сказал он. — Со сталью и силой будет мы вырвем клыки у той стигийской змеи. Независимо от того, чем он может быть, он — из плоти и крови.

Но если мы окажемся перед ним, не смотри в его глаза, чтобы они не взорвали твою душу. Я неплохо знаю способ, используемый в основном чарами колдовства для опутывания воинов, такой, какой он применяет — всего лишь иллюзия. Не верь хитрости, отклони своё лицо, и пропусти мимо ушей заклинание скандирования.

— Сталь, — она повторила, как будто убеждая себя. — Будь Тодж здесь, навыки убийцы оказались бы весьма полезными. О, я не сомневаюсь, что ты разобьёшь колдовство со сталью и силой, киммериец. Гордость сердитых львов не могла соответствовать твоему духу в сражении. Но я боюсь, что нас превосходят, если только слова Карантеса действительно правдивы, и боги, так или иначе, покровительствуют нам.

— Тогда действительно они, — донесся мягкий, туранско-акцентированный голос из-за них.

Одинаково пораженные, Конан и Сивитри подскочили вверх.

— Дьяволы Крома! — проревел киммериец, разворачиваясь, поднимая свой меч, для удара.

— Тодж! — кричала Сивитри. Она отступила назад и приняла позицию борьбы.

— Назад далеко, собака, — гремел киммериец. — Ты, возможно, спас мою шкуру ранее в Саридисе, но если ты поднимешь руку против нас здесь, то я плюну на свою клятву и поверну лезвие за твои злодеяния! — Оставь свои угрозы, — сказал Тодж спокойным и умиротворяющим голосом.

Он протянул свои руки и открыл их, показывая, что они пусты. — У нас общая цель, по крайней мере, специально для данного случая. После некоторых размышлений я считаю это мудрым для нас, чтобы объединить силы. Toт-Амон может противостоять вам, и даже я не могу бросить ему вызов.

Глаза Конана сузились. Его раздражало, что убийца ползал позади них так легко. Рожденный в лесистой местности пиктский разведчик не мог так удивить его. Человек измазал свой плащ тёмно-синего цвета пылью и почвой так, чтобы это смешивалось хорошо с ландшафтом пустыни. Киммериец поглядел на мягкие, низкие ботинки Тоджа, и отметил, что одеяние человека было хитро обработано.

Он не носил металла открыто, ни любую вещь, которая щелкнула бы или шелестела бы, только мягкую ткань. Броней этого туранца были его невероятные скорость и ловкость, которые Конан видел в действии. Если Тодж не сможет обмануть Toт-Амона, то никакой человек не сможет.

— Молчишь, Конан? У тебя нет для меня никакого остроумного ответа? И ты, Сивитри — это, странно, видеть тебя в компании мужчины вообще, особенно этой глупой, придурковатой громадины плоти. То, что про Нефрит говорили, интересно? — Убей свинью! — плевалась Сивитри. — Ты не посмеешь говорить с нею о моих поступках. Она не поверит тебе, чтобы ты не сделал! — вспыхнувшее сомнение на лице украсило ее смелые слова.

— Ты держала бы пари на свою жизнь об этом? Я думаю, нет.

— Мы не нуждаемся ни в какой помощи от высокомерного лживого горла как ты, замбулийский негодяй, — парировал Конан. Горький сарказм содержался в его тоне. — И один из твоих неизмеримых навыков может, конечно, сломать Toт-Амон как щенка без капли пота. Какую помощь мы можем предложить? — Ты может и прав, киммериец. Я собираюсь проскользнуть в башню, там убить колдуна, и бежать с богом. Если тогда вы и кинетесь преследовать, и я буду вынужден убить вас обоих.

— Попробуйте это, — брюзжал Конан, ловко перебрасывая рукоятку Балвадека из одной руки до другого.

— В своё время, киммериец, вовремя. Выслушай меня сначала, затем решишь. Я просто… — он вздрогнул, как будто внезапно от боли, и резко вздохнул. Его рука резко поднялась к груди.

Конан подозревал, что этот показная уловка для прикрытия внезапного нападения. Он вышел вперед, поднимая руку для удара.

Тодж сделал два быстрых шага назад. Он мигал и, снова, медленно протягивал открытую ладонь.

— Я просто пытаюсь спастись на некоторое время. Ты, киммериец, являешься тупым, но полезным инструментом. С твоим сотрудничеством я могу скорее вырвать приз от Toт-Амона. Тогда ты можешь попытаться взять его у меня. И ты, Сивитри, не должна умереть здесь. Моя жизнь может зависеть от вашей. Я выдал своё присутствие главным образом, не чтобы задержать вас — нет, больше я не буду убеждать вас, чтобы пойти дальше.

Сивитри шутливо подняла бровь, в то время как Конан, все еще напрягавший для удара, наблюдал с подозрением.

— Нефрит предоставляла мне определенный стимул для того, чтобы возвратить ей статую, — продолжал Тодж. — Приступ боли, который я чувствовал сейчас, был напоминанием, проклятием. Сивитри возмутилась.

— Она не ведьма! И не говори мне, что она отравила тебя. Тодж Аккхариец мог расположиться на ночлег среди гнезда кобр и не получить вред от их укусов.

Никакой травы или яд не существуют, которым не могут противостоять твои противоядия.

— Достаточно верно. Но против kalb жука, я ничего не могу сделать. Она внедрила одного мне во время недолгой встречи. Это уже проникло вглубь меня, ища мое сердце, я могу чувствовать острую боль в груди, подтверждающую его наличие. Только у Нефрита есть средства остановить это, и она обещала сделать так, если я принесу бога ей.

— Жук kalb? Да, одна из ее самой убедительной тактики. И ты, кажется, сомневаешься в ее слове? — Голос Сивитри был сух, ее тон скептичен.

— Я просто не желаю… исчезнуть, подобно многим из ее наемников мужского пола в прошлом.

Конан бросил оценивающий взгляд на Сивитри, быстро возвращая внимание на Тоджа.

— Почему я столкнулась бы с намерением Нефрита? — потребовала Сивитри. — Ты меньше чем пена в сточных канавах Шадизара. Немного мужчин заслуживают смерти, больше чем ты! Тодж пожал плечами.

— Ты вмешалась бы, чтобы спасти себя, — сказал он уверенно. — Хотя и бесполезен против меня, яд может быть весьма эффективным против других. Это уже пошло, чтобы работать внутри тебя, Сивитри. Разве ты не чувствовала холода, учащение и затруднение дыхания? В вине, которое вы пили в Саридисе.

— Кром, — пробормотал Конан. — Мы вместе пили его.

— Таким образом, вы приняли оба, — прокомментировал Тодж. — Но яд стал активным только когда смешался с микстурой, которую я добавил к бурдюку Сивитри. Ты, киммериец, должен остаться здоровым, тогда как женщина будет служить мне достаточно хорошо и в болезни. Я укрою тебя, Сивитри, в месте, известном только мне, прежде чем я возвращаюсь к Нефрит. Тебя и бога. Только когда Нефрит избавит меня от kalb жука, я скажу, где вы. Не раздражайся — противоядие яду действительно существует. Я несу с собой все необходимые травы и масла, хотя только я знаю, как смешать их.

— Свинья! Грязь! — бормотала Сивитри. — Может Деркето далее высушит твой крошечный член! — Она сделала взбешенный выпад вперед со взмахом, но Тодж ловко отбил ее руку с мечом и далеко отбросил ее клинок.

Конан сделал обманный маневр, преднамеренно провоцируя на другой пинок Тоджа. Когда нога убийцы поднялась, он захватил её и сбил равновесие Тоджа.

— Глупцы! — Тодж шипел, когда он откатился и освободил ногу от захвата Конана. Он подсунул руку в рукав и достал нечто, одновременно блокируя зверский удар меча Конана, снова отбивая руку киммерийца. — Вы нуждаетесь во мне, собаки, — он задыхался, когда он пригнулся к своим ногам, размахивая угрожающим кинжалом с темно-красным лезвием. — Атакуйте меня снова и почувствуйте жало моей Красной Гадюки, которая приносит мгновенную смерть.

Возникла недолгая пауза, поскольку Конан впился взглядом в Тоджа.

Коварный туранец действительно обладал противоядием к своему яду? Конан не мог послать его в геену, не зная наверняка. Он не был связан клятвой, чтобы спасти Сивитри, но это было против его правил, просто позволить женщине умирать после того, как он разделил с нею постель.

Убийца стоял на земле, его глаза перемещались назад и вперед между Конаном и Сивитри. Он стоял в позиции опытного метателя ножа, готовый швырнуть свой смертельный кинжал в того, кто бы ни смел ударить.

Сивитри стонала и опустилась на одно колено около своего упавшего меча.

Она вытирала лоб и снова дрожала.

Конан медленно заговорил.

— Смешай противоядие теперь, и скажи мне остальную часть своего плана.

Когда я увижу, что она выздоравливает, мы пойдем вместе в руины.

— Мы… вместе? — Тодж покачал головой. — Это не мой план. Ты должен пойти один… прямо между тех скелетов, где он может увидеть тебя. Toт-Амон, конечно, выступит против тебя, но он не будет знать обо мне. Как только ты отвлечешь его, я поползу ближе, в здание, и воткну свою Красную Гадюку в его спину. Что случится с богом, позже решим между нами. Так, ты соглашаешься, киммериец? — Смешай микстуру, — ворчал Конан, опуская меч. — Кром и Бадб, я дам эту клятву: если ты возьмешь статую и не отдашь ее мне, то умрешь от моей стали.

Теперь вперед, до конца сумрака. Ночь — союзник стигийца.

— И моя.

Тодж засунул алый цвета крови кинжал назад в его тяжелые обертки ткани, прикрепленные ремнем через его грудь. Он криво улыбнулся и начал рыться в своих предметах. Его Золотой Лотос, возможно, легко нейтрализовал яд, но у него не было никакого намерения дать женщине истинное лечение. Он открыл флягу толстой, бледно-зеленой мази и размазал осторожно часть в крышку. Из мешочка он взял маленький, красновато-коричневый лист и искрошил это, превращая в мазь, чтобы сформировать пасту. Он тогда распахнул свои одежды, показывая широкий пояс ткани вокруг талии, приспособленной с несколькими петлями, чтобы удержать приблизительно полдюжины кристаллических склянок. Выбрав одну, он удалил его крошечную пробку и встряхнул несколько масляных розовых капель в пасту, перемешивая ее в течение нескольких мгновений.

Сивитри вытерла пот на своем бледном влажном лице. Она ни поднялась, ни достала свой меч.

— Это, — сказал Тодж, протягивая ей крышку. Он повернул свое лицо к Конану, холодно смотрящего на него. — Никакой человек не может победить меня в бою, киммериец, ты были бы болваном, чтобы попытаться… ах, Белл! — он вздрогнул от очевидной боли.

Рука Сивитри унеслась от крышки, к рукоятке кинжала, который выступал из одежд Тоджа. Она поворачивала лезвие в его груди, пихая так сильно, чтобы остриё проникло в обертки ткани и рубашку ниже, скользя в плоть.

Челюсти Конана открылись от удивления. Убийца булькал и свалился, цепляясь за распространившуюся окраску, которая впитывала его туника. Он замерзал немедленно в той позе, глаза остекленело покрывались поволокой.

Сивитри вытащила руку из одежд Тоджа, с ее пальцами, сжатыми вокруг рукоятки Красной Гадюки, кинжала убийцы. Она плюнула в неподвижное лицо бледного волшебника.

— Возможно никакой мужчина, не победил тебя, — сказала она, открывая другой рукой крышку фляги, которую предложил Тодж. — Но где мужчина терпит неудачу, женщина может преуспеть.

Она приложила свой палец в пасту, изъяла микстуру и глотнула это с гримасой.

— Хорошее избавление, — проворчал Конан. Он перевернул Тоджа на спину и встал на колени, чтобы проверить пульс на шее. Едва его пальцы коснулись кожи туранца, как он отдёрнул назад свою руку и забормотал проклятие.

— Укус Красной Гадюки — укус ледяной смерти, — сказала Сивитри, кривя губы.

— Если бы Тодж не поддался на мою уловку, возможно, ты бы почувствовал ее сковывающий эффект. Я не знаю, как Тодж достиг обладания этим, последнее, что я знала, кинжал был украден от храма в Луксуре и переместился в гильдию Мессантии.

Она опустила пустую крышку и протерла виски. Конан следил за оружием подозрительно.

— Луксур? Без сомнения оружие такой неестественной силы конечно осквернено некоторыми стигийскими смертельными заклятиями, — сказал он.

— Хорошо, что это, оказалось отравой для Тоджа. По крайней мере, мы свободны от него теперь! Все же мы ещё должны разделаться с магом — дневной свет почти исчез.

Конан протянул руку к Сивитри.

— Ты можешь продолжить? Сивитри вздохнула, когда Конан потянулся поставить ее на ноги. Тогда она опустилась назад на песок.

— Еще нет, — она вздрогнула. — Следующим днем я могу выздороветь, если то противоядие мерзкого вкуса поборет яд Тоджа достаточно быстро.

— Его план, возможно, сработает, — размышлял Конан. — Та Красная Гадюка — хотя столь же опасна чарами, относительно противника — кажется удобным оружием для убийства мага. Я бы не прочь вонзить это в живот Toт-Амона.

— И если он убежит с реликтом прежде, чем мы достигнем его, Конан, что тогда? Я не могу поехать, моя голова в огне лихорадки.

— Кром, женщина! С тобой это всегда что ли будет? Человек должен сделать то, что его нутро или его сердце говорят ему делать, и последствия будь проклятыми! Я не буду затемнять свои мысли вопросом «что будет»! Ты отдыхай здесь и выздоравливай, — сказал он, наклоняясь, чтобы взять рубиновый кинжал. — Пока я доказываю цену плана Тоджа. У меня есть обещание, данное тебе, и никакая стигийская свинья не может отклонить меня, когда полная комната золота ждет меня. Есть способ узнать, скрывается ли Toт-Амон все еще внутри тех стен, или ничего, но песок и кость часто посещающих эти руины.

— Никакое золото не стоит смерти, Конан. И если у стигийца уже будет статуя, то Нефрит никогда не будет обладать ею.

— Если там кто-то сегодня умрет, то именно Toт-Амон сделает это. Жди меня здесь до утра. И не забудь слова Карантеса, которые могут все же оказаться истинными. На восходе солнца я поеду назад к Саридису с тобой, или я буду в бездне! Сказав это, он прыгнул в седло и направил свою лошадь полным галопом к скелетам, нагроможденным в тенях позади белой мраморной башни.

18. Зловещий древний Бог

Мраморные стены, яркие как алебастр, причиняли боль глазам Teвека, когда он рассматривал их. Прошедшие столетия не притупили их блеск. В прямом свете внутренняя часть этого храма сожгла бы его глаза. Он обмотал полосу тонкой ткани вокруг головы, немного порвав её и накинул капюшон рясы, прячась от унылой белизны. Но он вынес бы больше, чтобы достигнуть приза, лежащего в нескольких шагах дальше.

Зловещий древний Бог! Ледяной холод прошел по спине Teвека, когда Шакал тщательно очистил песок с вершины статуи жемчуга. Когда ахеронские воины закончили свою работу, некромант забрал свою волю из всех них, за исключением Шакала. Поблизости стоял единственный другой скелет, которого Teвек держал возвращенным к жизни — тот единственный нифиец, услышавший его запрос и выбравшийся из песков. Он снова бегло исследовал кости шести других, чьи остатки были рассеяны на полу перед богом.

Только один из них сохранил любую духовную связь с ее материальной формой и его череп был на длине руки от шеи. Странное спокойствие изошло от этого, несмотря на его очевидно внезапную и насильственную смерть. Контакт с духом останков стал для Teвека тошнотворным, и он резко прервал его.

Случившееся здесь, в прошлых столетиях, представляло вторичный интерес.

Некромант имел только один приоритет: достать статую бога и привести свой план в движение. Однако этот спокойный нифиец был бы важен позже. Чёрный клинок сказал ему, что нифиец был младшим жрецом Ибиса, и также он знает три из имен Зловещего древнего Бога. Teвек выудил бы те имена из него достаточно скоро.

Из арочной прихожей, которая вела снаружи, прибыла отдаленная, повторяющаяся волна ужаса. Кто-то приближается? Нет, не теперь! Teвек мягко проклинал и смотрел с тоской на странно вырезанного идола.

— Ждите, — он сказал серьезно Шакалу. Тогда он возвратил свое желание мертвым воинам, которых он имел в запасе растянутый вне храма. Спустя несколько мгновений, он смотрел через их пустые глазницы.

Гигантский мускулистый человек с бронзовой кожей пробирался с трудом через скошенную дюну. Его меч подпрыгивал и качался на бедре, и его лицо было мрачно и решительно. Это не был номад пустыни. Человек ясно знал то, что он делал. Он уже достиг края тени башни. Намыленная потом лошадь скакала мимо наиболее удаленных тел, очевидно полна решимости достичь ворот храма, которые были разбиты до щебня огромным тараном.

Огромная верхушка тарана все еще лежала там, кусок запятнанного железа, сформированного как череп гадюки и была увенчана железным шипом, достигавшим роста высокого человека. Тот шип, вероятно, когда-то вбили с большой яростью, брёвна от этого давно иссохли и разрушились в пыль. Teвек подтвердил своё желание и предложил четырем из его ахеронцев, незаметно пробраться к нему. Другим, которых он снова пробудил, приказал, чтобы они лежали все еще до незнакомца, который должен пройти к ними и попасть в ловушку, ожидающую его. С этим надоедливым злоумышленником расправились бы быстро. Удовлетворенный этой импровизацией, Teвек прикинул расстояние и ждал нетерпеливо.

Сивитри выпила большой глоток из бурдюка Тоджа, считая свой собственный опасным. Она смотрела на край дюны, в пыль, которая вилась вслед за конем Конана. Его храбрость произвела на нее впечатление настолько, насколько приводила в бешенство. Он мог быть настолько смелым, настолько благородным и все же настолько грубым и черствым.

Начиная с ее кошмарной молодости, она чрезвычайно презирала мужчин. Они были дикими, эгоцентричными существами, и им нравились не женщины, а рабыни. Ее жалкий отец разрешил, нет, потворствовал некоторым из злодеяний, которые мужчины дворца передали на ее тело, и она ненавидела его из-за этого. Те потные, свистящие лица все еще часто посещали ее воспоминания время от времени, разжигая угли ненависти ко всем мужчинам. Только при использовании мужчин, управляя ими, могла она охлаждать ту высокую температуру и подавлять кошмары.

Но почему она отдала себя свободно этому киммерийцу? Этот варвар с развитыми мускулами единолично распутал гобелен горечи, которую она ткала в течение почти двух десятилетий? Но она знала ответ, как раз когда изложила вопрос: нет! Она провела ночь с ним только, чтобы использовать его. И в итоге он оказался не лучше других. Он заботился только о золоте. Как все животные его пола, он был неспособен к любви. И думать, что она почти мешала ему войти в руины! Там, иссушающая болезнь принесла бы ему гибель. Почти. Почти странный киммериец пробудил в ней чувства, которые, она думала, навсегда исчезли.

Действительно ли это была лихорадка от яда Тоджа тогда, сделавшая ее сожалеющей о решении позволить ему умирать? Конан спас ее без принуждения не только однажды, но и даже после того, как она сухо обращалась с ним. Ночь, которую она провела с ним в ванне в Саридисе, задерживалась в ее памяти. Хотя его страсть была столь же жестокой как у дикого животного, он не обращался с ней грубо и не ушиб ее. Она никогда не испытывала бы такую ночь снова, когда она приведет его к гибели… все ради власти, обладать талисманом, который навсегда вышлет те отвратительные, искоса смотрящие лица из ее обеспокоенного сна.

Когда она наблюдала широкую спину киммерийца, его черную гриву, незащищённую от ветра позади него, ей было отчаянно жаль, что она не могла быть Сивитри, женщиной, любившей Конана и спасающей его от болезни прежде, чем это было слишком поздно. Но она ей не была. Нефрит, которой она была, девочка, которая долго училась, чтобы справиться с мечом, девочка, лезвие которой сначала испытало кровь ее жестокого и садистского отца, заморийского принца, брата короля Тиридатеса. Нефрит, женщина, которая поднялась к власти выше многих королей, Нефрит, державшую ее истинную личность скрытой.

Ко всем в пределах ее гильдий она была тремя разными людьми. Женщина Сивитри была одной; безликий, бесполый Нефрит другим; и когда необходимо, она замаскировала себя как мужчина. Было множество других: в Мессантии — Рубиния в таверне; в Зингаре — Исвара швея; в Kофе — Ипатия баронесса; в Немедии — Сепхир хиромант; в Аквилонии — Андроклея, торговка травами.

Нефрит она была всегда. Она не могла доверять никакому мужчине, даже тому, кто доказал свою надежность, как убийца. Он лгал ей о карте, вынуждая ее использовать kalb жука. Тогда, когда она позже решила, что не могла позволить себе риска отказа или предательства, она намеревалась следовать за Конаном и изображать из себя Кайланну, затем Сивитри.

Позади нее тело Тоджа немного задергалось. Изумление вывело её из размышлений. Члены были парализованы, но инстинкты подсознания не дремали.

Женщина воткнула кинжал, опуская по возможности на глубину пальца в его плоть, но оно не достигло его сердца. Лезвие проникло в самый драгоценный из флаконов, Золотого Лотоса. Фактически употребление этого наименования неправильно, поскольку, хотя его листья были желтого оттенка самой прекрасной аквилонской монеты, его нектар был столь же красным как кровь. Конан и женщина принимали его, несомненно, ошибочно за другое.

Красная Гадюка, конечно, кратковременно заморозила его сердце, вызвав провал в его памяти, он потерял сознание. Но алый нектар просочился в рану и пошел, работая стремительно, останавливая кровотечение из потока крови, соединяя порванную плоть, восстанавливая его сердце и нагревая замороженные вены внутри него. Скоро его ощущения возвратились бы, и с этим, его силы снова убивать. Конечно, он спас бы для этого киммерийца. Он все еще нуждался в живой Сивитри как заложнике, и ложное противоядие, которое он дал ей, обеспечит, краткую отсрочку от признаков яда. Она жила бы достаточно долго, чтобы купить его свобода от kalb жука. Если только у Золотого Лотоса была сила, о которой стоит беспокоиться… ожидать. Это могло быть? Его мысли на мгновение остановились, поскольку осознание озарило его — Красная Гадюка заморозила его на время; также заморозила жука, возможно разрушая? Он сосредоточился на области, где ощущения так извели его, где приступы боли начали происходить с беспокоящей частотой.

Он ничего не чувствовал. Правда, он был все еще оцепенелым от холода, но теплота возвратилась сначала в пределах его груди и оттуда, распространилась, направляясь наружу.

Когда он больше не был связан тем смертельным несчастьем, он больше не нуждался в живой Сивитри. Спиной к нему она была легкой добычей. Мысли Тоджа мчались беспорядочно, возвращаясь назад к смерти. Он убьет её, затем убьёт киммерийца. Куда варвар пошел, он не мог вспомнить. Он, несомненно, ворвался руины, чтобы стоять перед стигийским магом и достать идола.

Опрометчивый глупец. Если бы он, так или иначе, преуспел, то он возвратился бы к женщине. Даже если бы он не возвращался, то иссушающая болезнь осталась бы с ним и послала бы его в бездну.

Тодж, возможно, не предвидел лучший результат, если бы планировал в течение многих дней. Он в любом случае провел бы свою назначенную встречу с Нефрит, но она будет неожиданно удивлена главой гильдии Убийц.

Ощущения достигли его рук и рук, и его пальцы испытывали зуд, чтобы использовать шакены. На этом коротком расстоянии он мог бросить их даже с его неудобного положения без промаха.


***


Конан осторожно управлял лошадью через скелетных воинов, опасаясь любых побуждений среди них. Он ожидал, что они поднимутся и нападут, но верхом у него будет немного проблем, прорваться мимо них. Он намеревался проникнуть прямо через широкие ворота здания и швырнуть магический кинжал в Toт-Амона прежде, чем стигиец мог остановить его. Сделав это, он увидел бы, мог ли бы его меч завершить дело смертельным ударом. Кром, человек не мог сжаться навсегда в страхе перед тенями колдовства! Когда он нёсся мимо множества лежащих скелетов, он заметил огромный таран, лежащий перед обрушающимися руинами мраморных ворот. Странно, некоторые из этих воинов держали свои руки, сжимая ниже головы тарана.

Он предугадал их цель слишком поздно, чтобы проверить своё безрассудное предположение.

Четыре скелета внезапно встали на ноги и направили конец шипа головы тарана, подтверждая подозрение Конана. Он использовал единственный выход — прыгая из седла.

Железный шип задел его бок, когда он выпрыгивал из седла и стукнулся о плотно утрамбованный песок. Раненная, его лошадь повернула вдаль и миновала ограждение из кольев. Отчаянно несясь вдаль, животное сокрушило два скелета под своими копытами.

Множество других скелетов возвысились как марионетки на веревке, дергаясь внезапно к их ногам, мечам и щитам в готовности.

— Клыки Крома! — проревел Конан, вынуждая свои ушибленные члены стоять.

Он следил за угрожающей ордой осторожно, ища самую слабую группу. Там бы он ударил в надеждах на прорыв через их массу.

Медленно они шаркали к нему, неуклюже, но настойчиво и упрямо. Конан мог срубить их множество, но он рассуждал, что это будет более сложная работа, чем сражение против противников из плоти и крови. Он должен был бы казнить их, и возможно, нанести им также вред. Была возможность обыграть их, он сделал бы подобную попытку. Но приблизительно двести поранили бы его; он истек кровью и утомился бы в конечном счете, в то время как они рубили бы бессмысленно.

Как опытные солдаты, они продвинулись в формировании, окружая его, не оставляя слабого места для нападения.

— Эрлик разорви твою грязную душу, стигиец! — кричал Конан. — Пошли тысячу своих бессмысленных слуг против меня, и я буду все еще плевать на твоем окровавленном трупе до восхода солнца! Потом он заполнил воздух пустыни ужасным киммерийским ревом, и бросился в гущу надвигающейся армии.

— Стигиец? — Teвек поднял бровь. Таким образом, этот мародер, должно быть, знал, за кем следовал в руины. Конечно, это не имело значения теперь. Некромант отдал его определенным фаворитам, это просто приказ и затем полностью забрал свое видение у них. Они забаррикадировали бы дверной проем храма, окружая злоумышленника. Никакой простой фехтовальщик не мог пережить их нападение.

Без малейшей вспышки сомнения, Teвек сосредоточил свое внимание полностью на опрокинутую статую.

Шакал оторвал своеобразно вырезанного идола от пола и поднял его.

— Мрр… — прибыло хрипящее рычание из челюстной кости ахеронца. — Аччч… нный… Teвек шагал к нему и хмурился. Речь без помощи некромантии? Как это могло быть? — Aaaд… — Шакал поднял бога высоко над своими плечами, как будто показывая трофей. — Зллоов…щи… Дррый… Бог.

Через сломанную крышу глубокие оттенки сумрака бросали унылые, темно- синие тени в теперь тусклую палату. Некромант раскрутил свою тряпку с завязанными глазами и мигал, очарованный необъяснимым видом перед ним.

— Злл…ове…ещи…и… Дррый Бог… мой… — скрипел Шакал.

Снаружи, тонкая лента солнца опустилась ниже горизонта, далее затемняя храм.

— Зловещий древний Бог — мой! — Невероятно, — бормотал Teвек, когда изумлялся на Шакала, который больше не был вещью из кости и сухожилий. Органы, мускулы, и плоть теперь вложены в ножны огромной структуры, голой, но в ее нагруднике и с мечом. Его бицепс слегка колебался; в огромных руках он держал идола наверху. Свирепые, налитые кровью глаза смотрели с негодованием с румяного, рябого лица. Толстые, жестокие губы, искривлялись в голодной улыбке.

Некромант откашлялся.

— Поставь бога и спать, — сказал он твердо.

Шакал понизил статую тщательно к полу, затем поднялся в полный рост и предпринял шаги к Teвеку.

— Спать! — Teвек повторился. — Спи! Он тогда порвал спектральную связь, соединяющую его с мертвым духом. Он не ожидал такую волю, силу жизни, которая все же бурлила внутри тех костей.

Здесь было редкое явление, один раз упомянутое только в самом неясном и сомнительном древнем фолианте. Конечно! Он ощутил, что сильная аура охватывала пески и должен был знать, что это тогда Чёрный клинок стал привидением. Его дух был одарен таким чистым злом, которое он, если растревожить или пробудить, мог возвратиться на какое-то время в его материальной форме и часто посещать место своей смерти. Сам древний бог, возможно, вызвал пробуждение, или это, возможно, был вызов Teвека. Он ощутил кое-что сильное внутри этого, но не допускал возможность, что Шакал мог стать привидением, подобное никогда не происходило с ним.

Teвек проклинал свою оплошность. Привидения могли быть разрушены, но не управляться. Привидения пересекли границу от смерти до жизни одной только силой желания, они повторно выращивали все органы и плоть, которой они обладали в жизни. Чёрный клинок жил снова.

Перевитые как канатами мускулы ноги согнулись, согнуты и колени, Гигантский ахеронец сделал другой большой шаг вперед.

Некромант стремительно собрал свою волю и направил поток энергии из него в Черное Кольцо.

— Эрискигал, Бог королевства теней, забери душу того, кого назвали Дхаркхан — ахх! — Чёрный клинок, — каркал глубокий, резкий голос. Он захватил рукоятку своего тяжелого меча. Его остриё вышел на длину руки между лопатками некроманта. Густая, темная кровь сочилась вниз унылой длинной струёй, разбрызгиваясь по полу капельками и окрашивая травмированную плоть огромных рук.

Чёрный клинок смеялся, звуком подобном оползню. Тогда он отвернулся от Teвека, как будто некромант был не достоин дальнейшего внимания. Он пнул череп, принадлежавший Солнарусу, разрушая его. Черепки слоновой кости рассеивались на полу.

— Где твои угрозы теперь, твои трусливые уловки, твои жалкие просьбы к твоему хилому и бесхребетному богу? Другой смех насмешки прозвучал через палату. Сырой хрип вышел из горла Teвека, и он поднял свою руку, чтобы взорвать Шакала с полной силой Черного Кольца. Он направил всю силу, которую мог собрать, крайне истощая себя, позволяя своей убывающей силе жизни заполнить кольцо.

Чёрный клинок поворачивался на хрипящий звук. Он снова ввел свой чудовищный меч в Teвека, вонзая до краев ребер Teвека. Тогда он выдернул его, вышел вперед, и толкнул некроманта к покрытому песком полу.

Teвек упал телом, повторяя удар. Когда он ударил пол, длинный, тянущийся вздох сбежал с его губ, и он больше не двигался.


***


Конан держал свой огромный меч двумя руками, размахивая, как будто сумасшедший лесоруб. Его острые края были выщерблены о ломкие щиты и неуклюжие парирования, через ребра и позвоночник. Дважды он был ранен сзади, и он вращался, когда сражался. Это было как поездка на карусели сумасшедшей резни, каждый удар, угрожающий опрокинуть его незначительное равновесие и швырнуть на землю, где лезвия его противников вонзятся в его наиболее важные части и пошлют его воющим в адские бездны.

Красный туман плавал в растущих потоках перед ним; безумие сражения кипятило кровь в его венах и предоставило ярость его каждому удару. Каждый спинной хребет, разъединенный им, выводил его снова под смертоносные острия мечей. Он кровоточил из поверхностных ран, темно-красный поток, смешивался с потом, жалившим каждую рану, принося боль, которая только дальше разжигала огонь его гнева.

Лезвие воина крутилось над ним, уходя ниже назад, и он вращался с обманным движением, которое рассеяло кости и ребра и разделило на два противника. Фигура свалилась назад, ее рука бессмысленно хваталась за воздух.

Конан мог только искалечить своих скелетных противников; они никогда не прекращали дергаться, и он осматривался куда вступать. Уже его икры ног пострадали от побежденных противников, которые просто продолжали рубить его.

Его обратное движение стоило ему равновесия, и он крутился, чтобы выправиться, его колено подкосилось, пока он не растянулся на твердом железе головы тарана.

Конан поднялся на локтях, отдуваясь, тряся головой, стряхивая кровь и пот с глаз. Жуткая сцена предстала перед ним. Сотни иссеченных скелетов, многие все еще сжимающих мечи бесцельно возились в песке и на камне. Конан глотал лёгкими воздух и стоял с кружащейся головой, его сердце билось настолько яростно, что казалось разорвется. Кром! Это наступление солдат было последним для них. Киммериец сделал паузу, чтобы отдышаться и протянуть своё зазубренное оружие. Он нащупывал ножны из ткани, укрывающие Красную Гадюку, находя, что она все еще надежно связана там. Мрачная улыбка промелькнула на его лице.

Сам он знал кое-что о колдовстве из прошлых приключений, и знал, что заклинатели имеют определенные ограничения. Даже Toт-Амон, должно быть, израсходовал значительную энергию, координируя ту армию. Стигиец не мог быть в лучшей форме чем, возможно, Конан, он был изнурен достаточно, чтобы стать уязвимым.

Один бросок. Один хороший бросок Красной Гадюки был всем, в чём он нуждался. Конан отряхнул свои руки и рукоятку кинжала от песка, очищая их от скользкого пота и крови. С мрачным лицом, он направился в близкую темноту коридора за мраморной дверью.


***


Teвек лежал на спине, его шея была неестественно изогнута вперед под углом.

Он уставился на пунцовое пятно, распространяемое наружу и впитываемое грудью его пыльного плаща. Время текло медленно; Шакал, казалось, двигался, но на толщину волоска с прохождением каждой дюжины трудились удары останавливающегося сердца Teвека. Тогда его сердце, стукнув слабо, остановилось.

Заключительный выдох покинул его легкие. Но его ум, хотя затемнённый и затуманенный, все еще жил. «Я являюсь убитым», — прибыла мысль, перемещаясь медленно через искажённое понимание. Все, что он мог чувствовать, было покалыванием энергии Черного Кольца внутри него, связанный непотраченной силой воли, которую он собрал прежде, чем лезвие Шакала проникло в него. У него была сила внутри него, и он знал, что сделать. «Teвек Тул, я вызываю тебя!» — его дух бормотал нечленораздельные речи к его неподвижному телу.

Его труп повиновался; он исследовал это, способный командовать этим как любой другой, он так часто поднимал прежде. Но он понял, что он был слепым и глухим. Далее, все его тело испытывало недостаток в чувстве; ощущения чувств покинули его со смертью. Он не чувствовал боли от зияющей раны в груди. В то же самое время, он понял, что движение было более трудным без того чувства. Он дрожал, как будто пойманный во власти лихорадки, и несколько мгновений он мог сделать не больше, чем подергивание.

Скоро, однако, эта неуклюжая фаза прошла, и он достиг меры контроля над его одеревеневшими мускулами. Его взор несколько очистился, как при рассеивании тумана, и он мог видеть медленную, неповоротливую фигуру Шакала в нескольких шагах поодаль.

Несколькими мгновениями спустя, странное ликование хлынуло потоком через мысли Тула. Он был мертв; это он знал хорошо, его тело — безжизненный кусок плоти и инертных органов. Распад начался бы, оставляя ничто кроме голых костей. Но его разум выжил бы; его сущность, хотя возможно несколько притуплённая, продлилась бы навсегда, охваченная теми же самыми чувствами, которые он испытал прежде, чем Шакал закончил свою физическую жизнь.

Перспектива бессмертия принесла возобновленный смысл цели для него. Он был теперь более способным, чем когда-либо к осуществлению его плана мести.

Было что рассмотреть, но он мог рассмотреть все виды возможностей.

Нескованный земными потребностями плоти, он был свободен причинить страдание "тысячелетия столетий" для смертных, которые корчились бы от подобных причуд в мире живых. Слух Teвека начал возвращаться.

Сначала, только противоречащий звон заполнил его уши. Звуки были приглушены, как будто они достигли его с большого расстояния. Тогда, с внезапной ясностью, прибыл пылкий, почти жестокий, звуки.

Первые три из шести слов, которые включали истинное имя реликта, были произнесены… Шакалом! Чёрный клинок вызывал Зловещего древнего Бога.


***


Сердце Нефрит прыгало, когда на расстоянии, она видела прыжок Конана из седла и ускользание от железного шипа, направленного на него. Она была неправа, используя киммерийца, но если действовать теперь, то она могла исправить ту несправедливость. Стабилизируя себя, она повернулась, чтобы поднять свой меч и поскакать на помощь окруженному варвару.

Нефрит задыхалась, когда она поглядела на склоненную фигуру Тоджа, его руку, летящую к ее лицу. Тодж — живой! Его рука вынимала кое-что из рукава…, но как? Между своими пальцами он держал тонкую, заточенную металлическую вещь.

Она наблюдала, остолбенев на мгновение, когда его рука отодвигалась.

Убийца глумился над нею, взмахнув запястьем. Прежде, чем лезвие оставило его пальцы, появилась вспышка ослепительного света из-за Нефрита. Его невыносимый блеск, окутал и воровку и убийцу. Метательный снаряд отскочил от горла Нефрит, затем пролетел мимо цели его метателя, испорченной белой вспышкой.

Булькая, Тодж поднес одну руку к своим глаза, чтобы прикрыть их. Его другая рука взяла другой шакен из рукава, и его рука была отодвинута, готовясь метнуть, когда зрение возвратится.

— Вы не должны потерпеть неудачу, — зазвенел голос позади Нефрита. Там вырисовывалось пылающее изображение Карантеса. От него излучался неумолимый яркий свет. — Не позвольте истинному имени бога огласиться, или все потеряно. Я могу спроектировать это изображение к Нифии, но все, что оно может сделать, говорить. Только ты или Конан можете закрыть ворота гибели мира.

Нефрит поклялась и подняла свой тонкий меч.

Все еще ослепленный, убийца швырнул свой шакен на звуки клятвы. Он лязгнул о края ее клинка, удар высек искры.

— Падальщик, — она прошипела, напрягая мускулы, когда она размахивала своим оружием как топором палача. — Может твоя грязная душа иссохнет в бездне с каждым из тех негодяев, которых ты когда-либо убивал! Тодж рефлексивно поднял руку и отчаянно попытался откатиться вдаль, но ледяная власть Красной Гадюки замедляла его.

Острое лезвие Нефрита проникло через предплечье, отсекая запястье. Она толкала остриё вниз с силой, рожденной яростью. Завывание муки исторгло горло Тоджа. Его остающаяся рука захватила лезвие, пронзившее его сердце, но он не чувствовал его удара и отсеченной ладони. Все, что он знал, было болью поражения, болью смерти, которую он так часто причинял. Ни одно из его противоядий не могло спасти его. Его тело, еще раз судорожно вздрогнув, затихло.

— Поспеши! — быстро росло сверкающее изображение. — Отправляйся немедленно, до произнесения истинного имени губами того, кто произносил бы его. Ты и Конан должны заставить говорящего замолчать. Я не могу предупредить киммерийца, поскольку бог излучает слишком сильную ауру Хаоса для меня, чтобы спроектировать мое изображение в руинах. Спешите! Нефрит прыгнула в седло, забыв о своей лихорадке.

— Конан! — кричала она, вонзая свои ботинки в бока лошади. Помчавшись к мраморным стенам, она видела, что циркулирующее вихревое искажение сформировалось там, как темное пятно циклона, хотя никакой ветер не размешивал воздуха. Само небо, казалось, источало колючую темную энергию, которая заставляла ее нервы напрячься. Ее лошадь мчалась к кучам расколотых костей, к черной утробе храма, в который исчез Конан. — Теперь не позволь остальной части имени произнестись! Голос Чёрного клинка ковал воздух, каждый слог, наносил оглушительный удар в храме. Со своим гигантским мечом в одной руке и идолом в другом, он был сбалансированный подобный статуе в храме, как будто работы сумасшедшего скульптора.

— Skaoa… Utlagi… Iolagi, — он ворчал своим неповорачиваюшимся языком, исторгая слоги непредназначенные никакому человеческому горлу когда-либо, чтобы произнести снова — имена, которые так давно Ксалтотун вырвал из горла замученного жреца Ибиса.

— Кром! Прерви своё колдовство! — проревел Конан, когда ворвался во внутреннее святилище. Его глаза охватили сцену. В его ногах лежала бесформенная фигура на полу. Перед ним стоял гигант — безжалостная сила в броне, державший наверх невероятную статую, шедевр переливающегося жемчуга.

Откуда прибыл этот титан… был ли он убийцей великого Амона? На мгновение дезориентированный, Конан стоял безмолвный, застыв на месте.

— А? — Чёрный клинок вращал своими покрасневшими глазами, чтобы посмотреть с яростью на него, смевшего прерывать его. Уже странный водоворот темноты происходил от статуи, повышаясь и расширяясь, когда это исходило через сломанную крышу. — Ты смеешь оказаться передо мной? Уезжай теперь или умри, раздавленный как насекомое под пяткой Дхаркхан Чёрного клинка, самого могущественного воина, когда-либо рожденного! Он опустил жемчужного идола и ринулся вперед, размахивая мечом.

Пугающий смех поднялся с горла Конана, и он схватил свой меч правой рукой.

— Многие утверждали это, хвастун. Присоединитесь к ним всем в бездне! — он схватил Красную Гадюку своей левой рукой и поднял её для броска.

Бесформенная фигура пошевелилась у его ног, двигаясь вперед, бормоча. Toт-Aмон жив? Конан видел знакомое медное кольцо, намотанное вокруг пальца той нащупывающей руки. Не мертвый, это казалось. Киммериец не мог рискнуть броском Гадюки. Он погрузил это в спину укрытой плащом фигуры, отскакивая в сторону, с пути наступающего гиганта.

Первый удар Чёрный клинок нанёс с оглушительным звоном. Конан почти выпустил свой меч. Воздействие отдалось через его руку в плечо и голову, откидывая назад. Его лезвие разломилось напополам, отлетевший осколок стали рассёк его лицо.

Заметив, что Чёрный клинок положился полностью на грубую силу, Конан немедленно изменил тактику. Он отчаянно парировал, затем сделал выпад под броню ахеронца, подготавливаясь к дикому ответному удару Чёрного клинка.

Когда меч военачальника достиг его, Конан бросился к полу. Он чувствовал порыв воздуха от огромного лезвия. Его сильные ноги врезали, сбивая Чёрный клинок с равновесия. Гигант зашатался; его колени согнулись, но ему удалось перехватить меч, когда он свалился. Конан схватил свою рукоятку и направил сломанный конец лезвия ввысь, изо всех сил.

Чёрный клинок рухнул на это, своей собственной огромной массой, удар кулака проник мимо его брони и достиг его живота. Он проворчал и согнулся к своим коленям, придавив Конана к полу. Киммериец выкручивал свое лезвие и попытался направить его вверх, но Чёрный клинок, отпустив меч, захватил руки Конана, отрывая от рукоятки сломанного лезвия.

Огромный ахеронец искоса смотрел на Конана и выдернул длинную сталь из своих собственных кишок, смеясь над кровью, хлюпающей на его броню. Он переместил свою силу на рукоятку и поднял меч высоко, его руки, слегка дрожали слоями мускулов, красная пена, слетала с его губ.

— Таким образом, блоха может укусить, — он хихикал. Его руки опускались.

Конан откатился в сторону и выбросил свои руки, схватывая толстые запястья Чёрного Клинка. Зубчатый, опороченный кровью край лезвия остановился на расстоянии руки от его глаза.

Чёрный клинок глумился и плевал. Он сгибал бицепс, толстый как бедра Конана, и вел острую сталь вниз, медленно, пододвигая руки киммерийца обратно.

19. Кровь и кость

Toт-Амон чувствовал сотрясения энергии, которая выделялась изнутри разрушенного храма Ибиса. Как трещины в самой ткани существования, они означали пробуждение Бога хаоса, заключенного в тюрьму на века, но очнувшегося теперь от сна. Истинные имена уже произнесены? Зловещий древний Бог появился бы и проглотил бы это место в свою, подобную пустоте, утробу? Он еще не решил.

Но ключ был приспособлен к замку тюрьмы бога, ожидая только кого-то, чтобы повернуть это. Teвека обрек бы их всех, если Toт-Амон не остановит его.

Он бы не стал убивать Teвека. Сначала он возвратил бы свое Черное Кольцо от некроманта. Тогда он узнал бы, получил ли Teвек истинное имя так или иначе, и если так, определить средства, которыми он обнаружил это. Когда он узнает то, что знал Teвек, он прикончит глупца, резко задув Тонкую свечу Смерти. К сожалению, перемещение истощило его запасы волшебной энергии даже больше, чем он предположил. Он не мог рискнуть прямым нападением на Teвека, когда некромант мог бы повернуться Черное Кольцо против него. Без своего Черного Кольца силы Toт-Амона были ограничены.

Стигиец стоял на крыше храма. Его черные как смоль посланцы бегло осмотрели это прежде, чем он смотрел вниз, в здание, созерцая сцену внутри. Пол был слишком далеко для него, чтобы достичь. Он всматривался в бесформенную фигуру, распластанную на полу.

Teвек Тул! Неожиданным был вид некроманта, лежащего неподвижно на животе, но более удивительными были воины, которые боролись, сцепившиеся в бою, в трёх шагах от идола жемчуга.

Идол не было бы легко захватить. Он взвесил риск и решил, что он сначала посмотрит, присутствует ли только эти два жестоких воина. Если так, он мог победить их и взять реликт. Он всматривался больше в этих двух воинов, и от внезапного шока узнавания побледнело его темноватое лицо.

Ведь один из сражавшихся внутри не был обычным воином, ни один из них не был обычным, он понял. Один из двоих сражавшихся был никем другим, как Конаном-киммерийцем, путь которого и цели не раз пересекались с его собственными. Человек обладал собственной дьявольской удачей. Но больший шок вызвало осознание, что Конан боролся с воином, который был высокого звания в давно мертвой армии Ахерона. Нельзя было перепутать символы, украшающие спину его брони — они означали Дом Икхсиона, отца большинства коварных волшебников Ахерона. Это был воин, о котором говорил Сет — воин, который — обладал полным именем Зловещего древнего Бога! Toт-Амон знал тогда, что он должен немедленно разрушить того воина. Более чем когда-либо, он нуждался в своем Черном Кольце.

Toт-Амон сосредоточился и забормотал свистящие слова в ритмичном заклятии. Заклятие изменит его физическую форму из твердой плоти-и-кости в призрак. Он проплыл бы через отверстие в крыше, вниз к полу, вернется к своей материальной форме и захватит кольцо. Тогда он взорвал бы ахеронского военачальника, отправив в забвение, и захватил бы статую жемчуга. Сет снова радовался бы от его выбора.

Когда последние слова его скандирования исчезли, и он закончил свое спектральное преобразование, крайне яркий жар осветил крышу поблизости. Toт- Амон смотрел искоса в это, холодная улыбка, распространилась по его тонким губам.

— Карантес, предлагающий блеяния глупцов, кто унижает свое достоинство перед самым низким из давно поверженных божеств. Ты находишься в воде слишком глубоко для того, кто не может плавать, Карантес! — У тебя не будет бога, — ответил сияющий призрак, без следа страха, его приятным голосом. — Ты не развяжешь Хаос, выродок! — Пускай слюни старик! Сет Отец хочет мира, не Хаоса! — Избавь меня от своей лжи, — призрак покачал головой. — Только избранным из моего духовенства известно имя бога.

— Бессильный прихожанин Ибиса! У бога есть шесть имён, только половина, которых известны вам. Ты сделали глупость, проявившись здесь, и оставив свою душу уязвимой для меня. С темной властью предоставленной мне Сетом Отцом, я схвачу идола… и навсегда вышлю твою сущность в самую черную пустоту! Произнося это, Toт-Амон вышел вперед и протянул свои руки к Карантесу, его пальцы сжались как когти. От ладоней полились тонкие волны зеленого огня, образующие сеть. Несколькими мгновениями спустя, призрак Карантеса был окружен сетью волн. Они устремлялись внутрь, сжимая белую ауру.

Призрак Карантес свернулся в себя и мигнул, вновь появившись в отдалении нескольких шагов.

— Твое колдовство не может удержать меня, стигиец, — сказал он. — На сей раз, ты поднял свою чешуйчатую шею слишком далеко… почувствуй теперь святой огонь Ибиса, когда он сожжёт твою прогорклую душу! Аура призрака простиралась и внезапно набросилась, как язык белого пламени. Toт-Амон торопливо жестикулировал. Прозрачный зеленый диск появился в воздушном пространстве перед ним, только отклоняя нападение.


***


Поединок бушевал, в то время как странный, циркулирующий эффект медленно расширялся направленный наружу, приближаясь к первосвященнику Ибиса и стигийскому принцу Волшебников.

Мускулы Конана поднимались, пока сухожилия не выделились подобные веревке на его массивном бицепсе. В свои кулаки он захватил толстые предплечья Чёрного клинка. Пот и кровь от защищённого броней чудовища капали на него, когда Чёрный клинок продвигал сломанный меч ближе и ближе к лицу Конана.

Ахеронский военачальник торжествующе смеялся.

— Слабый северный червь, я расколю твой череп твоим собственным мечом, прежде чем я пошлю тебя, кричащего в геенну! Шатаясь, истекая кровью, бегущей через его тело как быстрая неистовая река, киммериец рвался вверх. Он сгруппировал свои напряженные мускулы против торопящейся жестокой силы врага. С его окровавленных губ вырвался киммерийский клич, и это вызывало взрыв внутренней энергии, хлынувший из него. Отклонение локтей Чёрного клинка назад, сжатие костей выше, исторгли его мучительный вопль.

Нефрит забежала в палату, когда сломанный меч отлетел далеко. В нескольких шагах от нее, Teвек извивался, пытаясь вытащить Красную Гадюку из своей спины.

— Конан! Позади тебя! — она задыхалась.

Киммериец повернул голову.

— Кром! — Он своим кулаком треснул некроманта.

Чёрный клинок поднял свой огромный меч и вращал им.

Эти три воюющих стороны встретились сразу: кулак Конана, отбивающий руку Teвека в сторону, на путь меча ахеронца. Сталь встретила плоть, отрезая половину ладони некроманта, оставляя только небольшой обрубок большого пальца. Отдельный кусок плоти упал на пол, Черное Кольцо зазвенело о мрамор.

Teвек, резко отделенный от кольца, чувствовал, что его сила уменьшилась. Его взор померк, его слух исчез. Он пытался наощупь найти разъединенную плоть.

Конан заметил движение уголком глаза и отшвырнул руку ногой. Некромант дрожал от холода, охватившим каждую пору его мертвой плоти, проникая к самой сущности его костей. Он дрожал, теряя контроль над своими членами, резко опадая к мрамору, но, не видя, не слыша, или не чувствуя воздействия. «Смерть является настолько холодной, — была его последняя мысль. — Столь холодная…» Чёрный клинок медленно поднялся на ноги, кровь, медленно сочилась из раны в его животе и разбрызгивалась на пол крупными каплями. Он хромал к идолу и схватил его, отбрасывая оружие и неустойчиво шатаясь. Вспышки зеленого и белого, исходя из отверстия в крыше, освещали палату.

— Toт-Амон, — ворчал Конан, смотря вверх.

— И Карантес, — задыхалась Нефрит.

Ахеронский военачальник хихикал, игнорируя зрелище. Призрак жреца смотрел вниз на них.

— Нет! Отнимите бога у него, чтобы он не произносит более… — он остановился, мигая, поскольку зеленые усики окружили его алебастровую ауру.

— Кром и Митра! — Конан захватил меч Чёрного клинка, ворча от его веса, по- видимому, равному наковальне кузнеца. Дрожа от напряжения, с треском костей и ломотой в мышцах, Конан поднял огромный меч в воздух, и неловко пытался вращать им. Он направил его в сторону Чёрного клинка, с хрустом пронзая через нагрудник. Рана обнажила красные внутренности, вываливающиеся на мраморный пол, и ахеронец зашатался. Упрямо, он держал бога и открыл свой рот.

Конан заставил себя взять меч снова, но он двигался медленно, слишком медленно. Водовороты тени повысились от идола в кружащихся спиралях, вращаясь, направляясь наружу и вверх. Киммериец чувствовал невидимые руки, плавно тащившие его, как будто пытаясь вовлечь в тот спектральный циклон.

Выше призрак Карантеса вновь появился, на сей раз менее отчётливый и больше цвета слоновой кости, чем белый.

— Бегите! — кричал он. — Спасайте свои жизни, вы оба! — Он отвернулся от них и уставился на стигийца. — Toт-Aмон, мы должны разрушить идола вместе! Скажи три имени, известные тебе наоборот. Тогда я скажу свои! Подобные когтю пальцы Toт-Амона запустили другой взрыв зеленых волн.

Тонкие и чахлые, они медленно проникали через заполненный тенью воздух, слабо ударяясь в ауру слоновой кости. Но на сей раз, они скользили далеко.

— Говори свои имена сначала, — ответил он. — Тогда я скажу все шесть и разрушу бога раз и навсегда.

Конан снова мечом ударил Чёрного клинка. Слова гиганта, перешли к ворчанию; он шатался, но стойко цеплялся за идола. Невидимое напряжение стало более сильным, таща Конана к этому и вынуждая его опустить меч.

— Нет, ты первый, стигийская гадюка! — начал Карантес.

— Слабые-слабоумные овцы Ибиса! — Говори имя! — вопила Нефрит. — Теперь! Она изо всех сил пыталась отступить далеко от вращающегося вихря волны, которое окружили статую жемчуга.

— Скажите это, Кром! — гремел Конан.

— Dreifa, — Toт-Амон бормотал.

Конан вывернул свое тело от жестких объятий захватывающих воздушных вихрей и помчался к входу храма. Нефрит схватила его мускулистую руку, направляясь за ним.

— Avitun, Nauoga, — продолжал стигиец.

Конан и Нефрит пробегали коридор и рушащуюся дверь.

— Iolagi…

Вниз, шагая мимо куч костей, бросаясь вдвоём в седло коня Нефрита.

— Utlagi…

Стук копыт, тщетные медленные движения на плотно утрамбованном песке.

— Skaoa! Низкий грохот встряхнул землю. Призрак Карантеса замерцал и исчез. Глаза Toт-Амона сузились. Он опускался вниз к полу, к окровавленной руке, лежащей там. Он преобразовался снова к плоти и крови, затем стащил Черное Кольцо. С криком ликования он воздвиг его вокруг пальца.

Toт-Амон бросил прощальный взгляд в направлении, где исчез киммериец.

«Однажды мы встретимся снова, собака!» — смеялся он. Он осуществил бы преследование, но у него иссякли энергия и время, осталось только на всплывание к крыше и непосредственному перемещению вдаль. Варвар был незначителен теперь, так или иначе. Несколькими моментами спустя, Toт-Амон исчез во вспышке зеленого огня.

Вдали на своей лошади Конан и Нефрит наблюдали в страхе как медный шпиль, мраморная башня, высокие стены — всё склонялось внутрь, как воск, тающий на горячем солнце. Они вращались, тряслись, кружились, циркулировали, смешиваясь с темным туманом, который внезапно рассеялся. Из храма, башни, шпиля и его обитателей, ничего не оставалось, кроме куска белой скалы, заметаемой все еще песками пустыни Нифии.


***


Ум Teвека очищался. Он понял немедленно, что больше не был в разрушенном храме. Он пробудился в невыносимо ярком месте, и немедленно попытался закрыть глаза, но не мог. Подняв свою здоровую руку, чтобы оградить его лицо, он увидел, что вся его плоть опала с него; только кости остались. Он чувствовал свою голову и понял, что у него не было никаких век, ни глаз. Только полые гнезда.

Человеческие фигуры, перемещались поблизости в жгучей белизне, их мрачные лица, так или иначе знакомые. Да, люди деревни Kaетта. Они группировались вокруг него, сжимая внутрь, заманивая его руками в ловушку, все больше из них, все те, кто умер в резне. Яркость усиливалась, как увеличивалось число его жертв, окружавших его.

Он не мог двинуться, ни поднять руку, чтобы оградить глаза от белого огня агонии, который жег его, посылая волны разрушения, муки, которая вытесняла любое другое понимание. Teвек очень хотел, чтобы боль уменьшилась, но он знал, что этого не будет. Он был вещью из кости и духа, заключенный в темницу преисподней, созданную его некромантией.

Бессмертный.

Беззвучно Teвек Тул кричал… и кричал.

И кричал.

Эпилог. «Ястреб» Теплый тропический бриз развивал гриву Конана, когда он смотрел на мерцание голубого моря.

— Кром, Рулвио, но это хорошо, вернуться и быть среди собак, ощущая ветер в нашей спине и «Ястреб» в большом море, достойнее, чем когда-либо.

— Да, брюхо Дагона, — Рулвио кивал, хлопая своей ладонью спину Конана, широкую, бронзовую от солнца. Он мигал. — Это ваша попытка добыть некоторые сокровища едва не кончилась в пустыне. Может быть парни пошли бы пешком, за такой добычей, не столь редкой.

Сивитри приняла предложение Конана присоединиться к нему, на какое-то время, на борту «Ястреба». Она стояла, опираясь на борт, ее глубокий вырез очаровательно гармонировал с ее низкой туникой и короткими брюками. Тонкий ятаган свисал с ее пояса. Она поворачивалась и вызывающе стреляла говорящими взглядами на Рулвио, призывно отбрасывая волосы назад.

Конан усмехался, потирая руки. Окраска от Золотого сока Лотоса все еще задерживалась на пальцах его и Сивитри, которые они опустили в последний из флаконов мертвого убийцы с драгоценным нектаром, чтобы избавить себя от проклятия нифийской пустыни, перед тем как начал проявляться эффект болезни.

То же самое поразительное вещество также обезвредило яды Тоджа из тела Сивитри.

— Я вижу, почему тебе нравится океанская жизнь, — размышляла женщина, говоря Конану. — Это не слишком большая цена за свободу.

Киммериец следил за ее огрызанием. Они спорили все время от нифийской пустыни до Саридиса. Там они узнали, что Нарсар загадочно исчез, и с ним исчезла полная комната золота.

Сивитри вместо этого дала Конану огромные аметисты из двери, успокаивая его ярость за потерю золота и достаточно смягчая его настроение в течение другой ночи в ваннах цитадели. Конан усмехался в памяти о ваннах, и ночи, которыми они наслаждались с тех пор.

Колдуны и запутанные реликвии будьте проклятыми! Для него лучше жизнь честного авантюриста — пить прекрасное вино, здоровые парни с хорошим настроением, загруженные товарами торговые суда, готовые для ограбления. С ним женщина с красотой, подобной только ее страсти, и приключения, множество которых ожидает в водах впереди.

Конан обнял Сивитри и бурно рассмеялся, наблюдая за солнцем на фоне океана в тысяче великолепных оттенков.


home | my bookshelf | | Конан и мрачный серый бог |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения



Оцените эту книгу