Книга: Записки средневековой домохозяйки



Записки средневековой домохозяйки

Ковалевская Елена Александровна

Записки средневековой домохозяйки

Записки средневековой домохозяйки

Название: Записки средневековой домохозяйки

Автор: Елена Ковалевская

Издательство: Самиздат

Год издания: 2012

Страниц: 200

Формат: fb2

АННОТАЦИЯ

Я жительница двадцать первого века – века технологий и войн, века борьбы за место под солнцем меж офисным планктоном… И тут вдруг вокруг меня оказались кони, средневековые одежды, раболепие и бесправие…

Посвящается моей

   любимой бабушке.

  С большущей благодарностью

  Кошелевой Анне за разрешение,

  Юлии Высоцкой за свободное

  время и терпение, а так же

  Евгению Казимирову.

  

  

Часть 1. В новом мире.

  

  Кавалькада разряженных под старину молодых людей с гиканьем и свистом пронеслась мимо, заставив меня заскочить на один из сугробов, что были наметены по обочинам парковой аллеи. Мне захотелось крикнуть им в след: 'Что же вы вытворяете?!', - однако я смолчала, любуясь статью их лошадей и богатством костюмов. Наверное, это были чьи-то богатенькие детки, раз могут позволить себе такие развлечения.

  Невесело хмыкнув, я слезла с сугроба и, приподняв длинную юбку, вытряхнула снег, попавший в голенища сапожек. Короткие замшевые сапоги на устойчивой подошве хорошая обувь для зимних прогулок, однако, совершенно не подходящая для лазанья по сугробам. К вечеру морозец усилился, и я уже начала жалеть, что поддалась необъяснимому порыву пойти домой с работы пешком через парк. Нужно было не позволять вечернему небу очаровывать себя, а сесть в автобус и проехать эти несчастные три остановки. И ничего бы со мной не случилось. Ну, подумаешь, пахнет соляркой и пропотевшей одеждой едущих работяг?! Не померла бы...

  Потопав на месте, чтобы сбить остатки снега с обуви, я двинулась дальше по аллее.

  А все-таки хороший сегодня выдался день! Мне дали небольшую премию, которую я тут же спустила. Ох, какое же было удивленное лицо у продавщицы в семенном магазине, когда я накупила всякой всячины аж на три тысячи! Я мечтательно прикрыла глаза, в предвкушении как все посажу, как все распланирую...

  Полетел редкий-редкий снежок. Я подняла лицо к небу, чтобы узорчатые снежинки ложились мне на щеки. Ах, как же хорошо! Но довольно темно.

  Стемнело очень быстро. Лишь свет от полной луны, еще не спрятавшейся за снежную тучу, освещал аллеи старого парка. Фонари не горели, потому что их так и не установили. У городских чиновников все руки не доходили выделить средства на освещение. Вернее руки до средств доходили, и перекладывали они их в свой карман, а вот чтобы осветить аллеи... Тут уж дудки!

  Перестав заворожено любоваться снегом, я глубоко вздохнула, набрав полную грудь морозного воздуха, и торопливо зашагала вперед. Вот показался знакомый поворот, еще немного и...

  Позади послышался конский топот. Я невольно ускорила шаги. Похоже, богатенькие детки по парку уже второй круг нарезают.

  Ох, как сейчас популярно увлечение средневековьем! Всем сплошь и рядом охота поиграть в принцев и принцесс.

  - Вот она, смотри! - раздался крик.

  Я нервно оглянулась. Один из молодчиков, привстав на стременах, указывал на меня.

  - Догоняй! - выкрикнул другой.

  Я еще ускорилась, на всякий случай, перехватив ручки у сумки покрепче. Стать игрушкой золотой молодежи, ошалевшей от морозного воздуха, мне не хотелось. Однако на бег срываться не стала - поймут, что напугана - совсем удержу знать не будут.

  Но куда там! Несколько секунд и меня уже окружили молодые мужчины сидящие верхом на разгоряченных конях.

  - Стой! Куда ж ты так спешишь?! - начал один.

  - Куда торопишься красавица?! - подхватил другой.

  - Да не красавица она! - фыркнул третий. - Так простенькая!

  - Но не дурнушка!

  - И одета прилично!

   Я нервно переводила взгляд с одного на другого. Все симпатичные. Костюмы подобраны так продуманно, и прически эпохе соответствуют! Да куда там - украшения и те похожи!

  - Вы что-то хотели?! - с отчетливо слышимым испугом в голосе спросила я и тут же недовольно поморщилась - таким нельзя показывать свою слабость. Чтобы хоть как-то сгладить впечатление я повторила еще раз, но гораздо более жестко: - Что вы хотите?

  - Всего лишь поговорить! - тут же выкрикнул кто-то.

  Кони нервно плясали, порываясь сорваться с места; им претило стоять на одном месте.

  - Ох, какая она смелая! - подхватил другой.

  Пришлось, побороть страх и решительно взглянуть им в лица. Молодчики ухмылялись, но не злобно, а скорее с легким любопытством, в глазах сквозила проказа.

  - Слушаю вас внимательно, - еще тверже произнесла я.

  Страх потихоньку отступал. На подонков парни не походили, а значит, имелись все шансы с ними договориться.

  - Не случилось бы - не поверил! А она ничего, - ухмыльнулся один из них: русоволосый парень с правильными чертами лица. Глаза его был то ли светло-серые, то ли голубые - при свете луны не разобрать. Под левым глазом был небольшой шрамик. - И бойкая!

  Тут другой, чей конь стоял наиболее спокойно из всех, оперся на луку седла и, чуть подавшись вперед, принялся внимательно разглядывать меня. Я в свою очередь принялась изучать его.

  Тоже хорош! Лицо красивое, как у фотомодели, волосы черные, до плеч и слегка вьющиеся. Темно-синий короткий камзол, расшитый серебряной ниткой, из ворота которого выглядывал кружевной шейный платок. В тон камзолу берет с длинным пушистым пером, залихватски заломлен на бок; в открытом ухе поблескивает каплевидная жемчужная сережка. Бархатные штаны заправлены в высокие светло-коричневые ботфорты.

  - Отважная? - он вопросительно вскинул соболинную бровь.

  - А что, разве надо бояться? - тон в тон постаралась ответить я.

  - Ого! - протянул еще кто-то. - А ведь у нас все получилось! - а потом захохотал.

  Я быстро отыскала наглеца и уперла в него твердый взгляд. Тот - ярко-рыжий, с россыпью конопушек на носу и щеках мужчина, с удивительно голубыми глазами - казалось, что они аж светятся - тут же подмигнул мне.

  Молодые мужчины были как на подбор - все красивы, но индивидуальны. Ни один не похож на другого. Блондин, русый, темно-русый, рыжий, шатен, брюнет, пепельно-серый - семеро друзей.

  Я все больше овладевала собой, испуг постепенно сменялся интересом. Зная, что лучшая защита, это нападение, пошла в атаку с вопросов.

  - Лучше скажите, сколько такие костюмчики стоят? И коняшки?

  - Какие же это коняшки?! - с легкой, явно напускной обидой переспросил рыжий.

  - Да уж не слепая - вижу, что жеребцы породистые, выезженные и стоят бешеных денег, - отрезала резче, чем собиралась.

  - Вот как?! - фыркнул он и вновь захохотал. - Значит видишь?

  - Тебе, небось, такие не по карману? - задал вопрос блондин. На удивление только он среди друзей не веселился. Черты его лица, под стать цвету шевелюры, были скованы холодом серьезности.

  - Если бы захотела, позволила бы. А пока без надобности.

  Мужчины разом замолчали, с сомнением глядя на меня.

  - Правду говоришь? - недоверчиво переспросил черноволосый, и уже холоднее добавил: - Тогда у тебя родители высокородные...

  - Ничего не высокородные, - отмахнулась я, - но если бы отца попросила - купил.

  Если бы я изъявила желание, отец нанял бы мне и лошадь, и платье купил хоть с восьмиметровым шлейфом. Ведь собирался же он моему бывшему на свадьбу джип подарить! Денег в семье после становления папиного бизнеса хватало.

  - Не врет, - словно в подтверждение моих слов кивнул блондин.

  - А серьги золотые, тонкой работы, - тут же заметил другой.

  Сережки были прабабушкины, фамильные. Их еще в революцию и во время раскулачивания та прятала в сарае под настилом. А потом ее дочь - моя бабушка по наследству передала их не маме, а сразу мне.

  - Держится гордо...

  - Взгляд твердый, прямой, а не в пол, как у крестьянки...

  - Руки тонкие, явно тяжелой работы не знают...

  - Эй! Вы что?! - не выдержав, я взвилась. - Я вам безъязыкая, чтобы вы обсуждали, словно меня здесь нет! Кто вам право дал так вести себя?!

  - Юбка блестит как парчовая, длиной почти в землю. Сапожки аккуратные, замшевые... - продолжали они, не обращая на мой гнев никакого внимания.

  - Ридикюль как у моей тетки, правда, только из кожи, а не из гобелена...

  Топнув ногой, чтобы они посмотрели на меня, я едва не завопила:

  - Как вы смеете?! Что вы себе позволяете?!

  Но меня никто не слушал, по-прежнему удерживая конями в плотном кольце, возможности убежать - не было.

  - Хоть она мне и не нравится, но подходит ... - неожиданно для меня, задумчиво протянул шатен.

  Его я прежде не разглядывала, но теперь...

  Ох, как мне не понравился его взгляд! Какой-то оценивающий, взвешивающий. Словно он не на меня смотрел, а на выставленную на продажу вещь.

  - У тебя муж есть? - тем временем спросил он.

  - А тебе какое до этого дело?! - сердце внутри сначала предательски вздрогнув, болезненно сжалось, а потом пустилось вскачь галопом.

  - Хоть кольца на пальце нет, - спокойно заметил блондин. - И замужняя сразу ответила бы... А может не стоит?...

  - Нет, я уже все решил! - махнул рукой шатен, словно отсекая ненужный спор.

  - Ты уверен? - нахмурился черноволосый. - Мне кажется, ты не в настолько бедственном положении, чтобы устраивать такую авантюру. Может все-таки Элиза? С ней хотя бы все понятно, а эта незнакомка...

  - И чтоб я эту плаксу всю жизнь терпел? Чтобы я покорился дядькиной воле?! Отдал все ее папаше Горрану?! - взвыл тот, перебивая друзей. - Ни за что! Я лучше себе пулю в лоб пущу! На войну наемником пойду! Но никогда... слышишь?! Никогда не покорюсь ему!

  На лицо шатена было противно смотреть, его настолько перекосило от злости, что лицо из симпатичного, превратилось в отталкивающую маску.

  - А взять безродную? Подумай, ведь это на всю жизнь! - продолжил увещевания черноволосый. - Такие дела спешно не делаются!

  - Плевать! Пусть безродная! Пусть незнамо кто! Но только не по его воле! Никогда!

  Он подал коня вперед на меня. Я попятилась, хотя и понимала, что отступать особо некуда. И вдруг шатен наклонился и, схватив меня подмышки, одним рывком перекинул поперек седла. Воздух разом вышибло из легких.

  Когда с трудом удалось вздохнуть, я, что есть силы, закричала:

  - Отпустите меня! - но тут же поняв, что окружающим мужчинам наплевать на мой вопль, сменила пластинку: - Помогите! Спасите! Убивают! По-мо-ги-те-е-е!

  Кислорода не хватало, лука седла давила в солнечное сплетение, отчего уже на втором шаге, когда коня пустили рысью, перед глазами заплясали цветные пятна. Я продолжала звать на помощь еще, но безуспешно. Дышать становилось все трудней, и пытаясь кричать, я невольно отправила себя в забытье.

  

  Приходить в себя начала оттого, что кто-то пытался сунуть мне под нос какую-то ужасно воняющую гадость. Не совсем понимая, что делаю, и даже не открывая глаз, я попыталась оттолкнуть ее. Но тут же на ухо незнакомый голос зашептал:

  - Тебе не нравится?

  - Д-да... - попыталась вытолкнуть я из пересохшего горла. - Да...

  - Тогда скажи громче, я не слышу.

  К лицу вновь поднесли нечто жутко-воняющее. И хотя сознание начало проясняться, я невольно попыталась отдернуть голову. Только-только сложившаяся картинка перед глазами вновь затуманилась. Казалось я смотрю на мир из невероятного далека сквозь плотную серую вуаль.

  Вот вновь в поле зрения показалась рука, сжимавшая какой-то маленький флакончик. Вонь вновь ударила в нос, да так сильно, что возымела обратный эффект - я начала терять сознание.

  - Уб... убе-ри... уберите...

  - Не слышу, - вновь зашептали на ухо. - Ты хочешь, чтобы я это убрал?

  - Д... да...

  - Громче! - хлестнул шепот. - Скажи громко и отчетливо. Тогда я пойму.

  Собрав всю волю в кулак, я постаралась, как можно громче произнести:

  - Да... Да!

  Вонь тут же исчезла, а я попыталась понять, что происходит и где нахожусь. Словно сквозь вату я услышала облегченные вздохи тех, кто окружал меня, а старческий голос довольно произнес: 'Наконец-то! Продолжим, дети мои'. Красиво зазвучали высокие детские голоса, выводящие славу всевышнему.

  Я постепенно приходила в себя. Оказалось, что я где-то стою, вернее меня удерживают в вертикальном положении двое мужчин, ухватив за руки, почти на уровне подмышек. На лицо действительно оказалась наброшена плотная вуаль серовато-беловатого цвета и именно из-за нее толком ничего не видно. Я уже хотела сдернуть ее с головы, как тот, кто стоял справа, перехватил мою руку своей и зашептал на ухо.

  - Нельзя! Нельзя шевелиться! Сейчас все закончится и...

  - Где я?..

  Я попыталась спросить в голос, но под нос тут же подсунули воняющий флакончик. Мне резко стало дурно, сопротивляться сил не осталось.

  В полузабытьи я пыталась понять, что же поют дети, что вообще происходит... Вдруг все резко стихло, и дребезжащий старческий голос отчетливо произнес:

  - Вы вступили в брак, освященный богом, и теперь муж может законно поцеловать свою жену.

  Я встрепенулась, попыталась вырваться, но не тут-то было, держали крепко. Передо мной появился мужчина, он протянул руки и поднял вуаль. С удивлением я узнала в нем того самого шатена.

  - Вы?! - только и удалось выдохнуть мне, как он наклонился и властным, но чрезвычайно холодным поцелуем запечатал мне губы.

  Вокруг радостно зааплодировали, что-то закричали, кажется, поздравляли. Я же замерла под этим жутким и ужасно пугающим своим напором лобзанием, и стояла, ни жива, ни мертва. Наконец он оторвался, жестко, если не сказать жестоко посмотрел мне в лицо.

  - Теперь ты моя законная супруга, - с холодом в голосе, выделяя каждое слово, сказал он. - И слушаться будешь меня, как господина. Как своего бога. Поняла?

  Казалось, я позабыла, как дышать. С расширившимися от изумления глазами, не совсем понимая, что же на самом деле произошло, я замерла, оцепенев под его взглядом.

  - Поняла?! - еще раз хлестнул он вопросом.

  На всякий случай я судорожно кивнула.

  - Не слышу! Ты поняла?!

  - Д-да...

  - Молодец, - он вальяжно, как барин собачку похлопал меня по щеке. - Умничка. А теперь вопрос - как тебя зовут? Я хочу выяснить, кого получил.

  От растерянности я не знала что сказать. А шатен все больше хмурился и с неприязнью глядел на меня. Положение спас блондин, он подошел к нам и, похлопав шатена по плечу, негромко сказал:

  - Кларенс, не здесь. Выяснять, кто она и откуда, теперь можно дома. Ваше бракосочетание все равно состоялось, вы уже не в силах ничего изменить.

  Тот нехотя отступился, однако по его лицу с легкостью можно было прочесть - он все равно получит ответы на свои вопросы.

  А я по-прежнему была в шоке. В голове царил полный сумбур, мысли сталкивались меж собой. Но только две из них были более или менее связными: первая - его зовут Кларенс, и вторая - что происходит, где я?

  Но на размышления времени не дали, шатен схватил меня за руку и потащил за собой к выходу. Теперь, когда у меня появилась возможность оглядеться, я повертела головой по сторонам и выяснила, что меня привезли в собор, где и произошла данная церемония. Здание напоминало мне храмы Западной Европы - такие же величественные, но подавляющие молящихся своим великолепием.

  Я как безвольная кукла следовала за мужчиной, едва успевая переставлять ноги. Мне даже казалось, замешкайся я на секунду или запнись, и он волоком бы потащил меня за собой - уж настолько сильным был его напор. А прийти в себя, чтобы вырваться из железной хватки, а уж тем более начать выяснять, что происходит, почему он смеет обращаться со мной подобным образом, просто не хватало времени. Происходящее до сих пор казалось каким-то завораживающим и жутковатым видением.

  К тому же остальные шестеро мужчин - его друзей следовали за нами по пятам. На их лицах то и дело проскальзывало недоумение, смешанное напополам с напряжением. И от этого мне становилось все страшнее.

  На улице было морозно. Едва мы оказались за дверями собора, меня начало подтряхивать от озноба, хотя может быть и от нервов. Однако именно холод придал храбрости, я немедленно выдернула руку их цепкой хватки шатена.

  Тот мгновенно остановился и с недовольством уставился на меня. Его друзья тоже затормозили и встали полукругом за моей спиной. Я же уперев руки в бока, с вызовом воззрилась на него.

  - А теперь, вы немедленно объясните мне, ЧТО здесь происходит?! - как можно более грозно начала я. Голос звенел от гнева.

  Все происходящее мне уже давно не нравилось, я понимала, что если и дальше безропотно следовать по течению - это ни к чему хорошему не приведет.

  - Или что?! - вкрадчиво прошипел шатен.

  Меня передернуло от звучания его голоса.

  - Или я убираюсь отсюда! - вспылила я ему в лицо. - Мне надоел весь этот фарс! Или вы немедленно все рассказываете, или я...

  - Или ты затыкаешься! - рявкнул шатен перебивая. - Ты моя собственность, поняла?! - Он схватил меня за левую руку и, дернув на себя, потряс ею у меня перед лицом. На пальце прочно, как влитое, сидело широкое золотое кольцо с крупным желтым сапфиром. - Ты моя собственность! - едва ли не по слогам повторил он. - МОЯ! И у тебя нет никаких прав! Ты говорить будешь лишь, когда Я тебе разрешу!



  Я вновь освободила руку.

  - Разбежался! - крикнула я. - Никто!.. Слышь?! Никто, никогда не смел мне приказывать! Ни мать, ни отец! А теперь ты, неизвестно кто смеешь... - я начала стягивать с пальца кольцо; оно поддавалось с трудом и шло очень туго. - Забирай свою побрякушку и проваливай отсюда!..

  Но едва я сняла кольцо с пальца, шатен залепил мне оглушительную пощечину, сбивая с ног. Я упала на ступеньки перед храмом. Кольцо выпало из руки и покатилось вниз.

  - Подними, - тут же холодно, как ни в чем не бывало, произнес шатен.

  Я сидела на ступеньках и, хлопая глазами, непонимающе смотрела на него. Меня еще никто никогда не бил, и теперь...

  - Подними, - еще раз повторил он. - Живо!

  Я поднесла руку к лицу, и провела ладонью по губам. Пальцы окрасились кровью.

  - Поднимай! - рявкнул он и замахнулся. - Ну?!

  Ошеломленная, я неловко начала подниматься на ноги, как новая пощечина швырнула меня вниз.

  - Я не разрешал тебе вставать, - жестоко прокомментировал он свои действия. - На коленях. Ползи на коленях и поднимай.

  Теперь не на шутку перепугавшись, я, путаясь в длинной стеганой юбке, начала сползать ступенька за ступенькой вниз, где в снегу поблескивало золотое колечко. Оно сейчас мне казалось не кольцом, а оковами виновными во всем, что творится.

  Его удар не только оглоушил меня, но и выбил способность здраво рассуждать. Словно издалека я слышала осуждающие голоса мужчин, они просили прекратить, ведь девушка, то есть я, не знает их порядков.

  - Кларенс, может не стоит? - судя по голосу это говорил черноволосый. - Вам же потом вместе всю...

  - Эдгар, не учи меня, как со строптивой женой себя вести! Пусть привыкает к повиновению сразу же!

  - Осторожней, - предупредил другой; кажется, это был блондин. - Ты перегибаешь палку. Девушка не знает...

  - Вот именно, она не знает как себя вести и перечит мне, - возразил Кларенс.

  - Тогда ты зря все затеял... - вступил в разговор еще кто-то, однако Кларенс перебил его.

  - Довольно! Я все решил и уже выполнил задуманное, это во-первых. А во-вторых, мне предстоит сегодня еще один серьезный разговор. С дядей! - он неожиданно глумливо рассмеялся. - И куда как серьезней будет, чем первая размолвка с супругой. Кстати...

  Тут он оглянулся на меня, я как раз только сползла на последнюю ступеньку и вытащила кольцо из снега. От обиды и унижения на глаза навернулись слезы, но я старалась сдерживать их, чтобы не показать мерзавцу насколько мне плохо. Однако тому до этого не было никакого дела. Он шустро сбежал по ступенькам вниз и, наклонившись, забрал кольцо, чтобы уже в следующий миг, схватить меня за руку и рывком поставить на ноги. А потом, сжав руку излишне крепко, он с силой надел обручальное кольцо обратно на палец. Острая кромка содрала кожу, по ладошке капельками потекла кровь. Но мужчине было это безразлично. Он для пущей убедительности, а так же чтобы сделать мне еще больнее, стиснул руку так крепко, что кольцо врезалось в соседние пальцы.

  К ступеням подкатила карета, запряженная парой лошадей. Лакей в расшитой ливрее, что стоял на запятках, спрыгнул и, склонившись в почтении, открыл дверцу.

  Кларенс подтолкнул меня к распахнутой дверце.

  - Залезай, - угрожающе прошипел он на ухо.

  Не смея ослушаться, я неловко стала забираться внутрь. На мгновение показалось, что я лезу в пасть к неведомому зверю, и если я сяду на мягкое, обитое бархатом сиденье, то обратной дороги уже не будет.

  Я немного замешкалась, и мощный тычок в спину, тут же зашвырнул меня внутрь. Пока я пыталась усесться, так чтобы не рассыпать по полу содержимое моей раскрытой сумки (не знаю, как она здесь оказалась, наверное Кларенс бросил ее сюда), он холодно попрощался с друзьями. Те скупо пожелали ему счастья, еще раз попросили быть помягче, раз уж он решился на такой шаг, на что мой мучитель порекомендовал им не лезть не в свое дело, и более не проронив ни звука уселся рядом со мной. Лакей осторожно закрыл дверцу, почти сразу послышался свист, звонкий щелчок кнута и раздался хрипловатый голос возницы.

  - Пошли!

  Карета тронулась с места.

  Меж нами воцарилась секундная тишина, но тут Кларенс с неудовольствием заметил на своей руке кровь. Увидев, что и моя ладонь испачкана, он достал платок из рукава и начал брезгливо вытирать пальцы.

   - В следующий раз, жена моя, я попрошу тебя быть более аккуратной и менее испачканной, - его голос был полон холодного презрения.

  Я промолчала, уперев взгляд в носки собственных сапожек.

  - Не слышу ответа! - тут же рыкнул он. Похоже, менять настроение в долю секунды от брезгливой черствости, до безумной ярости, было для него привычным делом. - Я не слышу полного и четкого ответа!

  - Я поняла, и в следующий раз буду более аккуратна, - кое-как выдавила я из себя, больше из опасения новых побоев, нежели чем из желания подчиняться.

  Однако в молчании Кларенса по-прежнему чувствовался немой вопрос.

  - В следующий раз, я буду более аккуратна, и не доставлю вам неприятностей... - с показной покорностью повторила я, и осторожно взглянула на сидящего рядом.

  Кларенс недовольно вздернув бровь, пристально смотрел на меня. И тогда я поняла, что он от меня хочет.

  Кое-как справившись с бунтующими чувствами, поскольку разум отказывался принять происходящее, я с трудом выдавила:

  - М-муж мой...

  Кларенс тут же удовлетворенно кивнул и, отвернувшись, уставился в темноту за окном, полностью игнорируя мое присутствие.

  Я невидящим взглядом стала смотреть в свою сторону. В голове царила сумятица. Казалось, я спала, мне снился кошмар, а я все никак не могла проснуться. Творившееся здесь и сейчас походило на бред сумасшедшего! Меня трясло от произошедшего, и было неприятно находится рядом с человеком, который теперь стал...

  Все случившееся было одной сплошной нелепостью. Я жительница двадцать первого века - века технологий и войн, века борьбы за место под солнцем меж офисным планктоном... И тут кони, средневековые одежды, раболепие и бесправие... Я кинула еще один осторожный взгляд в сторону сидящего рядом мужчины. Тот с видом властителя мира по-прежнему смотрел в окно. У меня болели разбитые в кровь губы и едва не сломанные железной хваткой пальцы, а тепло исходящее от него в холоде кареты, доказывало, что все происходящее не сон.

  В мою голову исподволь, тихо-тихо, я почти и не заметила как, с предательской осторожностью прокралась мысль, угнездилась там, проросла и теперь предстала предо мной во всей своей красе: все происходящее правда, и тот кто сидит со мной рядом ДЕЙСТВИТЕЛЬНО МОЙ МУЖ! И он законченная сволочь!

  Карета ехала по заснеженным улицам города, а я с осторожным любопытством рассматривала проплывающую мимо панораму. Все кругом было точь-в-точь, как в кинофильмах на историческом канале. Невысокие каменные домики с небольшими оконцами, узкие улочки, засыпанные снегом мостовые, и прохожие... Прохожие, словно сошедшие со старинных гравюр и картин ... Вернее это для меня они выглядели одетыми под старину, а для них они выглядели совершенно нормально. Мужчины в камзолах и сюртуках, поверх которых наброшены плащи, ноги обтянуты узкими штанами. На головах лихо заломленные береты, шляпы. Женщины все в длинных платьях, вернее из-под недлинных по бедро зимних пальто, ладно сидящих по фигуре или плащей, виднелись длинные юбки, подолами подметающие мостовые. Все в чепцах или шляпах. Те, кто побогаче одеты руки прячут в муфты... Не город, а нечто среднее между иллюстрациями к книгам 'Анжелика' и 'Гордость и предубеждение'.

  Теперь становилось ясно, почему в парке друзья приняли меня за одну из их современниц. Зимой я носила расшитую бисером и шнуром дубленку с норковыми манжетами и воротником, поверх которой замысловато завязывала тонкую пуховую шаль. Ноги скрывала длинная стеганая юбка, из блестящей ткани, чуть присборенная по подолу так, что она напоминала старинную (такую на каждом рынке у китайцев купить можно), аккуратная шапочка точно так же расшитая бисером и отороченная норочкой довершали весь образ. А, учитывая, что сделаны были все эти недорогие вещи с гораздо лучшим качеством, чем позволял здесь местный уровень производства, то впечатление я произвела соответствующее.

  

  В другой город я переехала от родителей два года назад. Больше не смогла выносить укоризненных взглядов отца, полагающего, что каждая приличная девушка обязательно должна выйти замуж до двадцати пяти лет, и печальных вздохов матери считающей, что я совершила глупость, разорвав отношения с... с ним. До сих пор, даже в мыслях я не желала произносить его имя, удостаивая лишь эпитета - 'мой бывший'.

  Все произошло почти накануне свадьбы - уже и заявление подано, ресторан заказан, гости приглашены. А я... Я летала. Я была счастлива и, казалось, цвела как роза. И за три недели до радостного события - бракосочетания - решила порадовать, устроить сюрприз. Лучше бы не устраивала и... Как же хорошо, что все так получилось. Если бы я не знала, сейчас мне было бы гораздо хуже.

  Ключи от своей квартиры он не давал, все отшучивался, мол, невесту надо в дом приводить после свадьбы. Вот введу тебя в дом и тогда... Нет конечно я была у него, ночевала и все такое, но только по договоренности и с его согласия. И тут...

  В автобусе, сунув нос в глянцевый журнал, я выхватила строчки из обычной для такой литературы статейки. Там говорилось, как сделать так, чтобы чувства не остывали. И я, наивная решилась.

  И вот в очередной раз, когда я была у него, я тихонько сняла с гвоздика дубликат ключей. А на следующий день, взяв отгул на фирме, где тогда работала и, закупив всякой всячины, чтобы устроить романтический ужин и не только, направилась на квартиру.

  Неожиданным оказалось уже то, что входная дверь была закрыта лишь на один замок. Наверное, мне следовало бы остановиться, но... Ключ мягко провернулся, последовал тихий щелчок и тяжелая дверь, на хорошо смазанных петлях бесшумно распахнулась. Я, подхватив полные пакеты, зашла в прихожую и, поставив их, уже начала расстегивать обувь, как услышала ликующий женский всхлип, а пару секунд спустя, последовал восторженный мужской рык.

  Я обмерла и почти перестала дышать. Знаю, что неправильно реагировать подобным образом - замирать как статуя, но именно это и позволило узнать мне какая же сволочь мой будущий муженек.

  Тишина длилась недолго, бурное дыхание утихло, и послышался томный женский голос.

  - Все-таки ты женишься на этой замухрышке?

  - А куда деваться, котик. Куда деваться... - послышался театрально печальный ответ. Это-то как раз отвечал ОН. - Я в долгах, как в шелках, а ее папик имеет неслабый доход. Знаешь, что он пообещал подарить на свадьбу?..

   - Ты мне уже раз тридцать сообщил...

  Послышалась тихая возня, поцелуи, которые прервал звонкий шлепок.

  - Котик успокойся, ты меня совсем вымотала. Дай ему хотя бы оклематься...

  Женщина захохотала. Потом послышались довольные постанывания, вздохи.

  - Ну вот, - удовлетворенно произнесла женщина, - а ты говорил - нет сил, нет сил...

  - Котик...

  - Мур?

  - Котик!

  - Мур-мяу!

  - Киса моя...

  - Получай удовольствие, - отрезала она. - После свадьбы тебе такое не обломится. Твое бревно ни на что не способно, сам же говорил...

  - Неужели ты бросишь меня?

  - Я?! Да ни за что! Но первое время для приличия придется выждать...

  - Приличия?! - он расхохотался; так искренне, так заразительно. - Да иди ты! Пока это чучело будет на работе, мы всегда можем...

  - Но она же поймет, что в доме была посторонняя...

  - Эта недалекая?! Да она ничего не видит дальше своего носа и обожаемой работы! Ты бы видела эти серенькие волосики как у школьницы-зануды, заправленные за уши, когда она вещает, что в очередной раз она сделала в своем гадюшнике. Кому еще чего смогла доказать... Я как представлю, что это мне терпеть каждый вечер... Бр-р-р! К тому же мы первое время будем жить с ее предками. Эта-то квартира будет свободна. Мне же надо вроде как на работу уходить...

  - А?..

  - Я не сказал, что меня уволили. Ее папочка сразу бы место подыскал, работать бы заставил... Оно мне надо? Лучше уж перед таким геморроем, как брак по необходимости - отдохнуть всласть.

  Послышался звук поцелуя.

  А я, стоя в прихожей, ничего не соображала. На меня словно ушат ледяной воды вылили, и я теперь пыталась отдышаться. Хотя какой там воды?! Помоев!.. И те, наверное, были бы лучше...

  Раздался едва слышный стук чьей-то двери в подъезде. Он-то и вывел меня из кататонии, в которую повергло происходящее в квартире. Оставив все пакеты в прихожей, бросив на них ключи, я осторожно затворила дверь и без оглядки бросилась прочь.

  В тот день я бродила по улицам дотемна, а вечером, когда вернулась домой, сообщила родителям, что никакой свадьбы не будет, и что я долго думала и поняла, что вовсе не люблю Его, и что... В общем ничего не будет.

  Воплей было много, много ругани и ссор. Отец кричал, что я позорю его. Мать уговаривала, увещевая, что это всего лишь волнение перед свадьбой. Но я была непреклонна. А он на удивление спокойно принял все новости, ведь пакеты с едой, ароматическими свечами и кружевным бельем я оставила в его прихожей. Заявил лишь, что уважает мои желания, и раз я сомневаюсь в своих чувствах, то... Но он все же готов ждать, и если я передумаю...

  Не знаю, как я тогда удержалась и не вцепилась ему в лицо?!

  Но с того дня в семье для меня наступил персональный ад. Родители не зная, почему я разорвала отношения, то поносили меня на чем свет стоит, то начинали уговаривать в два голоса. Таскали его чуть ли не каждый вечер к нам домой, в надежде, что я изменю свое решение. А этот гад мило улыбался, говорил, как меня любит, еще больше втираясь в доверие и молчал. Как молчала и я.

  Он знал, что я все знала, но отчего-то не боялся, что я расскажу родителям. Видимо изучил достаточно хорошо, чтобы понять, что гордость для меня превыше всего.

  И однажды я не выдержала давления. Лишь за сутки, сказав родителям, что уволилась со старой работы, я собрала все вещи, и уехала в другой город.

  Потом по телефону еще было много слез, уговоров, но вот я уже два года жила без боязни того, что могу в любой момент встретить его на улице.

  Со временем боль предательства притупилась, как и потихоньку исчезли ненужные чувства. Новая работа, на которую я устроилась, поглотила меня целиком. Я ушла в нее с головой без остатка. Коллективчик оказался тем еще серпентарием, и приходилось прикладывать немало усилий, чтобы просто удержаться на месте, а уж вырвать зарплату!.. Плюсом на новой работе было лишь то, что всех иногородних сотрудников обеспечивали общежитием. Кстати от родительских денег я отказалась, предпочитая заботиться о себе сама. Ведь при каждом разговоре с ними, мне постоянно напоминали о прошлом, и скрупулезно рассказывали, что Он по-прежнему один, что часто бывает у них, что отец даже взял его на работу... А между слов читалось, что если бы я - блудная дочь - вернулась - все бы решилось в тот же миг с большой пользой для меня и к вящему счастью родителей.

  Но мне было только лучше оттого, что приходилось отвоевывать каждый кусок хлеба. Мне даже нравилось, что в коллективе велась настолько непримиримая борьба за место, за... Да просто за то, чтобы с тобой считались!

  За год работы я скопила немного денег, и этой осенью стала обладательницей небольшого садового участка. И вот теперь с нетерпением ждала весны, чтобы наконец-то начать на нем возиться. И те самые три тысячи я спустила на семена, чтобы засадить его по весне. Цветы, овощи, зелень, травы на специи...

  Сколько себя помню, всегда любила возиться с землей: сажать, пересаживать, что-то выращивать. Потом это все заготавливать, мариновать... Ко всему этому меня приучила в детстве бабушка. Она всегда что-нибудь придумывала по осени этакое! Мастерица была на все руки. Никого не знаю, у кого бы лучше получались соленые огурцы, чем у нее. Или лечо!

  Я помню, как стоило распечатать банку - ее съедали в тот же вечер. И пока она была жива, я всегда ей помогала.

  Когда ее не стало - дача пришла в упадок, и отец продал участок. Никогда у мамы не получалось такой вкуснятины как у бабушки, и в итоге, пока я не выросла и не окончила школу - никаких заготовок в доме не делалось. Впрочем, даже когда я этим занялась, мама начала бурчать, что нам это совсем не нужно - дома же есть деньги, значит все всегда можно купить. Что у отца хронический гастрит и панкреатит, ему вредно есть острое... В общем родственнички, как всегда, били меня по рукам.

  И теперь, вырвавшись от них, я решила пуститься во все тяжкие. Постоянно с большим удовольствием готовила, что-то мариновала... Правда, на работе это большой популярности не добавляло. Конечно все, что я приносила - съедалось с большим удовольствием, в глаза меня хвалили, говорили, какая я мастерица, а вот за глаза!..

  Я в первый же год работы узнала, что хотя дамочки завидуют умению готовить, все же терпеть меня не могут. Что я скрытная тихоня, что мышь серая, но упертая, что... Эпитетов было много, главным же было, что никто не называл меня 'бревном' и не лез в личную жизнь, порываясь держать свечку, поскольку считали, что у такого чучела ходящего в мешковатых кофтах и длинных юбках, не красящегося и не носящего каблуки, ее в принципе быть не может.



  Эти два года, я погрузила некогда тревожащие душу чувства в анабиоз, и зажила незаметной размеренной жизнью, и искренне радовалась, что она именно такая.

  

  Если вы читаете данный текст не на СамИздате, значит, его выложили на данном сайте без разрешения автора. Если вы купили данный текст, то знайте - это черновик - и его можно бесплатно прочесть на странице автора на СамИздате. Любое копирование текстов со страницы без разрешения автора запрещено.

  Карета мягко повернула и остановилась перед крыльцом огромного особняка. Лакей тут же распахнул дверцу и опустил подножку. Кларенс выбрался первым и, не оглядываясь, заспешил по ступенькам вверх к терявшимся в полумраке за колоннадой дверям. Я осталась сидеть внутри, не зная, что же делать. Вдруг он выскочил ненадолго, а потом когда вернется - разозлится, что я покинула экипаж. Однако по изумленным глазам лакея, который по-прежнему стоял в полупоклоне, я поняла, что происходит что-то не то. Робко улыбнувшись, я пожала плечами:

  - Не знаю что делать, - смущенно пояснила ему. - Я как бы...

  Сбившись окончательно, я замолчала, отчего лицо у прислужника вытянулось еще сильнее. Однако он не двигался, продолжая стоять в прежней позе.

  Тогда глубоко вздохнув для храбрости, я решилась:

  - Вы не могли бы мне помочь? - Брови у лакея взметнулись до середины лба, но он хранил молчание. - Понимаете, я здесь впервые и не знаю, что делать, - начала я издалека, чтобы хоть как-то прояснить ситуацию. - Выходить мне или оставаться? Я боюсь что Кларенс рассердится, если я без его ведома...

  Когда я назвала шатена просто Кларенсом, поскольку ни фамилии, ни титула его не знала (то, что титул у него был, я поняла сразу), лакей поперхнулся, но прерывать меня не стал.

  - ...сделаю что-нибудь не то. Не могли бы вы мне подсказать - как быть, чтобы ничего не нарушить?

  Мой монолог произвел на мужчину неизгладимое впечатление. Он молчал, наверное, с полминуты, а когда я уже начала опасаться, что мне все придется делать самой, наконец-то чопорно произнес:

  - Чтобы в дальнейшем избежать недоразумений позвольте уточнить кто вы?

  - Я Анна. Я шла с работы домой и... - тут я сбилась, не представляя, что же сказать лакею, чтобы окончательно не шокировать его, а потом решила рассказать лишь самый главный факт: - Я теперь жена Кларенса. Вот, - и протянула ему руку, несколько испачканную засохшей кровью, на которой поблескивало в свете факелов золотое кольцо с сапфиром.

  Я явственно различила, как лакей подавился воздухом. Он даже вынужден был откашляться, прежде чем говорить.

  - Миледи, прошу простить мою дерзость, но я бы посоветовал вам покинуть экипаж, - тут мужчина протянул руку и я, опираясь на нее, спустилась на землю. - Далее, я бы порекомендовал проследовать вам вовнутрь, поскольку вы прибыли в дом герцога Коненталя, дяди вашего супруга - маркиза Мейнмора.

  Лакей, так же держа меня за руку, плавно повлек к дверям. Я не сопротивлялась. Да чего там! Даже негодование, что новоиспеченный супруг кинул меня одну перед дверями дома, не соизволив сказать, куда мы приехали, оставила при себе. Лакей-то не виноват, что у него хозяин полная скотина.

  - А еще миледи, я смею вас остеречь, что не стоит обращаться к слугам на вы. Я всецело предан роду Мейнмор, однако другие служащие в особняке могут оказаться не столь усердными. Ваше поведение тогда может вызвать... эм... некоторые кривотолки.

  Мы подошли вплотную к дверям. Я, сжимая в руках сумку, встала так, чтобы лакею сложно было открыть для меня дверь. Тот с удивлением посмотрел на меня, но ничего комментировать не стал. Тогда я, откинув все опасения, что вдруг делаю что-то не так, осторожно подбирая слова, сказала:

  - Раз вы... ты всецело предан душой роду Мейнмор, не мог бы и в дальнейшем иногда подсказывать мне, что следует делать? Я опасаюсь, что своим незнанием нанесу урон чести маркиза. А мне не хотелось бы...

  Рука невольно потянулась к распухшим губам, но я в последний момент удержала ее. Однако для лакея мое неоконченное движение не осталось незамеченным. Взгляд его чуточку посуровел и одновременно как бы смягчился. В глубине глаз, появилась некоторая отеческая теплота.

  - Зовите меня Шарль, миледи. Если я буду рядом, я постараюсь помочь вам, чем смогу. А сейчас я бы вновь порекомендовал вам не задерживаться у двери. На улице холодно, вы можете озябнуть и простудиться. Да и... маркиз Мейнмор не любит когда кто-нибудь задерживается, или упаси бог, хоть чем-то задерживает его.

  Я тут же отстранилась. Шарль услужливо распахнул дверь и, ступая рядом, повел меня вглубь огромного холла.

  

  Из неприметной дверцы высыпали три горничных, одетых в простые коричневые платья с глухим воротом, в длинные белые передники и такие же белые чепцы. Девушки дружно поклонились мне и, тихо перешептываясь, исчезли в коридоре. А из полутьмы коридора навстречу нам величественно выплыл дворецкий. Он был облачен в расшитую позументом ливрею, и выглядел столь важным, словно бы был, если не господом богом, то его наместником на земле. Шарль тут же перегнулся в поклоне, правда не столь низком, как перед Кларенсом или передо мной, но столь же учтивом.

  - Миледи Кларенс Мейнмор, - негромко, но отчетливо представил он меня.

  Дворецкий если и был удивлен, то никак не показал этого: выражение его лица осталось ровным и беспристрастным. Едва доложив, кто я, Шарль тут же развернулся и направился к выходу, а я же, как потерянная, осталась стоять посреди этого необъятного и показавшегося жутко неуютным холла.

  Дворецкий не меньше минуты пристально изучал меня, потом, видимо сделав для себя какие-то выводы, обронил:

  - Миледи, прошу за мной, - и, развернувшись гордо, как флагманский фрегат, повел дальше вглубь дома.

  Мне ничего не оставалось, как последовать за ним. Чувствовала я себя преотвратно: страх и опасение ушли, оставив на месте себя ощущения потерянности и мерзкий осадок в душе от пережитого унижения. Но поверх сильнее всего давило чувство, что обратно домой не вернуться, что не удастся все забыть как кошмарный сон, что настоящее теперь здесь, а обратно не попасть, как бы я не старалась.

  Мы дошли до парадной мраморной лестницы, с фигурной позолоченной балюстрадой, ведущей на второй этаж, и дворецкий начал уже было подниматься наверх, как навстречу нам стремительно спустился Кларенс.

  Увидев меня, он остановился и, скривившись, словно откусив от незрелого лимона, выдал:

  - Я думал, вы уже привели себя в порядок. Предстоит важный разговор, а вы выглядите неподобающе.

  Решив никак не реагировать на его слова, я стояла молча и смотрела на него и как бы сквозь него. Я уже несколько оправилась от случившегося перед храмом, и по размышлению решила действовать непротивлением. Мало ли что ему взбредет после, а пока не буду злить его. Лучше выждать, не накаляя обстановку, разобраться в происходящем, и вот уже тогда... Что будет тогда, я пока еще не представляла, но знала четко - поломать себя не позволю. Да, я буду сгибаться под напором судьбы, но все равно выстою, выживу, и выкарабкаюсь из сложившейся ситуации. В конце-концов, я почти что офисный планктон, а войны и подковерные игры, которые ведутся в таких вот тихих омутах, интриги которые плетутся, чтобы подвинуть на местах один другого и урвать лишний рубль к зарплате, гораздо сложнее и беспощадней, нежели чем были в эпоху Ришелье и Мазарини.

  Таким образом, успокаивая и настраивая себя, я смолчала и ничего не ответила на явную издевку моего 'любимого супруга'. Тот видимо не дождавшись требуемой реакции, продолжил:

  - Вы долго копались. При подобном непослушании в следующий раз вы рискуете остаться без ужина. А пока с вас будет довольно того, что в этом виде, вы проследуете за мной.

  Действуя по наитию, я чуть присела и, склонив голову, учтиво произнесла:

  - Как вам будет угодно, милорд.

  Это удивило его.

  - А вы быстро учитесь, - удовлетворенно протянул он и, развернувшись, вновь начал подниматься наверх. Мне пришлось поспешить за ним.

  

  Кларенс быстрым шагом провел меня по великолепным коридорам дома, устланных узорчатыми коврами, через анфиладу комнат обставленным так, что можно было подумать, что это дворцовые покои какого-нибудь императора, и, наконец, остановился перед закрытыми дверями. Перед ними навытяжку в сверкающей ливрее стоял лакей.

  - Дядя у себя? - спросил Кларенс, и в его голосе я с удивлением различила едва сдерживаемое волнение. Похоже, тот, кто находился за дверьми, беспокоил его, а может быть даже пугал.

  Пока я делала выводы, лакей открыл одну из дверей и провозгласил, что к его светлости маркиз Мейнмор.

  Кларенс схватил меня за руку и, будто опасаясь, что я сбегу, волоком затащил меня следом за собой. Мы оказались в кабинете, где за огромным резным столом сидел пожилой мужчина и что-то сосредоточенно писал. Поскольку он был склонен, лица было не разглядеть, зато я могла прекрасно рассмотреть его большую залысину на макушке, оставшиеся же седые волосы были собраны в хвост, элегантно повязанный черной лентой. Одет он был в темно-зеленый камзол, расшитый позументом и украшенный посверкивающими в свете масляной лампы драгоценными камнями.

  - Подожди немного, - не поднимая головы, попросил он. - Я должен закончить депешу.

  Кларенс хотел было что-то ответить, но сдержался, и был вынужден ждать, пока тот допишет.

  Лишь отложив перо в сторону, мужчина поднял голову. Я тут же принялась внимательно разглядывать его. Лицо его оказалось одутловатым, цвет имело несколько желтушный, веки были набрякшими, а под глазами повисли солидные мешки. Если бы его глаза не излучали такую уверенность и силу, то всем своим видом он походил бы на старого мопса.

  Мужчина в свою очередь окинул взглядом Кларенса, а потом принялся пристально изучать меня. По грозному сопению супруга, я поняла, что тот очень недоволен тем, как все складывается, однако возражать не смеет.

  А взгляд пронзал насквозь, и если бы не двухлетняя закалка моей директрисы, которая смотрела так на всех сотрудников фирмы каждый день, я бы не выдержала и отвела глаза. А так, я стойко встретила его взгляд. Только внимательно изучив меня, его светлость переключил внимание на Кларенса.

  - Итак, ты хотел меня видеть? - холодно поинтересовался он.

  - Совершенно верно, дядюшка, - в голосе маркиза сквозила неприкрытый сарказм. Слово 'дядюшка', он произнес особенно желчно. Однако на его светлость это не произвело никакого впечатления. - И не только видеть, но и поговорить.

  Его светлость откинулся в кресле, всем своим видом демонстрируя пренебрежение к теме предстоящей беседы. Я внимательно наблюдала за ними, стараясь не упустить деталей. Скорее всего, сейчас пойдет разговор о причине столь поспешной женитьбе Кларенса, а значит обо мне и дальнейшей судьбе.

  И словно подтверждая мои мысли, мужчина произнес:

  - То есть разговор у нас с тобой пойдет вот об этой юной особе, которую ты даже не удосужился представить и предложить ей более комфортные условия? Похоже, ты прямо с порога привел ее ко мне.

  - Вы невероятно прозорливы, ваша светлость. Разговор у нас пойдет и о ней в том числе. Но в первую очередь он все же пойдет о моем наследстве.

  - Вот как?! - вскинул бровь пожилой мужчина, похоже последние слова Кларенса не то развеселили его, не то тема, которую он затронул, была настолько избита, что всем давно приелась. - Что же случилось на сей раз, что ты просто будешь вынужден вступить в права наследования?

  - А то, что я наконец-то женился, дядя. И теперь в полной мере согласно завещанию отца могу распоряжаться всей собственностью рода Мейнмор, всеми капиталами, вексельными бумагами и прочими мелочами, которыми до этого вы предпочитали заниматься сами.

  Повисла гнетущая тишина, его светлость в задумчивости постукивал пальцами по столу, а Кларенс с нескрываемым злорадством пожирал его глазами, словно упивался своей победой.

  - Вообще-то в завещании твоего отца сказано, что...

  - Я знаю, что сказано в завещании моего отца, - перебил его мой супруг. - Помню наизусть, слово в слово. Но, зная, что вы мне не поверите, на всякий случай захватил с собой список с оного. Вот, - он торопливо запустил руку за пазуху, нащупал там и извлек сложенный вчетверо лист. - Читаю дословно. Я маркиз Стефан Мейнмор будучи в светлом уме... так, не важно... не важно... Ага, вот! ...мой сын вступит в законные права наследования после свадьбы. Любая его титулованная избранница, которая в последствии станет его супругой перед богом и людьми, должна быть одобрена его светлостью герцогом Коненталь... Я все верно прочел? Не так ли дядюшка?

  - Верно, - нехотя кивнул пожилой мужчина. - Только с чего ты взял, что я одобрил или одобрю эту девушку?

  Кларенс картинно расхохотался, и даже пару раз хлопнул в ладоши.

  - Браво, дядюшка! Браво! Вы как всегда неподражаемы! - и тут же перейдя на серьезный тон, продолжил: - Вы видимо невнимательно слушали. Так ничего, я повторю еще раз: 'любая титулованная избранница'! А кто сказал вам, что моя избранница титулованная?! А-а?! Где написано, что я могу вступить в брак только с титулованной? Ты! - он бесцеремонно указал на меня пальцем. - У тебя есть титул?

  Ошеломленная стремительно развивавшимися в кабинете событиями, я не смогла ответить, и лишь помотала головой из стороны в сторону.

  - Не слышу! - тут же рявкнул Кларенс. - Отвечать!

  - Не ори, не на плацу, - мгновенно осадил его герцог.

  - Она моя жена, - мгновенно переходя на вкрадчивый тон, обратился к его светлости маркиз. - Поэтому, что хочу, то и делаю. Как хочу, так и приказываю, - и уже мне. - Ну?!

  В те мгновения, пока Кларенс обращался к дяде, я справилась с испугом, и уже смогла более или менее твердо ответить:

  - Нет. Ни мои родители, ни я не имеем титула.

  - Вот! - тут же торжествующе выкрикнул мой супруг. - Она не титулованная, а я женат! Теперь уяснили?!

  Герцог схватился за голову.

  - Дурень! Ой, дурень! - простонал он. - Что же ты натворил?! Все поколения предков, их честное имя смешал с грязью! Растоптал всю родословную!.. - и, подняв на него глаза, умоляюще спросил: - Как же ты мог, Кларенс? Как же ты решился?!

  - Да вот все как-то благодаря вам! - продолжал тот ломать комедию. - Это вы мне не оставили выхода.

  Казалось, за пару мгновений герцог постарел на десяток лет.

  - Ладно ты, Кларенс, а куда твои друзья смотрели? Как они допустили такую глупость? Как Эдгар тебе позволил? И Арман? Ведь он в вашей компании самый рассудительный!

  Кларенс вновь расхохотался.

  - И что?! Рассудительный, но до крайности простодушный! Все мои дружки с легкостью поверили в мои стенания, что я только и мечтаю зажить семейной жизнью! Обмануть их не составило труда! Я загадал желание, принес в жертву черного петуха и мы прокатились по старому парку в полнолуние... И о чудо! Все получилось! Вот, я и женат!

  Несколько мгновений герцог переваривал услышанное, а потом, справившись с потрясением, вымолвил:

  - То есть как это в парке? Ты хочешь сказать, что девушка пришла к нам из другого мира?! И вы - повенчанные душами?!

  - Я не хочу это сказать, я говорю именно это! - торжествующе припечатал мой супруг.

  - Господи, боже мой! - ошарашено выдохнул его светлость, а потом принялся увещевать: - Одумайся, племянник, одумайся! Еще не поздно объявить брак недействительным! Или сделать так, чтобы его вообще не было. Девушку в следующее полнолуние отправим в парк и ей, возможно, удастся выбраться обратно...

  - И чтобы ты вновь безраздельно мог управляться с моими капиталами?! - вскинулся Кларенс. - Да я лучше себе пулю в лоб пущу, чем выполню предложенное вами! Кстати! На тот случай, если вы все попытаетесь провернуть все по-своему, то знайте - я попросил архиепископа собора святого Эрнана вписать акт о заключении брака в церковную книгу, и огласить оный завтра на всех службах города!

  - Кларенс! - предостерегающе выкрикнул герцог, но тот словно его не слышал.

  - Поздно дядя! У вас ничего не выйдет! Признайте, что эта партия за мной, и я разгромил вас на голову?! Теперь вам придется подвинуться с теплого насиженного местечка! Уж я об этом позабочусь!..

  - А о девушке ты подумал? Каково ей оказаться в совершенно чужой обстановке? - его светлость попытался вклиниться в монолог и достучаться до разума племянника.

  - Зачем?! - неподдельно удивился тот.

  - Тебе же с ней всю жизнь жить?! - как младенцу начал объяснять герцог, но Кларенс прервал его, расхохотавшись, как сумасшедший.

  - Всю жи... жизнь?! - кое-как проговорил он сквозь хохот. - Ка... Какая жизнь?! Вы.. вы о чем?! Довольно будет пары лет и...

  - Кларенс, опомнись! Ведь вы душами венчаны! Что ты несешь?!

  - Что я несу?! - Смена настроений супруга начинала пугать меня все больше и больше. - Она кто? Да никто! Я даже не знаю, как ее зовут... Ты! - он вновь указал на меня пальцем. - Твое имя?

  - Анна, - безропотно ответила я.

  - Анна... Анне... - покатал он слово на языке. - Непривычно звучит. Будешь Аннель. Так вот, дядюшка, перед вам моя супруга маркиза Кларенс Мейнмор, в девичестве Аннель... А не важно! Моя супруга и точка.

  - А что ты будешь делать племянник, как дальше жить? Твоя новоиспеченная жена не представлена ко двору, у нее нет титула и знатного происхождения? А тебе с ней жить, до самой смерти.

  - И что, дядя? И что?! Вы все верно сказали - до смерти. Но почему вы считаете, что до моей смерти, а не до ее? Что, будучи вдовцом, я не смогу жениться во второй раз?

  - Какой же ты подлец, Кларенс! - свистящим шепотом выдохнул потрясенный герцог. - Подлец...

  - Ну что вы, дядюшка, вы мне снова льстите, - вновь начал ломать комедию тот. - Или неужели вы подумали, что я собственноручно новоиспеченную супругу отправлю на тот свет? Как вы могли о таком даже помыслить?

  - Но...

  - У моей супруги слабое здоровье и скажем, через две недели после свадьбы она поедет поправлять его в усадьбу Адольдаг в графстве Ковенпорт. Но, увы, там ей не станет лучше и скажем года через два она скончается от чахотки. Насколько я помню, в тех условиях, в том состоянии, в котором находится усадьба, дольше она не протянет. А если и протянет... Ну что ж, на третий год мне повезет точно!

  Воцарилась оглушительная тишина. Герцог, казалось, забыл, как дышать, а я молчала, пока не совсем понимая, на что меня только что обрекли. Паниковать было еще рано, поскольку я не знала, что меня ждет. Если травить не станут, и если... Как говорится - если нет, то мы еще покрутимся!..

  - Нет, ты не подлец, Кларенс, - наконец выдавил из себя его светлость. - Ты негодяй! Я никогда не позволю...

  - Не позволите что? - изогнул бровь тот. - Жена моя собственность, что я прикажу, то она и обязана будет выполнить. Или я что-то не понимаю в современных законах? А может быть, они со вчерашнего дня сильно изменились? Так просветите меня...

  - Кларенс...

  - Да дядюшка, я весь во внимании?

  - Давай обсудим все позже. Твоя супруга, наверное, уже плохо себя чувствует. Ты привел ее в мой кабинет в теплой... одежде и...

  Мне действительно давно было жарко, но я не стала привлекать к себе внимания. Я внимательно слушала их перепалку, выуживая крупицы информации относительно будущего, которое меня ждало. Это сейчас было гораздо важнее.

  - Я не отпускаю ее. Пусть стоит тут, - отрезал Кларенс. - Она знает, что будет - если ослушается.

  - О, я уже вижу, что девочка пыталась, - покачал головой герцог, мельком вновь взглянув на мои припухшие губы. - И ты поступил как всегда. Чуть что и сразу бьешь наотмашь.

  - Все верно, дядюшка, вы как никто другой знаете меня. Так вот, знайте еще - ровно через две недели Аннель маркиза Мейнмор отбудет в усадьбу Адольдаг поправлять свое слабое здоровье. А если вы или кто бы то ни было посмеют воспрепятствовать этому, или более того, помочь получше устроиться ей на новом месте, то поверьте, я в долгу не останусь. Как маркиз Мейнмор и полноправный наследник я обещаю вам это. Аннель моя жена, а значит, я решу, в каком объеме ее снарядить для дороги и житья в усадьбе. Теперь же оставлю вас. Думаю, вы просто жаждете поговорить с моей новоиспеченной супругой.

  - Кларенс, а разве тебе? - казалось, изумление герцога в этот вечер достигло предела.

  - Неужели вы думаете, что мне на самом деле интересно, кто она и откуда? - фыркнул тот. - Да мне глубоко безразличны все ее желания и чаяния. Главное, что теперь я полноправный маркиз, а она через две недели ... Ну, не буду утомлять вас повтором уже вышесказанного.

  - Кларенс! Она же твоя супруга?!

  - Да? - было понятно, что племянник уже вовсю издевается над дядей. - И что?! Если вы надеетесь, что по своей горячности, я затащу ее в койку, а она потом понесет... То зря! Я к ней даже пальцем не прикоснусь. Я хорошенько рассмотрел ее и понял, супруга мне противна!

  - Так зачем же ты женился?! - не выдержав, взревел тот.

  - Потому что мой драгоценный папаша, не без участия вас и моей матери, составили такое завещание! Жена мне не нужна! Мне нужны деньги. И нынче я их получил! Так что моя супруга едет в Адольдаг ровно через две недели и точка!

  И с этими словами Кларенс вышел за дверь. Я же, неловко переминаясь с ноги на ногу, осталась стоять в кабинете у герцога.

  Тихо и уютно потрескивало пламя в камине, огоньки играли на позолоченной резьбе, покрывавшей мягкую мебель. Пол был застлан ковром, а окна по ночному времени были закрыты плотными бархатными портьерами.

  - Не стой, присаживайся, - вдруг обратился ко мне герцог. - И снимай свою...

  - Дубленку, - подсказала я.

  - Да, да, - кивнул герцог, соглашаясь, - именно ее. Разговор у нас будет долгий.

  Я положила сумку на одно из кресел, размотала шаль и сняла дубленку.

  - Понимаете, - попыталась начать я, не совсем представляя себе, что и как буду объяснять, но герцог перебил меня.

  - Я знаю, что ты пришла издалека. Подобные тебе появлялись у нас уже не раз, так что известием о других мирах, меня не удивить, - я навострила ушки, но герцог разочаровал меня: - Поэтому рассказывай все смело.

  Вот так, только собралась узнать хоть какую-то информацию, а ее предлагают рассказывать мне.

  Пришлось подчиниться и исполнить желание его светлости. Я скупо поведала о моем мире, немного прошлась по своей жизни. Герцог слушал внимательно, не перебивая. Когда же я дошла до происшествия в парке, он попросил меня как можно подробнее рассказать о том, как все происходило. Я в деталях описала встречу с моим будущим мужем и его друзьями, даже в точности рассказала, во что они были одеты.

  - Значит, их, было семеро, - задумчиво покачал головой его светлость, после продолжительной паузы, когда я закончила рассказ. - Черный, белый, серый, рыжий, каштановый, светлый и русый...

  Я удивленно распахнула глаза, о цвете волос я пока ни слова не говорила. Верно считав эмоции на моем лице, герцог пояснил:

  - Чтобы добыть свою судьбу в старом парке семерым друзьям нужно быть несходными цветом, статью и душой... Так говорится в книгах, - он покачал головой и тихонечко пробормотал себе под нос: - И еще одного рядом не было... Но эти мерзавцы подготовились заранее... Тогда бродяга... Ох, Кларенс, Кларенс божий любимчик, проскочил! - и уже громче для меня добавил. - Выходит, племянник соблазнился легендой о судьбе и решил попытать счастья.

  - Если бы он соблазнился легендой, то после не обращался бы со мной как с бесправной скотиной, - заметила я. - Здесь не легенда сыграла решающую роль, а деньги. Он сам в этом признался.

  Его светлость недовольно дернул щекой, и я замолчала.

  Минуты потекли в тишине, герцог напряженно продолжил размышлять о чем-то. Лишь поленья в камине потрескивали, нарушая окружившее нас безмолвие.

  - Мне жаль, что ты оказалась в такой ситуации, - наконец произнес его светлость.

  - А уж мне-то как жаль! - со вздохом протянула я, и добавила: - Но боюсь, я еще не до конца поняла насколько все серьезно, - и тут же беря быка за рога, спросила: - Ваша све... Кгхм. Герцог... Простите мне незнание этикета - я думаю, он будет отличаться от правил поведения моего мира...

  - Называй меня 'ваша светлость' или герцог, можешь даже Коненталь, но когда рядом никого нет, даже слуг, - подсказал он мне.

  - Ваша светлость, вы не могли бы мне поподробнее объяснить особенность положения, в котором я оказалась и если возможно указать на возможности, которыми бы я смогла воспользоваться, чтобы выбраться из него?

  Сидя на самом краешке кресла, выпрямив спину и сложив руки на коленях, я всем своим видом старалась продемонстрировать хорошие манеры, которые почерпнула из чтения книг авторов той эпохи.

  Герцог довольно фыркнул.

  - Хороший вопрос девочка... Я подумал вот что и тебе скажу: как мне не больно это сознавать, но в сложившихся обстоятельствах шансов у тебя практически никаких. Если за эти две недели ты не убедишь Кларенса оставить тебя в столице, то... - он беспомощно развел руками. - По законам королевства женщина обладает всего лишь теми свободами, которые дозволяет ей супруг. Наибольшей независимостью обладают конечно же вдовы... Однако если тебя хотя бы заподозрят, что ты помогла супругу... Тебя повесят. Поэтому предостерегаю тебя сразу - даже не думай.

  - Я не... - попыталась возразить я, поскольку до сих в пор мне даже в голову не приходило подобное.

  - Насколько я понял из кроткого рассказа о твоем мире, нравы у вас куда как свободнее. Даже существует такая пошлость, как расторжение брака, - пояснил ход своих размышлений герцог. - Поэтому повторю еще раз - даже не думай.

  Он поднялся из-за стола и, заложив руки за спину, принялся расхаживать по кабинету.

  - Конечно, с одной стороны очень плохо, что ты неблагородных кровей. По нашим законам - вступить в брак с низким сословием - это нанести несмываемое пятно на репутацию всего рода. С другой ты иномирянка - этакая диковинная игрушка, которую будут чураться не столь сильно - любопытство могучее чувство. Так же из рук вон плохо, что ты не знаешь всех тонкостей великосветского обращения... Как бы ты не пыталась, - тут он бросил на меня внимательный взгляд, - а это сразу заметно. Например, сейчас ты стараешься сидеть, как подобает, однако плечи у тебя непозволительно опущены, а подбородок - наоборот, поднят излишне высоко и независимо... Да-а-а!.. Кларенс выбрал наилучший вариант для женитьбы... А это вновь нас возвращает к вопросу, как теперь быть... - задумчиво протянул он и замолчал на пару минут, а потом, встряхнувшись, отчего стал еще больше напоминать старого мопса, отрезал: - Ладно, не об этом сейчас речь. Ты спрашиваешь, что делать тебе? Я отвечаю - уговаривать Кларенса. Всячески ублажать его, пытаться любыми способами угождать. Пусть он поймет, что оставить тебя здесь это гораздо лучшая идея, нежели чем отправлять в эту несусветную глушь.

  - И как, по-вашему, я должна это сделать? - осторожно поинтересовалась я.

  Идея герцога мне совершенно не понравилась, но все же следовало рассмотреть все возможные варианты. В конце-концов, речь сейчас шла о моем будущем, а значит необходимо было не рубить с горяча, а все как следует обдумать.

  Его светлость остановился и пристально посмотрел на меня.

  - То время, из которого ты пришла, в книгах ни разу не упоминалось, поэтому мне сложно объяснить все, чтобы тебе сразу стало понятно. Обычно, из парка появлялись женщины, реже мужчины, в одеждах похожих на наши, и таких же нравов. Конечно, пару раз были уж совсем невероятные случаи! Но, слава богу, те разы пришедшие оказались мужчинами, и смогли прижиться, при этом немало сделав для нашей страны и мира. Но мы вернемся к женщинам. Из какой бы эпохи они не приходили - сложения все были более или менее одинакового, и, следовательно, предназначение свое исполняли. - Не совсем понимая, куда он клонит, я внимательно слушала все рассуждения. - Ты знаешь, какое основное предназначение для женщины во все времена? - тем временем задал вопрос герцог.

  Я уклончиво качнула головой, так чтобы мой ответ не мог означать точно да или нет.

  - Рожать детей, - как маленькой пояснил он мне. - Думаю, ты прекрасно осведомлена, откуда они берутся. Вот и... - тут он все же не выдержал и постарался скрыть смущение за кашлем, и лишь откашлявшись, он продолжил. - Скажу лишь, что наибольшая мужская слабость - это женщины. Постарайся хотя бы таким образом 'уговорить' Кларенса.

  Слова герцога отзвучали, и в кабинете вновь воцарилась тишина, лишь огромное полено в камине тихонечко треснуло и развалилось, прогорая. Я же, замерев, сидела и пыталась сдержать рвущиеся наружу чувства. В душе все клокотало и требовало немедленной мести. Гадливость накатывала волнами, и казалось что я вновь, как два года назад стою в прихожей под дверью и слушаю, как шепчутся...

  Я тряхнула головой, чтобы прогнать наваждение. Быть приживалкой, подстилкой?! Знать, что в любой момент об тебя могут вытереть ноги и терпеть это изо дня в день?! Немыслимо!.. Не-е-ет... Хорошо читать в книге сидя на диване, как героиня терпела, а после к ней пришла великая любовь. А когда подобное случилось на самом деле и тебе вот прямо сейчас предлагают стать той самой героиней из низкосортного романа?! Да ни за что! Непротивление - это одно, а вот спать с ним - совершенно иное. Лишь от одной мысли, что я могу увидеть над собой лицо Кларенса, или не дай бог, он попробует прикоснуться, в дрожь бросает!..

  Поэтому, покачав головой и, стараясь говорить, ровно и сдержано, я произнесла:

  - Ваше предложение для меня абсолютно неприемлемо. У меня есть иной вариант?

  - Тогда только поездка в Адольдаг, если Кларенс внезапно не передумает, - с показной печалью выдохнул герцог.

  Я на мгновение задумалась, прокручивая в голове разговор его светлости с племянником.

  - Вы предлагали маркизу объявить брак недействительным и в следующее полнолуние отправить меня домой. Возможно, это сделать без его согласия? Получилось бы очень удачно - раз нет меня, нет и скандала.

  На что герцог лишь едва заметно дернул подбородком в отрицании.

  - Нет, увы, это не возможно, - странно смутившись, ответил герцог. - Я... я ошибся, не совсем верно сказал тогда. И к тому же ты многого не понимаешь.

  - Так расскажите мне! - не выдержала я. - Я не ребенок, и во многих вопросах, благодаря образованию полученном в своем мире, разбираюсь почти наравне с вами.

  На самом деле я кривила душой, технологии моего мира опережали развитие этого. Во всяком случае то, что я успела увидеть не убедило меня в обратном. Но мне не зачем превозносить себя над герцогом, ставить себя выше его, кичиться умом. Он мужчина, воспитанный в реалиях своего мира, а значит никогда не примет и тем более не признает, что женщина во многих вопросах может разбираться лучше его. Наживать врага в его лице мне не хотелось.

  - Объясните, я постараюсь понять.

  Его светлость с сомнением глянул на меня, словно проверял, говорю ли я правду, а может быть, оценивал мои умственные способности, но все же начал рассказывать.

  - С давних времен бытует такая легенда - тот, кто нуждается в своей второй половинке и хочет обрести истинное счастье должен в полнолуние собрать своих друзей, которые бы были несходны цветом, статью и душой, и, задобрив ночное светило, прогуляться в старом парке. Паломничество молодых отчаянных сорвиголов в полнолуние в парк не ослабевает, но редко кому удается получить то, что хотят. Не чаще чем пару раз за век случается чудо, и взывающему приходит его судьба. Так вот, ты - стала судьбой Кларенса.

  - Хороша судьба! - хмыкнула я осторожно. - Отчего-то меня никто не спросил, хочу ли я такой... - герцог хмуро глянул на меня. - Простите ваша светлость, - тут же поспешила извиниться я. - Я больше не посмею прервать вас. Просто в моем мире люди гораздо непосредственнее выражают эмоции, нежели чем у вас.

  - Животные инстинкты преобладают?

  - Предпочитаем непокалеченную психику... - не удержалась я от шпильки, и тут же опустила голову, снова извиняясь.

  - Кхгм... Интересная теория, - сухо обронил герцог. - В нашем мире она не приживется.

  - Непременно учту, ваша светлость, и больше ни разу не упомяну о ней.

  Ох уж эти условности, закованные в ненужный корсет норм и догматов великосветского общества!

  - Хорошо. Ты все схватываешь на лету. Так на чем я остановился?.. Ах, да!.. Ты судьба Кларенса, и только он может решить - отпускать тебя или нет. А его реакцию ты видела. К тому же чтобы уйти обратно, необходимо, чтобы те люди, кто присутствовал при твоем появлении, были там же, еще кое-какие условия, но при этом никто не даст гарантии, что все получится. А если имел место сговор, не думаю, что они согласятся... - герцог мог не продолжать, и так все становилось понятно. - К тому же вы уже повенчаны. Следовательно, даже если ты уйдешь обратно, Кларенс уже никогда не сможет жениться вновь, ведь никто не будет знать, жива ты или мертва.

  - Может объявить брак недействительным? Ведь мы с ним не...

  - Архиепископ собора святого Эрнана, его преосвященство Фергюс Темилин, мой заклятый враг. Он не упустит возможность досадить мне или моим родственникам. Кларенс все рассчитал идеально. К тому же сбежавшая жена, это такое несмываемое пятно на чести рода... Нет, однозначно нет! Никаких возвращений.

  - Значит в Адольдаг, - выдохнула я, как бы подводя черту под своей судьбой.

  Уж лучше я в неизвестно куда уеду, чем с таким мужем жить стану. Мне сегодня за глаза хватило, а если такое каждый день происходить будет?! Ну, уж дудки!

  - Не спеши, - осадил меня герцог. - Подумай еще. Ведь не каждой девушке стать маркизой - удача в жизни выпадает. Сейчас ты устала, и не можешь рассуждать здраво. Бейкбор распорядился, чтобы миссис Бейкбор отдала приказание, и тебе приготовили комнату. С утра мы с тобой поговорим снова. Я расскажу, как обстоят дела в Адольдаге, а потом ты, как следует, подумаешь еще раз. Хорошо?

  Я кивнула. А что мне еще оставалось делать? Упираться и кричать, что я предпочту полуразрушенное именье, нежели койку Кларенса? Да в лучшем случае меня бы посчитали вульгарной и несдержанной, а в худшем - сумасшедшей и заперли бы где-нибудь, предварительно накачав лауданумом или, проще говоря, чем-нибудь наркотическим. Поэтому я как послушная девочка встала, неловко сделала книксен и, подхватив вещи, пошла к двери. Словно по мановению волшебной палочки, та распахнулась, а в коридоре меня уже ждала горничная с зажженной лампой, готовая сопроводить в спальню.

  

  Проснулась я оттого, что в комнате был кто-то посторонний. Рывком приподнявшись на кровати, я увидела молоденькую симпатичную девушку лет шестнадцати-восемнадцати. Она раздвигала тяжелые портьеры.

  - Доброе утро, миледи, - девушка тут же оставила свое занятие и, присев в книксене, представилась. - Я Меган, и буду прислуживать вам, пока вы находитесь в доме герцога Коненталя.

  После она выпрямилась и вновь принялась за работу. Девушка оказалась одета в темное длинное до пят платье, с чуть завышенной талией и с белым воротничком под горло. Рукава были довольно широкими, на запястьях перехваченные белыми манжетам. Весь образ довершал простой белый чепец на голове.

  - Миссис Бейкбор просила предупредить вас, что завтрак будет подан через час. Герцог Коненталь ждет вас к столу, - коротко сообщила она, когда со шторами было покончено.

  Комнату озарил свет восходящего солнца, и Меган принялась растапливать камин. Я решила, что пора вставать. Неловко сдвинувшись к краю кровати, поскольку перина проминалась подо мной, создавая чрезвычайные трудности, уже было опустила ноги, как девушка, бросив свое занятие, поспешила отереть руки и подать тапки. Она поставила их так, что мне осталось лишь обуться, а потом, метнувшись к креслу, подхватила длиннополый халат и, держа его на вытянутых руках, помогла одеть.

  Я не стала возражать и отказываться от помощи, хотя подобное обращение с людьми мне претило. Я была здесь чужой, и вот так бездумно ломать устоявшиеся порядки, не посмела, и поэтому просто плыла по течению.

  Меган тем временем поставив на туалетный столик большой фаянсовый таз, налила из кувшина немного воды, исходящей паром в прохладном воздухе помещения, и выжидательно застыла рядом. Вот тут я заколебалась...

  Женщины в мое время не мыслят утро без чистки зубов, нанесения на лицо специального средства для умывания, потом смягчения его питательным кремом... А здесь? Что я должна была делать здесь? Есть ли здесь зубная щетка, зубная паста?.. Бог уже с прочими умывальными принадлежностями, но где я эти-то возьму?

  Однако девушка, поняв мои затруднения, ни слова не говоря, подала два продолговатых резных футляра, в которых я обнаружила искомое.

  Пока я умывалась, Меган исправно прислуживала мне. Ощущение постоянного внимательного взгляда постороннего человека напрягало, но я стоически вытерпела. А когда закончила, девушка, так же молча, убрала за мной и вернулась к растопке камина. Я же, не зная, что же делать дальше, стала рассеянно смотреть в окно.

  В голове кружились мысли, обрывки воспоминаний. Вчера, когда меня проводили в комнату, на кресле уже лежал тот самый халат и ночное белье - белая ночная рубашка до пят с кучей кружев и не менее ажурный покрытый оборками чепец. На небольшом столике перед креслом стоял поднос с чайником, чашкой чая и ломтем хлеба с намазанным паштетом. Только увидев его, я поняла, насколько сильно проголодалась.

  Едва служанка оставила меня одну я принялась за поздний ужин, а заодно стала разглядывать обстановку. Огромная кровать с резными столбиками и балдахином занимала большую комнаты, а в ногах у нее стояли пара изящных пуфиков. В углу находилось помпезное кресло, обитое бархатом, а возле него изящный кофейный столик. У стены, если смотреть от двери влево, стояли высокий комод для белья и туалетный столик. Резная этажерка со статуэтками и картины на стенах завершали роскошную обстановку.

  Поев, я натянула дурацкую ночнушку, больше напоминавшую палатку, нежели одежду для сна и, отложив в сторону чепец, легла в постель.

  А что еще оставалось делать? Нет у меня, конечно же, была надежда, что когда проснусь, выяснится, что все произошедшее дурной сон. Но вот я проснулась... и ничего не поменялось.

  Из-за мыслей, а порой и паники, что накатывала на меня волнами, я долго не могла заснуть, все ворочалась, пытаясь устроиться поудобнее. И казалось, мне наконец, удалось провалиться в зыбкий сон, как в комнате уже появилась Меган. Так что теперь от недосыпа голова была тяжелой, снова хотелось лечь спать, но меня за столом ждал герцог.

  - Миледи, вы будете принимать ванну? - вывел меня из задумчивости голос девушки.

  Я оглянулась. Та стояла, сложив руки перед собой, и внимательно смотрела на меня, но не в упор, а искоса, словно бы опасаясь.

  - А сколько у меня времени? Я не опоздаю? Думаю, герцогу не понравится, если я вовремя не появлюсь...

  - Миледи, позвольте? - в ее голосе послышался вопрос. Я кивнула. - Опаздывать ни в коем случае нельзя. Если вы задержитесь, вас не пустят в столовую. Это распоряжение касается всех присутствующих в доме.

  - Меган, тогда подскажи мне, как лучше поступить?

  - Если вы выбрали платье еще вечера, то вам хватит времени на принятие ванны, а если будете думать над нарядом... - робко начала девушка.

  - Думаю, тебе сообщили, что у меня с собой нет ни платьев, и прочего багажа, - уведомила я ее.

  Меган мгновенно присела в книксене.

  - Простите меня, миледи, - в ее голосе послышалось смятение. - Я думала вы знаете...

  И метнувшись к большому шкафу, распахнула дверцы: там висели пышные белые юбки, под которыми стояли громоздкие коробки. Девушка поспешно начала вытаскивать их одну за другой.

  И вот спустя несколько минут, на кровати были разложены восемь пышных белых юбок, пара корсетов и четыре разных по цвету платья. А Меган все извлекала из шкафа: чулки, панталоны, сорочки...

  - Стой, стой! Остановись! - поспешила воскликнуть я. - Что это? И чье это?!

  - Это... - девушка спуталась. - В этой комнате останавливаются гостьи. И когда их наряд испорчен или пострадал из-за непогоды, они переодеваются...

  - То есть это кто-то носил до меня?

  - Нет... Да... - девушка окончательно смешалась. - Когда была жива миледи... супруга герцога Коненталя, она приказала держать эту комнату специально. Она очень любила принимать гостей, но так же любила пикники, а на них всякое случалось. Я понимаю, что все вещи давно вышли из моды... - и замолчала.

  - Я надену свои, - отрезала я.

  Я понимала, что нужно приспосабливаться, но... Напяливать все вот это?! Затягиваться в корсет?! От этого увольте!

  Однажды я повелась и купила на новый год блузку с корсетными вставками. По началу она показалась мне удобной, но вечер шел, все ели и пили... Под конец я прокляла, что решила ее надеть на вечер, где нужно было кушать! Я надела ее всего один раз, а потом она так и осталась валяться в шкафу. А теперь мне предлагали для завтрака затянуть корсет, и не относительно удобный, с пластиковыми вставками, а настоящее изделие пыток! К тому же единственным связующим звеном с моим миром оставались мои вещи, мой внешний вид. И теперь вот так, отбросить все разом я не могла.

  - Миледи?!

  - Его светлость все поймет, - твердо ответила я.

  Меган не посмела возразить.

  Девушка молча подала мои вещи и принялась убирать обратно в шкаф все что достала, а я начала переодеваться.

  Девушка еще раз предложила мне свои услуги, когда я начала причесываться, но и здесь я отказалась. Какой смысл мне причесываться изыскано? Я не хотела походить на женщин этого мира, не потому, что я была такой упрямой. Вовсе нет...

  На самом деле я считала, чтобы лучше адаптироваться в мире - нужно как можно больше походить на его жителей. Такую истину я вынесла из многочисленных книг. И пусть они были фентезийными и фанатстическими, однако их авторы на полном серьезе моделировали ситуации, пытались прочувствовать их. Помню, читала Роберта Асприна с его 'мошенниками и разведчиками времени', там это так красочно было описано!.. И теперь... Да я просто-напросто боялась, что понравлюсь Кларенсу в новом виде, что он передумает и не отправит в усадьбу, а оставит при себе, сделает постельной утехой! Вот чего я опасалась! И поэтому я с таким упорством цеплялась за прежний облик, так отличающийся от принятого здесь эталона красоты. Я и волосы специально прибрала так, чтобы казаться как можно менее привлекательной! Еще вчера на портретах дам, украшающих стены, я рассмотрела на головах сложные и объемные прически с открытым лбом. И теперь в противоположность им, собрала волосы в низкий хвост, прилизав их так, чтоб ни единой волосинки не выбивалось, а на глаза отпустила низкую челку, а еще на всякий случай сняла серьги, чтобы не подчеркивать шею. Блузку не стала заправлять под юбку, а выпустила ее поверх, на плечи накинула шаль и вот таким чучелом решила спуститься вниз. А что? Одежда мешковатая, прическа зализанная - то есть мышь серая обыкновенная при полном параде. Да по сравнению со мной Меган в одежде служанки казалась красавицей и верхом изящества...

  В общем, я выглядела так, как требовалось на данный момент.

  

  Меган повела меня в столовую. Я шла следом за ней и по пути рассматривала обстановку в особняке. Кругом было красиво, величественно и, на мой взгляд, чересчур помпезно. В отделке помещений в основном преобладали темные тона: бордовый, пурпурный, коричневый, фиолетовый; и золото, золото, золото. Позолота кругом: на рамах картин, расшитые золотыми нитями бордовые бархатные портьеры, тисненные золотом темно-лиловые обои, вензеля на дверях, лепнина на потолке, люстры, вазы, перила... И все это в своей массе подавляло, заставляло чувствовать себя мелкой и ничтожной, по сравнению с окружающим великолепием. Я конечно же старалась не показывать вида, но тем не менее обстановка угнетала меня, заставляя сгибаться перед грядущими трудностями.

  Но вот, пройдя длинными коридорами и последовавшей за ними небольшой анфиладой комнат, мы оказалась в гостиной перед закрытыми дверями, которые вели в столовую. Меган тут же сделав книксен, удалилась, а я осталась стоять в одиночестве. Впрочем, одна я прибывала недолго.

  Вскоре раздались гулкие шаги, и в комнату стремительно вошел Кларенс. Его каштановые, переливающиеся медью на утреннем солнце волосы были небрежно убраны в недлинный, завитый на конце хвост. Он был облачен в темно-синий парчовый камзол, расшитый серебряным узором по полам, из рукавов с большими манжетами выглядывали пышные кружевные рукава тончайшей белоснежной рубашки. Под камзол был поддет длиннополый жилет, с серебряными с крупными жемчужинами пуговицами. На ногах у него вместо привычных моему глазу брюк, оказались плотно охватывающие бриджи, длинной до колена. В голове тут же всплыло старинное слово - кюлоты - из-под них шли белоснежные шелковые чулки, а все это довершали старомодные туфли на небольшом плоском каблуке и с массивными пряжками на носах.

  Заметив, что стою у окна, Кларенс окинул меня внимательным взглядом, словно впервые увидел, а потом презрительно скривил губы.

  - Да уж, не ожидал, что вы такая... бледная! Вчера я еще понадеялся, что мне показалось, однако теперь явственно вижу - не ошибся. Сегодня в своем наряде вы еще отвратительнее, чем вчера.

  Однако вместо того чтобы обидеться или расстроиться, я лишь испытала удовлетворение - мой трюк с 'обратным' переодеванием удался. Впрочем, это никак не отразилось на моем лице. Не дождавшись от меня каких бы то ни было эмоций, супруг продолжил свои нападки.

  - Вы даже не потрудились к утру привести себя в порядок. И сейчас больше похожи... - тут он картинно отступил на шаг и, сложив руки на груди, еще более нарочито принялся разглядывать меня. - Я даже затрудняюсь сказать, на кого вы больше похожи в своих одеждах... Мышь или?... Пожалуй, больше на подзаборную кошку. Да, да... Именно ее. Такая же тощая, без фигуры. Такая же серая и... - тут он особо желчно усмехнулся, - прилизанная, словно из подворотни заполненной помоями, вылезла.

  Но его слова не достигали цели. Во-первых, я сама себя никогда не считала красавицей, и поэтому сравнение с мышью и прочей живностью особо не задевало. А если в этом мире самое обыкновенное и невзрачное животное - кошка, то почему бы и нет. Пусть уподобляет ей. А во-вторых, я сама пыталась достигнуть подобного эффекта. Чего ж после обижаться?

  Однако, какая-то внутренняя шпилька, которая периодически не давала мне жить спокойно, кольнула в этот раз, и я на его слова пожала плечами и выдала:

  - Знаете милорд, я тоже мужа себе не выбирала. Вы поставили меня перед фактом и вот... Как случилось так и случилось.

  После моей фразы Кларенс едва не взбесился, он прекрасно понял значение слова 'тоже'; им я прировняла его к себе, а значит к подзаборному коту. Он подскочил ко мне и уже замахнулся, однако руки не опустил, только с угрозой замер напротив.

  Я же стояла и внешне спокойно смотрела на него. Шок после вчерашнего уже прошел. Я поняла, что значит получить пощечину, и перестала бояться ее. А еще я понимала, что пока нахожусь в доме у герцога, со мной ничего особо страшного не случится, ведь хозяин здесь не Кларенс, а его светлость.

  - Милорд, я и так покорна вашей воле. Чего же вы от меня еще хотите? - произнесла настолько ровным и спокойным тоном, что после этого Кларенс, с занесенной рукой для удара, стал глупо выглядеть.

  Он ожег меня ненавидящим взглядом и выдохнул в лицо.

  - Не видеть вас, вообще! Я... Я понял... что терпеть вас не могу. Вы мне противны!

  Я чуть было не ответила ему, что наши чувства взаимны, но в последний момент осеклась. Вдруг если я отвечу, Кларенс чтобы сделать еще хуже - набросится на меня или еще что-нибудь в том же духе? Физически он сильней меня, и на самом деле, если дело дойдет до серьезного рукоприкладства, я ничего не смогу ему противопоставить. Поэтому на его слова я еще раз недоуменно пожала плечами, мол, ваше право, а мне все равно.

  - Я не желаю лицезреть вас за столом. Ни в завтрак, ни в обед, ни в ужин, - не унимался Кларенс. - Никогда! Поэтому сейчас, вы немедленно разворачиваетесь и идете к себе...

  Но я возразила, прервав его:

  - Я тоже не хочу сидеть за общим столом. Однако это не мое желание, а вашего дядюшки - герцога Коненталя, - и с некоторой мстительностью добавила: - Насколько я поняла, его желание для всех обитателей этого дома - закон, который следует соблюдать неукоснительно. Поправьте меня, если ошиблась.

  - Совершенно верно, - вдруг раздалось от дверей.

  Я обернулась. В гостиную входил его светлость герцог Коненталь. Он был разодет гораздо более вычурно, нежели чем племянник. Во всяком случае, серебряная вышивка на камзоле оказалась гораздо богаче, чем у Кларенса, да и алмазы и сапфиры, что сверкали ни в какое сравнение не шли с его жемчугом на пуговицах. За герцогом спокойно следовал еще один молодой человек, приблизительно одного возраста с Кларенсом, однако превосходящий его во всем. Не то чтобы он был более красив или физически развит. Вовсе нет. Если отстраненно посмотреть на моего супруга - он был чудо как хорош. Не мужчина, а девичья мечта. Высокий рост, широкие плечи, карие глаза весьма красивого и глубокого оттенка, волевой подбородок и чуть вьющиеся густые каштановые волосы. И все это было бы великолепно, если не знать насколько большой сволочью он оказался.

  А этот?.. Он был просто уверен в себе и абсолютно спокоен. Вот и все. Внешность так себе, не особо запоминающаяся. Мускулатура? Да пойди-разберись, как он сложен, если на нем точно так же надет свободно сидящий камзол, под которым могло скрываться все что угодно.

  Насколько я помнила, на земле в эпоху, которой соответствовали одежды местной знати, и мужчины и женщины носили корсеты. Если здесь у женщин он являлся обязательным предметом гардероба (его носила даже прислуга; я это поняла потому, как Меган неловко сгибалась, растапливая камин), то и у мужчин, скорее всего тоже.

  Однако при кажущейся его обычности, что-то заставляло меня смотреть на него, что-то... Усилием оторвав от спутника взгляд, я вновь обратила свое внимание к герцогу.

  - Доброе утро ваша светлость, - поздоровалась я, неловко сделав книксен.

  Герцог хотел что-то ответить, но в его речь бесцеремонно вклинился Кларенс.

  - Дядя как вы могли пригласить ЭТО к столу?! - указывая на меня, возопил он.

  - В моем доме за столом уже давно нет молодых женщин, являющихся частью нашей семьи. Я счел, что Аннель скрасит время, поведенное за столом.

  - Скрасит?! - взвился тот. - Подобное не может скрашивать! Все на что способны такие дурнушки - это портить аппетит.

  - Кларенс... - предупреждающе протянул его светлость.

  - Я не собираюсь сидеть за завтраком, когда эта, в таком виде... - не унимался тот.

  - Кларенс! - не выдержал герцог. - Это или эта, как ты изволишь выражаться - твоя жена! Ты сам ее выбрал. Сам решил свою судьбу!

  - Я понадеялся, что у нее хватит приличия переодеться утром и не выглядеть как пугало, - продолжал скандалить супруг. - Не собираюсь портить себе аппетит, созерцая ее весь завтрак. Поэтому оставляю вас. Я отправляюсь с друзьями... скажем на охоту, а когда вернусь - не знаю. Может завтра, а может и через неделю.

  - Не смей! - выкрикнул его светлость, видя, как племянник развернулся и уже собрался уходить. - После объявления о твоем бракосочетании уже к обеду дом будет полон гостей. Кто будет принимать их?! Подумай о приличиях!

  - Приличиях?! - обернулся Кларенс. - Приличия, это когда за столом женщина радует глаз, а не портит только одним своим видом аппетит. Вы возжелали, чтобы она присутствовала, вот и справляйтесь теперь сами. Можете ее даже гостям показать. Именно в таком виде. Думаю, после ни у кого не возникнет вопросов, почему я сослал молодую супругу в Адольдаг. Более того, мне еще посочувствуют, что она так долго помирать будет!

  - Кларенс! Ты в своем уме?!

  Но тот, не слушая предупреждающего рыка герцога, подошел ко мне и, ухватив за подбородок, заставил смотреть прямо ему в глаза.

  - А вас, душа моя, предупреждаю первый и последний раз: если еще хоть однажды, я увижу в подобном наряде - сорву его прилюдно и в том, что останется, погоню переодеваться в приличные одежды. И при этом я буду зол. Очень зол... Надеюсь вы поняли меня?

  - Прекрасно милорд, - я дернула подбородком в сторону, высвобождаясь из цепких пальцев.

  Маркиз еще раз презрительно глянул на меня и стремительно покинул гостиную.

  - Аннель, с тобой все в порядке? - тут же встревожился герцог, едва Кларенс исчез за дверью.

  - В полном, ваша светлость. Благодарю вас за беспокойство, - спокойно ответила я.

  И хотя сердце стучало часто-часто, я старалась выглядеть, словно ничего не произошло. Выливать на окружающих бурю терзающих меня эмоций, я сочла излишним. Я уже поняла, что открытые переживания в обществе не приветствуются, здесь больше почитают степенность и сдержанность. И если Кларенсу как маркизу и мужчине открытое проявление эмоций сходило с рук, то мне бы подобного не простили.

  Герцог пристально посмотрел на меня, словно не веря, что не переживаю. Однако в ответ я лишь приветливо улыбнулась и, словно ничего не произошло, посмотрела на него.

  По разгладившимся на лбу морщинам и повеселевшему выражению глаз, я поняла, что это понравилось его светлости. Он обернулся и шевельнул рукой, вперед вышел стоявший до сих пор в стороне мужчина.

  - Аннель, хочу представить тебе моего сына - Себастьяна, по титулу учтивости маркиза Конненталь, наследника герцогского титула Коненталь.

  - Очень приятно милорд, - как послушная девочка поздоровалась я.

  Мужчина лишь склонил голову и, не слова не говоря, отступил назад. А его светлость тем временем подошел ко мне и, взяв за руку, повел к закрытым дверям. Те как по мановению волшебной палочки распахнулись (оказалось, что с той стороны стояли лакеи, затянутые в шитые галуном ливреи) и мы прошествовали в столовую. Один из них отодвинул стул герцогу, другой мне. Усаживаясь на него, Коненталь словно бы невзначай небрежно заметил:

  - Аннель, действительно, почему ты не переоделась в платья, что были у тебя в шкафу в комнате? Неужели Меган тебе их не показала? В таком случае мне придется наказать ее за нерасторопность...

  Понимая, что из-за моего упрямства и попытки отвадить от себя Кларенса, может пострадать невинный и к тому же подневольный человек, я быстро нашлась с ответом.

  - Я не стала надевать их, поскольку не знала, можно ли мне сделать это. Я не спросила у вас разрешения.

  Вот так. Получите, распишитесь! Вот какая я хорошая, какая правильная и скромная. И, тем не менее, делающая все по своему...

  - Я даю тебе его, - милостиво кивнул герцог, принимая мои слова за чистую монету. - Будь добра уже к обеду выглядеть привычно нашему взгляду. Иначе это может вызвать ненужное любопытство среди приходящих в дом людей и слуг. К тому же твои нынешние одежды излишне откровенны: юбка не имеет достаточной длинны, а... Как это у вас называется?

  - Блузка, - подсказала я.

  - Да, да... Она самая, - продолжил герцог. - Она излишне прозрачна. И хотя ты предусмотрительно накинула на плечи шаль, но все равно сквозь ткань видно... - тут он небрежно пошевелил рукой, словно не одобрял слов 'нижнее белье'.

  Я удивленно посмотрела сначала на мужчину, а потом перевела взгляд на свою грудь. Чего он там нескромного-то нашел?! Серая блузка из крепа, с застегнутым воротничком под горло... А-а-а! Понятно! Немного видно кружева у майки... То есть их дамочки в тугих платьях грудь из декольте вываливают, скрывая ею же белье и это считается нормальным и приличным, а тут он у меня кружавчики исподнего рассмотрел?! Вот!... Вот!... Пуританин!

  Естественно я свой возглас оставила при себе. А лишь смиренно опустила глазки в тарелку и якобы смущенно проблеяла:

  - Обязательно ваша светлость. Благодарю вас. Вы так добры...

  Герцог прямо-таки расцвел и махнул рукой, чтобы лакеи начали подавать блюда. Завтрак проходил в молчании, лишь его светлость порой вставлял иногда одну-другую фразу. У меня было время подумать. А заботила меня одна единственная мысль: 'Ну и как теперь прикажите уродовать себя, чтобы Кларенс, ни дай бог, не полез?!'.

  

  После продолжительного по времени завтрака, я направилась обратно в свою комнату. Чтобы я нечаянно не заплутала в обширном особняке, в провожатые мне дали одного из лакеев. Уже когда поднимались из-за стола, напоследок герцог сказал, что после ужина желает поговорить со мной, чтобы обсудить мою дальнейшую судьбу.

  - Думаю, нам следует обговорить все моменты, чтобы ты приняла правильное решение, - изрек он, подходя к двери. За ним молчаливой тенью следовал сын.

  - Как вам будет угодно, ваша светлость, - кивнула я.

  - И еще, - герцог вновь оглянулся. - Поскольку в ближайшие две недели ожидается большое число визитов знакомых и друзей желающих поздравить вас с Кларенсом, я распоряжусь, чтобы к тебе прислали портниху, а ей в помощь вторую камеристку матери Кларенса. Несмотря на то, что вдовствующая маркиза Мейнмор сейчас на водах, мисс Регер живет в доме. Она поможет тебе освоиться.

  'Не-ет!' - едва не выкрикнула я, но кое-как сдержалась, - 'Только помощницы его мамаши мне не хватало!', - а потом пришла еще одна несколько запоздалая мысль, - 'О господи, теперь у меня еще и свекровь есть!'.

  - Ваша светлость, не стоит ради такого пустяка утруждать столько людей, - попыталась отвертеться я.

  Если сейчас они из меня сделают куклу, на которую польстится Кларенс, как тогда быть?!

  - Это не пустяки, девочка, - нахмурившись, возразил герцог. - Положение в обществе и соответствующий оному внешний вид очень важны.

  - О, ваша светлость! Вы столько для меня уже сделали, и теперь я просто не смею еще больше занимать ваше время, - попробовала я зайти с другого боку. - Мне крайне неловко, что вы - герцог Коненталь, а не супруг, вынуждены заботиться о моих нуждах. Я право, не смею принять...

  - Кларенс шалопай, - отмахнулся враз подобревший герцог. - Он никогда не сделает для тебя, что обязан предпринять порядочный супруг. Поэтому за него все сделаю я. Он мой племянник, и если, так или иначе, пострадает его честь, то пострадает и моя. Все-таки я первый канцлер и подобное при дворе не допустимо. Поэтому даже не возражай. Однако очень приятно, что ты столь трепетно относишься к моим заботам. Знай, я ценю это, - и с этими словами вышел.

  Его сын кинул на прощанье чрезвычайно внимательный, но абсолютно лишенный каких бы то ни было чувств взгляд, и последовал за отцом.

  Я молча смотрела им в след. Мне хотелось крикнуть, воскликнуть 'Вот черт!', или хотя бы топнуть ногой, однако ничего этого позволить себе я не могла. Здесь желали видеть образ благочестивой и правильной девочки, его и следовало придерживаться.

  И вот теперь угрюмее тучи, я следовала за лакеем обратно в спальню.

  Когда дверь закрылась, и я осталась одна, то уселась в кресло с ногами и, расстегнув воротник блузки, как было привычно, принялась размышлять.

  Сперва герцог был недоволен выбором Кларенса, теперь почему-то всеми руками ухватился за предоставленную возможность слепить из меня куклу, которая будет послушна воле и, не позоря титула, неяркой марионеткой вращаться в обществе. Неужели ему хочется, чтобы хотя бы я как-то прикрывала своей благопристойностью все выходки племянничка? Этакая образцовая спокойная малышка, которая без скандала и всего прочего принесла бы наследника, а потом принялась бы его воспитывать в нужных для герцога устоях? Вот только меня это все совершенно не устраивало. Я не собиралась прикрывать собой то, что вытворял Кларенс. Если честно - я вовсе не собиралась становиться его супругой. А может быть, герцог желал чего-то другого? Но вот чего?

   Хотя для меня это было не настолько важно. Сейчас моей основной задачей было выкрутиться из сложившегося положения. В идеале надо бы выяснить, а не соврал ли мне герцог? Вдруг мне удастся вернуться домой? Мне совершенно наплевать, что стало бы потом с Кларенсом и со всеми прочими, если бы вдруг это произошло. У меня в сложившейся ситуации девиз был один - своя рубашка ближе к телу.

  Итак, примем за основу такой план. Первое, выяснить, возможно ли вернуться, и как. Второе, если это невозможно сделать, то раз и навсегда отвадить от себя Кларенса. Это сейчас он говорит, что видеть меня не может, а за дальнейшее никто не поручится.

  Меня больше всего пугало, что если герцогу при помощи камеристки и портного удастся сляпать из меня нечто, по местным меркам, пристойное, вдруг Кларенс передумает ссылать меня, а оставит подле себя? Вот что окажется самым ужасным!

  Если он это сделает, то раньше или позже, сломив мое сопротивление, пусть даже физическим способом, сделает меня полноценной супругой. То есть, говоря простыми словами - переспит со мной. И потом будет делать это...

  Ой мамочки! В этом мире и медицина, поди, на уровне семнадцатого-восемнадцатого века нашей Земли. Ни тебе анестезии, антибиотиков и кустарные способы лечения подагры слабительным и расстройство желудка пилюлями с тяжелыми металлами.

  Так что никаких детей однозначно! Мне помереть раньше времени никак не светит. Да и прочих контактов, в смысле интима - избегать, как огня. А то как подцеплю что-нибудь... От таких мыслей аж мороз по коже продирает.

  Значит третьим и обязательным пунктом действия станет: смыться из особняка для начала в Адольдаг, прижиться там, неспешно узнать местные традиции и правила поведения, а потом тихо сделать ноги и осесть где-нибудь в дальнем уголке государства, в виде вдовушки чуть ниже средней руку, вечно скорбящей по безвременно усопшему супругу.

  Такими будут основные пункты плана, а с мелочами типа достоверной легенды и документов буду разбираться по мере возникновения возможностей.

  Обдумывать дальше сложившуюся ситуацию мне не дали. В дверь постучали, и в комнату вплыла степенная, с холодным взглядом, строгая дама в темном платье с большим кружевным воротником, застегнутым у горла овальной камеей. Волосы ее были убраны в строгую, но элегантную прическу, а в ушах покачивались маленькие сережки в виде перламутровых капелек. За ней, как собачонка на поводке, семенила Меган.

  - Доброе утро, миледи. Я мисс Регер, - представилась она. - Клара Регер. Его светлость герцог Коненталь передал, что вам требуется моя помощь с облачением. А так же он просил, чтобы я помогла вам освоиться со всем необходимым, что положено супруге маркиза Мейнмор.

  Говорила она все это таким непререкаемым тоном, что я поняла - сколько бы я не сопротивлялась и что бы не предпринимала, все будет сделано так, чтобы его светлость остался доволен. Поэтому я вынуждена была вздохнуть и поприветствовать мою наставницу-надзирательницу.

  - Здравствуйте мисс Регер. Я благодарна герцогу, что он проявляет столь большую заботу обо мне.

  Однако Клара, словно не слышала меня. Окинув промораживающим до самых костей взглядом, она сухо попросила:

  - Миледи выйдите на середину комнаты. Я должна посмотреть на вас, дабы определить, что из уже имеющихся нарядов и белья подойдет.

  Я поднялась из кресла начала снимать вещи. Мисс Регер не спускала с меня глаз, подмечая каждую деталь. Когда я разделась до колготок и майки, она подошла ко мне с лентой наподобие сантиметра и принялась снимать мерки. Все действо происходило в молчании, разве что иногда женщина позволяла себе более протяжный и глубокий вздох. Что он означал, удовлетворение или наоборот - недовольство, я не знала, лишь чувствовала ее пренебрежительное отношение ко мне, словно бы я совершила что-то непристойное.

  Когда со снятием мерок было покончено, мисс Регер обернулась к Меган и недовольно вскинула бровь.

  - Ты еще ничего не разложила? - безэмоционально спросила она.

  Девушка, которая до этого с интересом разглядывала мои вещи, побледнела и кинулась к шкафу, а мисс Регер вновь переключила свое внимание на меня.

  - Миледи, прошу простить за последующие слова, - холодно начала она, - но это пожелание его светлости герцога Коненталя. Но я бы рекомендовала вам убрать подальше свои вещи, и в дальнейшем носить лишь то, что пристало маркизе Мейнмор.

  С этими словами, она взяла с кровати панталоны, сорочку и чулки с подвязками, и подала их мне.

  - Пройдите, пожалуйста, за ширму, - она указала мне на расписное сооружение, стоявшее у стены, которое я приняла за затканное шелком панно, - и переоденьтесь, а потом я помогу вам облачаться дальше.

  Меган оставив распаковку вещей, проскользнула между мной и мисс Регер и поспешила отставить ширму от стены.

  Мне пришлось пойти выполнять просьбу-приказание. С сорочкой, чулками и подвязками я разобралась довольно быстро, благо видела, как и что делали героини в исторических фильмах, а вот с панталонами пришлось повозиться. Поскольку резинка в этом мире отсутствовала как факт, то панталоны: во-первых, состояли из двух половинок, крепящихся на поясе завязочками, а во-вторых, меж штанинами была дырка. Когда я это обнаружила, то поперхнулась.

  - Мисс Регер, - позвала я ее, стоя за ширмой. - Вот это, - тут я протянула панталоны, - порвано.

  Женщина подошла, забрала у меня сей предмет гардероба, и внимательным образом осмотрела.

  - Вы ошибаетесь, все совершенно цело, - последовал ее ответ.

  - Но вот тут?! - и я продемонстрировала несоединенную промежность белья.

  Теперь наступила очередь поперхнуться мисс Регер.

  - А как вы будете справлять... - тут она запнулась, - когда вам захочется по естественным надобностям?!

  - Снимать, - лаконично ответила ей.

  - И расшнуровывать при этом корсет? - сухо утонила она.

  - Я не собираюсь его надевать, - отрезала я.

  - Это неприлично! - тут же взвилась женщина. - Только падшие женщины их не носят!.. Вы не можете даже помыслить о подобном!

  - А чего мне утягивать?! - не выдержала я. - Кости?!

  Учитывая, что мой нормальный вес давно не превышал сорока-шести килограмм при росте метр шестьдесят пять, то толстячком назвать меня было сложно. А если я втягивала живот, то вообще отчетливо проступали ребра, и их можно было использовать как стиральную доску.

  Я вышла из-за ширмы, предварительно сняв сорочку, и продемонстрировала объем талии.

  Когда мисс Регер увидела мое нижнее белье - обыкновенные трусики без кружев и лифчик она заверещала. Вопль 'бесстыдница' был наиболее мягким из всего ее арсенала. Лишь кое-как отдышавшись, женщина смогла произнести:

  - Снимите и сожгите это немедленно! Так выглядеть жене маркиза не подобает!

  - Но это же удобно, - ошарашено выдохнула я. - У нас так все ходят.

  - Бесстыдство! - твердила как заклинание та. - Вас отправят в дом терпимости! Побьют камнями! Вы опозорите своего супруга и герцога!

  - Так не видно же?! Под платьем кто увидит?!

  Но та твердила как заведенная, чтобы я немедленно все сняла и уничтожила. В итоге, чтобы хоть как-то отвязаться от нее, я влезла в допотопный гардероб, а про себя решила, что при первом де удобном случае надену свое белье обратно. Не хватало мне еще простудить... Ну в общем то самое.

  Штаны с дыркой, это надо же?!

  В итоге не без эксцессов на меня водрузили дурацкие образчики средневекового белья, а потом попытались затянуть корсет.

  Ага, сейчас! Куда там! Во-первых, я на самом деле говорила, что кости утягивать нет смысла, ибо это кости, без жировой прослойки. А во-вторых, все корсеты, рассчитанные на нормальных женщин, болтались на мне как вешалке. Уже и крючки были перестегнуты на последние петли и шнуры затянуты до упора, а все одно в груди мне было свободно, а на талии лишь едва прилегало. Измучившись в конец, мисс Регер милостиво разрешила не надевать его, раз уж он не по фигуре, а вместо него поверх сорочки нацепила корсаж для девушек, который странным образом затесался во взрослые вещи.

  А потом на меня с помощью Меган мисс Регер начала цеплять все остальное. Поверх корсажа надели две нижних юбки, за ними верхнюю сорочку, после подкладочки на бедра, чтобы платье смотрелось пышней, еще две верхних юбки, простеганный корсаж поверху (поскольку первый корсаж зачли как корсет), и только уже сверху стали натягивать платье. Когда с переодеванием было покончено, я почувствовала себя как капуста, не способная даже толком пошевелиться!

  Я сделала пару пробных шагов по комнате. Боже, как неудобно! Такое чувство, что на меня не платье надели, а старую тяжелую и невероятно тесную цигейковую шубу. Во всяком случае, мне было жарко, как в ней, и весило все мое одеяние соответственно.

  - Теперь займемся прической! - скомандовала мисс Регер и усадила меня на пуфик перед зеркалом.

  Последовали полтора часа пыток, за которые мои непослушные волосы кое-как собрали, разделили на прямой пробор на две стороны, спрятав туда непослушную челку, и спереди уложили так, чтобы прикрывали уши, а после завели назад. Оставшееся свободными пряди завязали в хвост, потом завили его, уложив буклями на затылке, и закололи все это множеством шпилек и гребней.

  После этой экзекуции голова моя раскалывалась, а в висках стучало.

  Однако мисс Регер, отступив назад, довольно оглядела дело рук своих и вынесла вердикт.

  - А вы прелестны для молодой леди, двадцати лет! Думаю, герцог будет невероятно рад, что вы теперь стали похожи на настоящую миледи Кларенс Мейнмор. Да и маркиз, тоже будет счастлив обнаружить, сколь очаровательна его супруга.

  - Мне двадцать шесть мисс Регер, - с гордостью произнесла я, вставая. - И через несколько месяцев исполнится двадцать семь.

  - О-о-о! Это чрезвычайно много! - женщина помрачнела. Ее лоб избороздили морщинки, однако она тут же просветлела лицом. - А вы никому не говорите. Не стоит упоминать ваш возраст, миледи. Осмелюсь предположить, что и герцог порекомендует вам сделать то же самое. Забудьте свой возраст как легкое недоразумение. Теперь у вас начинается новая жизнь и ее следует писать с новой страницы и только желанными для вас датами и событиями.

  Я едва не скривилась. Конечно же, свадьба с Кларенсом была в ней самым желанным событием! Я аж прямо извелась вся в ожидании!

  А мисс Регер, заставив Меган убирать не потребовавшиеся одежды, собралась уже уходить, как напоследок решила 'осчастливить' меня:

  - Не волнуйтесь мадам, я распоряжусь, чтобы вам заказали корсет по вашим меркам, благо я сняла их. А платье достойное первого выхода в свет в качестве супруги маркиза Мейнмор, будет пошито уже к концу этой недели. Его светлость герцог Коненталь, распорядился, и на это уже выделены средства. Думаю, ваше долгое ожидание будет оправдано, - и вышла.

  - Горю от нетерпения, - с неприкрытым сарказмом буркнула я, когда дверь за Кларой закрылась. - Прямо исстрадалась вся!

  Меган не удержалась и прыснула в ладошку. Я посмотрела на нее: девушка, стараясь удержать смех, складывала белье на полки. Я невольно улыбнулась ей в ответ.

   - Нет, ну действительно, - неловко пожала я плечами; платье не позволяло мне сделать даже этого. - Жду не дождусь, когда толпа неизвестных людей будет смотреть на меня как на диковинную зверушку, и потом льстиво станет желать мне счастливой жизни с супругом.

  - Миледи, а вы совсем-совсем не любите милорда? - робко спросила Меган.

  Она, ужасно смущаясь, очень робко и осторожно смотрела на меня. В ее глазах читалось затаенное любопытство.

  - Совсем, - кивнула я. - Думаю, ты уже знаешь, что я пришла из иного мира, - девушка едва заметно качнула головой, соглашаясь. - И своего супруга увидела лишь, когда он совершил ритуал в парке.

  - А как же любовь с первого взгляда? - Меган казалось невероятным, что я сразу же не влюбилась в аристократа. - Ведь милорд маркиз он... он такой!

  - Он очень грубый и жестокий человек, - возразила я. - Полюбить такого очень сложно. К тому же для любви нужно время.

  - Правда?

  - Истинная, - подтвердила я. - В моем мире это многие знают. И знают, что ее разрушить легко, а сберечь очень трудно.

  - А какой он ваш мир? - девушка задала вопрос осторожно и очень тихо, так что я едва его услышала.

  Она стояла возле стены и, сложив руки на переднике, взирала на меня как на ангела спустившегося с неба - такой восторг светился в ее глазах.

  - Тогда садись, рассказ будет очень долгим.

  - Но миледи, - запротестовала Меган. - Мне как служанке ни в коем случае нельзя сидеть в присутствии господ.

  - Тогда, сперва закрой дверь, чтобы никто не вломился сюда без разрешения, а потом садись - я расскажу.

  

  Мы проговорили часа три. Меган поначалу стеснялась, скованная предрассудками своего мира, но постепенно раскрепостилась и на второй час мы уже болтали как хорошие знакомые. Она рассказала немного о мире, в который я попала. Как я и предполагала, он во многом походил на Западную Европу конца восемнадцатого, начала девятнадцатого века, кое-что было развито так же хорошо, а кое-что нет. Двигателем прогресса в этом мире, как ни странно оказались попаданцы. Они, с отличающимися взглядами и представлениями о мире, пытались наладить жизнь так, как привыкли. Правда в основном попадали женщины, ведь собрать семерых друзей мужчинам гораздо проще (свободы у них больше), чтобы проехаться в парке в полнолуние, однако порой случалось, что здешние леди рисковали и тогда приходили мужчины. Если попадание дам, влекло за собой смену модных веяний или каких-то бытовых мелочей, то мужчины в основном занимались прогрессорством. И тогда происходил скачок в развитии чего-либо. Здешние аборигены, подхватывали новаторские идеи, кое-что меняли, кое-что дорабатывали, и таким образом 'изобретали'. Правда, мужчины попадали уж очень редко.

  Данный текст можно прочесть на СамИздате. Если вы читаете его на другом сайте, значит, его выложили без разрешения автора. Любое копирование текстов со страницы без разрешения автора запрещено.

  Однако прогресс в этом мире шагнул не особенно далеко, если судить по меркам двадцать первого века. Порох был только дымный (это я так поняла, по описанию Меган). Когда они стреляли из своих пистолей, то клубы дыма окутывали стрелявших. Однако станки на пару похоже уже были, а вот до двигателя внутреннего сгорания народ так и не дошел... Хотя опять-таки из короткого рассказа понять точно было сложно: если это не упоминалось, то не значит, что этого еще не было.

  Зато я подробно расспросила про отношения между мужчинами и женщинами, поскольку это беспокоило меня в первую очередь. Как я и подозревала, отношение к женщине-аристократке было здесь как к бесправной красивой кукле, которая должна была услаждать взор мужа, украшать салон и рожать детей. А к простолюдинке, если она замужем - как к собственности мужа, которая должна была при этом работать наравне с ним. За незамужних же девушек нес ответственность отец или братья, но могла и мать, если была вдовой. Самыми свободными и имеющими хотя бы какие-то ни было права - являлись вдовы. Именно они могли распоряжаться семейными деньгами, если супруг завещал им это, и не имелось ближайших родственников мужского пола.

  Меж господами и слугами отношения тоже были далеко не идеальными - последние здесь не имели никаких прав. Девушки и парни, находясь в услужении в господском доме, не могли выходить замуж и жениться. А если бы они это сделали, то их тут же ждало увольнение. Однако если уже супружеская пара поступала на работу по хорошим рекомендациям, то они не должны были заводить детей или если таковые уже имелись, не разрешалось чтобы они жили вместе с родителями. У многих слуг дети, конечно же, были, но они проживали в деревне с родственниками, а родители только лишь отсылали деньги им на прокорм и могли пару раз в год, взяв пару выходных, съездить их навестить. В общем, в положении прислуги положительного было мало: они работали с утра до ночи, ничего не могли себе позволить, а все поощрения возможны были только по доброте хозяина.

  Когда мы совсем разговорились, Меган осторожно поведала мне, почему мой супруг, будучи титулованным, живет в доме своего дяди. Оказалось, его дед был записным ловеласом и отчаянным мотом, спустившим все состояние, нажитое предками еще до сорока лет. А потом, когда он окончательно погряз в долгах, попытался отбить у фортуны последний шанс - решил, что сам будет участвовать наездником в лошадиных скачках. На заезде он сломал себе шею, свалившись с лошади, когда та преодолевала барьер, и оставил супругу - бабку маркиза - с малолетним ребенком на руках. Та недолго думая, пошла в дом к своему родному брату, отцу теперешнего герцога Коненталя, и тот помог ей в жизни и в воспитании отпрыска - отца Кларенса. Новый маркиз всю жизнь вопреки наследственности, доставшейся от отца, скопидомничал, пытаясь привести благосостояние рода в порядок. Он даже женился на богатой, но не знатной и совершенно некрасивой женщине, однако это не особо спасло положение, ведь кредиторы, которые, как акулы, кружили вокруг него всю жизнь, наконец-то начали получать деньги за долги, планомерно опустошая едва наполнившуюся мошну.

  В духе жизни в совершенной экономии и в стремлении побыстрее расплатиться с долгами, он пытался воспитывать и сына, однако перегнул палку и получил обратный эффект - проснулась плохая кровушка - сын пошел в деда, то есть вырос транжирой и бабником, спускающим все наличные на своих девиц. Отец, понимая, что ждет род Мейнмор, на смертном одре написал такое завещание, что сын не смог бы вольно распоряжаться состоянием, до момента свадьбы. А после оной, когда невесту бы одобрил герцог Коненталь, деньгами бы уже распоряжался предприимчивый тесть.

  Лишь после этого рассказа я окончательно поняла, почему Кларенс поступил подобным образом.

  Теперь в стремлениях герцога уговорить меня жить с Кларенсом, начал проглядывать совершенно другой подтекст. Неужели он не желал выпускать из рук управление имуществом? Так вроде бы имущество все перезаложено на три раза...

  Ладно, так или иначе, я постараюсь узнать из разговора с его светлостью, чего же именно он от меня хочет, и к чему стремится.

   За болтовней с Меган я благополучно пропустила второй завтрак, так незаметно настало время обеда. Позвонил колокол, возвещая об этом.

  - Ой! - встрепенулась девушка. - Вы будете спускаться в столовую или вам подавать сюда?

  Мне так не хотелось идти в эту огромную, помпезно обставленную комнату по длинным и неуютным коридорам, что я на всякий случай решила уточнить:

  - А спускаться обязательно?

  - Его светлость герцог Коненталь сейчас во дворце, и ваш супруг тоже отсутствует. Так что решать вам.

  - Давай сюда, - решила я. - А у тебя, когда обед?

  Меган замялась.

  - Ну?!

  - Вообще-то, - нерешительно начала она. - Я... Мой обед прошел, так что... - и замолчала.

  - Ясно, - выдохнула я, поджимая губы, и после недолгого размышления решила: - В общем так. Обед подашь сюда, но при этом скажешь, что госпожа отдыхала и пропустила время второго завтрака, а теперь сильно проголодалась. Принесешь двойную порцию, и поешь у меня.

  - Миледи, я не могу!.. - начала отнекиваться девушка, округлив глаза не то от испуга, не то от удивления.

  - Давай, давай! Не спорь! - повысила я голос, пользуясь господским положением. - Я ж не знала, что ты обед пропускаешь. Хотя бы сказала мне. А то сидишь, как ни в чем не бывало, а я местных распорядков не знаю...

  - Спасибо!!!

  Меган кинулась ко мне и начала целовать руку.

  - Что ты! Что ты! - я отступила назад. - Что ты делаешь?! Не надо!

  Девушка отступила.

  - Если у вас здесь такие жесткие правила, едва ли не рабство, то это вовсе не значит, что я стану их придерживаться, - начала я строго. - Я тебе уже рассказывала, как бывает в моем мире, как я воспитана... Я понимаю, что в присутствии герцога и других господ тебе придется соблюдать условности, но когда ты наедине со мной - раболепствовать не следует. Поняла?

  Девушка просияла, и обронив: 'Я мигом принесу!', - убежала на кухню.

  Я, оставшись одна, еще раз невольно вспомнила ее счастливое выражение лица, поняла, что, кажется, нашла в этом мире хотя бы одну благодарную душу, и возможно друга.

  

  Сказав дяде, что собирается на охоту, на самом деле Кларенс никуда не поехал. Вернее поехал, но не туда. Встречаться с друзьями, которые собирались провести выходные в загородном именье Армана маркиза Тровелли, не хотелось. Конечно же, гнать волков по заснеженным полям и перелескам так чудесно, но друзья вряд ли бы поняли, заявись он без молодой супруги, тем более, после того, что им наговорил. Всеми правдами и неправдами Кларенс уговаривал их согласиться на авантюру в парке. Врал им, что только и мечтает зажить счастливой семейной жизнью с какой-нибудь тихой, милой девушкой. Что ждет, не дождется, когда у него будут свои дети, и все в том же духе. И лишь коварный дядька стоит у него на пути, сватая ему Элизу Монтгонер, всем известную занудную девицу перестарку двадцати семи лет отроду, не вышедшую до таких лет замуж. Может быть девушку кто-нибудь бы и взял, благо приданное было огромное, если бы не одно большое 'но' - ее папаша - Горран маркиз Монтгонер, который даже после свадьбы не выпустил бы из рук вожжи управления дочкиными капиталами. В итоге охотников, согласных на такое, среди аристократов не было. А дядюшка в престарелом маркизе как раз нашел удачную кандидатуру для племянника. Только вот отчего-то самого племянника спросить забыл.

  Может быть, впоследствии от безысходности Кларенс согласился бы на такую партию, однако на жизненном пути появилась некая леди, к которой он воспылал страстью. Страстью небывалой, невероятной, поглощающей его, сжигающей изнутри. Эта леди оказалась старшей сводной сестрой его друга, более полгода назад приехавшая в столицу к брату. Она покорила Кларенса своей красотой, дерзкими речами, страстным нравом жительниц Ветона. Она была горяча во всем - огненная копна вьющихся волос, белоснежная кожа, обжигающий взор, пламенный темперамент. Кларенс по ней с ума сходил, бредил ею. Подобные женщины ему до сих пор не попадались. Сдержанные до ледяного безразличия столичные леди, снулые рыбины из соседского Соувена, бесцеремонные жительницы республики Омания, готовые дерзить своим мужьям по делу и без дела... Все они не привлекали маркиза, тогда как Вивьен!.. Она стала его воздухом, его смыслом жизни. Именно к ней он примчался, сбежав от новоявленной супруги.

  Однако женщина не была рада его видеть. Она приняла его в гостиной и поприветствовала довольно прохладно.

  - Ви?! - весьма удивленный этим, вскинул брови Кларенс.

  - Ты вчера женился, а уже сегодня примчался ко мне, - пояснила женщина свое поведение, неспешно подходя к камину и опираясь на каминную полку.

  - И что?! - вновь не понял маркиз. - Мы же вместе с тобой придумали выход из ситуации, в которую меня поставило отцовское завещание. Это ты вспомнила про старинную легенду, рассказала мне о ней... Это же полностью твоя идея, чтобы я женился!

  Женщина прикусила губу в замешательстве.

  'Не вышло!', - в смятении подумалось ей. - 'А как чудесно все должно было получиться!'

  Она надеялась, что, заполучив новую игрушку, Кларенс на время отстанет от нее, перестав сковывать своей болезненной страстью по рукам и ногам. Он так мешал ей, так препятствовал. Поначалу, едва она прибыла ко двору и познакомилась с ним, он казался ей решением всех проблем, но по прошествии полугода она поняла, что жестоко ошиблась. И вот уже как пару месяцев маркиз и вовсе стал обузой. Она даже умудрилась втравить его в авантюру, чтобы свалить вину на него, но как назло вмешался его всемогущий родственник. Видимо ей придется еще что-нибудь предпринять, дабы Кларенс отдалился от нее, а пока... пока придется терпеть его. В противном случае он может запросто все разрушить.

  Пока она размышляла, маркиз усевшись в изящное кресло, с видимым удовольствием разглагольствовал.

  - ...И я придумал шикарную идею. А почему, подумалось мне, я должен жить с этой молью всю жизнь?! Дорогая, ведь я уже говорил тебе, что по нечаянности женился на чрезвычайно невыразительной девице? Она и внешностью, и характером совершеннейшая моль. Серость невероятная. Не чета тебе! Ты у меня огонь, пламя...

  - Да, да, я помню, ты именно так ее и назвал, - поспешила уверить его Вивьен, пока голова окончательно не разболелась от нудных объяснений. Он уже несколько минут твердил, что понял насколько ошибся, когда разглядел супругу при свете дня. - Однако для окружающих вы молодожены, как бы ты к ней не относился. Давай, хотя бы для приличия ты первое время сделаешь вид, что проводишь время с ней. Ты представляешь, какие обвинения могут посыпаться, если ты уже на следующий день оставил ее ради меня? Кларенс, ты же знаешь, что последнее время при дворе клеветники так и норовят обвинить меня во всех смертных грехах...

  - Дорогая не волнуйся! Поэтому я тебе и говорю, что мне в голову пришла шикарная идея! Я, упирая на слабое здоровье супруги, отправлю ее в разрушенное именье. Там она быстро подорвет здоровье, и после ее скорой смерти мы с тобой уже законно сможем быть вместе. И вообще Ви, давай оставим эту идиотскую тему о моей супруге! Она мне нужна была лишь для того, чтобы получить доступ к деньгам. Ты лучше посмотри, что я тебе принес!

  С этими словами маркиз достал из кармана большой, примерно в длину ладони квадратный футляр и, раскрыв, протянул женщине. Там на шелковой подкладке лежало невероятной красоты, и стоимости естественно, рубиновое колье с парой изящных серег к нему.

  Вивьен мгновенно смилостивилась и одарила мужчину обворожительной улыбкой, а затем и страстным поцелуем. После того, как она стала для своей семьи отрезанным ломтем, деньги ей всегда были нужны. И драгоценностями от любовников она не брезговала тоже.

  

  Увидев меня перед ужином, его светлость герцог Коненталь воскликнул:

  - О Аннель! Ты чудо как хороша! Выглядишь как истинная леди!

  Я, скромно опустив глаза в пол, присела в книксене и замерла. Герцог подошел ко мне и, взяв за руку, помог встать.

  - Дорогая моя, я был уверен, что в одеждах, достойных истинных леди ты будешь невероятно хороша!

  Его светлость сиял, как начищенная медная лампа.

  - Я убежден, что после того, как Кларенс увидит тебя вновь, он изменит свое решение.

  Сердце у меня екнуло, а в желудке образовался ледяной ком. С трудом, подбирая слова, мне удалось произнести:

  - Ваша светлость, я благодарю вас, за столь лестную оценку. Однако все же меня снедают опасения...

  Но он так и не дал выразить сомнения.

  - Глупости, моя дорогая! Глупости! Все твои опасения - напрасны. Едва Кларенс увидит насколько мила его супруга, он и думать забудет, что пытался отправить тебя в далекое имение!

  Герцог, подхватив меня под руку, повел в столовую.

  - Теперь я убежден, что там, в парке Кларенс встретил свою судьбу!

  Его светлость вел себя неестественно, я даже украдкой потерла глаза, чтобы скинуть наваждение, но на его лице был написан такой восторг, что я поняла - мне не кажется. В его голосе отчетливо слышались такая наигранность и чрезмерная бравада, что я поняла, герцог спит и видит, как бы подложить меня под Кларенса. Вот только зачем? Почему он так хочет, чтобы я и маркиз были вместе? И это не от того, что он воспылал по-родственному, как к невестке, любовью. Похоже, за его действиями скрывалось что-то еще.

  Мы сели за стол, как и в прошлый раз, нас было трое: непрестанно говорящий мне комплементы герцог, я - объект его дифирамбов и его молчаливый сын, который лишь пару раз удостоил меня равнодушным, но чрезвычайно внимательным взглядом.

  Когда подали третью перемену блюд - жаркое из гуся с картофельной запеканкой, его светлость, всплеснув руками еще жизнерадостней, хотя казалось, что дальше уже некуда - уж очень он отличался от того старика, что беседовал со мной вчера в кабинете - довольно возвестил:

  - Решено! По поводу вашего бракосочетания, и заодно чтобы ввести тебя в высший свет, через неделю я устрою пышный бал, на который приглашу премьер министра. Я устрою такое торжество, по сравнению с которым прочие приемы померкнут!

  - Отец, ты прекрасно знаешь, что не стоит афишировать появление... - попытался вставить слово Себастьян, но герцог тут же раздраженно замахал руками.

  - Нет! Нет! Решено, я все сделаю так, как задумал. И не спорь со мной!

  - Отец, ты же знаешь положение дел. Не нужно... - попытался еще раз возразить отцу тот, но герцог цыкнул на сына, на этот раз куда более грозно.

  По той горячности, с которой его светлость осадил Себастьяна, я окончательно уверилась - дело не чисто. Герцог что-то затеял и с моей невольной помощью собирается это провернуть. Но вот что? Ломать голову было бесполезно, однако я прекрасно понимала, что мне как в поговорке - то ли пытаются подложить свинью, то ли подпихнуть кота в мешке.

  - Аннель, - меж тем его светлость вновь обратился ко мне. - Тебе необходимо блистать на приеме, затмить всех присутствующих на нем леди. Мисс Регер уже доложила мне, что тебе шьется новое платье. Так вот я распоряжусь, чтобы тебе заказали еще пять. Ты довольна?

  - Ваша светлость?!.. - я едва не подавилась кусочком мяса.

  - Ну, ну... Не стоит благодарить меня, - не давая вставить и слова, отмахнулся герцог. - Я же вижу, что ты, как и любая другая женщина расцветаешь, когда дарят подарки.

  - Но к чему такие траты?! - наконец смогла произнести я, сделав пару глотков вина, чтобы протолкнуть злополучный кусок, так некстати завязший на зубах. - Супруг приказал мне через две недели отправиться в Адольдаг, и я намереваюсь выполнить его веление.

  - Аннель, к чему ты вспоминаешь такие глупости?! - всплеснул руками герцог, однако возмущение вышло весьма наигранным. - Едва Кларенс увидит тебя, он забудет обо всем.

  - Ваша светлость, думаю, у моего мужа были причины отправить меня столь далеко.

  Конечно, мои доводы уже начинали отдавать сумасшествием, поскольку ни одна нормальная женщина не согласилась бы на добровольную ссылку. Однако что мне оставалось?! Мне требовалось в обязательном порядке уехать из особняка герцога. Тем более, что я теперь четко знала, почему на мне женился Кларенс. Впрочем, герцог тоже знал, однако стремился вывернуть все так, словно я и маркиз были идеальной влюбленной парой.

  Я начала уже опасаться его напора, вернее того, что он скрывал под этим напором. Я очень хорошо понимала, что его светлость пытается сыграть со мной втемную. Кажется он хочет сделать так, чтобы Кларенс заинтересовался мной... Но зачем?

  - Ерунда! Полнейшая ерунда! - не слушая, возразил герцог.

  - Но прием?!...

  - Это будет мой вам подарок на свадьбу!

  - А Кларенс?...

  - Подарок! - еще раз твердо повторил герцог. - И прекратим на этом. Аннель, я совсем отказываюсь понимать тебя?! Создается такое впечатление, что ты сама стремишься в полуразрушенную усадьбу, тогда как по здравому рассуждению, должна делать все, чтобы остаться рядом с супругом. Я не узнаю тебя, такую рассудительную, такую здравомыслящую.

  Я притихла, ведь его светлость далеко не идиот, чтобы не сообразить, куда я клоню. И поэтому начала выкручиваться.

  - Ваша светлость, не поймите меня превратно, однако я, как покорная жена, не могу действовать против воли моего мужа. Вы же мне сами об этом говорили.

  - Ерунда, дорогая моя, - возразил герцог. - Ты женщина, а значит, хитринка в душе есть, и, следовательно, если приложишь хотя бы минимальные усилия, то сможешь добиться его расположения. Не становитесь похожей на тех дурочек, которые идут на поводу у мимолетной прихоти супруга. Ты его вторая половинка, хранительница очага, а значит...

  Что там значит, я слушать уже не стала, поскольку думала над предыдущей фразой герцога 'идти на поводу'. Похоже, обнажился первый слой - с получением наследства Кларенсом дядюшка больше не имеет влияния на племянника, и теперь тщится получить его через меня.

  - ... И к тому же... Аннель, вы слушаете меня?

  - Да ваша светлость, очень внимательно.

  - Так вот, к тому же Аннель, ты женщина, иномирянка, а значит, не способна постичь всех сложностей и тонкостей нашей жизни, - я едва вновь не подавилась, похоже за рассуждениями, я что-то упустила. - А еще я намного старше, и знаю, в чем более всего нуждается мой племянник. А ты всего лишь молодая жена и должна стремиться угождать супругу, и при этом не забывать про его выгоду, даже если он ее пока не понимает. Поэтому я устраиваю по случаю вашего бракосочетания грандиозный прием, а твоя обязанность, как молодой жены, покорить на нем всех. И больше это я обсуждать не намерен. Понятно?

  - Так точно, ваша светлость...

  - Что?

  - Я все поняла, и склоняю голову перед вашей мудростью, - едва ли не сквозь зубы прошипела я.

  Ох, как бы мне хотелось запустить одним из салатников герцогу в голову!

  - И еще, я скажу мисс Регер, чтобы она занималась с тобой каждый день этикетом и прочими вещами, что полагается знать молодой леди, до самого приема.

  А вот теперь мне захотелось расколотить об его голову еще и пару ваз. Неужели я думала, что уважаю этого хитрого, лицемерного?!... Да у них вся семейка сплошной серпентарий!

  Ну, ничего! Будет еще и на моей улице праздник, когда на ней перевернется Камаз с пряниками! Я еще добьюсь своего.

  

  Слуга налил бренди в рюмки, и тихонечко вышел, затворив за собой двери.

  - Отец ты не можешь устраивать прием, - отрезал Себастьян, едва они с отцом остались в кабинете одни.

  - Не говори ерунды, - герцог раздраженно отмахнулся от слов сына, усаживаясь в свое кресло. Наигранный оптимизм, который он изображал перед Аннель, исчез, не оставив следа, и теперь он был абсолютно серьезен. - Ты даже половины не знаешь и не понимаешь, что знаю я. Поэтому доверься мне. Прием будет и точка.

  - Отец, ты не можешь так поступить. Девушка пришла к нам из другого мира...

  - Очень кстати пришла из другого мира, - вставил свое слово его светлость.

  - А по-моему весьма некстати, - возразил Себастьян, опускаясь напротив отца. Теперь их разделял стол. - Сейчас, когда Соувен всеми возможными способами давит на нас, когда мы каждый день ждем с их стороны провокацию, когда они ищут... не важно! Именно сейчас самый неудачный момент. По-хорошему следовало бы спрятать Аннель в глухой деревне, даже не извещая мир, что она появилась.

  - Не говори ерунды! - вспылил герцог. - Ты понятия не имеешь, как повезло Кларенсу, что у него появилась Аннель! Они... Их считают повенчанными душами. Ты только вдумайся - повенчанные душами?! Для нас это совершенно меняет всю ситуацию! Мы сможем вывернуть все так... В общем, это к делу не относится, однако запомни - для Кларенса появление Аннель большая удача, которой следует воспользоваться.

  Себастьян лишь скрипнул зубами от раздражения, и отпил глоток бренди. Отчего-то его ужасно злило происходящее. Как политик он понимал, что затеянный отцом прием - форменное сумасшествие. Он злился, осознавая, сколько всего может произойти, если представить Аннель высшему свету. Но достучаться до отца он не мог. Видимо тот знал что-то серьезное, но не желал рассказать. Однако при этом он отдавал себе отчет, что злиться из-за возможных проблем глупо. Что-то в этой ситуации его сильно раздражало. Но вот что?

  - Тогда я вынужден буду доложить королю, - как последний аргумент в споре, предупреждающе произнес Себастьян.

  - Говори, - скривился герцог. - Только не забывай, что Аннель не королевская бабка. И что его величество, обладая всей полнотой власти, не может мне запретить устраивать праздник по поводу свадьбы племянника.

  

  Всю неделю, пока мой 'благоверный супруг' отсутствовал, целыми днями меня мучили мисс Регер и мистер Муари. Клара пыталась научить меня как правильно вести себя за столом, как правильно ходить, сидеть, улыбаться... Да она даже дышать меня учила, когда принесли это пыточное сооружение под названием корсет! Единственным его плюсом являлось то, что мне гораздо легче теперь стало держать спину прямо, а в остальном... От ношения корсета я приобрела лишь сплошные неприятности в виде потертостей, головокружения, если я по привычке пыталась вздохнуть полной грудью, и невозможности нормально поесть. Если бы не Меган, приносившая мне закуски перед сном, я бы похудела еще сильнее.

  

  Мистер Муари оказался учителем танцев, специально приглашенным его светлостью, дабы я смогла станцевать на балу хотя бы полонез, открывающий бал, и вальс, как наиболее страстный танец из всех. Он нещадно гонял меня, заставляя танцевать по три-четыре часа кряду. А, ели учесть, что здешние платья особым удобством не отличались, все действо превращалось в изощренную пытку.

  Но если мисс Регер и мистер Муари занимали все мое время от рассвета и до ужина, то после оного меня терзал герцог Коненталь. Он начинал со мной беседу о пространных вещах, а потом плавно и, как он считал незаметно, переводил ее в другое русло, а именно о его разлюбезном Кларенсе. После таких положительных продолжительных рассказов, даже если б я была без памяти влюблена в супруга, то возненавидела бы его. Сколько дифирамбов он изливал на маркиза, сколько комплементов ему расточал... Тот, наверное, столько не слышал про себя с пеленок.

  Я с ровным выражением лица вынуждена была сидеть и слушать все эти словоизлияния, тогда как мне в этот момент хотелось бы покопаться в библиотеке для ответа на единственный вопрос 'как мне вернуться назад'. Вечером же, после того, как герцог отпускал меня, у меня хватало сил лишь подняться к себе наверх, съесть принесенное Меган, и рухнуть в кровать.

  Правда в беседах с герцогом попутно я пыталась хоть что-то узнать об имении, куда в любом случае уеду, если не найду способ вернуться. Так на мои вопросы про Адольдаг, его светлость только отмахивался, и говорил, чтобы я выбросила все глупости из головы. Если я буду следовать его указаниям, то все будет замечательно.

  

  И вот наступил день, которого герцог Коненталь ждал с таким нетерпением, а я с содроганием. Не знаю, каким образом его светлость узнал, что племянник вернется с охоты, или где он обретался, именно сегодня, однако еще со вчерашнего вечера устроил суету без меры.

  Кларенс вернулся к обеду. Узнав, что сегодня будет прием, он попытался было вновь улизнуть, однако был отловлен дядюшкой, и они, запершись в кабинете беседовали о чем-то часа три. Порой их разговоры прерывались гневными выкриками, угрозами и прочими непристойными вещами, которые благонравные аристократы в общении между собой допускать никак не могли. Чем дело закончилось, я так и не узнала, поскольку мисс Регер отослала Меган с кухни ко мне, чтобы та начала готовить ванну. Девушка так и не дослушала рассказ лакея, и я осталась в неведении.

  

  Вечером, когда после суровых пыток утяжки в корсет, и навьючивании кучи нижних юбок и сорочек, меня наконец-то облачили в сшитое под руководством мисс Регер платье, в комнату пришел его светлость дабы убедиться, что все в порядке. Увидев меня, бледную от волнения (это он посчитал, что от волнения, а я-то знала, что от нехватки воздуха из-за этого дурацкого корсета), он радостно заулыбался, прямо-таки посветлел лицом.

  - Дорогая моя, ты чудесно выглядишь! Обворожительно! - заворковал он, а потом забрал у камердинера, стоящего в коридоре, большой футляр и положил его на трюмо. - Аннель, я думаю, что это колье, которое раньше принадлежало моей дражайшей супруге, как нельзя лучше подойдет к платью.

  Мисс Регер, до этого молчаливой тенью стоявшая у стены, метнулась и, раскрыв футляр, извлекла оттуда пару великолепнейших серег с крупными полупрозрачными голубоватыми опалами, обрамленных аквамаринами. А потом и замысловатое ожерелье точно с такими же камнями, вспыхивающими в свете каминного пламени алыми и бордовыми искрами. Оно удивительно шло к платью, сшитому из бледно-бледно-голубого шелка по которому вились розовато-золотистые искусно вышитые цветущие вишневые веточки. Когда мисс Регер застегнула колье на шее, а я сама вдела в уши серьги, его светлость довольно отступил назад.

  - Вот теперь я понимаю, что значит самая восхитительная леди! - он оглянулся на мисс Регер, которая с удовлетворенным видом, взирала на дело рук своих. - Сопроводите миледи вниз в малую гостиную к десяти часам вечера.

  - Как прикажете, - присела с почтением камеристка.

  - А пока составьте Аннель компанию, ведь до начала приема еще полтора часа. Она так волнуется, - и с этими словами покинул нас.

  А я вовсе не волновалась, я злилась, что никак не смогла воспрепятствовать этому дурацкому маскараду, где из меня пытались наскоро слепить послушную леди, которая никогда не должна раздражаться, всегда быть милой и едва заметно улыбаться, дабы у окружающих не складывалось впечатления, что она несчастна или чем-то расстроена.

  Больше всего на свете сейчас мне хотелось сбежать куда-нибудь. И если бы мисс Регер не сидела рядом со мной как надзирательница, то я бы так и сделала.

  Камеристка, застыв молчаливым изваянием, смотрела на каминное пламя, а я пыталась справиться со своими нервами самостоятельно. У Клары не было никаких иллюзий по моему поводу. Она, как женщина, насквозь видела все, и думаю, давно разгадала, что я не похожа на глупенькую дебютантку в первом сезоне. Однако она, преданная сердцем и душой родам Коненталь и Мейнмор, не испытывала сомнений, как ей следует поступать, и поэтому стерегла меня, точно собака на привязи.

  Чтобы и в самом деле не разнервничаться и не разозлиться окончательно (а то боюсь, не удержусь и устрою скандал прямо на приеме) я, подойдя к зеркалу, принялась разглядывать свое отражение. От той, прежней меня, практически ничего не осталось, разве что глаза, смотрящие на мир недоверчиво и с опаской. А вот все остальное принадлежало уже совершенно другому человеку: сложная прическа, делающее лицо уже, лоб выше, шею длиннее, а линию плеч плавней. Едва уловимый голубоватый с золотым рисунком цвет платья, оттенял бледную незагорелую кожу, делая ее на вид бархатистей и нежней. И от этого, глаза уже смотрелись едва не на пол лица, губы горели розовой розой, а обыкновенный русый волос заиграл золотистыми прядками. Благодаря опалам и прозрачно-голубым аквамаринам в серьгах и колье, невыразительный цвет глаз вдруг оказался голубым, а весь внешний облик дышал весенней свежестью и красотой раннего утра. И неужели вот это все достанется Кларенсу - этому наглому, жестокому и бесцеремонному типу?! Да ни за что! Я после этого себя не то, что уважать перестану. Я с этим жить дальше не смогу!

  - Миледи, вам пора.

  Оказалось, что мисс Регер уже стоит возле двери и ждет меня. Я глубоко вздохнула как перед прыжком в воду и, расправив плечи, шагнула вперед.

  Мы двумя тенями заскользили по коридорам. В доме слышался шум толпы, кто-то смеялся, легким фоном звучала музыка, звенели бокалы, шуршали наряды. Робко прошмыгивал слуга с пустым подносом.

  Мисс Регер привела меня в небольшую гостиную, обставленную целиком в голубом цвете. Обивка диванов и кресел, подушки, скатерти на столиках... даже панели на стенах и те были голубого цвета с бледно-голубым рисунком.

  - Подождите здесь, - камеристка указала мне на один из диванчиков, а сама молча развернувшись, вышла и, затворив за собой двери, оставила в одиночестве.

  Мои нервы были как натянутая струна, казалось, тронь и зазвенят. Сердце стучало в груди с сумасшедшей скоростью. Оставаться здесь в одиночестве не было никакой возможности. Я уже собралась было встать и незаметно уйти, как в тишине коридоров (звуки приема сюда не долетали), послышались шаги и голоса. Двое спорили. Не узнать их было нельзя - Кларенс и герцог Коненталь.

  - И зачем вы заставляете показывать эту ведьму гостям?! - яростно продолжал маркиз.

  - Кларенс не смей! Аннель очаровательная молодая леди. После того, что ты натворил, ты просто обязан представить ее свету! - вспылил его светлость.

  - Я ничего не...

  Но тот не дав договорить, перебил его:

  - Даже не смей перечить мне! Я и так делаю что могу, а ты все усугубляешь положение. Тебе сейчас нельзя оставаться...

  Кларенс не выдержал в свою очередь:

  - Я сказал уже, что не...

  - А я сказал, поедешь! - зарычал герцог. - Только посмей не сделать! Вдовствующая маркиза, ваша мать...

  - Не смейте впутывать ее сюда! Эта безумная старуха!..

  - Как ты говоришь о собственной матери?!..

  - Она моя мать, а значит, как хочу, так и называю! И вы тоже ничего...

  - Ты поедешь в любом случае!

  - Нет!

  - Мы еще посмотрим...

  С этими словами они отворили двери и увидели меня, замершую посредине комнаты. Если герцог задержался у порога, словно любуясь созданным шедевром, то Кларенс влетел в гостиную, но, не разглядев в полутьме комнаты моего лица и не узнав, галантно склонился.

  - Добрый вечер леди. Простите, что мы не представлены, как положено, но позвольте поинтересоваться, что здесь делает в одиночестве столь очаровательное создание? Столь пленительный цветок во мраке дома?..

  От дверей раздался кашель, это герцог не выдержав, пытался скрыть распиравший его смех.

  Кларенс недовольно оглянулся на него, а потом словно осененный догадкой внимательней присмотрелся ко мне.

  - Черт возьми!.. - протянул он не то удовлетворенно, не то в восхищении.

  Мне захотелось залепить ему пощечину, но я, стараясь сохранить на лице безмятежность, стояла неподвижно. Тогда мой супруг обошел вокруг меня, осматривая и оценивая, как лошадь на торгу. Он цокал языком, издавал возгласы удовлетворения и, наконец, когда медленно обошел меня вокруг пару раз, выдал:

  - Пойдет! - а потом, обратившись к герцогу завершил фразу: - Насчет вашего предложения я подумаю. Во всяком случае, теперь оно выглядит не так печально, и возможно, я все же устрою медовый месяц.

  Маркиз подал мне руку и я, с трудом удержав негодующий вопль из-за последней фразы, с некоторой брезгливостью и осторожностью, словно змеи касалась, оперлась на него. И мы пошли в залу.

  По пути Кларенс то и дело бросал на меня заинтересованные взгляды. Порой на его лице проскальзывала настолько плотоядная улыбка, что мне хотелось немедленно вырваться и убежать, как можно дальше. Однако я сдерживала порывы, потому что, во-первых, позади нас как надзиратель шел герцог Коненталь, а во-вторых, я прекрасно помнила, что любое неповиновение может закончиться рукоприкладством. А оказать достойного сопротивления, скованная корсетом и тесным платьем, я не смогу. Вот поэтому я стоически все стерпела.

  Наконец мы пришли, из-за закрытых дверей слышались голоса, веселый смех собравшихся, музыка, играющая аккомпанементом. Его светлость отдал приказ дворецкому, замершему на вытяжку неподалеку. Тот распахнул двери и громким голосом возвестил:

  - Маркиз Мейнмор и маркиза Мейнмор!

  На мгновение все стихли, и мы как по команде плавно ступили в зал. На меня тут же обратилось не менее сотни взглядов, казалось, они давили, оценивали, взвешивали, осуждали, определяли, достойна или нет... Во все концы залы побежали сдержанные шепотки, дамы прикрываясь веерами, шептали одна другой, тихонечко хихикали, мужчины же оценивающе выгнув бровь переводили взгляды с меня на Кларенса и обратно.

  Грянула музыка. На мгновение я оторопела, но потом узнала по первым тактам полонез. Маркиз, отстранившись и взяв мою руку для танца, как полагается, двинулся первым, я с секундной задержкой двинулась за ним.

  Умом я не понимала что происходит, однако тело помнило вбитые в подкорку за неделю шаги, и двигалась вслед за Кларенсом на автомате. Когда прошла треть танца, и я освоилась, то смогла аккуратно оглядеться вокруг. Оказалось, заинтересованных взглядов поубавилось, а за нами уже выстроились пары, и гости теперь переглядывались, переговаривались между собой. Все двигались легко и непринужденно, поскольку подобные танцы для них были привычным делом, а мне же приходилось постоянно держать в голове кучу вещей одновременно: какое следующее па, плечи и спину прямо, выражение на лице сохранять веселое и любезное...

  Под конец у меня уже губы сводило от улыбки, и дрожали ноги, но я старалась не подавать вида. И когда танец, такой плавный и спокойный закончился, я едва сдержала рвущийся наружу возглас облегчения. Но тут все испортил Кларенс. Он наклонился и поцеловал мне руку, при этом, не отрывая от меня горящего взгляда, словно был влюбленным в меня без памяти. И со стороны это так и могло показаться, однако я знала, что это не так, и от этого было особо гадко.

  К нам тут же кто-то подошел. Присмотревшись, я узнала брюнета с серьгой в ухе. Кажется, его звали Эдвард?.. Эдгар?.. Да Эдгар.

  - Дружище! - он восторженно хлопнул Кларенса по спине. - Ты счастливчик! Я так рад, что меж вами все наладилось! Я не поверил, когда увидел вас в дверях! В парке ты откопал настоящую жемчужину! Сейчас тебе завидуют все женатые и все холостяки в округе!

  Кларенс приобняв меня за талию, жестом собственника чуть прижал к себе.

  - О да! За какую-то неделю Аннель превратилась и серого воробушка в райскую птичку! - и, посмотрев на меня, добавил: - Правда, дорогая? Ты счастлива?

  Поскольку другой рукой он по-прежнему держал мою ладошку, то незаметно для всех, предупреждающе сжал пальцы, доставив легкий дискомфорт. Супруг давал понять, что если я неправильно отвечу, мне будет гораздо больнее.

  - Да, милорд. Я так рада и благодарна небесам, что стала вашей супругой...

   - Вот видишь?! - это Кларенс вновь обратил внимание на своего друга. Я же почувствовала, что его хватка ослабла как на талии, так и в руке. - А ты почему?...

  Но дальше я не слушала их разговор, предпочитая осторожно оглядеться.

  Зала, где я училась танцевать с мистером Муари, теперь блистала и сверкала. Ее украсили бесчисленными вазами с цветами, поменяли портьеры с темно-бордовых на легкомысленные бело-золотистые. По краю у стен появилось множество диванчиков, кресел и стульев, на которых сейчас сидели матроны и почтенные джентльмены. Их отпрыски стайками вились тут же. И если вокруг девушек собрался кружок кавалеров, то вокруг красавцев вились молодые леди, явно уже находящиеся в браке. И все это сообщество блистало, переливалось и сверкало драгоценными камнями и дорогими тканями. На миг мне даже удалось почувствовать себя Золушкой, впервые попавшей на бал, но Кларенс неожиданно особо громко рассмеялся, стиснул меня чуть сильней, и впечатление растаяло без следа.

  - ...Арман, - продолжал он говорить блондину. Я совершенно не заметила, как тот подошел. Выражение его лица было точно таки же отчужденно-холодным, как в парке. - Думаю, назавтра нам придется отложить нашу партию. Я буду несколько занят, - и, хохотнув, добавил: - На моем месте ни один бы из вас не устоял!

  - Кла-аренс! - покачав головой и с укором глядя на друга, протянул Эдгар, по-прежнему стоящий рядом.

  - Помнится мне, когда кто-то только что женился на своей миссис л'Оверколь, говорил нечто подобное, - возразил тот. Эдгар едва заметно порозовел.

  - Мы были одни и...

  - Мне нечего стесняться свою супругу. Правда, дорогая?

  Я опустила глаза в пол и сделала вид, что смущена.

  - Милорд...

  На самом деле он мог выражаться даже площадной бранью, меня бы это несколько не смутило. По своему образованию я была строителем, работала не только в конторе, но и выезжала на авторский надзор. А там та-акое можно было услышать от начальника участка, когда его заставляешь перемонтировать половину системы, что ни одно заковыристое выражение аристократа не сравнится с теми перлами и советом - куда именно мне следовало бы пойти и что сделать. И никакого уважения к слабому полу.

  Заиграли вальс. Кларенс ту же подхватил меня и потащил на середину зала. Я выдохнула сквозь сжатые зубы и постаралась придать своему лицу благостное выражение. Мы как молодожены танцевали в самом центре и на нас были обращены все взгляды. И если Кларенс мог не особо следить за выражением своего лица (с одной стороны, у него это было вбито с детства, с другой - он мужчина - ему можно больше), то мне приходилось прилагать все усилия, чтобы соответствовать представлению о леди.

  На секунду подумалось, зачем все я это делаю, зачем стараюсь? Ведь мне нет никакого дела до этих людей. Мне абсолютно наплевать на Кларенса, на его дядю... Мне все равно, какое мнение составят обо мне окружающие, ведь я всей душой хотела оказаться как можно дальше отсюда...

  - Улыбайтесь, черт бы вас побрал! - тут же рыкнул мой супруг. - Не корчите гримасу, словно уксус пьете! Если вы меня сейчас опозорите...

  Я с трудом справилась со своим лицом и растянула губы в улыбке.

  - Я не очень хорошо знаю танец, - осторожно пролепетала я, стараясь сохранить улыбку, хотя в этот момент она больше была похожа на гримасу.

  - Экая вы неумеха, - фыркнул он. - Следуйте за мной, и все будет нормально.

  - Милорд я всеми силами стараюсь угодить вам.

  - Но не угождаете.

  Ритм все ускорялся, круговорот пар вращался все сильнее. В тесном корсете и от излишне быстрого темпа я начала задыхаться.

  - Милорд... после этого танца... я бы хотела отдохнуть... - с придыханием попросила его.

  - Хорошо.

  - И прошу вас... если возможно... отведите меня к вашему дядюшке. Возле... возле него, я смогу посидеть... и отдохнуть.

  Музыка закончилась, и Кларенс резко остановился. Схватив меня за руку, он как на буксире повел меня сквозь толпу расходящихся пар. Я, пытаясь удержать на лице улыбку и едва не спотыкаясь, следовала за ним. Подошва балетных туфель была кожаной и я бы точно поскользнулась на мраморном полу и упала, если б маркиз хоть на секунду замедлил шаг. Но он не делал этого.

  - Аннель устала, она посидит рядом с вами, - Кларенс толчком усадил меня на свободный стул рядом с его светлостью.

  Пожилой джентльмен, что сидел по левую руку от герцога удивленно взирал на происходящее. А мой супруг развернулся и, даже не высказав герцогу Коненталю и пожилому джентльмену никакого почтения, развернулся и смешался с толпой.

  Возникла неловкая пауза, пока его светлость не справился с собой и не принялся расспрашивать меня о приеме. Я, пытаясь выровнять сбившееся дыхание, начала отвечать.

  Завязался разговор на отвлеченные темы. К нам присоединился пожилой джентльмен, оказавшийся графом Пенсери. Потом подошел еще кто-то, меня представляли всем...

  Мелькали лица, сменялись люди. Народ подходил к герцогу для того, чтобы выразить восхищение приемом, а на самом деле, поглазеть на меня - на иномирянку. Всем было ужасно любопытно, какая же я. Джентльмены интересовались, нет ли во мне что-то особенного, чего нет в дамах их мира, а те в свою очередь ревностно разглядывали меня - вдруг я возымею какое-нибудь мистически необъяснимое влияние на их спутников. Вдруг украду их любовь или совершу еще какую-нибудь непростительную вещь?...

  Весь вечер я чувствовала себя как на выставке, с меня не спускали заинтересованных глаз. Скулы уже давно сводило от улыбки, а голова нещадно болела от ароматов духов присутствующих леди, который смешивался с запахом цветов и прогорающим маслом ламп. В итоге мне стало дурно.

  Пару раз кто-то попытался пригласить меня танцевать, но я твердо отклонила предложение, еще несколько раз на выручку пришел герцог. За это я была ему благодарна. А Кларенс больше ко мне не подходил, развлекаясь где-то в толпе гостей.

  И вот уже несколько минут я сидела спокойно в одиночестве у дальней стены и в тайне мечтала, как прямо сейчас возьму и незаметно уйду отсюда. Однако юные дебютантки и их мамаши, не спускавшие с меня глаз, никак не позволяли этого сделать, и поэтому мечты оставались только мечтами.

  - Держите.

  Я вздрогнула и подняла взгляд. Передо мной стоял Себастьян, и держал бокал с пуншем.

  - Вам это сейчас просто необходимо, - продолжил он участливо.

  - Спасибо, - искренне поблагодарила я.

  Напиток приятно остудил горло, и мне стало легче. Себастьян замер возле меня молчаливой тенью, и спокойно смотрел, как я пью. От такого пристального внимания я ощутила раздражение. На щеках вспыхнул румянец.

  - Смею заверить вас, что когда пью, на голове рога у меня не вырастают, - гораздо резче, чем позволяли приличия, заметила я.

  - Я это вижу, - по-прежнему спокойно согласился он. - Однако у вас бледность с лица пропала. А то создавалось такое ощущение, что еще немного и вы сольетесь со стеной.

  Стены в зале были из белого мрамора, и сын герцога непрозрачно на это намекал.

  Чтобы скрыть неловкость, я сделала еще пару глотков.

  - А почему вы не танцуете? - наконец придумала я вопрос, поскольку пауза в разговоре затянулась непозволительно долго. Отчего-то рядом с ним я стала чувствовать себя напряженно.

  Матроны сидевшие в отдалении, наконец-то разглядев, кто остановился подле меня - зашушукались. Я вновь поднесла бокал к губам, сделав вид, что пью. Но Себастьян проигнорировав мой вопрос, забрал у меня бокал и, со словами: 'Вам это больше нужно, чем мне', - взял меня за руку и заставил встать.

  - Что вы?!.. - попыталась вырваться я, но не тут то было, мою ладонь никто не выпустил.

  - Пойдемте, - ровно сказал он, хотя его слова больше походили на приказ. - Не стоит сидеть под столь пристальным вниманием этих престарелых куриц, - и повлек за собой.

  В это время заиграли вальс, но на этот раз мелодия была медленной и неспешной. Себастьян, держа меня за одну руку, другой взял мою ладонь и твердым и уверенным движением положил на свое плечо. Я уже хотела возмутиться, но он сдержанно отрезал, почему-то обратившись ко мне в третьем лице:

  - Миледи Мейнмор не стоит весь вечер сидеть в стороне. А раз других танцев она пока не знает, и если супруг не обращает на нее внимания, то моя обязанность, как сына хозяина дома, сделать это за него. Я соблюдаю приличия, и не более.

  И мы двинулись в первом па. Себастьян вел уверенно и гораздо более спокойно, чем Кларенс. Я могла бездумно следовать за ним, подчиняясь движению музыки, и ни о чем не беспокоиться. Все время, пока звучал вальс, мы танцевали молча. Но почему-то от этого было так хорошо, так легко, что я почти растворившись в музыке, стала одним целым с партнером.

  Когда танец закончился, Себастьян спокойно отвел меня к диванчику, на который переместился его отец и, раскланявшись, ушел по своим делам. Меня вновь вовлекли в беседу.

  

  Потом был ужин и снова танцы. За ужином нас с Кларенсом посадили рядом, но он едва замечал меня, уделяя все время соседке за столом - рыжеволосой развязной девицей отдаленно напоминавшей мне кого-то, но вот кого я так и не смогла припомнить. Это было неприличным, но меня абсолютно устраивало, поскольку его внимание до сих пор выходило боком. А так, не смотря на тугой корсет, я даже смогла проглотить хотя бы немного салата и дичи.

  После ужина дворецкий объявил, что всех гостей приглашают в залу, и началась вторая часть вечера. Поскольку уже шел третий час ночи, мне невероятно хотелось спать, однако прочие гости даже не выказывали признаков усталости и продолжали веселиться. Весь остаток вечера в основном я провела с герцогом Коненталем, иногда компанию мне составлял граф Пенсери, но по большей части в одиночестве.

  Неожиданно под конец вечера я рассвирепела. Во мне неудержимой волной начала подниматься злость. Хотелось встать, и сделать что-то такое, чтобы всем сразу стало тошно. Однако что? И поэтому я терпела. Терпела, и злилась все больше.

  Ко мне подошел Кларенс.

  - Чем обязана?! - желчно спросила я, когда он остановился рядом.

  - Не время устраивать истерики, - отрезал он, грубо вздергивая меня как марионетку на ноги. - Нас ждет герцог. Ему приспичило что-то объявить! - и как привык, силой потащил за собой.

  Маркиз выволок меня на середину зала, где нас уже дожидался герцог Коненталь. Его лицо светилось радостью как электрическая лампочка, если бы таковые здесь были.

  - Дорогие мои! - начал он, прижав руки к груди. - Я безумно счастлив, что мой драгоценный племянник нашел свою судьбу, пусть и настолько особым, но от того еще более романтическим образом! И не зная как выразить свою безмерную радость, я собрал здесь вас, чтобы поделиться своим счастьем со всем светом. Я поздравляю новобрачных, желаю им счастливых дней, прекрасных минут и всего того, что обычно желают влюбленным друг в друга молодым людям, - в толпе, что собралась вокруг послышались понимающие смешки, кто-то заулыбался. А герцог тем временем продолжал: - И дарю им поездку к морю, в Валиаццу, самый романтический город нашей страны, чтобы они целых три месяца могли наслаждаться обществом друг друга!

  Все зааплодировали. Герцог полез обниматься сначала с племянником. Стоя рядом я расслышала:

  - Я тебе этого не прощу, - прорычал Кларенс, стараясь сохранить на лице довольную улыбку.

  - Только попробуй не поехать, - послышалось от его светлости в ответ. - Тебя же на виселице могут вздернуть, если докажут...

  - Не твоя забота!..

  И настала моя очередь. Герцог, видимо не подозревая, что я услышала их обмен любезностями с племянником, на ушко желал мне счастья и всего прочего. А я в душе пожелала ему сгореть в Аду, удерживая на лице все ту же приклеенную улыбку, когда благодарила за доброту.

  А нам все аплодировали. Когда герцог отцепился, Кларенс схватил меня за руку и потащил прочь из залы. Я сопротивляться не стала. И не смотря на то, что не хотелось оставаться с ним наедине, гораздо в большей степени мне хотелось уйти от гостей.

  А Кларенс тараном пропер по коридорам до моей спальни, пинком ноги открыл дверь и, шикнув на побледневшую Меган: 'Пошла вон', - втолкнул меня в комнату. Девушка метнулась прочь, оставляя нас.

  - Ну что дорогая супруга, - с нехорошей ухмылкой произнес он, - наконец то мы с вами одни. А вы похорошели моя радость, сильно похорошели, - продолжил он, начав расстегивать камзол. - Даже не ожидал! Ну что ж тем приятней. Я даже пару раз вполне смогу вас утешить. А-то что это за свадьба, да без брачной ночи?

  Я как бы невзначай попятилась к камину. Кларенс наступал, а я отступала. Однако страха не было, меня захлестывал холодный гнев, оставляя совершенную ясность рассудка. Маркиз, не замечая моих маневров, не отрывал от меня похотливого взгляда. Он был уверен, что я, как и прежде послушна, вся в его власти. А я же действовала, словно все рассчитала и спланировала заранее. Да, до этого я склонялась перед его напором, но теперь наступил предел моей возможности терпеть.

  Во мне еще на балу проснулась злость и она, разгораясь все сильнее и ярче, помогла сопротивляться натиску. Обычно я тихая, робкая и спокойная девушка, имеющая чувство собственного достоинства, и вывалять себя в грязи не позволю. Отступить перед фигляром, который пытался весь вечер изображать из себя незнамо что, наплевав как на свою репутацию, так и на репутацию родственников?! Да никогда!

  Довольно...

  Я спиной вперед сместилась к самой каминной полке, где на подставке стояли кочерги. Кларенс, так и не поняв, зачем я туда отошла, уже скинул камзол на кровать, а теперь взялся развязывать замысловатый шейный платок, на время оторвав от меня похотливый взгляд.

  А я, совершенно спокойно оглядев кочерги, выбрала из них самую массивную и начала примерять к руке. Сначала помотала ей как клюшкой для гольфа, потом примерилась получше, словно в руках держала бейсбольную биту.

  Послышался треск рвущейся ткани. Платье, не выдержав подобного обращения, поползло подмышками и на спине. Шелк стал расползаться в швах, давая мне необходимую свободу в движениях.

  Мой супруг, оставив в покое непослушный узел шейного платка, поднял на меня удивленный взгляд. Не знаю, что было написано у меня на лице, но Кларенс несколько побледнел и попятился.

  А я все с тем же яростным спокойствием, держа по-прежнему кочергу двумя руками, словно бейсбольную биту, так же неспешно и главное молча пошла на него. Не знаю, что мне придало такую невероятную силу. Возможно холодный гнев, но...

  Я замахнулась и первый кроватный столбик, за который я держалась, когда затягивали корсет, переломившись с треском, рухнул на кровать. А кочерга в моих руках даже не погнулась.

  - Прикоснешься хоть пальцем, - с замогильным холодом в голосе начала я, - Покалечу! Зубы в платочек собирать будешь! - и продолжила наступать на супруга.

  Четыре коротких шага и еще один взмах. Второй кроватный столбик, сломавшись, отлетел к его ногам. Следующим на моем пути был Кларенс.

  - Психованная! Истеричка! - крикнул он и, не выдержав, попятился. - Да я тебя!..

  - Покалечу! - все тем же голосом пообещала я. Наверное, в этот момент я действительно бы переломала ему кости, если б он сунулся.

  Не знаю почему, но то ли у Кларенса не было настолько острого желания заполучить меня, то ли волна угрозы исходившая от меня была настолько сильной, что он не пожелал связываться. А может, действительно поверил, что я выполню обещание, и начал отступать обратно к двери.

  - Я хотел тебя облагодетельствовать, - продолжил вещать он, пятясь и не спуская с меня настороженного взгляда. - Своей настоящей женой сделать, но, похоже, ты сама не желаешь, не понимаешь своего счастья. Вивьен напрасно уговаривала быть милостивым к тебе! Ты чокнутая!..

  - Видала я твою благодетель в гробу и белых тапках, - выдохнула я, наступая.

  От звука голоса, которым были произнесены слова, Кларенс вздрогнул.

  - У-учти. Ты сама выбрала, - начал угрожать он. - Вот отправлю тебя в Адольдаг, завтра же и...

  - С удовольствием! - на пути под ноги мне попался сломанный кроватный столбик, и я, пинком, отправила его к двери. - Только вещи забрать не забудь, - и ловким движением концом кочерги подцепила камзол и швырнула в него.

  Маркиз, не растерявшись, поймал его одной рукой.

  В отстраненном неверии, что вытворяю и говорю все это сама, а не кто-то другой, я, так и не выпустив кочерги из рук, добавила:

  - Тогда уж и кольцо забери.

  Кларенс, уже находясь в коридоре, где в испуганном удивлении застыл слуга, зло вымолвил:

  - Оставь себе. Нужно же мне будет хоть по чему-нибудь опознать тело, когда прибуду за ним в усадьбу.

  Стоя на расстоянии, все той же кочергой, я подцепила дверь и закрыла ее. И только после бросилась к ней, чтобы провернуть защелку на замке. И лишь когда та клацнула, я выронила свое оружие и, прижавшись спиной к двери, тихонечко расплакалась от облегчения.

  Я смогла избежать супружеской постели. А теперь, как наилучший способ и дальше избегать ее, оказался путь в Адольдаг - в неизвестность, которую я готова была пойти с радостью и надеждой на лучшее.

  

Часть 2. Усадьба.

  

  Санный путь, казавшийся таким однообразным из-за монотонно-белых просторов полей с серыми и бурыми полосками лесов на горизонте, весьма утомлял. Для начала марта погода стояла вполне обычной, как для средней полосы России. Днем начиналась оттепель, а ночью прихватывал морозец. Дорога была ровная, ходкая и пегие лошаденки, что тянули крытые сани и обоз спутников, решившихся ехать со мной в изгнание, резво трусили по накатанной колее. Лишь молодчики Кларенса, отправленные в сопровождение, чертыхались, когда их породистые кони поскальзывались на дороге, срывались с тряской рысцы в галоп.

  

  Я покинула особняк герцога Коненталя не на следующий день, как пообещал мой супруг, а только через день. Причем задержка была вызвана им же самим. Дабы удостоверится, что я точно доберусь до усадьбы, а не затеряюсь где-нибудь на просторах королевства или сопредельных с ним государств, он занялся поиском сопровождающих. А я за день, на который был отсрочено исполнение 'приговора', успела поговорить и с герцогом, и с... Но начнем все по порядку.

  

  Утром в положенное время Меган пришла раздвинуть шторы и растопить камин, но после, когда я уже собралась было подняться с постели, вместо того чтобы подать халат, замерла в нерешительности.

  - Что-то случилось? - осторожно уточнила я.

  - И да, и нет... - уклончиво ответила девушка.

  - Тебе попало из-за вчерашнего? Из-за меня? - осененная нехорошей догадкой спросила я.

  Меган отрицательно замотала головой, и у меня отлегло от сердца. Я уже начала опасаться, что из-за того, что девушка стала свидетельницей, как Кларенс притащил меня в комнату, ее могли наказать.

  - Так расскажи, - попросила я мягко. - А то я в толк не возьму, чего ты от меня хочешь.

  Неожиданно для меня служанка рухнула на колени и, сцепив руки, словно для молитвы, запричитала:

  - Прошу, не бросайте меня здесь! Возьмите с собой! Меня же здесь ничего хорошего не ждет... Прошу!..

  - Стой! Погоди! - я откинула пуховое одеяло и выбралась их постели. - Как так - взять с собой?..

  - Уже все слуги знают, что вас завтра отправляют в Адольдаг... - начала она.

  Но я перебила ее:

  - Сегодня.

  - Завтра, - отрицательно мотнула головой девушка. - Милорд маркиз сначала кричал, что сегодня с утра, а потом отменил свое приказание. Он сказал, что опасается вашего бегства и должен найти людей, которые бы проконтролировали ваш путь, а потом забрали бы у вас лошадей, дабы вы не смогли выехать из усадьбы.

  - Вот оно как... - протянула я в задумчивости. - Ну да ладно. Тем лучше. Я хоть что-то успею сделать, - и тут обратив внимание, что Меган все еще стоит на коленях, потребовала: - Нечего подолом пол протирать, чай не казенный... Я имею ввиду подол.

  Девушка поднялась, однако мольба из ее глаз так и не исчезла.

  - Миледи, прошу, возьмите меня с собой, - начала она, но я, ухмыльнувшись, продолжила за нее.

  - Я вам еще пригожусь. Так что ли?

  - Да, да, - закивала Меган.

  Я покачала головой.

  - Дорогая моя, я еду в неизвестность, а значит, не могу... просто прав не имею тащить за собой людей. Причем тех, за кого буду в ответе.

  - Миледи, ну возьмите! Вы, правда, не пожалеете! К тому же я не одна буду! А мужские руки вам пригодятся. Правда, правда!

  Скептически вздернув бровь, и не сводя с Меган взгляда, я потянулась за халатом. Та, заметив мое движение, метнулась и успела подать мне его первой.

  - А ну-ка давай с этого места поподробнее! - потребовала я, завязывая пояс и усаживаясь в кресло с ногами. Камин еще не прогрел комнату, и по полу тянуло сквозняком.

  Девушка в смущении потупила взор, но потом после моего ободрения, сначала сбивчиво, а затем все увереннее, начала рассказ.

  Выходило, что Меган в свои семнадцать лет (а по меркам этого мира вполне взрослая девушка и невеста на выданье) встречалась с парнем. Тот с совершенно серьезными намерениями собирался на ней жениться. Однако согласно правилам установленным в господских домах для слуг не мог этого сделать. Поскольку если бы они обвенчались, то сразу же вынуждены были бы покинуть особняк. Ее парень служил здесь же, у герцога, только в конюших, и ему был двадцать один год - по словам Меган вполне зрелый возраст для заключения брака и создания семьи.

  У меня с веяниями моего времени сложилось несколько иное мнение, но я предпочла оставить его при себе, ведь когда-то и у нас девушки восемнадцати лет считались перестарками, а в возрасте сорока - старухами.

  Вот и получалось следующее: оба служили здесь, отношения им становилось все труднее скрывать, так что как только бы их обнаружили, обоих ждало увольнение. А остаться без медного гроша в кармане не хотелось.

  Однако после рассказа Меган о моем мире, она понадеялась, что когда маркиз сошлет меня в Адольдаг, она поедет со мной. Там у них будет хоть какой-то шанс на будущее, несмотря на любые невзгоды.

  - Но я ведь действительно не знаю, что меня там ждет, - как последний аргумент для спора, повторила я в очередной раз. - Пойми ты! У меня нет денег, чтобы вам заплатить... Да чего там! У меня нет средств даже на еду!

  - Миледи, я буду работать! Изо всех сил буду работать! И Питер тоже! Он очень работящий, поверьте! - принялась умолять девушка.

  - Я верю, верю, - попыталась успокоить ее я. - Но и ты меня пойми, я ж ничего не смогу вам гарантировать!

  - Вы позволите быть нам вместе! - горячо возразила она. - Мы сможем, не таясь, обвенчаться в церкви и быть мужем и женой перед богом и людьми!

  - А Питер... Ну он точно захочет на тебе жениться? - на всякий случай уточнила я.

  А то мало ли... Меган девушка молодая, несколько наивная, еще верит в искренние чувства, а парень, может, только попользоваться решил?

  - Если желаете, то можете поговорить с ним после завтрака. Я тайком проведу его к вам в комнату, и вы сможете обо всем подробно расспросить.

  - Меган, Меган... - девушка уже почти сломила мое сопротивление. Однако оставался еще один щекотливый момент... - Но после свадьбы у вас же могут появиться дети. Ты об этом подумала? Как ты будешь растить их в той глуши без нормального питания, одежды? Я даже не знаю, есть ли там целая крыша над головой...

  - Ах, миледи, - неожиданно девушка махнула рукой и рассмеялась. - Если вы о том, что я забеременею, то не беспокойтесь. Мы с Питером очень осторожны! Во-первых, мы тщательно следим за днями, как учила меня повивальная бабка, а во-вторых, у меня специальная трава есть. Я ее пью, когда приходит положенное время для женских недомоганий, и детей нет. Правда, она жутко горькая... но что поделать.

  Я смутилась от девичьей непосредственности. М-да, вот и попыталась осторожно выяснить! Оказывается, молодежь знает не меньше нас, рожденных в век высоких технологий. И из того, что они уже спят, следует, что ее парень и в самом деле хочет на ней жениться, а не поиграть в любовь, а потом когда девушка забрюхатит - бросить.

  - Пожалуйста, помогите нам! Я не хочу жить так, в господском доме, словно мы чужие друг другу, - взмолилась Меган, видя мою нерешительность. - И я устала жить во грехе! Пожалуйста!

  - А как же герцог? Вы ведь на него работаете? - привела я последний довод. - Вдруг он вас не отпустит?

  - Отпустит, отпустит! - начала уверять меня девушка. - Таких как мы - у него тринадцать на дюжину! И желающих поступить на работу еще больше. И к тому же отпускать нас будет мистер Бейкбор - дворецкий. Это он ведает наймом и увольнением всех слуг в доме.

  - Ну смотри, - пригрозила я напоследок. - А то вдруг тебя не отпустят, но и при этом ты на свою голову проблемы получишь!

  - Не волнуйтесь, - заверила она меня. - Даже если нас выгонят, мы все равно с вами поедем!

  - А кормить-то я вас как должна?! - не выдержала я такой беспечности.

  - У меня кое-какие накопления есть. И у Питера есть. На первых порах хватит.

  После ее слов, у меня дар речи пропал. До сего момента я четко не представляла, что будет после того, как покину особняк герцога. А теперь... Да и теперь не особо четко.

  Вчера, после того как Кларенс 'ушел', я выплакалась и полностью обессиленная упала спать. И вот с утра, пока я еще ничего не успела обдумать, Меган огорошила меня просьбой.

  - Ну, хорошо, - уклончиво начала я. - Допустим, я согласна, что ты со своим будущим мужем поедешь со мной в заброшенную усадьбу... - и, увидев, как ее лицо просияло, поспешила добавить: - Я сказала - только допустим...

  Но девушка больше не стала слушать и затараторила:

  - Миледи, вы не пожалеете! Совсем, совсем! Вы не пожалеете, что мы все поедем с вами!..

  Я поперхнулась, слово 'все' показалось для меня очень подозрительным.

  - То есть как это все? Кто это все? - еще с большим подозрением уточнила я и, увидев, как Меган зарделась, оттого, что я поймала ее на словах, пожестче добавила: - Рассказывай как на духу! Ну?! Чего ты еще удумала?!

  Девушка помолчала немного, а потом, вздохнув, начала говорить. Оказалось все донельзя просто. После того памятного разговора о моем мире, Меган с ошарашенным видом ходила пару дней, а на третий, не выдержав, за поздним ужином на кухне поведала слугам, с которыми общалась то, что узнала от меня. Они посудачили о непохожести воспитания и прочих странностях, и на том бы дело и кончилось, если бы я начала вести себя как настоящая госпожа, а не как иномирянка, которая не принимала устоев высшего общества.

  Когда девушка не успевала поесть, замотавшись с каким-нибудь поручением мисс Регер, я избавлялась от камеристки под любым надуманным предлогом и требовала принести побольше еды мне в комнату. Таким нехитрым способом я подкармливала служанку. Попутно мы, конечно же, много болтали, девушка проникалась ко мне доверием, а когда услышала, как я нечаянно обмолвилась, что собираюсь делать в усадьбе, решила для себя как дальше быть.

  В господском доме дел ей, конечно же, хватало, однако выбиться в личные горничные для титулованной госпожи ей вряд ли бы удалось. А к господину, что было гораздо проще, не хотелось - тот мог начать интересоваться молоденькой девушкой. Но тут на счастье появилась я и ее, как более или менее свободную, временно приставили к моей особе, а когда бы я уехала ее вернули обратно в простые прислуги... И вот тут Меган углядела для себя шанс. Пусть призрачный, но шанс.

  Пообщавшись со мной еще пару дней, девушка только убедилась в правильности своего решения, и когда маркиз как пробка из бутылки вылетел из спальни не без помощи кочерги (а об этом слуги уже знали чрез пятнадцать минут после случившегося), определилась окончательно. Даже если у меня ничего не получится, или со мной случится то, чего так страстно желает супруг, я не откажу ей в рекомендательном письме, и она сможет устроиться на работу в очень приличный и солидный дом.

  Так рассуждая, сегодня с утра Меган направилась ко мне.

  И вот теперь я поняла, что означала фраза "поедут ВСЕ". Предварительно Меган уговорилась с лакеем и его женой - посудомойкой, что они тоже поедут со мной в неизвестность. Тем более что неизвестностью для них Адольдаг как раз таки и не являлся! Лакей, а им оказался никто иной, как Шарль, провожавший меня от экипажа до дома, или как звала его Меган - мистер Порриман, ездил туда в позапрошлом году с управляющим.

  Управляющий, тот еще шельмец, после поездки расписал в красках перед господами плачевное состояние как самой усадьбы, так и прилегающих к ней строений. Живописал в самых мрачных красках крайнюю запущенность сада, наверное, с час распинаясь о кошмаре, что творится во владениях. А потом мастерски подсунул отчет, в котором говорилось, что на восстановление усадьбы потребуется огромные средства, и что, мол, вообще проще усадьбу продать, нежели чем приводить в божеский вид.

  Если бы на тот момент имуществом распоряжался Кларенс, то он бы не преминул именно так и сделать, но герцог, отлично знавший, что стоимость на земли в тех местах неуклонно росла, лишь покачал головой, зашвырнув писульки управляющего подальше.

  - Если дело обстоит именно так, как вы описываете, - сказал тогда его светлость, - то проще будет подождать еще пару-тройку лет, пока все окончательно доразвалится, а потом продать участок, как дикие земли. А пока я буду держать его как залоговый капитал.

  Не известно, зачем соврал управляющий, его, кстати, через пару месяцев после той поездки уволили, и для кого старался, но на самом деле усадьба представляла собой вполне сносное строение, в котором требовались только крепкие мужские руки, да неустанный труд. Правда, господа об этом так и не узнали, а как обстоят дела на самом деле, мистер Порриман разъяснять им не стал. По его мнению, до уровня, приличествующего для господского дома, было далеко, но вот жить и не заболеть при этом чахоткой вполне можно. И вот только теперь, он сообщил об этом Меган, с пеной у рта расписывавшей прелести общения со мной и милости хозяйской руки. Девушка в свою очередь рассказала им о моей обмолвке...

  Так и было решено: уезжая со мной - Меган заполучала вполне законного мужа и возможность жить с ним открыто в браке (вот хитрюга, просчитала мою доброту!), а мистеру и миссис Порриманам предоставлялась возможность сменить работу и получить при этом человеческое обхождение со слугами, а не быть молчаливыми рабами. Кроме того, Порриманы понадеялись захватить с собой трех сыновей, проживающих в деревне. Мальчишкам требовался жесткий мужской контроль, который отец, работая в далеком герцогском доме, обеспечить не мог. Парнишки-погодки не имели приличной работы, дабы прокормить себя, и родители опасались, что без должного надзора (в деревне за ним смотрела только старая бабка) те пойдут по нехорошей дорожке. А в Адольдаге, на вольной природе, где детям естественно найдется заделье, заодно будет обеспечен и родительский пригляд.

  - Так это сколько же со мной человек то поедет?! - выдохнула я шокированная донельзя. Я планировала ехать в одиночестве, в неизвестность, а получалось, что со мной отправлялось...

  - Восемь, - бодро ответила Меган.

  Она уже поняла, что из меня можно веревки вить и пользовалась этим вовсю.

  - То есть как это?.. - осторожно уточнила я. По моим подсчетам выходила другая цифра.

  - Ну, с нами поедет еще и Агна... - девушка для приличия отвела глаза, однако довольной улыбки скрыть не смогла.

  - А это кто?

  - Еще одна горничная. Ее маркизов камердинер домогается. Такой же! Под стать хозяину! Он буквально на днях ее ссильничал, и Агна боится, что такое еще повторится.

  - Ясно, - выдохнула я, вскидывая глаза к потолку. - Вот только как мы поедем? И что я должна сказать насчет вас маркизу и герцогу? Я поняла, если бы вас было двое. Но восемь?..

  - Трое сыновей не счет, - заметила Меган.

  - Ну, хорошо, пятеро. Но это сути дела не меняет.

  - Поэтому я попрошу вас миледи - поговорите с герцогом Коненталем. Мистер Бейкбор отпустит нас всех, но на чем нам ехать вслед за вами, мы не знаем.

  Я пообещала все сделать. Теперь мне гораздо проще и спокойней будет отправиться в именье, нежели раньше.

  Уже переодевшись и собравшись спуститься в столовую, я в последний момент решила позавтракать в спальне. Я опасалась, что напоследок Кларенс еще что-нибудь выкинет. Вчерашние 'проводы' он мне никогда не простит.

  Кстати, снесенные столбики, уходя, Меган унесла с собой. Когда сегодня с утра я посмотрела на них еще раз, то просто диву далась, как смогла их сломать?! Не иначе как от большой злости или от испуга.

  Однако поесть мне нормально не дали. Только Меган налила чай, как в комнату постучался камердинер его светлости и передал, что герцог желает беседовать со мной после завтрака у него в кабинете. Пришлось подтвердить ему, что обязательно буду.

  - Ну, началось! - выдохнула я, едва за слугой закрылась дверь. - Сейчас герцог будет полоскать мне мозги часа два...

  - Простите? - удивленно отозвалась Меган со своего места. Я приучила ее, что пока я ем, она не стоит у меня над душой, как принято, а сидит напротив и завтракает второй раз. - Как это понять - полоскать мозги? На самом деле?!..

   Я едва не расхохоталась. Языковые, вернее смысловые барьеры, наконец-то дали о себе знать. В обществе с Меган я расслабилась, перестав каждый миг контролировать свою речь, и вот теперь возникли недопонимания. Когда я говорила на правильном языке, никаких сложностей не возникало (я уже перестала задаваться вопросом - почему свободно общаюсь с местными, ведь теоретически языковой барьер должен был бы появиться), а вот когда невольно стала сдабривать лексикон сленговыми выражениями, они возникли мгновенно.

  - Вовсе нет! - отмахнулась я. - Идиоматические выражения, не бери в голову!

  - Иди... что? Не брать что?... - еще больше растерялась девушка.

  - Не обращай внимания, - попыталась я сказать по иному.

  - А... - протянула она и уже потянулась к вазочке с печеньем, как в дверь снова постучали.

  Меган тут же отставила свою чашку в сторону и накрыла ее салфеткой, будто вовсе и не сидела со мной.

  - Да? - спросила я, когда следы завтрака на второго человека были уничтожены.

  - Это камердинер маркиза Мейнмора, - раздалось в ответ.

  Меган открыла дверь, и на пороге предстал хлыщеватого вида мужчина уже не молодой, с залысинами и несколько набрякшими веками. Окинув меня презрительным взглядом, словно его статус слуги был гораздо выше, чем мой, он, сцеживая сквозь зубы слово за словом, надменно выдал:

  - Маркиз Мейнмор требует, чтобы вы после завтрака прошли в его комнату. Он желает поговорить...

  - После завтрака я буду очень занята, - отрезала я. Говорить с этим подобием супруга мне совершенно не хотелось, как и с самим супругом.

  - Маркиз Мейнмор сказал, что не потерпит возражений. И если вы не явитесь к нему добровольно, то я должен буду привести вас силой.

  Я аж задохнулась от возмущения.

  - Маркиз Мейнмор перетопчется! - выдала я, когда обрела способность говорить.

  Ну, ничего себе приказики!

  Меня ужасно разозлили слова личного камердинера, маркиз оказался в своем репертуаре! Слуга сбился, похоже, он не ожидал отпора с моей стороны, а я тем временем продолжила:

  - После завтрака я приглашена в кабинет к его светлости герцогу Коненталю, - и не без мстительности добавила, - слово которого в этом доме закон, - а потом, вовсе не подумав о последствиях, встала, взяла со стойки у камина ту самую кочергу и через Меган передала ее камердинеру. - Маркиз перебьется. А если он запамятовал, на чем именно мы прервались вчера вечером, то можете передать ему данный предмет. Он должен напомнить.

  Слуга побагровел, однако принял из рук девушки кочергу и больше ни слова не говоря, направился обратно.

  Меган закрыла дверь, а я потрясенная села обратно. Завтрак, начавшийся в приподнятом настроении и разговорах, дальше пошел в молчании. В полной тишине бежали минуты (Меган, стараясь мне не мешать, быстренько доедала), а я с ужасом начала понимать, что же натворила.

  Если вы читаете данный текст не на СамИздате, значит, его выложили на данном сайте без разрешения автора. Если вы купили данный текст, то знайте - это черновик - и его можно бесплатно прочесть на странице автора на СамИздате. Любое копирование текстов со страницы без разрешения автора запрещено.

  Зачем я разозлила Кларенса еще сильней? Неужели я так расхрабрилась оттого, что узнала, что поеду не одна?! Или может быть, понадеялась, что в доме герцога он мне ничего не сможет сделать?! Так это смотря насколько сильно, он будет разъярен...

   Поняв, что сделанного уже не вернешь, и слова не вернуть назад, я решила хоть как-нибудь исправить положение.

  - Меган, можешь сначала доесть, а уберешь после! - отставив чашку и отложив недоеденную булочку с маслом, я порывисто встала и, накинув шаль на плечи, направилась к двери.

  После завтрака, едва супругу передадут кочергу, он взбесится, будто его осы всем гнездом покусали, и рванет ко мне в комнату. Пусть меня там не будет, иначе все закончится плачевно, то есть очередным избиением. Уж лучше я прикроюсь визитом к герцогу, чем буду сидеть и ждать, пока супруг заявится в невменяемом состоянии.

  Так я рассуждала, спеша на встречу к Коненталю.

  

  А дальше все полетело кувырком. Едва я уселась на стул, а, напротив, через стол расположился его светлость, как в двери влетел взбешенный Кларенс. Его лицо было красным от гнева, а жилы на шее вздулись. Казалось, вот-вот, и его хватит апоплексический удар. Он потрясал над головой той самой кочергой. Я до смерти перепугалась, увидев супруга настолько разъяренным.

  Метнувшись за стол к его светлости и, упав на колени, я в поисках защиты прижалась к ручке его кресла. Кларенс кинулся за мной следом и, не совсем понимая, что творит, замахнулся кочергой. Однако на пути у него находилась вовсе не я, сжавшаяся у ног в плотный комочек, а герцог, в последний момент тот все же успел перехватить руку племянника.

  - Ты что творишь?! - его громкий голос несколько привел Кларенса в чувство, однако этого оказалось недостаточно.

  - Эта!.. Эта!.. - попытался что-то объяснить супруг, но безуспешно - гнев не позволял ему сделать этого. - Су-у-ука!.. Она!..

  Маркиза колотило от злости! А мне стало до жути страшно.

  - Она!.. Дрянь!.. Она... Убью суку! - орал супруг, похоже, в голове у него что-то перемкнуло.

  На крики в кабинет заглянул лакей. Заметив его, я стала звать на помощь:

  - Спасите!..

  Двери распахнулись, в кабинет ворвались уже два лакея и начали оттаскивать Кларенса от его светлости. Естественно тот попытался сопротивляться, но справится с двумя дюжими мужиками не смог.

  - Выведите маркиза на улицу, пусть охладится! - приказал Коненталь, оправляя одежду.

  И лишь когда Кларенса, по-прежнему изрыгающего проклятья в мой адрес, вытащили на улицу, я покинула свое убежище.

  Меня до сих пор трясло от страха. На глаза навернулись слезы. Я уселась на самый краешек дивана, что стоял у дальней стены, и попыталась хоть как-то успокоиться. Мысли судорожно метались в голове. Господи, ну зачем я нахамила камердинеру?! Теперь Кларенс не успокоится, пока не отомстит мне. Нужно как-то обезопасить себя... Но как?

  Тем временем его светлость, несколько отдышавшись, подошел к столику и, плеснув в стакан бренди, направился ко мне. Усевшись рядом, герцог подал стакан, но руки у меня так дрожали, что ему пришлось помогать.

  Лишь сделав пару глотков и выждав, пока обжигающая жидкость упадет в желудок, я судорожно вздохнула. А еще нужно как-то объяснить герцогу, что произошло вчера... Но как? Сказать правду? Тогда совсем окажусь виноватой. Ведь это я воспротивилась воле супруга, это я разозлила его и я... Боже, насколько же бесправна женщина в этом мире!

  Естественно поступить так я не могла, ведь не самоубийца же! Значит, нужно будет что-нибудь соврать. Только что? Как все объяснить, но так чтобы при этом меня не уличили во лжи?!

  Лишь только после пары глотков для храбрости, я рискнула попробовать выкрутиться:

  - Вчера я не смогла... - начала я, но сбилась. - Я не... - и снова замолчала. А потом внезапно осененная догадкой, продолжила совершенно в ином ключе. - Это я во всем виновата! Я знаю, что должна была... Я не смогла... Я, правда старалась, как вы мне говорили...

  - Выпей еще, - герцог сунул мне под нос стакан и, по-прежнему помогая, заставил проглотить остатки.

  Я благодарно кивнула и допила, а герцог, все это время сидевший рядом, даже заботливо забрал его из рук и поставил на столик, стоявший возле дивана.

  В голове практически сразу начало шуметь, а я, подстегиваемая винными парами и желанием сбежать от Кларенса как можно скорее, попыталась изложить события так, чтобы те оправдывали меня.

  - Это я во всем виновата, - со вздохом повторила я. - Вчера, после поздравлений и вашего прекрасного подарка, милорд повлек меня в спальню. Памятуя, о чем вы мне говорили всю неделю, обдумав все и поняв, что вы абсолютно правы, я... я решила уговорить Кларенса оставить меня рядом с собой. Помня о ваших наставлениях, которые вы сказали еще в самый первый день, я была полна решимости стать маркизу настоящей женой... Но... - тут я на всякий случай всхлипнула, словно мне ужасно трудно об этом говорить, - Я не смогла...

  Герцог по отечески похлопал меня по сложенным на коленях ладоням.

  - Ну, ну, девочка... Рассказывай...

  Я нервно сглотнула. Ложь вроде бы выходила весьма правдоподобной, и я рискнула врать дальше, но так, чтобы при этом ничего не было понятно:

  - Сначала все было хорошо... Маркиз... Он... Потом он стал чрезвычайно груб, порвал то красивое платье, что вы специально заказали к приему... Я испугалась... Стала просить... Но... Он начал... Я схватилась за кровать, а она...Ох! Я не могу... - решив подбавить правдоподобности, попыталась заплакать и даже выдавила пару слезинок, но на этом дело встало. Пришлось делать вид, что я пытаюсь сдерживаться. - Я перепугалась, отбежала к камину... Маркиз наступал... Он... Я так испугалась... - и неожиданно для самой себя (похоже бренди оказалось чрезвычайно крепким) я рухнула на колени у ног его светлости и, взмолившись, сжала его руки в своих. - Поверьте мне! Умоляю, поверьте! Я только защищалась! Мне было жутко страшно! - а потом подумала, что помирать, так пьяной и с музыкой, и стала врать уже напропалую: - Кларенс, он как зверь! Он страшный!...

  Герцог с сомнением смотрел на меня.

  - Сегодня, когда я побоялась спуститься в столовую и когда ваш камердинер сказал, что вы ждете меня у себя... Слуга маркиза явился ко мне и... Я честно сказала ему!... Поверьте, я сказала ему, что буду говорить с вами после завтрака!.. Сказала, что вы ждете меня!.. А мне не поверили... Мне сказали, чтобы я немедленно шла к маркизу или меня доставят силой... Но я знала, что вы ждете меня! И пошла к вам! И вы видите, что произошло! Вы сами были тому свидетелем!.. - и, спрятав лицо в ладонях старика, запричитала: - Я боюсь его! Я так боюсь...

  Герцог сначала нерешительно, а потом все более уверенно принялся гладить меня по голове, словно маленькую девочку утешал. А я поплакала еще немного (вернее поизображала что плачу, потому что от бренди меня развозило все сильней), а потом, подняв на старика раскрасневшееся лицо, произнесла:

  - Это все так ужасно...

  - Я постараюсь переубедить Кларенса, - начал было тот, но я с испугом, прервала его.

  - Нет! Нет! Прошу, ваша светлость! Смиренно прошу, только не это! Я боюсь его! Я опасаюсь ему перечить!... Не надо!

  - Аннель, вы за мужем, - попытался втолковать мне герцог, - и это на всю жизнь. Так что чем раньше меж вами все наладится, тем...

  - А может быть не сейчас?! Может быть потом, со временем, когда Кларенс успокоится, и перестанет воспринимать меня как врага, то передумает, и вернет обратно... - начала я юлить и изворачиваться, а то чего доброго такая забота вернет меня к тому, с чего начинали, то есть непосредственно в руки к супругу. - А пока, прошу не надо! Мне проще будет уехать в разрушенную усадьбу, и переждать его гнев, чем... Я не знаю, чем заслужила такую ненависть с его стороны! Я старалась... Я хотела всем сердцем стать настоящей маркизой, но... Ваша светлость, я поеду в Адольдаг, как велит мне мой супруг. Я не знаю, как буду там существовать, не знаю что буду делать, но исполню все, что от меня потребует Кларенс, и буду жить там, пока не вызову его милость к себе.

  Черты лица герцога потихоньку разглаживались. Не знаю, купился ли он на мою топорную ложь, или продумывал что-то свое, но вдруг поняла, что он сейчас мне что-нибудь предложит.

  - Если ты так настроена, дитя мое, - начал он. - Если не хочешь, чтобы я еще раз поговорил с племянником...

  - Нет! Прошу! Не надо!

  - Ну, хорошо, хорошо, - примирительно продолжил Коненталь, - я помогу тебе. Не знаю озаботился ли Кларенс о твоей жизни в усадьбе... Хотя что я говорю! Конечно же нет... Так вот, я скажу Бейкбору, чтобы он отобрал слуг, которые поехали бы с тобой.

  - Спасибо, спасибо! - горячее зашептала я, прижавшись лбом к его ладоням. - Вы мой спаситель! Вы...

  - И дам тебе сто марок золотом.

  Я ахнула, вскинув на него потрясенный взгляд (хоть я и не знала точной стоимости денег, но из рассказов Меган кое-что выяснила, и теперь могла понять, что это будет весьма внушительная сумма). Его светлость тепло улыбнулся мне в ответ.

  - Если будешь экономно тратить только на себя, то вполне продержишься до того момента, когда Кларенс передумает. Однако ему ты ничего не скажешь. Поняла?

  - О да, ваша светлость! Я так вам благодарна!.. Я...

  Немного смутившись, герцог проворчал:

  - Веди себя как положено маркизе, Аннель, - упрекнул меня он. - Встань с колен.

  Я поднялась и замерла в нерешительности, а герцог заметил это и спросил:

  - Что-нибудь еще? - я молча кивнула - Ну, же! Говори, - подбодрил меня он.

  - Ваша светлость, я могу просить вас?

  - Конечно.

  - Ваша светлость, я за эти дни так привязалась к Меган, что хотела бы... Ваша светлость, я могу взять ее с собой в усадьбу?

  - О, какие пустяки! - махнул рукой герцог. Он явно ждал запросов покруче. - Конечно, можешь! Я даже позволю из отобранных Бейкбором людей выбрать, кого бы ты хотела с собой взять.

  - Ваша светлость, я так благодарна! Так благодарна!

  Поднявшись с дивана, я присела в реверансе, выказывая глубокое почтение.

  - Раз так все обернулось - ступай, - отпустил меня Коненталь. - Тебе требуется приготовиться к дальней дороге. Надеюсь, тебе хватит времени, и ты успеешь...

  - Я всеми силами буду стараться, ваша светлость! - пообещала я, еще раз приседая.

  

  Вернувшись к себе в комнату, я первым делом обрадовала Меган, что у меня получилось уговорить герцога дать мне с собой в усадьбу слуг. Теперь дело оставалось за ней. Ей необходимо было устроить все так, чтобы дворецкий отобрал для усадьбы именно тех, кого нужно. Девушка заверила меня, что у нее все схвачено и если не она, то мистер Порриман обязательно договорится с Бейкбором. А потом мы начали сборы, которые оказались неожиданно долгими, несмотря на отсутствие имущества. В дорогу я решила поехать в своих вещах, оставив из местных нарядов только платье, да и то без корсета.

  Поскольку герцог отдал мне в безраздельное пользование гардероб, обнаруженный в шкафу, Меган начала упаковывать его, не пропуская ни одной тряпочки.

  - Все, все пригодится, - бормотала себе под нос девушка, утрамбовывая в ридикюль найденную большеразмерную сорочку.

  - Это ж надо такую красоту испортить... - ворчала она, дойдя до разорванного бального платья и складывая его в коробку рядышком с целыми. - Но ничего, ничего... Подол-то целый! Вот если?.. Ничего, я еще найду ему применение...

  А я сунула нос в свою сумку. Вынимая из нее вещи, я словно к дому прикасалась. На глаза невольно навернулись слезы. Вот маникюрный набор, минимальный набор косметики, флешка... Зачем она мне теперь? Здесь ее даже вставить неуда. И судя по развитию технологий здесь еще лет сто пятьдесят, а то и двести будет некуда ...

  Вот сотовый. Уже разрядился, или?..

  Я нажала на кнопочку и запиликала знакомая мелодия запуска 'Nokia'. Экран загорелся, однако сеть так и не была обнаружена. Я была не удивлена. Полистав по функциям, я дошла до радио и в абсурдной надежде попыталась поймать хоть какую-нибудь волну. Естественно ничего не удалось, лишь белый шум слышался из динамиков. Тогда я добралась до папки с музыкой и запустила песни одну за другой. Закрыв глаза и не замечая бегущих из-под век слез, я слушала их, пока телефон не начал предупреждающе мурлыкать, что зарядка скоро закончится. А потом когда энергии осталось лишь на самую чуточку я, поставила последнюю, самую любимую лирическую. Я слушала ее, пока телефон окончательно не умер.

  Меган присела рядом со мной и не сводила с меня потрясенного взгляда.

  И с последними аккордами, когда монитор погас уже насовсем, девушка ошеломленно прошептала:

  - Должно быть ваш мир прекрасен, раз в нем есть такая музыка...

  Я ничего не сказала в ответ, лишь слезы еще сильней побежали.

  Тогда Меган тихонечко встала и, вынув ключ из кармана передника, пошла к двери.

  - Я оставлю вас, миледи, - едва слышно сказала она и, затворив двери, с той стороны заперла ее.

  Я ничего не имела против. Сейчас я была не готова кого бы то ни было видеть.

  Думаю идею закрыть меня в комнате, девушке послало провидение. Буквально через несколько секунд в коридоре послышался стук каблуков и раздраженный донельзя голос Кларенса произнес:

  - Где эта стерва?!

  - Не знаю, милорд, - это ответила ему Меган. - Миледи пришла, распорядилась, чтобы я упаковала ее вещи и ушла.

  - Не ври мне!

  - Я не смею, милорд! Она отдала приказание и куда-то ушла. А я лишь должна собрать одежды...

  - Не смей упаковывать ни одной тряпки не принадлежащей ей!

  - Как прикажете, милорд! Все исполню точь-в-точь!

  С той стороны дернули дверь, но, убедившись, что она закрыта, оставили в покое.

  - Найду гадину - лично придушу! - пообещал мой супруг.

  А потом послышался удаляющийся перестук каблуков, и коридор погрузился в тишину.

  

  Кларенс ворвался в кабинет к герцогу со словами:

  - Она еще у тебя?!

  - Во-первых, кто именно? - жестко осадил его светлость, отрывая взгляд от бумаг, разложенных перед ним на столе. - Изволь называть всех своими именами. А во-вторых, не смей входить сюда подобным образом, и во взвинченном состоянии. Ты маркиз и тебе не приличествует...

  - Оставьте свои нотации! - рявкнул в ответ мужчина. - Вы прекрасно поняли, про кого я веду речь! Так я еще раз спрашиваю, где эта стерва?!

  - Я не буду разговаривать с тобой, пока ты в подобном тоне отзываешься о своей супруге. Позволь тебе напомнить, что это не я, а именно ты привел ее в дом, сделав маркизой без моего на то согласия. Теперь изволь отвечать за последствия! Она твоя жена, Кларенс, и ты должен понимать...

  - Я ничего не должен! - взвился тот. - Это вы подтолкнули меня на поиски невесты и брак!

  - Я не отправлял вас, семерых дуралеев...

  - Зато, именно вы с папашей не оставили мне выхода!

  - Ах ты щенок! - герцог не выдержал и, опираясь на руки, приподнялся из-за стола. - Ты самостоятельно ввязался в авантюру, нашел себе жену!.. Ладно, оставим в покое твою супругу, и посмотрим на всю ситуацию в целом...

  - Я не собираюсь с вами об этом разговаривать!

  - Сядь и слушай! Иначе...

  - Иначе что?!

  - Не заставляй меня подключать все рычаги давления! - неожиданно холодно и спокойно пригрозил герцог.

  - У вас их нет, - огрызнулся Кларенс, однако все же уселся в кресло, стоявшее в стороне от стола. - Теперь, когда я владею всеми капиталами рода Мейнмор...

  - Ты хотел сказать - всеми долгами, - сухо напомнил герцог. - Смею напомнить, что пока под мое поручительство отсрочены платежи по векселям, однако если ты настаиваешь и желаешь единолично разбираться...

  Он вышел из-за стола и замер напротив сидящего племянника.

  - Я давно хочу поговорить с тобой о сложившейся ситуации.

  - Внимательно вас слушаю, - скривился Кларенс, даже не попытался встать.

  - Сейчас мы будем говорить с тобой не об Аннель, не о браке с ней - я не буду лезть в твои семейные дела, со своей женой разбирайся сам. Я желаю поговорить с тобой обо всем том, что произошло ранее.

  Кларенс скривился еще сильней, на его скулах заходили желваки, словно он изо всех сил пытался сдержаться, однако ему это не удавалось.

  - Даже не трогайте Вивьен! - предупредил он. - Даже не смейте думать, что...

  - Кларенс, ты прекрасно должен понимать, что эта женщина практически пария при дворе.

  - Она сводная сестра будущего консорта!

  - Вот именно сводная! Но бог с ней, что сводная... После того, что она вытворяет... Кларенс, ты должен остерегаться ее как чумы! Зачем ты во все это ввязался?! Трастовый фонд Верингофов... Ты с ума сошел?! Господи, да когда я это узнал, со мной чуть удар не случился! Кларенс ты...

  - Не учите меня жить! - огрызнулся тот.

  - Не учить жить?! - не выдержав, герцог повысил голос. - Ты ввязался в такую аферу! Потратил деньги... Ты их проиграл! Кларенс, ты их проиграл! Ты понимаешь, что ты натворил?! И даже если я постараюсь все как можно дольше скрывать, через год, максимум полтора грянет королевская проверка. Министр финансов по распоряжению короля отправит своих подчиненных проверить...

  - Я выкручусь.

  - Как?!

  - Не ваша забота.

  - А, по-моему, как раз моя, - отрезал герцог. - Именно мне полагалось уже доложить о случившемся его величеству! То, что ты натворил не без подсказки Вивьен, пустившись во все тяжкие... Кларенс, ты должен понимать, что, несмотря на родство, несмотря на твою дружбу с принцем, будущим консортом, и на то, что он просто беззаветно любит свою сестру, что бы та не вытворяла... Ей ничего не простят! Она все равно ответит за все свои дела. Ты не должен был лезть к Верингофам. Вы не должны были! Никогда.

  - Теперь-то уже поздно! - маркиз вскочил из кресла и встал напротив дяди. - Я сделал это! Сделал!..

  - Ну, хорошо, сделал, - согласился герцог. - Но давай посмотрим на ситуацию под другим углом. Чтобы заполучить наследство, неделю назад ты обвенчался с Аннель. Несмотря на то, что она не родовита, не обладает никакими капиталами, даже в этом случае еще не поздно повернуть дело в свою пользу. Может быть даже хорошо, что ты недавно обвенчался с ней. Мы можем с тобой хоть что-то извлечь из случившегося! - принялся убеждать племянника его светлость. - Сейчас у тебя еще есть прекрасная возможность выпутаться из ситуации, пока о ней никто не знает, и свалить все на других.

  - На кого? - подозрительно уточнил Кларенс, но герцог Коненталь, словно его не слыша, продолжил:

  - Вот смотри, я вам с супругой предоставил возможность провести медовый месяц у моря. Даже не один, а целых три. Так уезжай, прошу тебя, уезжай! А там глядишь, тебе понравится, и ты задержишься до полугода. За это время все более или менее уляжется. Я этому поспособствую. Возможно, удастся перевалить вину за случившееся на Вивьен. Я знаю, что доказательств мало, однако если потянуть...

  - Нет! Нет! - племянник словно взбесился, и чтобы удержать его на месте, герцогу пришлось ухватить его за плечи.

  - Кларенс, послушай...

  - Даже не смейте думать про такое! Я никогда...

  - Кларенс, ты роешь себе могилу! - его светлость попытался встряхнуть его. - Уезжай с Аннель! Не отправляй ее в усадьбу, а уезжай! Девочка старается стать тебе настоящей женой...

  - Женой?! - маркиз скинув дядины руки, отступил на пару шагов назад. - Вот мы и дошли до того, откуда начали! Эта стерва, выгнала меня из своей спальни кочергой! Опозорила при слугах! Я ей этого никогда не прощу! Лично придушу!.. Хотя нет... Я ее сначала заставлю умолять!..

  - Кларенс, уймись! Девочка перепугалась! Возможно, ты был слишком горяч?!

  - Горяч?! Зато теперь я холоден, как лед! Я на коленках заставлю ее ползти до Алольдага! Видимо урока на ступеньках ей не хватило!.. Ну что ж, теперь она у меня хорошо его запомнит! На всю жизнь! Свою короткую и мучительную жизнь! Так унизить меня?!..

  - Кларенс! Подумай о деньгах Верингофов! Уезжай с Аннель, а эта пария пусть сама разбирается с тем, что натворила. Пусть Вивьен расхлебывает...

  - Нет! Вивьен моя и я ее не оставлю!..

  - Твоя, и еще всего гвардейского полка! Вчера, после того как она отсюда уехала - я уж молчу, что ты посмел пригласить ее сюда и усадить рядом с собой!.. Так вот, уехав от нас, она загуляла с тремя...

  - Вы лжете!

  - Да вот депеша, доставленная с утра!

  Герцог кинулся к столу и схватил одну из бумаг, чтобы сунуть племяннику.

  - Мне как первому канцлеру доложили, что ночью они вытворяли! Побили королевскую оранжерею! На глазах у всех, прямо у фонтана творили разврат... Кларенс одумайся!

  - Вы лжете! Ваши депеши предназначены, чтобы очернить... Хотя!.. - отступив от герцога еще дальше он расхохотался. - Как жаль, что меня не было там! Уж я бы доказал!..

  - Кларенс!..

  Но тот, не слушая, уже выскочил за дверь.

  

  Меган вернулась с подносом уставленным кучей всяких вазочек со сладостями и большим фарфоровым чайником. К этому времени я уже пришла в себя и готова была действовать дальше. Мы с Меган попили чаю, и я приступила к дальнейшему разбору вещей, но уже без прежних сентиментальных переживаний. Я пересмотрела объемный пакет с семенами, что купила непосредственно в тот день, разобралась с остальным содержимым сумки. А девушка тем временем упаковала все, до чего смогла дотянуться, что хотя бы отдаленно можно было назвать моим. Ее запасливости я поражалась чрезвычайно. Она напоминала мне того хохла из поговорки, который 'все до себе'.

  - Знаете что, миледи, - Меган разогнулась и, уперев руки в боки, по-хозяйски оглядела составленные посреди комнаты коробки и сложенные в кресле ридикюли, а потом в задумчивости произнесла. - Я думаю вам нужно взять с собой побольше пустого багажа.

  - Зачем? - удивилась я.

  - Ну, миледи, вы прямо как дитя! - протянула она несколько разочарованно, но тут же осеклась и извинилась: - Простите великодушно! Я без умысла ляпнула...

  - Ничего страшного, - отмахнулась я, понимая, что во многих вещах в этом мире разбираюсь как младенец. - Ты мне лучше объясни, что ты имеешь ввиду, предлагая такое.

  Немного помявшись, девушка начала объяснять.

  - Вам же маркиз денег на содержание дал? Так?

  - Герцог.

  - Не вижу особой разницы, - отмахнулась она. - Главное, что они у вас есть. Так вот, Шарль... мистер Порриман мне сказал, что в той области, где расположена усадьба, даже в пяти днях пути ни одного городка не сыщешь, чтобы путевый рынок был. Поэтому в дороге нам необходимо будет сделать закупки... Ведь жить же по началу нам как-то надо? А там не город, чтобы раз и сбегал до бакалейной лавки. Так вот, мы сделаем эти закупки, а куда их положим? И на чем повезем? Ведь неразумно же потом свои же деньги тратить на короба и на тягловую силу. Лучше уж сразу все это у герцога взять. Думаю, он не обеднеет от одного лишнего возка. Правда ведь?

  Я только покачала головой девичьей предусмотрительности. Вот хитрюга растет! В будущем ей быть экономкой большого имения и никак иначе.

  

  На удивление весь день Кларенс меня не беспокоил. Кажется, его вообще в особняке не было. Я все гадала - неужели смогла так разозлить его, что от гнева он сбежал куда-нибудь проветриться?! Вообще-то это было маловероятно, однако произошло все именно так.

  Утром появились четверо недовольных всадников в мундирах и объявили мне в приказном тоне, что они направлены из гвардейского полка ее высочества, дабы сопроводить меня до места, а потом вернуть всех лошадей и сани, что доставят меня туда, обратно. Я лишь скрипнула зубами, но ничего не сказала.

  Мой муженек думает, что предусмотрел все? Но посмотрим, кто кого переиграет и в итоге выйдет победителем!

  

  И вот уже третий день мы были в пути. Монотонный пейзаж не утомлял, однако и не радовал глаз. Мы с Меган сидели в первых санях, прижавшись друг к другу как можно тесней, чтобы сберечь тепло. Ее будущий супруг, изредка бросавший скрытые, как он сам думал, взгляды полные обожания, правил лошадьми. Во вторых санях ехали миссис Порриман - или миз Кейт, как ее звали девушки и Агна - девушка лет двадцати, застенчивая и робкая брюнетка с блестящими волосами, убранными в простой узел. На облучке, естественно, сидел сам мистер Порриман. В третьем возке верхом на тюках сидели трое парнишек - дети Порриманов. Вчера мы заехали в деревню к бабке, чтобы забрать их, а заодно заночевать в трактире. И вот сегодня неспешно катили дальше на северо-запад, к окраинам королевства.

  На четвертый день пути Меган начала толкать меня в бок и шипеть, чтобы я потребовала у наших конвоиров завернуть в Тосмут - крупный купеческий город, мол, там будут приемлемые цены на товары. Но вышло так, что за меня это сделал мистер Порриман. Он обратился к гвардейцам с просьбой, однако в ответ получил грубый отказ. Похоже мой муженек науськал их так сильно, что решили нигде не задерживаясь дольше чем на ночь. Еще поначалу, когда в момент отъезда, наши конвоиры увидели, что я буду не одна, а со слугами, поначалу возмутились, и лишь вмешательство герцога спасло всех. И теперь они не давали нам никуда заехать.

  - Миледи, надо что-то придумать, - сдавлено на ухо зашептала Меган, когда после обеденного отдыха мы вновь тронулись в дорогу.

  Я задумалась. Обычно в ситуациях я действовало стихийно, как например, было с кочергой и 'выплакиванием' слуг у герцога. А нынче как назло в голове не было ни одной идеи.

  - Вам надо заболеть, - вновь зашептала Меган, поняв, что от меня в этот раз толкового ответа не дождаться.

  - Вот так, сходу?! Они ж не поверят, - так же тихо ответила я.

  - Сразу и не надо. Начинайте потихонечку изображать из себя умирающую. Главное чтобы к вечеру вы даже идти не могли. Под таким предлогом, мы заставим этих... Ух шельмы! Мы заставим их заехать в Тосмут, скажем, что вас доктору показать надо, и все такое.

  - Так доктор сразу поймет, что я здорова.

  - А вы так заболейте, чтобы он не понял, - упрямо ответила девушка.

  И я начала размышлять. Интересно чем у них местные состоятельные дамочки болеют, раз докторов к ним таскают? Простуды и все прочее отпадает, а то еще взаправду заболею - а тут медицина никакая. Надо что-то безопасное, такое чтобы...

  - Меган?! - позвала я девушку; она обернулась и вопросительно посмотрела на меня. - У вас барышни нервными расстройствами страдают?

  - Нервически что ль?! - переспросила она и, получив утвердительный кивок, продолжила: - А как же! Вдругорядь с какой-нибудь личной служанкой поговоришь, а у нее то барышня занедужила от неразделенной любви, то просто хандрит, когда на улице дождь. А прислуга бедная с ног сбивается.

  Ага, ясно! Вот и идея. Один раз я подобное со слезами провернула, почему и здесь не попробовать? Ведь логичней всего, когда муж жену выпроваживает... И я начала.

  Сперва я сидела печальная, словно ничего меня в жизни не интересует. Взгляд пустой, рассеянный. Потом слезу пустила. Правда, для этого у Меган пришлось лука у Порриманов из их личных запасов попросить, но в итоге получилось отлично. Сколько себя помнила, как только лук разрежу - слезы градом, из носа течет... И так минут пятнадцать, пока не умоюсь. И потом лицо отекшее, словно полчаса белугой ревела.

  Вечером Меган с взволнованным видом, начала что-то втолковывать гвардейцам. Они по началу от нее отмахивались, однако ко мне стали повнимательней присматриваться, а когда к деревеньке подъезжать стали, где собирались остановиться на ночь, так и вовсе глаз спускать перестали. А я вовсю делала вид, будто безутешна. Ну прямо мировая трагедия разом приключилась! А когда нужно было из саней идти к трактиру, то вовсе расписалась, словно меня ноги не держали. В итоге меня в комнату на руках Питер затаскивал.

  А под ночь мы устроили шоу. Чтобы изображать сохнущую по мужу и безвинно обиженную женщину, мне пришлось всхлипывать пару часов, причем так, чтобы наши сопровождающие, которых миз Кейт и Агна под разными предлогами наверх таскали, слышали все это.

  Потом я вроде бы как затихла, а когда гвардейцы улеглись спать, аккурат за стенкой, выступление продолжилось. Чего мы только с Меган и Агной не устраивали?! Посуду щербатую поколотили, которую Агна выкупила за три медных гроша у трактирщика и протащила тайком в комнату, показательные истерические вопли с уговорами длительностью часа на три закатили.

  Мы с девушками сидели на кровати, завернувшись в пледы и я вопила и стонала, что сил моих нет, хочу к нему, и жизнь мне не мила и тому подобное. А девушки вроде как уговаривали меня, что все будет хорошо, причем тоже не шепотом.

  В итоге наутро что мы, что наши конвоиры были жутко не выспавшимися. Зато их обработка у Меган прошла как нельзя лучше. Не знаю, что она там им плела, однако, едва меня свели под руки всю уреваную (лук навсегда!), то мужчины, ни слова не говоря, повернули коней и мы к обеду были в Тосмуте.

  Город оказался относительно большим. Почему я говорю относительно? Для меня жительницы двадцать первого века город численностью в двести тысяч маленький районный центр, а для Меган и всех остальных те же двести казались небывалой величиной.

  Торсмут естественно не был окружен стеной, я даже не поняла толком, когда мы въехали в него. Сначала тянулись жалкие лачуги, потом дома получше, и когда начались двухэтажные постройки и улицы с тротуарами, а на домах появились вывески, я поняла что мы приехали.

  Я бы с огромным удовольствием вертела головой по сторонам, если бы могла себе позволить, а так мне приходилось разыгрывать истеричку и если не рыдать, то, как минимум, хлюпать носом и не реагировать на окружающее.

  Наши конвоиры, явно знакомые с городом, дотащили нас до приличной гостиницы (все забываю сказать, что перед отъездом герцог передал им денег, якобы от Кларенса, чтобы платить за постой, пока мы будем добираться до места). Вытаскивание меня любимой естественно повторилось. Меган завывая не хуже пароходной сирены, вызывала дополнительный переполох... Это она якобы так утешала меня, а на самом деле оттягивала большую часть внимания на себя. Не могла же я все время реветь, даже с помощью лука?! Запах уже начал витать ореолом вокруг, и наши конвоиры вскоре могли задаться ненужным вопросом. А держать их в напряжении нужно было постоянно. А ну как повернут и пустятся в дорогу?!

  Но вот, слава богу, все завершилось: мы расселились - меня в одну комнату с Меган и Агной, чтобы они за миледи присматривали - а гвардейцы рванули за врачом.

  Девочки, конечно же, сразу начали готовить меня к главному действию 'Обмани дохтура', как назвала этот балаган Агна. Переодевшись в ночнушку, я принялась щипать себя за щеки, чтобы они слегка припухли и покраснели. Меган побежала на кухню за луком, а Агна принялась за распаковку окна, которое тщательно запечатали на зиму, ведь луковый запах как-то потом выветрить надо.

  Мы уже почти закончили приготовления: едва я начала резать лук и слезы потоком хлынули из глаз, как в двери постучали. На секунду мы замерли, а потом словно по команде метнулись все по своим местам. Я нырнула в разобранную Агной постель. Меган кинулась к распахнутому окну, чтобы скинуть с подоконника вниз разделочную доску с луком и затворить ставни. А Агна, лицо которой приняло скорбно-заботливое выражение, подошла к двери, чтобы открыть.

  Стук повторился. Меган еще раз окинула комнату, чтобы убедится, что все в порядке, и дала команду Агне. Та распахнула дверь.

  На пороге предстал невысокий, лысоватый толстячек, в смешном пенсне, которое впрочем, его не спасало - он по-прежнему подслеповато щурился. Доктор был облачен в потертый камзол, явно узковатые ему кюлоты и сероватые чулки, носившие следы штопок. На плечах у него был плащ, который он тут же скинул в подставленные руки Агны. За его спиной маячил один из наших конвоиров. Видимо лично решил пронаблюдать и услышать диагноз.

  - Так вы наша больная? - несколько невнятно начал он, приближаясь к кровати, на которой я лежала с безучастным видом. - Ну что ж, посмотрим, посмотрим...

  Он уселся на пуфик, заботливо подставленный Меган, взял мою безвольно лежащую поверх одеяла руку и принялся нащупывать пульс.

  Естественно я только внешне выглядела спокойно, а вот внутренне... Я ж не йог, способный контролировать ритмы сердца, а оно-то у меня стучало лихорадочно, выделывая кульбиты. Доктора это озадачило. Он внимательно осмотрел мое несколько опухшее лицо, заплаканные глаза и еще раз внимательно посчитал пульс. Результаты вновь сошлись.

  - Что беспокоит миссис?..

  - Миледи Кларенс Мейнмор, - подсказала Меган.

  Оказалось, она стояла у него за спиной и не спускала с доктора напряженного взгляда.

  - О-о-о! - взволнованно выдохнут тот. Похоже, он не ожидал, что его позовут к столь высокородной пациентке. - Прошу прощения, миледи! - врач нервно поерзал на пуфике. - Я прошу, поделитесь, что...

  Я собралась с духом и как можно правдоподобнее постаралась разрыдаться, но вышло нечто среднее между воплем и ревом:

  - Он отослал меня-а-а!.. Он меня не люби-и-ит!.. Я... Я-а-а... А он... Ох...

  И повернувшись, уткнулась в подушку, чтобы хоть как-то задавить внезапно накативший смех.

  Не знаю отчего, но неожиданно меня начало распирать с хохота. Я старалась сдержать его, однако некоторые всхлипы прорывались наружу, а плечи вздрагивали.

  - Ну-ну, миледи... - я почувствовала на спине успокаивающую руку доктора.

  Но тут как разъяренная фурия подлетела Меган и оторвала от меня мужчину. Слава богу тот счел, что я рыдаю.

  - Посмотрите, что вы наделали! Мы только кое-как успокоили ее! А вы?!.. Миледи, миледи, - тут же заворковала она возле меня, оббежав кровать и подойдя с другой стороны, но, увидев мои смеющиеся глаза, еще больше покрасневшее лицо и закушенную с хохота губу, все мгновенно поняла. - Миледи, успокойтесь, - продолжила уговаривать она, не спеша отрывать меня от подушки, и просто гладила по плечу. - Все будет хорошо... Все замечательно... Мы с вами лишь съездим туда, посмотрим что там происходит, а потом сразу-сразу вернемся обратно. Вот увидите. Как только мы приедем, ваш супруг все поймет и пошлет за вами... И любить вас будет пуще прежнего... - и тут же зло бросила доктору: - Вы что не видите, что у миледи нервы?! Спросили бы все у меня. Я ее камеристка.

  Я наконец-то справилась со смехом и смогла оторваться от подушки. Сделав вид, что более или менее успокоилась и выбилась из сил, я безвольно перекатилась на бок, чтобы из-под полуопущенных ресниц наблюдать за доктором.

  Лицо у того надо сказать было растерянным, похоже, до этого ему не попадались пациенты такого высокого полета, и такие дерзкие камеристки.

  А тем временем Меган вновь, как пуля, обежала кровать и, ухватив доктора за руку, потащила к окну. Я проследила за ними взглядом, как вдруг заметила, что на подоконнике... О боже! Там на подоконнике мы забыли половину луковицы! Если доктор ее сейчас заметит... А Меган, как назло, тянет его именно к этому одному из двух окон в комнате.

  'Надо что сделать!', - мелькнула мысль, и я начала изображать что задыхаюсь.

  Взгляды всех присутствующих тут же обратились ко мне. Ближе всех ко мне была Агна. Она добежала первой и уже склонилась, как я поднялась к ней и, будто бы стремясь распахнуть себе ворот ночнушки, прошипела:

  - Лук на подоконнике! - а потом громче, со стоном, добавила для всех: - Окно... Окно...

  Началась некоторая сумятица. Доктор не врубишись, что происходит, ринулся назад, Меган за ним, а Агна как раз устремилась на их место. Они на пару секунд застряли в узком проходе у изножия кровати, но тут Агна проскочила и, незаметно захватив лук одной рукой, другой распахнула настежь неплотно затворенные рамы.

  Я с облегченным вздохом откинулась на подушки - вроде как упокоилась. А доктор наконец-то добрался до меня, потрогал вспотевший от испуга лоб, пощупал лихорадочный пульс. Едва он закончил, его в сторону вновь оттащила Меган, теперь уже предусмотрительно к двери, и начла что-то тихо втолковывать, периодически указывая на меня и строя при этом скорбные рожицы.

  Минут пять они о чем-то поговорили. Вернее, говорила одна девушка, а доктор задавал ей какие-то короткие вопросы. Я же все это время старалась лежать с безучастным видом. А потом доктор направился ко мне.

  Достав доисторический статоскоп... Хорошо, для меня доисторический, а для него вполне современный - в виде трубочки с уширениями на концах - один больше, другой меньше и в распахнутый ворот принялся прослушивать меня вовсе без всяких указаний, то есть, не говоря, дышать мне или наоборот не дышать. Потом еще раз пощупал мой лоб, проверил пульс, посмотрел в глаза...

  - Я пропишу миледи ладанум. Давайте ей в указанной дозировке два раза в день. Он ей поможет.

  И тут подал голос наш конвоир, до этого молчаливо стоящий столбом в стороне.

  - А когда мы сможем продолжить путь?

  - Думаю через денька два, три. Миледи полегчает, и тогда без вреда для ее здоровья сможете смело ехать, - ответил доктор.

  - А если с вредом для здоровья? - угрюмо уточнил гвардеец.

  Доктор вскинул на него удивленные глаза, поверх пенсне.

  - Тогда я вам не гарантирую, что нервичиские припадки у миледи прекратятся. Боюсь, они даже усилятся.

   Когда я увидела, как после этих слов вздрогнул этот здоровяк, то едва не издала торжествующий крик. У нас все получилось! Меган и Агна едва заметно кивнули друг другу. Глаза их светились затаенной радостью.

  А доктор тем временем отдал рецепт конвоиру и, подхватив чемоданчик, который он, заходя, поставил на комод у двери, покинул комнату. Гвардеец еще раз окинул нас угрюмым взглядом и тоже вышел, закрыв за собой дверь.

  Когда мы остались втроем, то все же шепотом издали ликующий вопль. У нас вышло обмануть охрану и выиграть время на закупку нужных вещей для ссылки в усадьбу.

  

  На следующее утро я, Меган и миссис Порриман отправились на базар. Агну оставили вместо меня в зависимости от ситуации изображать больную или следить за больной.

  А получилось так. В тот же день, через пару часов наш конвоир притащил из аптеки бутылочку темного стекла. Меган прямо перед ним демонстративно намешала мне, а потом пошла поить. Я вяло побрыкалась со словами: 'Оставьте! Ах, оставьте!', но потом вроде как выпила и быстренько заснула. Гвардейцы, не смея заходить в комнату к благородной леди, пронаблюдали от дверей и довольные ушли по своим делам. А мы, естественно, отправились по своим.

  Первым делом мы прикупили женские мелочи. Я, наплевав на рекомендации герцога 'тратить исключительно на себя', приобрела два свертка бельевого полотна, сверток шерстяной материи на платья и верхнюю одежду, сверток фланели, сверток немаркого серого сатина, пол свертка плотного драпа. Зачем я все это делала? А потому что когда я спросила своих спутниц, где тут магазин или лавка, чтобы я смогла купить удобную одежду, чтобы жить и работать в усадьбе - они удивленно посмотрели на меня и сказали, что мы, мол, все шьем сами, а знатным леди - модистки!..

  Да чего говорить - в этом мире только-только изобрели швейную машинку, она была весьма большой, неудобной и стоила она исключительно дорого! Пришлось покупать так же неслабый набор игл в придачу и прочих необходимых мелочей для рукоделия. А тот набор бальных платьев, которым меня наградил его светлость... У меня даже слов для них было! В общем пусть лежит себе в стороне, в коробках. Куда надевать в захолустье кружево и шелка, кринолин и утяжку в талии сантиметров на десять, я не представляла.

  Потом мы пошли на рынок, где я придирчиво осмотрела все, что продается из овощей длительного хранения, и особенно, которые из них пригодны для посадки. Картофель в этом мире был, и я благополучно приобрела два мешка семенной картошки, которую мне пообещали принести в гостиницу. Я так же прикупила полмешка мелкого лука, вроде семейного , он в отличие от обычного он мог долго храниться не портясь. Ох как Меган кривилась, когда я брала его, головки все мелкие не больше перепелиного яичка, а вот миз Кейт наоборот, смотрела на все мои действа положительно.

  Когда я узнала, сколько стоят деньги в этом мире, и сколько дал мне герцог, то оценила его щедрость. Оказалось, на 20 золотых марок вполне безбедно могла прожить семья лавочников средней руки или многодетная семья крестьян. И еще на следующий год осталось бы! Но я все равно решила экономить! Мало ли куда понадобятся деньги?! Да и на побег, экстренный или запланированный неплохо бы отложить.

  Еще я купила чеснок, горох, фасоль, бобов немного, так еще кое-что по мелочи. И, наконец, я дотащила всех до сапожных рядов. Конечно, обувь там тачали на заказ, но я уговорила нескольких мастеров показать те заказы, которые так и не забрали, и подобрала себе по ноге удобные осенние и зимние ботинки. Правда последние были на мальчика, но кто во-первых под длинным подолом увидит, а во-вторых... Да они гораздо удобнее в носке в деревне, чем модельные на каблучке, которые запихали мне в дорогу. Так же я подобрала сапоги для Меган, для миз Кейт и еще договорилась, что завтра подойду с Агной и мальчишками, чтобы и тем подобрали что-нибудь по ноге.

  Как мы пробирались обратно груженые пакетами и свертками это отдельный рассказ. Нас едва не поймали наши конвоиры. Одному из них срочно приспичило на двор, но все обошлось. Первой шла глазастая Меган, она-то и успела дать нам команду 'Не высовываться'. А еще повезло, что все ткани мы сторговали в одной лавке и нам их за несколько дополнительных медных монет должны были доставить в гостиницу с черного хода, где-то через час после заката.

  Вечером, когда вся гостиница улеглась спать, в моей комнате собрался совет. На нем присутствовали все, кроме мальчишек Порриманов - те, наверное, уже смотрели десятый сон. Мне же необходимо было из первых рук узнать, как обстоят дела в именье, что меня ждет по приезду, какой прием? Ведь худо-бедно кто-то же за ним следил, да и деревня с жителями должна была бы быть при нем. Значит, надо было знать, как у деревенских дела обстояли... Вопросов было много: на какие-то из них мог ответить мистер Порриман, как единственный из нас, кто побывал уже там, а какие-то предстояло решать вместе.

  Обсуждали долго и много. Время перевалило уже за полночь, когда более или менее определились. Мы составили список вещей, которые еще дополнительно надо было купить, и я на многие из них выделила деньги мистеру Порриману. Шарлю то есть. Во-первых, ему как мужчине вход во многие места был разрешен, тогда мне как женщине - заказан. А во-вторых, он в местных реалиях гораздо лучше разбирался и мне лезть, переиначивать что-то на свой манер было бы глупо. Пока я буду опираться на его опыт, а там, как говорится, посмотрим.

  На следующий день в гостинице оставили недовольную Меган. Уж очень сильно девушке хотелось поучаствовать в 'приусадебных' покупках, но Агне нужна была нормальная обувь для деревни, а не тонкие туфельки для ходьбы по дому.

  С утра, устроив показательное выступление из пары битых тарелок, вопля: 'Сил нет, люблю я его!' и стенания: 'Оставьте меня все, я грустить и плакать буду', меня как бы напоили опийной настойкой, а потом мы все дружно расползлись по городу, чтобы купить как можно больше из того, что нам требовалось по списку.

  Итогом нашего двухдневного хождения стали доверху забитые тюки и коробки, которые до этого были полупустыми, сани, наполовину заложенные необходимым, и наполненный доверху возок, на котором ехали мальчишки.

  Гвардейцы же все то время, пока мы ходили по городу предпочитали проводить время по трактирам, пропивая герцогские денежки, которые тот дал на ночлег в гостиницах и трактирах поприличней.

  Конечно, пару раз они проверяли меня, но им первый день открывала Агна, второй Меган, показывали в щелку двери куклу, смастеренную из одеяла чепца и ночнушки, шептали сдавленно 'Миледи спит', и так же тихо затворяли двери.

  Поскольку два дня мы бегали по рынкам, как савраски без узды, и успели приобрести многое из нужного (то, что не купили - просто найти не смогли), то на третий решили не оставаться.

  По утру, я отоспавшаяся и довольная... Вернее такая я была в душе, а внешне набеленная, с синевой под глазами (белила для лица и пепел из камина, умело наложенные перед зеркалом создали нужный эффект немочи и бледности), спустилась вниз, молча поела со всеми за столом. Гвардейцы, видя мою 'поправку', затягивать со сборами не стали, радостно загрузили всех по местам и уже часам к десяти мы были в дороге.

  Замедлившийся ход нагруженных саней удачно скрыла оттепель, наступившая, пока мы прочесывали рынки в Тосмуте. И теперь мы неуклонно приближались к месту ссылки - усадьбе Адольдаг.

  

  Через неделю наконец-то добрались до усадьбы. Не скажу, что была нескончаемо рада окончанию пути, но неспешная езда на таком непривычном виде транспорта как впряженная лошадь, да еще по морозцу, вымотала. Устала в основном от озноба, что верно начинал продирать уже через пару часов после посадки в сани. От него не спасали ни теплые пледы, в которые укутывались по пояс, ни наброшенные на плечи шали. Сырой воздух, приближающейся весны, не оставлял шансов надолго сохранить тепло.

  Вдалеке показалась деревня. Однако на таком большом расстоянии невозможно было разглядеть какова она: обширна ли, богата, а может наоборот маленькая да бедная. Видно было лишь темную полоску строений, с вьющимися дымками топящихся очагов, на серо-белом безмолвии подтаявшего снега.

  Гвардейцы, никуда не сворачивая, мчали к усадьбе, что медленно наплывала на нас мрачными неопрятными пятнами запущенного сада и угрюмого скособочившегося дома. В мыслях в первый раз за все время промелькнула предательская мысль, что мне следовало оставаться в доме герцога, и попытаться как-то смириться с жизнью с Кларенсом, но я тут же задавила ее в зародыше, не дав обрести полноту или получить хоть какой-нибудь отклик в душе. Закусив губу, чтобы не выдать предательской дрожи, я не отводя глаз, смотрела на приближение к месту своей 'ссылки'.

  Дом стоял на небольшом возвышении, и мне были прекрасно видны его окна вкривь и вкось заколоченные досками в центральной части, покосившаяся и местами просевшая крыша, отчего некогда высокий и гордый дом теперь выглядел плюгавым и каким-то пришибленным. Левый флигель покривился на одну сторону настолько, что глазом строителя я определила - если восстанавливать, но начинать придется с фундамента. Похоже, грунт просел, а от этого или фундамент лопнул или... Осмотр покажет. А вот правый флигель был еще ничего, и хотя большинство окон было забрано ставнями, а то и попросту деревянными щитами, несколько из них все же посверкивали стеклом. Рамы со свинцовыми переплетами подслеповато щурились на дневной свет, а покосившийся дверной проем, явно прорубленный на месте еще одного окна, улыбался миру щербатой дверью.

  Едва наши конвоиры первыми подкатили к флигелю, тут же из двери, открыв ее со скрипом, показался замшелый старичок. Приложив ладонь ко лбу козырьком, и опираясь на сучковатую палку, он с большим удивлением смотрел на прибытие.

  Гвардейцы, ни слова не говоря, быстренько спрыгнули со своих скакунов и, подскочив к впряженным в сани лошадям, начали снимать с них упряжь, когда во флигеле заинтересовались отчего старичок истуканом застыл в дверях, и выглянули посмотреть... А выглянули: бабушка, с фигурой бочонок: грудь, талия и бедра - все одного размера, позади нее приподнявшись на цыпочки стояла молодая женщина с изможденным лицом и сопливый мальчишка лет пяти с любопытством смотрящий из-за ее подола.

  Гвардейцы уже успели распрячь лошадей, прицепили за поводья их к своим седлам и, взлетев в седла, умчались прочь. А мы растерянные остались сидеть в санях, оставленных на дороге прямо перед входом.

  - День добрый, - несколько растерянно поприветствовала я взиравших на нас людей.

  - Добрый, - не то согласился, не то поприветствовал меня старичок. Он, подслеповато щуря глаза почти выцветшие от возраста, внимательно разглядывал меня. - А вы, простите, кто будете?

  - Ваша хозяйка, миледи Кларенс Мейнмор, - выглядывая из-за моего плеча, представилась за меня Меган.

  Повисла секундная пауза, а потом бабушка уронила глиняный кувшин, который держала в руках.

  - Ох-ти ж! - воскликнула она, когда молоко из кувшина, забрызгало ей потертые овечьи чуни и белым пятном растеклось на пороге.

  Не знаю, уж кому адресовалось ее 'Ох-ти ж!', моему внезапному прибытию или разлитому молоку, но в нем отразилась вся гамма чувств, которые охватили нынешних жильцов усадьбы.

  Пауза затягивалась, словно по Гоголю, когда в пьесе после фразы 'К нам едет ревизор', все актеры замирали. Мы не знали как реагировать, а жильцы усадьбы никак не могли оправиться от шока.

  И тут неожиданно Меган, напрочь разбивая тишину момента, осторожно отодвинула меня в сторону и со словами прямо как из рекламы:

  - Что стоим?! Кого ждем?! - начала выбираться из саней.

  Это и разрушило хрупкий лед молчания.

  Ее парень соскочил с передка и помог ей спуститься, потом замер, ожидая, когда вылезу я. Семейство Порриманов и Агна тоже начало активно выбираться. Мальчишки так и вовсе быстрее всех соскочили со своего возка, и уже нарезали вокруг пару кругов, стремясь рассмотреть все и сразу.

  Местные жители тоже выпали из ступора: старичок заковылял ко мне, чтобы представится. Бабушка, нырнула вовнутрь, прихватив с собой мальчишку, а женщина тоже пошла к нам. Возникла небольшая сутолока и путаница.

  Но вот, наконец, когда я оказалась на твердой земле, вернее на снегу и ко мне смог добраться дедушка, все более или менее определилось

  - Миледи, - дедушка, даже не пытался поклониться - дальше было уже некуда, его и так пополам согнуло, и он мог только ходить в позе буквы 'Г'. - Я здешний смотритель усадьбы, Курмст Гивел. К вашим услугам, миледи.

  Я ободряюще, можно даже сказать покровительственно, положила ладонь на его руку, которой он опирался на палку.

  - Очень рада с вами познакомиться.

  - Прошу в дом, - вежливо, как и полагается хорошему слуге, предложил он, услужливо пропуская меня вперед.

  Но тут за спиной послышалось:

  - Она к нам надолго?! - голос был женским, его тон был гневным, но при этом все было произнесено шепотом, в расчете, что я не расслышу. - Или они как всегда? Приехали, посмотрели, как все разваливается, и умчались прочь веселиться и развлекаться?! А вдруг они решили все продать, а нас выкинуть на улицу?!

  Мистер Гивел зашикал, пытаясь осадить женщину.

  Но я все услышала и мгновенно догадалась, чего именно она опасается...

  Стараясь не выдать, что меня задели ее слова, ведь до этого момента я не знала о том что твориться в усадьбе, однако уже приняла сказанное на свой счет. Я спокойно развернулась и, стараясь как можно ровнее, попыталась ответить на все вопросы сразу.

  - Да. Вовсе нет. Пока я здесь, ее продавать никто не собирается.

  Пока женщина опешила, сбившись с намеченной линии разговора, я обратилась к мистеру Гивелу:

  - Может, все-таки пройдем в дом? Я в дороге слегка озябла, и мне хотелось бы погреться у очага, - и вновь направилась к двери.

  За спиной я услышала сдавленный шепот старика, который принялся выговаривать женщине.

  - Дейдра, ты что, совсем спятила?! Это же маркиза Мейнмор! Наша хозяйка! А ты?..

  - Да хоть сама королева Флоренс Пришедшая! - зашипела она в ответ. - Мало они горя нам принесли?!..

  Я сделала вид, что не слышу их разговора. Неспешно пройдя пару десятков шагов, взошла по самодельному крыльцу, сколоченному из грубо отесанных досок, и уже взялась за ручку двери, как вновь обернулась назад, к спорящим старику и женщине.

  Мне так не хотелось с первого дня наживать здесь врагов, и поэтому я с мягкой улыбкой спросила еще раз:

  - Может, мы пройдем в дом?

  - О, миледи! - старик заторопился ко мне. - Вы еще спрашиваете! Безусловно! Это же ваш дом, ваша усадьба!

  Он догнал меня на самом пороге и, открыв дверь, первой пропустил внутрь. Напоследок я бросила взгляд на женщину, которая, сжав губы и нахмурив брови, с враждебностью смотрела мне вслед.

  Переступив порог дома, я ощутила спертый воздух помещения, где кухня и спальня были объединены в одно. Когда глаза привыкли к царившему полумраку, я начала осматриваться. Комнатушка оказалось весьма тесной и холодной, и, похоже, чтобы хоть как-то сохранить в ней тепло ее редко проветривали. По правую руку от входа находился огромный камин, практически во всю стену, однако огонь в нем едва теплился в уголке. Внутри него висели какие-то цепи, и крюки. Неподалеку от него я увидела самодельную двухъярусную кровать, застеленную лоскутными одеялами, в нише, что образовывали кровать и камин за занавеской, видимо, находились полки или шкаф. У противоположной от камина стены, между двумя дверями, ныне заколоченными досками, стоял комод. И если корпус его был в хорошем состоянии, то ножки оказались сделанными наспех, из четырех чурбачков, подставленных под него. Рядом стояли колченогий стул и два табурета. А посреди комнаты находился массивный стол, прямо вмонтированный в каменный пол или возведенный прямо на нем. Приглядевшись повнимательнее, я догадалась, что это ни что иное, как чугунная кухонная плита, которую накрыли деревянной столешницей.

  И тогда я поняла, что эти люди жили на бывшей усадебной кухне, и огромный камин когда-то, когда усадьба находилась в поре своего величия, так же являлся лишь частью кухни и разжигался для приготовления блюд.

  Пока я рассматривала их жилье, старик несмотря на свою немощность, подтащил единственный стул к камину.

  - Прошу, - указал он на него.

  Мне было неудобно, что я заставила старого человека суетиться, однако, понимая, что он делает это от чистого сердца, присела на стул и протянула озябшие руки к огню.

  Наступила неловкая пауза.

  На улице мои спутники разгружали вещи и припасы из саней. Парнишки бегали вокруг них и радостно голосили. Мальчик, перестав прятаться за бабушку, которая после моего появления в комнате, замерла у стола и теперь выжидающе смотрела на меня, подбежал к окну и, прижав нос к стеклу, пытался разглядеть, что же делают сорванцы Порриманов.

  Раздавались уверенные команды Меган, слышалось ворчание Шарля...

  Неожиданно дверь распахнулась и в комнату решительно зашла Дейдра. Увидев меня сидящую у камина, она резко остановилась, словно запнулась о невидимое препятствие и тоже замерла неподвижно, как и бабушка. Однако в отличие от выжидательного взгляда пожилой женщины, ее взор горел злым огнем.

  Дальше молчать было просто невыносимо, и я попыталась разрядить атмосферу.

   - Мистер Гивел, - обратилась я к старику. Похоже, именно он был главой всего этого семейства. - Не могли бы вы мне рассказать, как ваши дела? Как вы живете здесь? Мне крайне любопытно, можно даже сказать важно, знать, как идут дела в усадьбе.

  Но не успел он и рта раскрыть, как Дейдра не выдержала и уже в голос, едва не срываясь в слезы, выпалила:

  - К чему, ваши учтивые вопросы?! Вы... вы все равно скоро уедете к мужу. И снова... будете купаться в роскоши, когда мы... Вы знаете, что он виноват? Что по его вине Генри сейчас?!.. Ах если бы не эти кони!.. - и закрыв лицо руками, расплакалась.

  - Дейдра!.. - раздался хриплый мужской голос из-за занавески, за которой я думала, были скрыты шкаф или полки. - Придержи язык... - тут мужчина закашлялся. - Отодвинь, я хочу посмотреть.

  Женщина, быстро смахнув слезы, бросилась в угол и отдернула занавесь. Мне неудобно было смотреть искоса, я встала и... Хорошо, что рядом был стул, я смогла опереться о спинку.

  Передо мной на кровати, лежал изможденный мужчина. Было похоже, что он лежал давно, никак не меньше полугода. Лицо его было сильно повреждено, нос свернут на бок, а щека обожжена так, что теперь кожа была сплошным рубцом. Левая рука, что лежала поверх одеяла тоже оказалась обожженной культей. На пальцы, стянутые и спекшиеся в трехпалую конечность, нельзя было смотреть без содрогания. Вдобавок она явно была переломана и неправильно срослась.

  - Я хочу увидеть миледи, - прохрипел он и попытался приподняться, чтобы сесть.

  Дейдра, стала помогать ему. В этот момент я увидела, что у него обожжена не только щека, но и глаз затянут пленкой бельма.

  Женщина тянула его на себя, но ее сил явно было недостаточно. И тогда я, взяв стул, подошла к его кровати, и села рядом с ним.

  - Как это с вами произошло? - осторожно спросила я. - От чего?

  Мужчина улыбнулся, и обожженная половина лица перекосилась.

  - У вашего супруга в прошлом году поздней осенью загорелась конюшня. Разве вы не знали?

  Я отрицательно покачала головой.

  - Я являюсь маркизой Мейнмор не более трех недель. Какие события происходили до этого, увы, я не знаю.

  - Тогда знайте. Когда я выводил лошадей, на меня упала балка. Я обгорел... - тут мужчина закашлялся. - Одного скакуна все же не удалось спасти, он погиб в огне. Маркиз Мейнмор, сказал, что это я во всем виноват, и выгнал меня полуживого на улицу. Мы с моей женой - Дейдрой и с Мартином, вернулись к родителям... Вернее - это Дейдра привезла меня чуть живого...

  - У маркиза нет сострадания, - прошептала та, но ее муж лишь сказал:

  - Дейдра... - и женщина замолчала. А он, как ни в чем не бывало, обратился ко мне: - Миледи, я утолил ваше любопытство?

  Покраснев, я неуверенно кивнула.

  - Тогда миледи, - продолжил он, - могу ли я просить, рассказать нам, вас что привело так далеко от столицы и супруга. Как я понял с ваших слов, медовый месяц еще не закончился. Что же вы здесь делаете? И что собираетесь делать?

  - Что собираюсь, - протянула я с кривой улыбкой, - Жить я здесь собираюсь.

  После моих слов в комнате повисла оглушительная тишина. А я, словно не замечая, продолжила:

  - Видите ли, не вас одних, выбросили. Теперь маркиз ссылает сюда всех ненужных. Всех, кто, так или иначе, ему неугоден. Так что я приехала в усадьбу жить. Вернее выживать, и надеюсь успешно.

  Жители усадьбы потрясенные, молча переваривали услышанное. Я тоже не спешила более ничего комментировать.

  А на улице наконец-то закончили разбирать сани. Приоткрыв дверь, в помещение просунула голову Меган и жизнерадостным голосом поинтересовалась:

  - Припасы куда заносить? А вещи куда складывать?

  

  Деловая суета поглотила нас с головой до самого вечера. Мужчины таскали вещи, заносили припасы, складывали тюки, в общем, тащили в тепло все то, что мы приобрели в Тосмуте. Женщины пытались хоть как-то разместиться, и устроить спальные места на предстоящую ночь. Я же, не участвуя в общей суматохе (я-то по привычке тоже схватилась за дела, но Меган зашикала на меня, что, мол, это не господские обязанности), прихватила в проводники мистера Гивела и пошла осматривать сад и окрестности. Нужно было оглядеться и понять, куда это меня на сей раз угораздило попасть, хотя правильнее все же было говорить - сослаться. Но я напрочь отказывалась воспринимать эту ситуацию в таком виде. Здесь я чувствовала себя гораздо свободнее, чем в герцогском особняке, а главное намного спокойнее. Я могла не ожидать, что кто-то каждую ночь может ворваться ко мне в спальню с намерением исполнить супружеский долг. Здесь пока и спальня-то была одна на всех, она же была и кухня, и комната. Однако в ближайшее время я намеревалась попытаться исправить сложившееся положение. Немыслимо чтобы столько людей ютилось в одной комнатушке, площадь которой вряд ли превышала шестнадцать квадратных метров. Назавтра я решила прихватить с собой мистера Порримана как консультанта и мистера Гивела как проводника и уже более предметно осмотреть дом. Я уже заранее предполагала, что при протекающей крыше деревянным перекрытиям пришел конец. Однако все же стоило убедиться в этом лично.

  Сад оказался запущенным, разросшиеся плодовые деревья, кустарники, все переплелись меж собой. Из сугробов торчали бодыли, высохшая трава, бурьян... Что же конкретно находилось в саду сейчас разобрать оказалось невозможно.

  Большего, к сожалению, я осмотреть не успела - солнце, еще по зимнему рано, скрылось за горизонтом и нам пришлось возвращаться. К тому же мистер Гивел хоть и не показывал, что его утомила наша 'прогулка', однако начал двигаться медленнее и все чаще останавливался, чтобы отдышаться.

  Когда мы шли обратно кругом, с другой стороны дома, я обнаружила большущую теплицу, вернее то, что от нее осталось. За зиму снега намело высоко, и из-под него торчала только крыша, местами посверкивая стеклами, затянутыми сверху плетями не то хмеля, не то дикого винограда. В памяти я сделала себе зарубку, что после того как разберусь с домом, должна буду обратить свое внимание на нее.

  К этому времени мои спутники уже кое-как разместились. Вещи и тюки были сложены у стены, и под окошком. Миз Кейт, достав кое-что из припасов, принялась готовить ужин. Миссис Гивел вовсю ей помогала. Агна и Меган, как самые проворные пытались соорудить постели так, чтобы все улеглись на кроватях, поскольку на полу спать было немыслимо - по ногам нещадно тянуло - любой, кто бы улегся, уже на утро встал бы простывшим. Дейдра в общей круговерти участия не принимала. Она, недовольно поджав губы, устраивала супруга на кровати поудобней. Сегодня ей предстояло спать с ним, и она не хотела причинить неудобства. А тот, полусидя, с неожиданным удовольствием взирал на всеобщую суету.

  Когда я пришла, гам немного поутих, даже мальчишки начали разговаривать тише, однако через каких-то полчаса, все вернулась на круги своя.

  Заняться мне опять ничем не позволили. Едва я захотела расставить посуду на столе к ужину, Меган, бросив помогать Агне, метнулась и начала все делать за меня, причем так проворно, что я вынуждена была отступиться. Посидев без дела минут пять, я решила сунуться к кухаркам, но и здесь мне ненавязчиво дали отворот поворот.

  В конце концов, когда я вместо Меган, решила пособить Агне заправить простыни, а та, смутившись, как бы ненароком начала оттеснять меня, я не выдержала и взвилась:

  - Так! - рявкнула я, уперев руки в бока. Все оставили свои занятия и удивленно посмотрели на меня. А я, набрав полную грудь воздуха, продолжила: - Слушаем меня внимательно! Больше повторять не буду! Если я принялась за какое-то дело, то не надо бросаться ко мне и перехватывать его. Это там, в герцогском доме я была маркизой, а здесь мы все более или менее в равных условиях. И мои руки, - я подняла их и покрутила фонарики перед собой, как бы демонстрируя, - такие же руки, как и ваши. По-моему в той ситуации, в которой мы все оказались, они лишними не будут. У всех работы хватает, и нет смысла оставлять свою, и бросаться ко мне, если вдруг мне нужно что-то сделать. Если мне будет нужна помощь, я попрошу, а так... - я перевела дух и закончила свою речь: - Да, я здесь хозяйка, но при этом не беспомощная леди, чтобы не справиться с элементарными вещами...

  - Но миледи нельзя же... - попыталась возразить Меган, но я повернулась и посмотрела на нее в упор.

  - Ты до этого заправляла кровати? Вот и занимайся ими. А я поставлю на стол посуду. Ужин уже почти готов, и нечего тратить несколько драгоценных минут, прежде чем мы дождемся, пока кто-нибудь освободится и сделает это. Вон уже дети полчаса как на еду смотрят голодными глазами! - и, не выдержав немого изумления слуг, скомкано завершила: - Я маркиза, и я так желаю! И точка!

  

  Дни потянулись за днями. И все они были наполнены делами и суетой. Меня приняли как хозяйку все, включая и Дейдру. Женщина понемногу отмякла, видя, как под моим руководством спорятся дела. Кстати, меня с моей же легкой руки стали звать не миледи, как было положено, а именно хозяйка. Сначала за глаза, а потом и открыто. Если кто-то окликал 'Хозяйка!', значит, искали только меня, кому-то понадобился совет или решение.

  Во все дела без исключения я не лезла, оставив миз Кейт на откуп кухню. Единственное, только распорядилась, какие из запасов не трогать - они станут посевным материалом. А вот дом, вернее его состояние и ремонт я контролировала жестко. Поначалу мужчины скептически относились к моим распоряжениям, и если считали, что я не вижу, делали такое выражение лица 'собака лает, ветер носит, а караван идет', то в последствии... Я с детства всегда была смекалистой, и сколько себя помню, любила наблюдать, как отец что-то чинит или ремонтирует. Оттого я на строительный факультет пошла, тогда весьма непопулярный в институте, хотя со своими проходными балами смогла бы попасть на экономический - тогда престижный.

  Так вот впоследствии они уже более внимательно стали прислушиваться ко мне, а потом и вовсе совета стали спрашивать. Здесь нашлось место, где мне в очередной раз удалось найти приложение моим способностям.

  Первым делом мы открыли еще одну комнату, что примыкала с той стороны камина. Оказалось, что она под завязку была забита старой мебелью. Однако мы ее разгрузили, кое-что из обстановки сразу использовали, другое отложили на починку, а третье сильно пораженное жучком-древоточцем сожгли как дрова, в том же камине. Теперь у нас образовались две вполне теплые комнаты, в одной из них спали мужчины, в другой мы - женщины. Правда из окон поначалу сквозило, пока я не вспомнила кое-что из институтской науки и советского быта. Я сгоняла парня Меган - Питера - в деревню, чтобы тот выпросил у местного гончара или печника немного жирной глины. Потом добавила в нее немного нутряного жира, размешала, и получившейся замазкой тонко-тонко промазала там, где стекло входило в раму. Во второй комнате окна оказались не в свинцовых переплетах, как в кухне, а в деревянных правда тоже с мелкой разрезкой, а небольшие стекла, кроме как небольшими гвоздочками ничем к рамам не крепились. И естественно, что в неплотности свободно сквозил холодный воздух. Пришлось замазывать все поверх. А второй способ утепления - легендарное заклеивание окон, матерчатыми полосами на мыло. Я отобрала у Дейдры изношенную простынь и, взамен выдав ей отрез нового полотна, приступила к работе. Поначалу женщины с немалым удивлением взирали на мои действия, но потом поняли в чем суть. И мы дружно закончили это дело уже через пару часов.

  Данный текст выложен на СамИздате. Если вы читаете данный текст его на другом сайте, значит, его выложили без разрешения автора. Если вы купили текст, то знайте - это черновик - и его можно бесплатно прочесть на странице автора на СамИздате. Любое копирование текстов со страницы без разрешения автора запрещено.

  Долгими вечерами при свете одной единственной лампы (земляное масло для нее как называли его местные, а для меня если переводить на понятный язык - плохоочищеный керосин, стоил дороговато) для яркости окружив их наполненными водой бокалами и фужерами из господской посуды, брошенной здесь же в усадьбе, мы шили. У нас было две важных задачи - первым делом одеть меня, поскольку шелковые платья, что подарил герцог - не годились для деревни, а вторым - постельные принадлежности.

  Для начала мне сшили из шерстяной ткани юбку в пол и пару блузок, поверх которых я надевала жилетку. Так было гораздо удобнее, нежели платье целиком кроить. А потом решили, когда все уже будут обеспечены спальным, сшить мне хотя бы еще одну смену верхней одежды.

  

  День удлинялся, и дел находилось все больше. Я с мистером Порриманом обследовала дом и с радостью выяснила, что перекрытия в порядке. Дерево что пошло на них оказалось лиственницей. В нескольких комнатах под чехлами сохранилась мебель, и я распорядилась, чтобы до оттепелей ее перенесли под непротекающую крышу. Сейчас мы ютились всего в двух комнатах, но летом я планировала расширить наше жилище. Нам же нужно будет чем-то обставляться!

  И вот в один прекрасный день мы, наконец, добрались до теплицы. Естественно, она оказалась в плачевном состоянии, НО все ее проблемы решались довольно легко. Половина стекол оказались только треснувшими, другую половину я решила, что буду вставлять заново, забрав их из дома из окон нежилых комнат. Я заставила мужчин аккуратно вытащить рамы предварительно расстеклив их, и перенести в дом, чтобы уже там, в тепле, отремонтировать. Поначалу они втихую возмущались, но когда я вечером, достала из сумки пакетики с семенами, и выложила их перед ними... Конечно, у всех сперва был шок. Яркие принты, красивые фото, призванные, чтобы покупатели не смогли оторвать от них взгляд. Такого они еще никогда не видели.

  - Вот теперь я верю, что наша Хозяйка не отсюда, как королева Флоренс Пришедшая, - выдохнула Дейдра, с упоением разглядывая пакетик с семенами турецкой гвоздики. - Они как живые! Такая красота!

  Мои домочадцы (слугами их называть у меня уже язык не поворачивался) передавали друг дружке из рук в руки яркие пакетики и с интересом, граничащим с мистическим восторгом, рассматривали.

  - Миледи, а это редич? - спросила Меган, указывая мне пальчиком на картинку, на которой красовался ярко-красный пучок этого овоща. - А то здесь незнакомо написано.

  - Редис, - поправила я ее.

  - Редич, - упорно повторила девушка. - У нас называют его так.

  И это словно послужило сигналом: мне тут же все начали показывать пакетики с картинками и спрашивать, как у меня называется тот или иной овощ, травка или цветы, что изображены на них. Некоторые названия были несколько искажены, но в произношении однозначно угадывался смысл - базилик оказался базилем, эстрагон - тарагоном. А некоторые не изменились: морковь осталась морковью, свекла-свеклой, капуста-капустой... Правда с брокколи вышел забавный случай - ее тут считали цветком и использовали для украшения клумб. В некотором роде оно так и было, а то, что ее можно есть - не знали.

  Порой мне казалось, что мне все знакомо в этом мире, однако в другой момент преподносился такой сюрприз!... Если одно воспринималось как само собой разумеющееся, то другое могло устроить такие выверты, что предсказать было сложно. Как та же капуста и баклажаны... Они, например, здесь были очень маленькие и невероятно горькие, и их использовали как лекарство для очистки организма. Перец, тот, что сладкий, использовался только как специя - паприка. Его сушили, измельчали, а просто так не ели... А вот сельдерей как раз только по второму назначению употребляли. Как афродизиак.

  Какое пунцовое лицо у женщин стало, когда я спокойно подтвердила, что и его буду сажать!

  Поначалу я даже не поняла, чего они завозмущались. Правда потом когда пояснила, что я его ради листьев выращивать буду, поскольку они являются ароматной специей, а не ради корней (тут я соврала, поскольку в малых количествах и не каждый день, корень тоже лишь специя, а вовсе не виагра) - все же успокоились, но нет, нет, да косились в сторону мужчин.

  Так мы перебрали все пакетики, что я накупила тогда. А было их около сотни с лишним. Конечно, цветов там было предостаточно, но и прочего хватало. В своем мире я как сумасбродная дамочка, впервые получившая бразды правления, собиралась попробовать все это на своей даче, а вышло, что буду пробовать здесь.

  Мои домочадцы опознали почти все растения, изображенные на пакетиках. Разве что стручковая фасоль вызвала легкое недоумение, пока я не пояснила что это, да несколько цветов - виолы и петунии. Нет, они, конечно же, видели похожие, но не настолько большие и столь разнообразной окраски, которой добилась современная селекция. Единственным растением, которое оказалось им незнакомо абсолютно, оказался помидор. Меган предположила, что это яблоки, но после крайне эмоционального разъяснения мистера Гивела, сдобренного яркими эпитетами об уме девушки, на чем именно те растут, смутилась и оставила свою идею. Дейдра (а оказалось, что она до возвращения в Адольдаг служила горничной во вдовьем доме маркизы Мейнмор) сказала, что они очень похожи на плоды пасленового деревца, только очень большие. Мол, такие в комнатах у миледи стояли. И мне пришлось развеивать эти предположения, и попытаться на пальцах объяснить, что же именно это за овощ, и чем он отличается от тех, что стояли в горшочках у свекрови.

  Через четверть часа бурных дискуссий, я выдохлась и только пообещала, что они всё увидят своими глазами, главное только теплицу починить.

  

  Мужчины под моим руководством, сначала расчистили теплицу от снега, потом восстановили деревянный каркас, на который должны будут опереться рамы, и местами поправили каменную кладку, на которую эти самые каркасные брусья опирались. Я заставила разобрать торцевую стену и переложить ее ближе к середине. На теплицу прежних размеров у нас бы стекол не хватало, а если ее площадь уменьшить где-то наполовину, то вполне доставало. В тепле мужчины застеклили рамы, точно так же промазав самодельной замазкой из глины, и водрузили на место.

  За всеми своими занятиями, когда дни были полностью загружены работой, мы не заметили, как пришла весна. Когда с крыш застучали капели, а на утоптанном снегу появились первые робкие проталины, я поняла, что следует поторапливаться.

  Обшарив подвалы дома, в которых кроме большущих пустых винных бочек больше ничего не было, я потребовала, чтобы несколько из них мужчины подняли наверх. Не без помощи такой-то матери и прочих ругательств, которые те изрекали, когда думали, что я их не слышу, они все же вытащили их на свет.

  Следующее приказание вовсе возмутило их, но ослушаться они не посмели. Я заставила набить эти бочки доверху снегом. По-моему радость от этой работы испытали только парнишки Порриманов и малолетний Мартин. Сколько визгу было, сколько воплей, когда они начали возиться во влажном снегу... Нам - женщинам - пришлось даже покричать на них и осадить, поскольку от их помощи выходило больше насыпанного снега возле бочек, а не в них.

  Пока детвора делала свое дело, я загнала мужчин в теплицу, солнце светило так ярко, что под его лучами не только снег под стеклами растаял, но и начала отходить земля. Мы начали готовить землю под посадки. Время поджимало. Первые семена уже сидели в ящиках, стоящих на подоконниках и на стеллажах, сколоченных на скорую руку, а некоторые даже проклюнулись и у них вовсю развивались первые семядольные листики.

  Неожиданно нашими делами заинтересовался муж Дейдры - Генри Гивел. Он уже начал потихоньку вставать и выходить на свежий воздух. Надсадный кашель, что мучил его пока он лежал, ушел из обожженных легких, оставив после себя лишь небольшую хрипоту, и мужчина начал расхаживаться. Однажды в ясный денек, когда солнечные зайчики принялись скакать на прозрачных от растаявшей воды сосульках, он, опираясь на костыли дохромал до теплицы. В этот момент Питер, согнувшись в три погибели, через низенькую дверь, выволакивал прошлогодний сухостой.

   - Ночами все померзнет, - хрипловато сообщил он, глядя, как парень, пыхтя и отдуваясь, пытается за раз вытащить большую охапку.

  В это время стояла снаружи и соображала, какие же ветки следует спилить у окружающих теплицу деревьев, чтобы не застить солнце. При этом следовало не спилить плодоносящие.

  - Думаешь? - рассеяно произнесла я, понимая, что без консультации мистера Гивела никак не обойтись. Он великолепно разбирался в садоводстве, так что следовало посоветоваться именно с ним.

  - Ночи у нас не все туманные, порой прояснивает, и по ночам ударяет крепкий морозец... - Генри прервался, говорить без перерыва ему было еще тяжеловато. Оторвавшись от своих дум, я с любопытством посмотрела на него. - Камень не спасет, у вас в теплице стекла много.

  Я поняла про что он. Несмотря на то, что стенки до половины в теплице были сложенными из камня, вторая их половина и крыша были сплошь стеклянными. Мне и самой в голову мельком приходили подобные мысли, но за делами я забыла о них.

  - И что ты предлагаешь? - поинтересовалась у него.

  - Переносную печь, - лаконично ответил Генри. - Когда надо - топим, когда нет, то нет. Раньше от общего камина труба к теплице вела, еще мой дед рассказывал. Когда усадьбу бросили, она со временем засыпалась. Теперь уж не найти.

  Немного подумав, я согласно кивнула.

  - Только боюсь, есть один момент, - начала я. Идея мистера Гевела мне понравилась, однако в ней оставался небольшой изъян. - Нельзя огонь без присмотра оставлять. Пойдет что не так, и мы без урожая останемся.

  - Так я по ночам мало сплю. Могу подежурить, - предложил мужчина.

  Но мне пришлось отвергнуть его предложение.

  - В твоем состоянии никак нельзя простывать. Ты еще не оправился.

  - Тогда вечером протопить и рано-рано утром, - не растерялся Генри. - Если я не встану, так кого-нибудь из мальчишек послать. По утрам... - тут он закашлялся, все же долгий разговор был ему не по силам. - По утрам самый морозец. Тогда и надо подогревать.

  - Еще подумаем, - уклончиво ответила я, опасаясь заставлять парнишек по ночи заниматься таким опасным делом, как присмотр за огнем.

  Старшему сыну Порриманов было четырнадцать. В принципе парнишка уже взрослый, особенно по местным меркам, но я отчего-то не могла вот так вот решиться и отринуть все привычки прежней жизни, где дети такого возраста - все еще обыкновенные дети. А не как здесь - порой в двенадцать уже единственный кормилец в семье.

  

  Мы потихоньку выправляли хозяйство на лад. Ящики с еще не распикированными растениями уже перекочевали в теплицу и теперь, радуясь солнышку (в доме то для них было темновато), росли, наверстывая упущенное. Наступил конец марта, земля почти очистилась от снега. Только еще в густой тени, он лежал ноздреватыми буграми, с боками покрытыми черной сажевой окантовкой.

  Единственное, что омрачало весенние события, так это неприятности с деревенскими. Слух, что маркиза теперь живет в доме вместе со слугами, быстро облетел всю округу. И на меня стали ходить посмотреть как на диковинную зверушку.

  С самого утра стайки ребятишек подкрадывались к нашему дому, заглядывали в окна, а когда их спугивал кто-нибудь из мужчин, облепляли полуразваленный самодельный плетень, огораживающий двор, а когда видели меня, со всей своей детской непосредственностью тыкали пальцами, галдели и смеялись. И хотя я ничем не выделялась среди моих девушек, но в лицо меня уже знали, и стоило мне только заняться каким-нибудь делом во дворе, как они вытягивали шеи и принимались галдеть еще сильней.

  Но детвора оказалась еще не самой большой неприятностью - хоть шума от них и много, зато вреда не было. Неожиданной проблемой оказались взрослые парни. Они приходили к дому по вечерам, как заканчивались их дневные дела... Вот это стало проблемой. И если честно я не за себя опасалась, а за девушек. Я понимала, что меня они пальцем не тронут. Это я просто чувствовала по их движениям, некоторой скованности, а вот их... Не дай бог, прихватят кого или прижмут?! Они уже и с Агной пытались заигрывать и с Меган, тем самым, задирая Питера.

  Но последней каплей моего терпения стало последнее происшествие. Я отправила Меган в деревню за молоком. Но девушка вернулась с полупустым бидоном, весьма встрепанная и разозленная. Выяснилось, что парочка каких-то бойких охламонов прицепилась к ней и начала приставать.

  Услышав ее сбивчивый рассказ Питер подхватился и тут же поспешил в деревню. Через пару часов он вернулся, но с заплывшим глазом. Мне как хозяйке пришлось его отчитать. И все бы ничего, если бы следом не заявилось уже с десяток деревенских, возглавляемых той самой парой парней. У одного из них был нос, свернутый на бок, а у другого - не меньше чем у Питера красочный синяк на лице.

  Тогда с помощью мистера Гивела старшего - его весьма уважали в деревне - и мистера Порримана мне удалось прогнать их, но я решила не пускать дело и дальше на самотек. Наверняка деревенские парни затаили злобу на Питера, и еще больше не будут давать прохода Меган и Агне. А еще я боялась, что в отместку они надумают побить теплицу. А этого допустить никак нельзя!

  Пришлось направиться к деревенскому пресвитеру, благо говорили, он совсем недавно вернулся из поездки. Я оделась понаряднее, чем обычно ходила по усадьбе, но, тем не менее, весьма скромно, я бы даже сказала нравственно, если бы это можно было употребить к внешнему виду. Девушки быстро сшили мне приталенный жакет к новой едва законченной юбке, на блузку пришили кружева, споротые с того самого платья, что я порвала, когда бросалась на Кларенса с кочергой. Поверх для солидности я надела свою расшитую дубленку и на голову накинула тонкую пуховую шаль ради тепла и чтобы не мять прическу.

  В общем, я была сама добропорядочность и очарование, когда в сопровождении мистера Порримана, как лакея и Агны, как дуэньи, пошла в гости.

  Дом отца Митчелла был виден издалека и весьма отличался от домов других жителей. Даже старосты. Это было двухэтажное, сложенное из природного камня здание, покрытое черепичной крышей. На окнах висели занавески, а двор перед входом оказался выложен брусчаткой. Когда мистер Порриман постучал в дверь, нам открыл слуга - вышколенный и весьма опрятный юноша. Узнав, кто пожаловал, он низко склонился передо мной и пригласил войти.

  В прихожей он принял мою дубленку, которую помогла снять Агна. Я накинула на плечи шаль - думаю, такую красоту стоит продемонстрировать, ведь оренбургских пуховых платков у них никогда не видели, и последовала за слугой в гостиную.

  Там уже находились люди. Двое мужчин в церковном облачении сидящие в креслах. Справа у камина расположился мужчина на вид лет пятидесяти сухощавый, когда-то черноволосый и неожиданно смуглокожий, с пронзительными верными глазами и носом с горбинкой. Если судить по земным меркам, то я бы сказала, он очень походил на итальянца. Весь его внешний вид: осанка, поворот головы источали горделивость и чувство собственного достоинства. Другой слева - белокожий мужчина, с невыразительным лицом, и тоже наполовину седой, возраста эдак лет сорока, весьма похож на уроженца здешних мест. Думаю, как раз он и был отцом Митчеллом.

  Юноша представил меня.

  - Какая честь, миледи! Какая честь для моего скромного дома и прихода! - воскликнул второй мужчина, поднимаясь из кресла.

  Я не ошиблась в своих выводах - светлокожий действительно оказался местным пресвитером.

  - Прошу простить меня, что за все это время пока вы находитесь в усадьбе, так и не зашел к вам. Но я был в отъезде и... - и тут же оборвавшись на полуслове, склонил голову в сторону темноволосого церковника, который по-прежнему сидел в кресле и с любопытством смотрел на меня. - Ваше преосвященство, позвольте представить вам маркизу Мейнмор, - и уже обращаясь ко мне: - Миледи, его преосвященство епископ-коадъютор Фердинанд Тумбони.

  Епископ едва заметно склонил голову, а мне же пришлось сделать неглубокий реверанс.

  - Ваше преосвященство.

  После того как все были представлены друг другу, пресвитер подошел ко мне и, предложив руку, подвел небольшому диванчику, стоявшему у стены, как раз напротив епископского кресла.

  - Торенс, подай чаю! - распорядился он, а после начал непринужденную беседу, про погоду.

  Подали чай и пресвитер, как радушный хозяин начал разливать его. Беседа все так же плавно текла ни о чем. Епископ особо в разговор не вступал, и когда отец Митчелл обращался к нему, отделывался лишь ничего не значащими фразами.

  Я спохватилась, когда поняла, что понапрасну упускаю время. Попыталась плавно перевести разговор на деревенские нужды, но тут мне все смешал епископ.

  - Вас муж сюда сразу после свадьбы отправил? - напрямик спросил он, не спуская с меня своего пронзительного взгляда.

  Я смутилась. Уже начав привыкать к условностям мира, что здесь никто никогда не спрашивает прямо, теперь я немного растерялась и не знала, как ответить.

  - Ваше преосвященство?

  - В столице, когда я уезжал, только об этом и говорили. Все гадали, отчего и почему. Даже ставки делали, что именно может оказаться правдой.

  - Ставки? - пролепетала я.

  Не знаю отчего, но мне стало весьма неприятно на душе. Не удержавшись, я вздрогнула, словно по мне паучок пробежал.

  - Ставки, - подтвердил епископ. Мне даже на миг показалось, что ему доставила удовольствие моя оторопь, но в следующую секунду, после его слов это ощущение прошло, и осталось лишь ощущение, что ему любопытно. - Вы являетесь для маркиза посланной судьбой. Вы гость в нашем мире. Особы не сдержанные на язык утверждают, что вы настолько не понравились супругу, что он в страхе отослал вас. Другие, кто видел, склоняются к мысли, что у вас есть физические недостатки. И лишь немногие винят самого маркиза, утверждая, что он без каких на то ни было причин, решил избавиться от вас, пойдя наперекор решению Всевышнего.

  Последний выверт в его рассуждении так поразил меня, что видимо это отразилось на моем лице.

  - Да, да, - заверил меня епископ, - я считаю, что Всевышний решает наши судьбы, а значит, в его воле было ваше появление. И так прошу, удовлетворите мое любопытство.

  Повисла пауза, за которую я пыталась собраться с мыслями. Мне совершенно не нравилась бесцеремонность епископа. Зачем ему это знать? В его речах мне чувствовался подвох. И я решила воспользоваться принципом одесситов отвечать вопросом на вопрос:

  - Простите ваше преосвященство, но зачем вам знать это? Я исполняю волю супруга, и считаю, что только он вправе давать ответ, - и чтобы сгладить фразу слегка улыбнулась, мол, не все от меня зависит.

  Но епископа это не проняло. Он лишь покачал головой и продолжил гнуть свою линию.

  - И все же я настаиваю.

  Но я замолчала, не зная как же дальше выкручиваться. И тогда епископ, истолковав мое молчание по-своему, стал заверять меня.

  - Если вы опасаетесь, что я узнаю, что маркиз женился на вас лишь бы получить доступ к наследству, то не беспокойтесь, об этом знает весь высший свет. Еще его батюшка - покойный маркиз Мейнмор оповестил всех о своей воле, дабы сын не смог опротестовать завещание. Меня же интересует, нет ли у вас каких-нибудь телесных изъянов или болезней. Не являетесь ли вы идолопоклонницей или посвященной какому-нибудь другому богопротивному существу. Вы уже месяц как были отправлены сюда, и около двух находитесь в нашем мире, но еще ни разу не были в церкви. Не считая венчания конечно. Но и там говорят, вам было дурно. Епископат начал интересоваться вами, дитя мое.

  Последняя фраза многозначительно повисла в воздухе. А меня продрал мороз по коже. Я как-то совсем упустила из виду, что церковники могут являться очень серьезной проблемой в этом мире. Неужели?... О нет, только чего-нибудь вроде инквизиции мне не хватало! И тогда я решилась говорить, ничего не скрывая.

  Первым делом, я пересказала историю своего попадания, потом самый первый разговор с Кларенсом и герцогом Коненталем, аккуратно опустив попытку супруга сделать меня полноценной женой и сказав, что, несмотря на прием, подаренный нам его светлостью, меня все же сослали. Потом я заверила, что физически ничем не отличаюсь от других людей, и если будет необходимость, то готова чтобы врач или иная дама осмотрели меня. А напоследок я расстегнула верхнюю пуговицу у жакета, потом у блузки и достала их ворота крестик на цепочке.

  - Вот ваше преосвященство, - я показала ему на ладошке, впрочем, не снимая его с шеи. - Я крещеная, - и попыталась хоть как-нибудь объяснить принцип христианства.

  Естественно я знала столько же, сколько и среднестатистический обыватель в моем мире. Однако требовалось заверить епископа, что я не придерживаюсь опасных чрезвычайно ортодоксальных взглядов или являюсь тем, кто, по мнению церкви, подлежит истреблению. И я что-то лепетала про веру, про скромность, про всепрощение и понимание, про терпение и милосердие.

  Под конец моего монолога его преосвященство Фердинанд Тумбони поднялся из кресла и, поднеся к глазам лорнет, принялся внимательно рассматривать крестик.

  - Ну что ж, - сказал он удовлетворенно, выпрямляясь и опуская лорнет, наверное целую минуту спустя, показавшейся мне едва ли не часом. - Судя по распятию, вы являетесь дочерью истиной церкви.

  Отцепив от пояса сутаны четки, он, держа крест за ножку, осенил меня знамением и протянул мне. Я наклонилась и поцеловала сначала крест, а потом и епископскую руку, что сжимала его. По разгладившимся морщинкам в уголках епископских глаз я поняла, что сделала все правильно.

  - Ну что ж дочь моя, я выполнил миссию, на меня возложенную, - произнес он, возвращаясь обратно в кресло.

  Спрятав обратно крестик, я застегнула пуговицы на воротнике и вопросительно посмотрела на его преосвященство. И он неспешно, взвешивая каждое слово, сообщил:

  - Вести о вашем появлении дошли до его величества, и он заинтересовался. Как коадъютор я был обязан узнать, что с вами не так, дабы в случае, если интерес его величества не угаснет, вы своим появлением не смогли бы повредить монаршей особе. Возможно король захочет услышать рассказ о вашем мире или узнать какие новшества вы можете предложить... Многие из приходящих к нам принесли достаточно пользы. Так будьте готовы, что его величество может захотеть увидеть вас.

  Я к такому известию оказалась не готова. Наверное, с минуту я переваривала услышанное, а потом все же осторожно уточнила:

  - И когда этот момент наступит?

  Мне никак не хотелось возвращаться в столицу, там были Кларенс и герцог. И в следующий они раз так просто могут меня не отпустить. Отбиться кочергой от супруга удалось лишь раз, второй он сам меня ею же едва не убил.

  Епископ развел руками.

  - Как пожелают его величество. Может быть в следующем месяцу, а может... - он как хороший актер выдержал драматическую паузу, - через пару лет. На все его воля, - я уже задумалась над следующим вопросом, как епископ добавил: - Но если вы чем-нибудь привлечете внимание его величества еще раз помимо скандала с внезапной женитьбой и отъездом, то этот момент может произойти довольно скоро.

  В ответ я лишь немного наклонила голову, взяв слова на заметку, а более ничего не сочла нужным добавить. Теперь мне следовало решить те проблемы, из-за которых сюда пришла. Решив больше не выстраивать беседу в высоком стиле и не накручивать словесные круги еще час, я спросила напрямую.

  - Святой отец я пришла сегодня не только чтобы встретиться с вами, но и с просьбой.

  - Миледи, все, что в моих силах... - с готовностью откликнулся тот.

  - У моих людей... слуг возникли некоторые трудности с жителями деревни, - я изложила суть своей просьбы и под конец добавила: - Я понимаю, дети проявляют излишнее любопытство, но взрослые люди?.. Мои служанки опасаются ходить в деревню, деревенские парни проявляют излишнее рвение, дабы с ними... скажем так - познакомиться.

  - О миледи, поверьте, это лишь недоразумение... - попытался было утешить меня пресвитер, но замолчал, увидев как я скептически вздернула бровь.

  И я пояснила:

  - Вчера меж моим конюхом и парнями из деревни произошла драка. Потом местные и вовсе пришли к дверям усадьбы с намерением отомстить. Куда это годно?! А случилось все из-за того, что парень вступился за свою невесту. Святой отец, как духовный наставник паствы подскажите, что предпринять с моей стороны, чтобы подобного не повторялось?

  Отец Митчелл подумал еще немного, а потом его лицо довольно засияло.

  - Миледи, прежде всего, вашему конюху и вашей служанке следует обвенчаться в деревенской церкви, раз уж они помолвлены. Это принесет нам двойную пользу: во-первых, соединятся любящие сердца, а во-вторых, свадьба это событие общественное и радостное, а ничто не объединяет людей больше чем совместное веселье.

  Теперь настала моя очередь задумываться. Я не ожидала, что лишь упоминание о помолвке, может вот так быстренько отправить Меган под венец. Я не без некоторых эгоистических соображений надеялась, что это событие произойдет попозже, но видимо...

  - Святой отец, прежде всего мне необходимо обговорить это предложение с молодыми людьми. Не могу же я приказать им сыграть свадьбу...

  Кардинал удивленно посмотрел на меня через лорнет. На его лице явственно читалось выражение 'а почему нет'. Но я предпочла проигнорировать его.

  - Вдруг они планировали обвенчаться осенью, а я стану их торопить?.. Есть ли еще какие-нибудь другие варианты помимо этого?

  - Вам необходимо со всеми дворовыми слугами ходить в церковь на проповедь каждое воскресенье, - предложил другой вариант пресвитер. - Воскресные службы это своего рода обязательное и чрезвычайно важное событие. Ведь мы просто обязаны думать о спасении души не только своей, но и тех людей, которые нас окружают. Но все же лучше еще и свадьбу сыграть.

  - Я подумаю, - уклончиво ответила я.

  Потом разговор перешел на посторонние темы. Мы вновь коснулись погоды, потом плавно перешли на сельское хозяйство. Отец Митчелл поведал мне о проблемах деревни, рассказал, что в прошлом году мой супруг повысил арендную плату, и арендаторам пришлось постараться, чтобы отдать оную. Рассказал о некоторых жителях.

  А я мотала на ус. Делала заметки в памяти, что у мисс Пибоди можно разжиться неплохими цыплятами, у мистера Кормака можно купить поросенка на откорм. У чаты Дориванов аж пять буренок и единственны бык на всю деревню, а значит, вот где можно будет достать назем для удобрения огорода. Я и золу-то своим из очага запретила выбрасывать, а заставила ее ссыпать и хранить в коробе в сарае. Нечего такое замечательное удобрение на ветер выбрасывать.

  Мы с пресвитером разговорились было о посадках и цветоводстве, но я бросила взгляд в сторону его преосвященства Тумбони и заметила, отсутствующие выражение. Как воспитанный человек он не посмел прервать даму, но при этом было заметно, что ему скучно до зевоты. Поэтому, быстренько закруглив разговор, я заверила пресвитера, что обязательно буду на следующей воскресной службе, и, пространно повторив кардиналу, что обязательно подумаю, чем бы смогла заинтересовать его величество, распрощалась и отправилась обратно в усадьбу.

  

  И вновь дни потекли за днями, одно дело заменялось другим, объем работы все увеличивался. Весна уже властвовала над природой. На деревьях сформировались почки, давно пошло сокодвижение, земля начала оттаивать под ярким ласковым солнышком. На южных склонах холмов показалась первая зелень. Надо было поторапливаться.

  Началась расчистка сада. Мы трудились, не разгибаясь от зари и до заката. Всю кухню, то есть готовку мы оставили на миссис Гивел или бабушку Фани, как прозвали ее дети. Понемногу ей помогал Генри. Он уже чувствовал себя хорошо, только все еще быстро уставал. Конечно же, он не выполнял женскую работу, но принести полведра воды или пару другую поленьев ему было вполне по силам. Всех же остальных я загнала в сад. 'В сад. Все в сад!', - повторяла я каждое утро. Конечно, никто из домочадцев не знал, откуда взялось это выражение, но для них оно приобрело свое значение.

  Мистер Гивел оказался незаменимым помощником, вернее советчиком в садовых делах. В ранней молодости он работал садовником, потом стал смотрителем усадьбы и теперь все его знания пригодились. Он подсказывал мне, что и где вырезать, откуда убрать лишнее и как подрезать, ведь первым делом необходимо было привести в порядок деревья и кустарники. Плодоносящих растений было много, но добраться до них, выкорчевав густые поросли... Эх! Это не баран чихнул!

  За те три недели стахановского труда, что я устроила своим домочадцам, все вымотались, устали, а главное катастрофически не высыпались. Едва солнце всплывало над горизонтом, я первой себя вздергивала из кровати, и поднимала всех. Поначалу Меган еще пыталась опередить меня, но потом спасовала, ведь я будила ее первой из всех. Из-за нехватки кроватей мы с девушкой спали вместе и, естественно, сперва я тормошила того, до кого могла дотянуться рукой.

  Но порой, когда и моя ответственность пасовала, и я была не в состоянии вылезти из кровати, нас будил Генри. Он все же вменил себе в обязанность смотреть по ночам за теплицей. Если по утрам падали заморозки, он растапливал старую металлическую печурку и следил за огнем. Единственным днем, что отличался от всех остальных, было воскресенье. Тогда я давала поспать подольше, и с утра мы все отправлялись на девятичасовую воскресную службу.

  Ох, помню, как на нас глазели деревенские, когда мы пришли первый раз! То-то шепота было до службы и обсуждений после. Но уже на третий раз все успокоились, и жизнь потекла в прежнем русле. Отец Митчелл оказался прав - стоило мне начать делать как все и деревенские приняли меня 'за свою', перестав цепляться к моим людям. Еще отдельное спасибо пресвитеру я должна была сказать за то, что он не стал настаивать на немедленном венчании Меган с Питером, просто объявил на первой службе об их помолвке перед 'Богом и людьми', а саму свадьбу было решено перенести на осень. Тогда и погулять можно будет спокойно и на столы что поставить найдется.

  А сейчас я гнала своих на работы. Нужно было успеть многое. Природа ждать не будет, и время не замедлит свой бег. Стоит только немного замешкаться, и упустим будущий урожай. Эти несчастные три недели в апреле решали абсолютно все. От тяжелой работы я похудела, хотя куда еще больше было - не знаю, но щеки ввалились, а вещи повисли мешком. Но я не могла остановиться, нужно было подавать пример. Естественно я не лезла на самое тяжелое, но ведь женский - мелкий труд порой не легче чем тяжелый мужской. Обрезка вишневых порослей - казалось бы вот несложная работа! А если эта вишня затянула едва ли не половину сада?! Да уже к середине дня натруженные пальцы примитивный секатор не держат. А к вечеру и вовсе не гнутся.

  Мужчинам тоже приходилось несладко! Поди-ка покорчуй эти самые вишневые корни, когда ни 'раундапа' ни 'торнадо ' в этом мире еще не изобрели. И при этом я же не давала все грести под одну гребенку - вишня там или не вишня. Под руководством мистера Гивела мы огородили побеги на саженцы, чтобы в последствии можно было возродить сад.

  Когда-то усадьба славилась своими посадками, но теперь за более чем четверть века запустения все пришло в страшный упадок! Слава богу, что многое сохранилось, хоть и в полудиком состоянии. Теперь нам предстояло все это окультурить.

  К работе мы даже детей припрягли, заставив вытаскивать сушняк, обрезанные ветки и прочий мелкий мусор. Спиленные стволы деревьев мужчины выволакивали сами. А попилить было чего! Старые высохшие яблони, груши... Да чего перечислять!.. Я с дрожью вспоминаю тот малинник, который, сплетя все на свете, измельчал так, что его уже не было смысла оставлять! А до чего ж он оказался колючим!..

  Но хорошо, что мы его сунулись чистить. За ним, вернее там, где он охватывал небольшую проплешину оказались чудесные молоденькие кустики черной смородины. Однако единственный путь к ним лежал через тот самый пресловутый малинник.

  В общем работа кипела, и никто не отлынивал. Как хорошая хозяйка я каждый вечер благодарила всех, обсуждала то или иное направление наших дальнейших действий, и давала понять, что труд любого из моих людей не остался незамеченным. И это возвращалось мне сторицей.

  

  Вернувшись в столицу из приграничного с Соувеном - Бермунга Себастьян первым делом поспешил к королю с докладом, а после заскочил к его личному духовнику епископу-коадьютору Фердинанду Тумбони. Епископ был в курсе всех политических дел, и выступал помощником и личным представителем его величества в тайных дипломатических миссиях. В скорости его преосвященству как раз предстояла новая миссия - визит в Рейвель к председателю промышленной гильдии с выгодным предложением от государя. Выгода была, но не сиюминутная, а с дальним прицелом, поэтому председателя и глав фабрикантов нужно было еще уговорить, а сделать это лучше, чем Тумбони никто бы не смог.

  Епископ находился в своих покоях во дворце. Когда слуга проводил к нему Себастьяна, тот в сумерках сидел перед камином, в задумчивости глядя на огонь, при этом неосознанным движением, медленно перебирал четки, одну за другой.

  - Добрый вечер, - поприветствовал маркиз Коненталь.

  Тумбони вздрогнул, но узнав Себастьяна, улыбнулся:

  - А, мой друг, вы уже вернулись?! И как там у нас дела на границе? Соувент по-прежнему настороже? Только и ждет подвоха?

  - Хуже, - мрачно ответил маркиз. - Мы ждем подвоха с его стороны. Они уже пару раз пытались устроить провокацию, но полковник Арчестер крепко держит своих людей.

  - Все настолько плохо? - мигом посерьезнев, уточнил епископ.

  - Нет, не настолько, - выдохнул мужчина и выжидательно замер у кресла.

  - Прошу прощения, друг мой! - тут же повинился его преосвященство. - Я совсем забыл правила приличия и веду себя как ужасный хозяин. Присаживайтесь, - и, повысив голос, приказал: - Магнус подай подогретого вина маркизу! - и вновь тише. - Апрельские вечера в этом году так холодны...

  Когда все было исполнено, Себастьян удобно расположился перед камином в соседнем кресле. В быстро сгущающейся темноте огонь выхватывал лишь фрагменты фигур.

  Наконец слуга оставил их одних и епископ смог спросить:

  - Так что происходит на границе?

  - Соувен ищет малейшую зацепку, чтобы устроить драку за Ветонский залив. Мы им этого не позволяем, сдерживаем. А те в открытую пока напасть не рискуют, все же опасаются нападать на нас в одного. Я знаю, что советник соувентского короля уже направил послов в Андор и Мулор, к своим прежним союзникам, но на наше счастье те пока не договорились.

  - То есть время у нас есть? - уточнил его преосвященство.

  - Есть. Приблизительно до следующей весны, - сделав глоток пахнущего корицей и гвоздикой глинтвейна, подтвердил Себастьян. - Ну а к весне, думаю, мы все успеем. Просто должны успеть.

  - Я постараюсь договориться с председателем гильдии как можно скорее.

  На что маркиз лишь покачал головой.

  - Промышленники больше всего на свете любят деньги. А больше денег, только быстро полученную прибыль.

  - Я буду молиться господу, чтобы все сложилось хорошо, - со всей серьезностью заверил его епископ.

  Они еще немного помолчали, маркиз допил вино и отставил серебряный бокал на столик. Ему не хотелось, чтобы Тумбони понял, что его ужасно интересует одна тема, вернее не тема, а...

  - Ваше преосвященство, вы ездили по поручению епископата? Видели супругу моего кузена?

  - Милое дитя, - отозвался тот, поднимая взгляд на маркиза. - Непосредственное, милое дитя чужого мира, которое изо всех сил пытается походить на нас с вами, но пока ей это плохо удается. А если вас интересует что может ли она причинить вред королю? Могу сказать однозначно - нет, не может. А вот насчет всего остального? Я право слово сомневаюсь, что женщина, думающая только о лютиках и цветочках, может знать, что нам необходимо.

  - Но королевская бабка...

  - Королевская бабка была женщиной иного склада. Не думаю, что кто-то из ее современников видел, как она сажала розы или фиалки.

  - Но попробовать стоит? - неожиданно в своем голосе Себастьян уловил затаенную надежду. Хотя какая к черту надежда?! Откуда, отчего?! Поэтому, прокашлявшись, он продолжил. - Я имею ввиду, попытаться все-таки стоит. Может быть, эта леди принесет такое, о чем мы и мечтать не могли?

  - На все воля господа, - философски ответил епископ. - Когда поедем в Рейвель, можно свернуть с дороги и через Истерс... В общем мы можем заглянуть к леди Мейнмор.

  - Отец за нее волнуется, - едва не начал оправдываться Себастьян за неожиданно вспыхнувшую радость, как только его преосвященство сказал, что не возражает против визита.

  Герцог Коненталь действительно волновался за Аннель. Хотя, по правде сказать, больше из-за того, что Аннель не живет с кузеном. Себастьяну с постоянными разъездами не с руки было спрашивать, отчего же отец так хлопочет за Кларенса. Ему было жаль девушку, отправленную неизвестно куда, с горсткой слуг. Ни в чем не повинная, ничего не знающая о мире, она вынуждена была уехать в глушь и теперь пытаться там выжить. Как бы он рад был воспрепятствовать сумасбродству Кларенса!

  Но, увы, как всегда на пути возникло очередное 'но' - государственная политика, и как верноподданный и государственный служащий он, прежде всего, должен был блюсти интересы государства. Сейчас не время было ей появиться при дворе. Сотрудники тайной канцелярии пока так и не вычислили шпиона, внедрившегося в ближнее королевское окружение, не смогли предотвратить утечку важной информации. А если сейчас при дворе появилась еще и Аннель?.. Нет, это было недопустимо. Уж если было необходимо, чтобы об Аннель как можно меньше знали при дворе, то так тому и следовало быть. Правда, в отличие от кузена он не собирался лишать девушку всего, а даже - наоборот, когда заедет в усадьбу, намеревался помочь ей. А вот просьбу отца выполнять не намеревался. Герцог требовал, чтобы Себастьян отправлялся в усадьбу, и во что бы то ни стало, вернул Аннель обратно в столицу. Однако у Себастьяна на происходящее были совершенно иные взгляды: максимум, что он решил сделать, так это для очистки совести озвучить ее девушке, а уж она пусть сама решает, как быть.

  

  Наступил май, окунувший нас в щебет прилетевших птиц и в первую листву. А еще он принес новую работу. Едва мы расчистили сад, посадили картошку, и в делах вроде бы появился просвет, так я заставила мужчин переделывать в птичник старый сарай. С мисс Пибоди мы договорились, что я возьму цыплят, которых специально высидят ее наседки. Я в свою очередь пообещала, что в начале лета позволю собрать ей корзину жимолости в саду, а по осени отдам деньгами оставшуюся часть. Мальчишек я вновь приставила к работе - к разборке зелени в саду. Мистер Гивел рассказал им, что и как выглядит и они теперь должны были опознать всходившее растение: если это сорняк выдрать, а если полезное - отметить колышком. Конечно, поначалу с их стороны не обошлось без мухлежа, но когда отец - Шарль Порриман проучил всех троих хворостиной - дело пошло на лад.

  Мы же с женщинами занялись первыми посадками и пересадками из теплицы. Я все-таки не удержалась и позволила себе устроить небольшой цветник и облагородить дорогу к дому. В теплице я посеяла виолы, низкорослую гвоздику, бархатцы, цинерарию, рудбекию, люпины. В грунт вдоль дороги высевала алиссум, за ним вторым ярусом - годецию двух цветов - красную и белую. Потом когда все зацветет - будет смотреться шикарно. Декоративную перламутровую календулу расположила перед невысоким забором, в полутени она растет просто замечательно. Перед домом не удержалась и посадила платикодон - фиолетовый и белый - в контрасте они должны выглядеть чудесно! А еще... Ох! От чего я только не смогла удержаться! Однолетние георгины, низкорослые астры, многолетняя гипсофила белая и розовая. Выпестовала такую капризную армерию. А еще высоким цветочным забором из дельфиниума скрыла подходы к 'задумчивой' деревянной будочке, а то она издалека так неприлично хорошо просматривалась, и аквилегию или как ее еще зовут водосбор - посадила с теневой стороны перед крыльцом.

  И, конечно же, мы занимались 'съедобными' посадками. Перед тем как чинить курятник, мужчины перекапывали нам расчищенный участок, а мы уже формировали грядки. Пока еще по ночам было холодновато, и мы высевали только морковь, редиску, петрушку, сельдерей. Сажали лук - семейный и такой (его за небольшую цену удалось купить у деревенских). Немного позже собирались посеять базилик трех сортов и салаты четырех видов. А после надо было бы по-хорошему и капусту высаживать... И когда все успеть?

  Чтобы хоть как-то успокоить себя и окружающих я говорила, что вот-вот и ударный труд закончится. Хотя в глубине души прекрасно понимала, что ничего он не закончится. Едва мужчины сделают птичник - заставлю благоустраивать их сарайчик для двух поросят, о которых я тоже заранее договорилась с мистером Кормаком. А мы - женщины - начнем сажать помидоры, перец и баклажаны, и когда полностью освободим теплицу от посадок - посадим там огурцы. Детей я погоню на первую прополку. Между делом все это хозяйство поливать надо будет. И с колодцем что-то решать. Он настолько заилился, что его бы по-хорошему вычистить, а значит надо будет договариваться с деревенскими умельцами! А это придется платить: натурой отдавать, то есть продуктами, или деньгами. Лучше бы продуктами и по осени, но деревенские, конечно же, предпочтут деньги. А где их столько взять?

  Те сто золотых, над которыми я тряслась как скряга над последней серебрушкой - потихоньку таяли. Пришлось потратиться, когда мы только приехали сюда, а потом и здесь. Есть надо? Надо. А у нас с собой запасов не на целый же год было. Прибавилось еще четыре рта, поэтому мне пришлось дозакупать картофель и лук на посадку. Да и на покушать тоже пришлось брать дополнительно. Плюс надо было хотя бы по воскресеньям кормить народ мясом. Хотя мясом - это громко сказано! Брали кусок мяса или какую-нибудь полузаморенную курицу - варили из нее бульон, доставали и пускали на второе. Но когда пришло тепло - то я перестала покупать и это. Весна - никто не режет скотину, птицу не бьют... В итоге в еде сплошь овощи да крупы. Я уже вспомнила кучу рецептов со студенческой бытности, когда мои подруги по институту жили в общаге, и разносолов у них не водилось.

  Ох, а еще баню бы срубить! Как я мечтала нормально помыться, а не трястись от озноба в тазике перед камином. Ведь в такой лоханке и не помыться толком, и грязь не оттереть. А голову вымыть вообще сплошное мучение! Мыло да уксус - вот все, чем я могла заменить привычные мне шампунь и кондиционер. Надо бы для волос крапивы насушить, и березовых листьев... Только проблема получалась - берез здесь не было. Буки, клены, вязы были, а берез нет. Но крапивы надо насушить точно, а то от мыла волосы торчали во все стороны и выглядели словно солома. Укус хоть смягчал их, но ненамного.

  В особняке у герцога Меган приносила мне готовую смесь из кислого молока, яиц взбитых с еще чем-то там. Здесь же приходилось обходиться самым простым. Молоко не успевало скисаться - его или выпивали или... Короче на такую глупость как мытье головы его никто не употреблял. Яйца естественно тоже. Только щелок, хозяйственное мыло и уксус - вот все радости моих нынешних рыльно-мыльных принадлежностей. Но ладно, что есть, то есть. Вот отрастет еще и надо мальчишек отправлять рвать крапиву по всей округе. Заодно потом и зеленый супчик из нее сварим.

  

  Дела, заботы. Все заботы, да дела ... Деревенские обозом в город стали собираться, надо будет с ними мистера и миссис Порриманов послать. Они у меня самые опытные - так выдам им остатки денег, пусть в городе купят сахару (благо здесь уже знали способ получения его едва ли не в промышленных масштабах), перца горошком, гвоздики, лаврового листа, пчелиного воска, пергамента... Боже, мне кажется, список всего, что нам требовалось можно было составлять на рулоне обоев мелким подчерком, и то места бы не хватило. А уж денег и подавно!..

  Когда-то я мечтала из кучки золотых зажилить хоть для себя немножечко на будущее, но видно не судьба. От меня зависят люди, да и мне, честно говоря, хочется жить в более комфортных условиях, нежели в развалюхе и сидеть на этих самых деньгах как собака на сене. Так что я готовилась растрясти последнее и в ближайшие дни, как деревенские раскачаются - отправить Порриманов в город.

  

  Май заканчивался. Народ отсадился привел свои хозяйства после зимы в порядок и наконец-то созрел для совместной поездки в город. Те, у кого были лошади, предоставили их, зато я могла подкинуть аж три возка. Несмотря на то что мы прибыли сюда ранней весной, то есть на санях, местные умельцы, шустро перекинули их на колеса, благо конструкция позволяла (рессор изначально никто не предусматривал), и отправились в путь еще вчера.

  Была уже середина дня, когда я рубила курам лебеду. Поутру, пока солнце еще не палило нещадно, я заставила мальчишек полоть дальние грядки, а сама, вооружившись топором, рубила на чурбаке большие стебли пополам и складывала в корзину, чтобы после бросить ее в курятник - пусть молодняк порадуется.

  Корзина уже была почти полной, но у моих ног лежала еще приличная куча, когда я в очередной раз занесла топор над неповинной травой. И вдруг раздался истошный вопль - 'Едут!'. Естественно я промахнулась, хорошо что хоть по ноге не попала! Чертыхнувшись и помянув про себя 'в бога-душу-мать', я отложила его в сторону и поспешила к дороге. В голове билась только одна мысль: 'Случилось что-то нехорошее, раз они вернулись с полпути'.

  Из-за поворота выскочил босоногий деревенский постреленок. Это он кричал и на бегу махал руками, указывая себе назад, за спину. Завидев меня, он замахал еще отчаяние и еще громче заголосил:

  - Хозяйка! Еду-ут! Хозя-айка!..

  Я остановилась и, заслонив рукой глаза от яркого солнца, стала ожидать худшего. Мальчишка домчался до меня и теперь, согнувшись и уперев руки в колени, задыхаясь, пытался что-то пояснить. Но из его несвязной речи можно было только разобрать: там, едут, много, богатый - и более ничего. Это взволновало меня еще сильнее.

  Замерев посреди дороги, как памятник самой себе, я ждала. И верно, не прошло и полминуты, как из-за холма показалась кавалькада из пяти всадников и сопровождающего их экипажа. У меня нехорошо екнуло в груди, а в горле пересохло. Какой еще напасти не хватало?! Кто это еще к нам пожаловал?

  А всадники неслись, не снижая скорости. Побоявшись, что нас с мальчишкой просто затопчут, я ухватила его за руку и оттащила к обочине. Вот уже лица можно было разглядеть и одежды. Впереди ехали двое в гвардейских мундирах. Их бы я ни с чем не спутала - пока сюда ехали, насмотрелась на них вдосталь, ведь наши конвоиры как раз из гвардейцев и были. Следом еще двое, одеждой попроще, но рожи та-акие спесивые-е-е... Точно личные слуги какого-нибудь вельможи. Рядом с экипажем ехал последний - пятый мужчина. Из-за яркого солнца он надвинул на глаза шляпу так, что лица не было видно, и чуть ссутулившись, беседовал с тем, кто сидел в экипаже.

  Внутренне подобравшись, я осталась на месте, хотя очень сильно хотелось пуститься наутек. То, что это едут к нам, я поняла сразу же, едва они показались из-за холма. Там, за ним дорога раздваивалась, и наезженная колея вела дальше в Истрес, а полузаросшая к усадьбе.

  Заметив меня, замершую в ожидании, один из гвардейцев отклонился в сторону с дороги и, пришпорив коня, поспешил подъехать поближе.

  - Эй, селянка! Эта дорога ведет к усадьбе Адольдаг? - прокричал он, еще не доезжая.

  Я молча махнула рукой по направлению к дому.

  - А маркиза там? - уже тише спросил он, резко останавливая скакуна рядом. Тот едва на дыбы не встал, но я даже не подумала отшатнуться. Уж очень нехорошо взволновали его слова.

  - Может там, а может - нет, - пожала я плечами.

  Говорить прямо и откровенно мне никак не хотелось. Но, видя, как вытянулось его лицо, и сжалась рука, свободная от поводьев, пришлось добавить:

  - Может она в саду гуляет, а может и в деревню к Отцу Митчеллу пошла.

  А что я еще могла сказать?! Вот, мол, друг мой любезный, перед тобой в образе селянки - загорелая лицом и руками, в разношенных башмаках, ныне больше похожих на тапки, в потертой юбке и простой блузке с открытым воротом и с платком на голове, повязанном как у украинских баб кончиками кверху. Когда на улице не меньше тридцати градусов жары, утягиваться как придурочной барыне в корсет, чтобы потом весь день в обмороке лежать, не хотелось. Работа-то на месте стоит - ее делать надо.

  Гвардеец важно кивнул и, махнув рукой своим 'давайте туда', пришпорил скакуна. Кавалькада поравнялась со мной и проследовала дальше. Я быстренько окинула всех взглядом, в надежде узнать, кто это пожаловал. В экипаже я увидела его преосвященство епископа-коадъютора Фердинанда Тумбони. Он, опершись на дверцу, смотрел через открытое окошко на дорогу. На меня он даже внимания не обратил. Четверо всадников мне тоже были незнакомы, а вот пятый...

  О, черт!.. Лучше бы я ушла. Пятым беседующим с епископом оказался никто иной, как Себастьян - герцогский сын собственной персоной! Не знаю, зачем его сюда занесло, но...

  Кавалькада уже проехала мимо, а я попятилась в заросли у дороги, чтобы оттуда, сделав крюк, незаметно попасть в дом. Но как назло в последний момент взгляд Себастьяна скользнул в мою сторону. В его глазах мелькнуло узнавание, и он рывком обернулся и пристально всмотрелся в меня.

  Не знаю, что на меня накатило, но неожиданно я улыбнулась и прижала палец к губам. Мужчина сначала неуверенно, а потом, все же сообразив, кивнул и, как ни в чем не бывало, продолжил разговор с епископом.

  Я же, шепнув мальчишке, чтобы живо нашел в саду Меган, подобрала длинную юбку повыше и, что есть силы, припустила через кусты и задний двор к дому.

  Конечно, я не успела обогнать гостей. Они уже спешились и, теперь прохаживаясь по двору, разглядывали мои клумбы и косились в сторону огородных насаждений. Перед ними, опершись на палку, стоял мистер Гивел и что-то рассказывал. Из сада, вытирая руки о длинный коричневый фартук с карманами, спешила Меган. За ней с корзиной в руках торопилась Агна. Завидев меня, прячущуюся за раскидистым вязом, Меган понятливо кивнула и, шепнув что-то на ушко Агне, не снижая скорости, рванула в дом. Агна же с корзиной направилась ко мне.

  - Миледи, вы корзину на плечо и... - начала было девушка, но я шепнув ей: 'Да, знаю!', отобрала ее из рук.

  Агна тут же развернулась и пошла к дому, а я, взвалив на плечо полупустую корзину так, чтобы скрывала лицо, пристроилась вслед. Понятливый мистер Гивел, заметив меня с девушкой, как бы невзначай потянул гостей к дальней клумбе. А я незаметно прошмыгнула вовнутрь.

  Не знаю, провели ли остальных прибывших наши маневры, однако когда я уже почти вошла в дом, все кроме Себастьяна смотрели на посадки, в особенности на помидоры, тогда как он не отрывая глаз, наблюдал за мной.

  В доме Меган уже суетилась вовсю. Бабушка Фани пыталась на скорую руку соорудить какую-нибудь постряпушку, вроде тех же оладышков и одновременно поставить чайник, тогда как девушка стремилась успеть все остальное - достать мои парадно-выходные одежды, вытащить единственную расшитую скатерть, что мы успели сделать за весну, вынуть посуду для чаепития, маленькую баночку с чаем которую я тщательно берегла. Но, завидев меня, девушка оставила все и, подхватив небольшой таз в углу, потащила его в женскую спальню. Я тут же поставила корзину к стене, зачерпнула из бочки воды большим ковшом и поспешила за ней.

  Пока я умывалась и хоть как-то пыталась оттереть руки от травяной зелени, Меган судорожно перебирала мой гардероб.

  - Блузку давай, - бросила я, отфыркиваясь от воды. - И ту юбку, в которой я в церковь хожу.

  - Но это ведь маркиз... - попыталась возразить она, но я ее оборвала.

  - Раз для церкви подходит, значит и для маркиза пойдет. Если он хотел помпезной встречи - предупреждать надо было хотя бы за неделю.

  Меня быстро облачили, и пока девушка, склонившись, зашнуровывала ботиночки, я яростно расчесывала волосы. В красивую прическу, которую полагается носить леди, собирать было некогда. Я лишь сделала прямой пробор, подхватила пряди на висках и над ушами и, подняв их наверх, скрутила вместе. Затем заколола это все зажимом, а оставшиеся волосы завернула ракушкой и быстренько заколола шпильками.

  - Шляпу давай! - распорядилась я.

  Памятуя, чего наврала гвардейцу, я решила поддержать приличествующую своему статусу версию. Быстро подвязав единственную соломенную шляпку под подбородком, я схватила из вазочки букетик цветов и поспешила в кухню.

  Пару недель назад я заставила мужчин разгрести еще одно помещение, чтобы привести его в порядок. Буквально вчера мы устроили там мужскую спальню. А то не дело в кухне - и спальня, и едальня одновременно!.. Так вот, в этой комнате одно окно выходило на противоположную сторону флигеля. Им-то я и решила воспользоваться.

  Прошмыгнув по кухне так, чтобы меня не заметили, я распахнула в мужской спальне окно и, подставив табуретку, вылезла. Юбка задралась, блузка немного выбилась из пояса, но это все ерунда. Быстро приведя себя в порядок, я спешным шагом вырулила на тропинку, ведущую в обход флигеля, и как ни в чем не бывало, появилась с главной дороги.

  Едва завидев гостей, я сделала вид, что невероятно удивлена и поспешила к ним. Первым меня заметил епископ.

  Со словами 'О, миледи, ну вот, наконец-то, и вы!', он направился на встречу. Я тепло поприветствовала его. Выражая все приличествующие моменту слова радости, я тем временем краем глаза наблюдала за Себастьяном. Удалось ли мне его провести или нет?

  Похоже, что нет. Несмотря на приличествующее моменту встречи его лицо было непроницаемо благостным, но глаза при этом лукаво посверкивали.

  Ничего незначащие слова любезности потекли рекой. Епископ нахваливал мои цветники, исподволь расспрашивал про посадки, все пытаясь узнать, кто это сделал, и одновременно подмечал, как хорошо я руковожу слугами.

  Я кивала, соглашалась, говорила какие мои люди трудолюбивые, а сама уже нервно начинала посматривать на дом. Ну, где же там обещанный стол? Это в саду я могла ходить хоть пятнадцать часов к ряду и говорить 'посмотрите налево, посмотрите на право', а во флигеле всего три жилых комнаты - там не погуляешь, экскурсию не устроишь. Отчего-то не хотелось ударить в грязь лицом перед его преосвященством и Себастьяном. Наверное даже больше перед Себастьяном, ведь епископ уже знал в каких условиях я живу, тогда как сын герцога... Думаю для него будет немалым потрясением увидеть ту убогость, что нас окружает. Наверняка он станет меня жалеть, снисходительно относиться. А я жалости по отношению к себе терпеть не могу. Даже больше - ненавижу. Поэтому меня и волнует отношение герцогского сына... Да именно поэтому!

  И для себя именно таким образом разобравшись в нелепых и неожиданно нахлынувших эмоциях, я стала присматривать за Себастьяном.

  А тот после того, как внимательно осмотрел меня переодетую, полностью потеряв интерес, ходил вдоль клумб и о чем-то иногда спрашивал мистера Гивела, который ковылял за ним, опираясь на трость.

  Наконец-то из дверей высунулась Меган и утвердительно кивнула. Я поняла, что можно приглашать гостей в дом.

  - Ваше преосвященство, милорд, - чуть повысив голос, начала я, - прошу, пойдемте пить чай. Вы, наверное, притомились в дороге, да и погода сегодня весьма жаркая. Так что прошу, - и сделала приглашающий жест рукой.

  Я понимала, что несу чушь, после того как намеренно пятнадцать минут держала их у крыльца и живописала местные достопримечательности, но нужно было держать марку благородной леди.

  Себастьян и епископ Тумбони отреагировали весьма живо. Гвардейцы было тоже дернулись, но тут же сникли, когда увидели в распахнутом окне Агну с подносом, на котором стояли большие глиняные кружки с травяным отваром и нарезанный ломтями хлеб с маслом.

  Я провела маркиза и его преосвященство через кухню в мужскую спальню, которая стараниями женщин сейчас превратилась в подобие гостиной. С диванчика на котором спали мальчишки убрали постель, две кровати застелили, придав им вид софы, а куда прочие дели не знаю. Зато посреди комнаты теперь стоял стол, накрытый белой скатертью и с тремя стульями. На столе уже стояла чайная посуда и та самая пустая вазочка, из которой я вытащила цветы, что до сих пор держала в руке. Не долго думая, я водрузила их обратно, любовно расправила, сделав вид, что тяжелее, чем подобными делами вообще не занимаюсь. А потом как радушная хозяйка вновь пригласила гостей к столу.

  Меган внесла на большом блюде горячие оладьи, и я начала разливать чай.

  - Вы живете в чудесном месте, - заговорил епископ, чтобы прервать затянувшуюся паузу. - И хотя ваше жилище скромно...

  - Но ведь место действительно чудесное, правда? - улыбнулась я, чтобы его преосвященство не попал в неловкое положение из-за своей последней фразы.

  - Да, да, - тут же согласился он. - Места действительно чудные.

  - А могу я полюбопытствовать, что привело вас сюда? - спросила я, подавая ему креманку , в которую вместо десерта наложили мед.

  Наступило неловкое молчание, которое Себастьян тут же поспешил нарушить:

  - Его светлость, герцог Коненталь... мой отец, - он откашлялся и продолжил, - настоятельно просил навестить вас. А поскольку наш путь лежал практически в эту сторону, то нам с его преосвещенством ничего не стоило завернуть к вам, - и, обратившись за помощью к епископу, уточнил: - Ведь верно?

  Тот принужденно кивнул.

  - Это так чудесно, что его светлость проявляет заботу обо мне, - я вежливо улыбнулась, понимая при этом, что мужчины что-то явно не договаривают. Оч-чень интересно зачем их понесло в наши края!?..

  - Герцог Коненталь такой чуткий человек, - меж тем продолжала я, теперь подкладывая его преосвященству оладьи на тарелку. - Он оказывает мне поддержку с самого появления в мире. Я так ему благодарна.

  - Кстати о вашем появлении, - перехватывая инициативу в разговоре, епископ выразительно поднял нож, которым разрезал оладышек. - Я хочу предупредить вас, что его величество все еще желает встречи с вами.

  - О! - это все что удалось произнести мне.

  - Думаю, на новогодние праздники вас представят ко двору. Так что готовьтесь. Потом вы встретитесь с его величеством.

  - Но...

  - Безусловно, мы переговорим с вами обо все перед этим знаменательным событием, - речь его светлости журчала беспрерывно, не давая мне возможности вставить хоть слово. - Вы расскажите о жизни в своем мире, поведаете некоторые забавные истории... Бабушка нашего короля - Флоренс Пришедшая тоже была одной из вас. В детстве он слышал от нее много историй и теперь ему очень любопытно сравнить.

  - Ох, - выдохнула я и, видя, что епископ подносит чашку с чаем, чтобы сделать глоток, попыталась вставить хоть пару фраз в возникшую паузу. - А может его величество запамятует и забудет о такой скромной персоне как я?

  - Это вряд ли, - снисходительно заметил Тумбони. - С теми событиями, что нынче происходят при дворе благодаря... - тут он неожиданно закашлялся. - Сейчас очень интересуются модными веяниями. А пришедшие из старого парка всегда представляют собой что-то новое и неизвестное.

  Неожиданная смена в разговоре четче слов сказала мне, что епископ и Себастьян явно не хотят, чтобы я знала больше положенного. А может быть, они проговорились о чем-то, что мне не нужно было знать и?..

  - Так что мой вам совет, - продолжал он. - Удивите его величество чем-нибудь. Заинтересуйте, - и тут же поправился: - Я имею ввиду - удивление, в хорошем смысле этого слова.

  - О, я поняла ваше преосвященство! - протянула я. А что еще оставалось делать?..

  Потом разговор пошел на нейтральные темы, и как я не пыталась узнать, что же Себастьян делает вместе с епископом, этого так и не удалось. Что епископ, что Себастьян как опытные собеседники, с легкостью уходили от моих осторожных вопросов. Причем так успешно, что я даже не узнала, куда именно они отправляются.

  Когда чай был допит, его преосвященство засобирался к отцу Митчеллу, именно у него он собирался остановиться на ночь. Я не возражала, мне и Себастьяна с гвардейцами вполне хватит. Судя по спокойному виду, по тому, как явно он не собирался вставать, он решил ночевать у нас. И теперь я судорожно думала, как же его разместить. Он, как сын герцога привык к комфорту, к удобствам. К отдельной комнате, где не спят рядышком четверо взрослых мужчин и четверо шумных детей. Хотя...

  А вот нечего было без предупреждения приезжать! Пусть теперь на общих основаниях! Пусть слушает храп и еще некоторые старческие звуки, которые издает мистер Гивел, сопение развеселой четверки сорванцов, и вдыхает все ароматы появляющиеся после тяжелого трудового дня. Несмотря на то, что я гоняла мужчин мыться каждый день, когда они собирались вместе и раздевались, некоторый специфический запашек-с все равно присутствовал.

  Когда я представила себе это, то с трудом удержалась от смеха. М-да... Вот лицо будет у Себастьяна!..

  

  Проводив его преосвященства до экипажа (с ним отправился его слуга и один из гвардейцев), мы с Себастьяном остановились возле крыльца.

  - Вы надолго к нам? - вежливо спросила я на всякий случай; и хотя епископ говорил, что завтра они собираются в путь, но мало ли...

  - Завтра снова в дорогу, - порадовал меня тот, - а сегодня, увы, мне придется вас стеснить.

  - Ничего страшного. Ваше пребывание нас нисколько не стеснит! - соврала я, почему-то заранее предвкушая вытянувшееся лицо маркиза, когда тот увидит, что будет спать вместе со всеми.- Только боюсь, вам у нас будет некомфортно. Мало места и все такое.

  Но Себастьян лишь отмахнулся:

  - Пустяки. Я не рассчитывал на многое...

  Я с трудом проглотила шпильку, едва удержавшись от колкости. Хотя чего мне это стоило!.. Нет, ну каков наглец?! Не рассчитывал он на многое! Глядикося! Вот положить бы тебя в той развалине, в которую я сюда приехала! Тогда я посмотрела бы!

  Я уже начала заводиться, но неожиданно последующими словами, Себастьян умудрился пригасить возмущение.

  - Я думал, что вся усадьба весьма в плачевном состоянии, и если по части дома видно насколько, то там, где вы приложили свою нежную ручку... Я отдаю должное вам и вашему труду.

  И неожиданно взяв мою ладонь, поцеловал. Я тут же вырвала руку и недовольно воззрилась на него. А Себастьян, как ни в чем не бывало, продолжил задавать вопросы:

  - Вы не только руководите, но и участвуете в наведении красоты в доме и возле?

  Я молчала, в упор глядя на него. Не совсем понимая, куда же он клонит, я предпочла предоставить ему возможность развивать свой монолог далее.

  Это несколько смутило Себастьяна. На миг он замешкался, а потом пояснил:

  - У вас руки в травяной зелени.

  Я посмотрела на ладони. Из папиллярных линий так и не вымылся растительный сок. Неожиданно для себя, я спрятала руки за спину, словно меня поймали на чем-то постыдном, а когда осознала что сделала - покраснела.

  Увидев, как я залилась румянцем, мужчина вкрадчиво спросил:

  - Скажите, а это на дороге были вы или не вы? В первый момент я растерялся, когда мне показалось, что маркиза может вот так по простому... А спустя несколько минут, вы появились как благородная леди с прогулки. Так это были вы?

  Я дернулась точно от удара. Не знаю почему, но мне стало неприятно. До того момента, как я повстречала картеж на дороге, меня не очень-то волновало, что выгляжу как селянка. И деревенские и мои люди уже привыкли к чудесам хозяйки, и не придавали этому значения. Ведь в церковь я ходила в положенном виде, соблюдала все правила приличия, как в одежде, так и в поведении. Но сейчас...

  - Я не понимаю, о чем вы говорите, - жестче, чем следовало бы, ответила я и, тут же вспомнив, что лучшая защита, это нападение - начала напирать. - Хотя вам-то, собственно, какое дело, как выглядят мои люди? Кто у меня здесь ходит и в каком виде? Руки, видите ли, мои ему не нравятся?! А я что должна сидеть прохлаждаться в тени, когда остальные от зари до зари надрываются?! Может быть, у вас там, в столице, барышням и положено сидеть как каменным изваяниям, да только у нас здесь - в деревне, - это слово я выделила особенно желчно, - сколько потопаешь, столько и полопаешь! И если я занимаюсь посадкой растений, то...

  - Миледи, я не имел в виду ничего дурного, - начал защищаться Себастьян. Он в шутку даже руки вперед выставил, словно я собиралась кинуться на него. Я же поняла, что стою, уперев кулаки в бока, как склочная торговка.

   Ничего себе, я разошлась!.. Приняв приличествующую женщине благородного сословия позу, и поджав губы с досады, я двинулась по дорожке в сад. Это же надо ни с того, ни с сего так завестись?! Ладно бы он мне гадостей наговорил, так нет же, всего лишь попытался выяснить правду...Наверное, я слишком устала, больше конечно физически, чем морально, но хроническое недосыпание стало сказываться. А тут еще перед епископом пришлось два часа разыгрывать из себя 'благородну мадаму' следящую за каждым неосторожным словом. И в итоге нервы натянулись как струна, что даже малейший намек, или если мне казалось, что намек, воспринимался словно оскорбление. Да, именно по этому, а не из-за того, что предстала перед маркизом в невыгодном свете.

  - Миледи, постойте! - окликнул меня Себастьян.

  Я обернулась. Мужчина неспешно шел за мной.

  - Простите, если я чем-то вас обидел. Поверьте, я не со зла, и не от желания вас расстроить. Миледи прошу, уделите мне еще некоторое время.

  Мне пришлось нехотя кивнуть. Правила хорошего тона не позволяют леди отказываться, если ее просит джентльмен. А тем более родственник - с какой-то затаенной мстительностью напомнила я себе.

  - Давайте прогуляемся по саду, и я все расскажу вам, - меж тем продолжил Себастьян, поравнявшись со мной. И, видя мое сомнение, добавил: - Если хотите, вы можете взять с собой вашу служанку.

  - Зачем? - совершенно искренне удивилась я.

  - Вдруг вы опасаетесь оставаться со мной наедине, - без тени иронии ответит он.

  Похоже, Себастьян принял мои странные действия за опасение находиться в его обществе одной. Видимо настоящим леди так и полагалось делать, но...

  - А надо? - спросила я.

  Нахлынувшее нервное напряжение потихонечку отпускало.

  - Что надо? - не понял мужчина.

  Он даже с шага сбился и, остановившись, изумленно посмотрел на меня. Я тоже вынуждена была замереть на месте.

  - Мне нужно вас опасаться?

  Себастьян не ответил, лишь посмотрел на меня как на неразумное дитя, отчего я смутилась, и предложил руку. Я осторожно оперлась и мы пошли.

  - У вас чудесный сад, - похоже, маркиз решил зайти издалека. - Цветы великолепные, я таких еще нигде не встречал. Да и...

  Я перестала его слушать. Светская болтовня надоела мне, еще когда пили чай с епископом. И теперь невольно мыслями я унеслась в будущее. Вот уже июнь на носу, скоро пойдут ягоды: первой жимолость, за ней пару недель спустя клубника. И хотя ее немного, на небольшой урожай можно все же рассчитывать. Так незаметно и июль настанет. Там на подходе малина со смородиной, огурчики тем временем поспеют. Ох, дел-то сколько предстоит!..

  - ... ни так ли миледи? - оторвал меня от размышлений голос Себастьяна.

  Я оторвала взгляд от тропинки и внимательно посмотрела ему в глаза. Солнце уже садилось, освещая его со спины. Отчего казалось, что его темно-серые глаза как-то по-особому светились.

  - Если честно, милорд, то я не поняла ни слова из того, что вы мне сказали, - смущенно призналась я. - День был трудным, неделя еще нелегче. У меня совсем нет сил, чтобы уделять время пустым разговорам.

  - Вы очень стойкая женщина, - улыбнулся мужчина, и эта улыбка смягчила его черты. - Отправится сюда, без надежды на поддержку...

  Он взял мою руку в ладони и еще раз поцеловал. Сейчас я не стала ее выдергивать, и лишь ждала продолжения.

  - Вам должно быть невероятно тяжело. Да и не дело это, такой хрупкой женщине...

  - А если сразу сказать правду, и не добираться обходными путями? - спросила я прямо. Политес за вечер меня утомил.

  Себастьян вздернул бровь, словно говоря 'вот вы какая?'.

  - Миледи, отец действительно предлагает вернуться вам обратно в столицу. Он просил меня вам это передать, - и, видя, что я собираюсь ответить, поспешил добавить: - Все-таки подумайте. Обратно я могу поехать через Клаймор и, повернув в Истерсе, заехать за вами. Столь тяжелые условия для жизни и...

  - Милорд, скажите, вы настолько верный сын своего отца? - перебила я вопросом его монолог.

  Себастьян окончательно сбился, и замолчал на некоторое время. Я тоже не спешила продолжать.

  - Вы непостижимы... - наконец выдохнул он, качая головой. - Почему вы спрашиваете?

  Я передернула плечами, словно по мне пробежал паук.

  - Просто я устала, что все ваше семейство так и норовит проехать мне по ушам моим муженьком!

  Высвободив руку из его ладони, я пошла прочь. Неожиданное раздражение вновь накатило волной. Нет, чтобы другое сказать, так он вновь про Кларенса. Надоело! Сейчас он уговаривать начнет, потом в герцогский особняк зазывать... Так и под супруга подложат!

  За спиной раздались торопливые шаги. Себастьян быстро догнал меня.

  - Миледи, постойте! Я не совсем понял, что значит проехать по ушам?..

  - Надоедать, - коротко перевела я, вовсе не собираясь останавливаться.

  В конце концов, мне надо еще яблони проверить и кусты жимолости в дальнем конце сада. Вот сейчас и сделаю, а заодно пока дойду - нервы успокою.

  - Миледи подождите! Отец действительно беспокоится за вас!

  - О себе он больше беспокоится, а не обо мне, - пробурчала я себе под нос, но кажется, Себастьян не услышал. Впрочем, и хорошо, что не услышал, я была чрезвычайно резка в разговорах для леди.

  - Миледи, остановитесь...

  - Можно подумать я от вас убегаю, - бросила я резко. - Мне нужно проверить ягоду. Идите рядом и мы поговорим, - и, предупреждая его дальнейшие речи, попросила: - Только давайте без экивоков, говорите прямо и по существу. А то меня начинает утомлять, как вы и ваш отец нахваливаете Кларенса, словно он девица, а не я.

  - Хорошо, миледи, - согласился Себастьян. Только прошу, учтите, это отец его нахваливает, а не я. И это отец просит вас вернуться в столицу к своему мужу.

  - А вы? - я пытливо взглянула на него.

  - Что я? - не понял мужчина.

  - Вы о чем будете просить?

  - Я буду?!

  - Ну не я же! - не выдержала я. - Только не надо разыгрывать из себя святую невинность, не понимая, о чем я вас спрашиваю! Каждый из вас: вы, ваш отец или епископ преследуете свои цели. Вашему отцу нужно чтобы я вернулась к муженьку. Епископу - чтобы я была представлена королю, хотя убей бог, не понимаю для чего это нужно! Остались только вы. Только ваших стремлений и чаяний я не знаю. Вот теперь я слушаю, что лично ВЫ от меня хотите!

  Себастьян выслушал мою отповедь с удивленным видом.

  - Вам не откажешь в уме, - хмыкнул он. - Но поверьте, лично мне хотеть от вас ... То есть... - тут он сбился, нервно кашлянул и, неожиданно занервничав, попытался выкрутиться. - О черт!.. Простите миледи, я неверно выразился. Лично я хочу, чтобы все шло своим чередом. Понимаете?

  - Нет, - мотнула я головой. - Прошу, выражайте свои мысли почетче.

  - Почетче?! - неожиданно вздохнул мужчина, собираясь с мыслями. - Если говорить прямо - то я желал бы, чтобы вы оставались здесь. Отец, конечно, хочет обратного, но...

  - Давайте без 'но'! - рассудительно предложила я. - Вы по каким-то причинам желаете, чтобы я безвылазно сидела в этой глуши?

  - Да, - коротко согласился Себастьян. - Простите меня за такие слова, но да.

  Сделав вид, что глубоко задумалась, я тем временем поглядывала на кусты, росшие по обе стороны от тропинки. Первые ягодки на кустах уже начали буреть, еще немного и на солнечной стороне можно будет пощипать немного... Интересно, а ему-то что за корысть, что я буду в усадьбе?! С Кларенсом чего-то не поделил, или?..

  - В принципе это совпадает с моими намерениями, - наконец-то произнесла я, и с удивлением услышала, как маркиз с облегчением выдохнул. - Я совсем не горю желанием попасть в объятья к моему дражайшему супругу, - и, обернувшись к Себастьяну, поинтересовалась. - Вот скажите, а Кларенс за все это время хоть раз вспомнил обо мне? Я спрашиваю только из женского любопытства.

  Тот криво усмехнулся.

  - Думаю, вы догадываетесь, что нет.

  - Ну, надо же! Какие у нас взаимные чувства! Вот представьте себе, я тоже ни разу не вспоминала о нем!

  - Знаете, а вам не идет быть желчной, - заметил мужчина. - Вы не такая.

  Но отчего-то я вспылила. Мне почему-то постоянно хотелось злиться на маркиза.

  - А какая я? Рабочая лошадь?!

  Себастьян отступил на полшага и окинул меня, словно картину, внимательным взглядом.

  - Все-таки там, на дороге это были вы! - утвердительно произнес он.

  - И что?! - вызывающе возразила я. - А вы бы что, предпочли в корсете огород полоть? Или может быть кур кормить?

  - И вам не идет злость.

  Теперь Себастьян сложил руки на груди и, не отрываясь, смотрел на меня.

  - Будьте сами собой, Аннель. Вы так милы, когда улыбаетесь.

  Я прикрыла глаза, чтобы собраться с духом. Так, спокойно!.. Сегодня почему-то меня так и тянет на него наорать.

  - Мы сейчас не обсуждаем, что мне идет, а что нет, - стараясь четко проговаривать каждое слово, произнесла я. - Мы сейчас выясняем, что вы ждете от меня. Вы хотите, чтобы я оставалась здесь. Так и я хочу того же. При этом возвращаться к мужу я не намерена ни за какие коврижки. Прямо так и можете передать герцогу. А епископу... - я развела руками. - Тут боюсь я невластная чего-либо желать. Так?

  - Так, - согласился Себастьян. - В связи с некоторыми событиями при дворе, его величество желает видеть вас. Вы ему интересны, ведь вы, как и его бабка, попали к нам из другого мира. Но из-за большой занятости, время для аудиенций у вас будет не раньше зимы, чтобы, не нарушая дворцового протокола, король смог бы увидеть вас в новогодние праздники или сразу после них. И это уже не обсуждается.

  - Понятно, - вздохнула я. Время вольного житья ограничено до зимы. - А с Кларенсом тогда встречаться обязательно?

  - Если только пожелаете, - ответил Себастьян. - Впрочем, если захотите, вас из дворца отвезут обратно в усадьбу.

  В ответ я снова печально вздохнула. Как же ж! Вернут они!.. Думаю, сейчас Себастьян готов пообещать, что угодно лишь бы я вела себя благоразумно. А может быть... А вдруг он говорит правду? Ведь сейчас он не хочет, чтобы я возвращалась в столицу к мужу?

  А Себастьян тем временем расстегнул камзол, достал из потайных карманов пару увесистых мешочков и вручил их мне.

  - Держите. Вот пятьсот золотых монет, дабы вы смогли продержаться до зимы.

  - Это чрезвычайно много! - поспешила возразить я.

  - Берите, берите! - настойчиво произнес маркиз. - Не экономя, если найдете мастеровых людей, то до дождей сможете восстановить весь флигель. Хоть прозимуете спокойно, а там видно будет...

  - Но... - еще раз попыталась возразить я, но мужчина отрезал.

  - Даже не смейте! Глядя на все, что вы УЖЕ сделали, я верю, что с деньгами восстановление нормального жилища для вас не станет проблемой. Вы не сдаетесь, несмотря на поставленные перед вами преграды... - и резко перестав восхвалять мои достоинства, свернул разговор. Похоже, для маркиза резко менять тему - норма. - Уже темнеет. Надеюсь, вы насмотрелись на ягоды? - Я вынуждена была согласиться. - Тогда пойдемте, а то чего доброго ваши люди начнут нас с факелами и дрекольем искать. Дреколье они припасут, разумеется, для меня, - и галантно предложил мне руку для обратной дороги.

  Домой мы шли молча.

  

  Ночевали как обычно, мальчики налево, девочки направо. Себастьяна, несмотря на то, что он герцогский сын, я положила вместе с остальными мужчинами, благо постель мистера Порримана была свободна. Гвардеец и лакей разместились там же.

  Если вы читаете данный текст не на СамИздате, значит, его выложили на данном сайте без разрешения автора. Если вы купили данный текст, то знайте - это черновик - и его можно бесплатно прочесть на странице автора на СамИздате. Любое копирование текстов со страницы без разрешения автора запрещено.

  С утра, сразу после завтрака мы неожиданно тепло попрощались, и Себастьян направился в деревню за епископом, чтобы уже вместе продолжить путь. О вчерашнем разговоре мы даже не упомянули, словно его и не было.

  

Часть 3. Хозяйка.

  

  Порриманы вернулись через несколько дней загруженные под самую завязку. Они умудрились купить по списку все и даже немного больше. Миссис Порриман хоть и разводила руками виновато, мол, не смогла сберечь хоть чуточку денег, но в душе весьма была довольна всеми приобретениями. Окончательно она успокоилась лишь тогда, когда я на ушко рассказала ей о визите герцогского сына и деньгах, что он мне дал. Правда рассказала я не только ей, но и Меган, только вот сумму несколько занизила, во избежание. Женщины конечно не болтушки, но мало ли чего где обронят при детях, а те уже понесут - не остановишь, ведь детский язык хоть и без злого умысла, но без костей.

  Миз Кейт подробно доложилась мне, что и как она покупала, как выбирала... Я слушала ее до полночи, поражаясь про себя, ее щепетильности и той тщательности, с которой она все делала. По итогам их поездки, я стала обладательницей большого количества горшочков под заготовки и варенье, трех десятков небольших бочонков под соленья и маринады, и даже двух дюжин дорогостоящих стеклянных банок, которые только-только стали появляться в продаже. Все они, еще были, конечно же, разнокалиберные, с разными горлышками и объемами, но я мигом сообразила как их использовать без привычных металлических крышек и закаточной машинки.

  И потянулись дни... Но теперь эти дни были наполнены ожиданием и верой в лучшее. Настроение было приподнятым, и все мы будто бы ждали, что еще чуточку и для всех наступит счастье.

  Всему этому способствовало, конечно же, наличие денег, и те изменения, которые мы собирались совершить в усадьбе. Во-первых, началась долгожданная стройка. Я смогла нанять рабочих и приступить к ремонту других комнат во флигеле. Теперь у нас была реальная возможность к осени переселиться из двух помещений, в отдельную комнату для каждой семьи. А во-вторых, началось лето и наш сад, в который мы вложили столько труда и усилий, стал приносить первые плоды.

  Первой мы начали заготовку зелени. Поначалу все удивлялись, почему я не разрешала даже под страхом смертной казни выдернуть укроп или первые ростки мяты, ведь ее в большинстве своем многие считали за сорняк растущий на ухоженных грядках. Но потом, когда растения достигли оптимальной высоты, я с тем же упорством заставила их выпалывать и сушить, все догадались, зачем так сделала. Это была зелень для домашней приправы. Ведь она всегда самая ароматная, и к тому же самая дешевая.

  А потом подоспела жимолость. К этому времени мы оборудовали летнюю кухню, и все остальные заготовки делали на улице, а не в удушающее жаркой комнате, где от плиты и камина просто не продохнуть.

  Чего только мы с ней не делали?! В смысле с жимолостью. И сушили на жарком сквознячке, и варили из нее ароматное варенье, и заставляли детей кушать ее каждый день, что под конец они даже возненавидели эту ягоду. А что было делать, урожай-то был огромный! И я по своей привычке 'шоб не пропало', собиралась переработать все.

  Варенье из жимолости особых изысков над собой не требовало, оно само по себе было хорошо, в чистом виде так сказать. Но чтобы не добавлять гигантское количество сахара и не варить один к одному, а два к одному и чтобы при этом оно не закисло, мне пришлось изрядно поломать голову. Однако я вспомнила кое-что, и все вышло на славу.

  И в этом строительно-заготовочном угаре, когда я едва не погребла себя на благо общества, у нас объявился сосед. Вернее не так...

  Однажды днем, когда мы с женщинами отдыхали в тени беседки и пили чай со свежим вареньем, в гости пожаловал отец Митчелл, но не один, а с неким джентльменом, весьма приятной наружности, даже очень приятной! Мужчина был красив истинно мужской красотой: высокий, статный и даже грациозный. Прямой взгляд серых, можно даже сказать стальных глаз взирал на мир твердо, но в их глубине мерцали шаловливые искорки, пепельно-русые волосы вьющиеся крупной волной, были собраны в хвост, повязанный черной лентой. Отлично пошитый камзол с обшлагами в скромном позументе, как подобает истинному джентльмену, а не позеру, сидел на нем идеально, начищенные до блеска сапоги сверкали, а сногсшибательно элегантный вид завершала по-военному прямая осанка.

  Даже Меган, влюбленная в Питера, а уж это я знала четко, хоть девушка старалась этого не демонстрировать, потрясенно вздохнула.

  Оказалось, что в деревню с визитом вежливости к пресвитеру пожаловал баронет Джонатан Эйрли. Баронет, будучи третьим сыном графа Эйрли, тогда еще вовсе не баронет, не без помощи батюшки купил офицерский патент на чин лейтенанта и отправился служить в армию его величества. Дослужившись до капитана и доказав свою преданность короне аж в двух военных компаниях, после ранения, получив при этом ненаследный титул баронета, подал в отставку и вновь не без помощи отца приобрел имение. Оно оказалось неподалеку, всего лишь в трех часах пути, и хоть раньше пустовало, но все же было в отличном состоянии. На землях, что продавались, стояло несколько деревень.

  Таким образом, сделав отличнейшее капиталовложение, баронет решил осесть в этих местах и остепениться.

  - Но каково же, было мое удивление, - протянул он, делая глоток ароматного садового чая, - когда, в беседе со святым отцом, я узнал, что поблизости, буквально в нескольких часах езды от меня живет прекрасная леди.

  Я сдержанно улыбнулась. Конечно же, я ни капельки не верила в искренность его комплементов, но все же мне было приятно. После того инцидента с Себастьяном, когда я предстала на дороге в виде чумазой крестьянской девки, я все же начала соблюдать правила в одежде, положенные для леди. Конечно, строго я их не придерживалась, но тем не менее выглядела гораздо лучше, чем в тот раз. На мне была легкая летняя блуза, с открытым воротом и вышитыми по его краю полевыми цветами, и легкая юбка, с очень широким поясом, который достигал почти до груди, и заменял мне собой одновременно как жилетку, так и корсет. Волосы были заплетены сложной косой, наподобие венца, что придавало мне более строгий, и я бы даже сказала, торжественный вид.

  - Я выбрал эти места из-за ровного климата, да и земли пока здесь имеют невысокую стоимость, но весьма устойчиво, я бы даже сказал, стабильно повышаются в цене год от года. И поэтому я прямо же с границы, не заезжая в столицу, чтобы не потратиться, направился прямиком сюда, - меж тем продолжал баронет, поощренный моей улыбкой. - А вам как нравятся эти места?

  - Очарована ими, - стала отвечать я, тщательно подбирая слова. Не говорить же мне ему правду. - Я даже рада, что уехала из столицы. Здесь так спокойно, все настраивает на неспешный лад. И люди здесь чудесные. А святой отец, - тут я сделала вежливый жест в сторону пресвитера, который ложечкой из креманки подчищал вторую порцию жимолостного варенья. Он поднял на меня лучащийся довольством взгляд и улыбнулся. - Просто спас меня, когда я приехала.

  - Полно вам! - взмахнул он ложечкой. - Вы преувеличиваете! Это было лишь легкое недоразумение. Деревенский люд всегда несколько настороженно относится к чужакам. Знаете, когда я только приехал сюда, они тоже с опаской относились ко мне, даже на проповеди не очень-то ходили. Зато потом!.. Люди они действительно чудесные и всегда помогут.

  - О-о-о! Так вот почему у меня никак не наладятся отношения со старостами и арендаторами, - заметил баронет. - Наверное, мне следует так же, как и миледи обратится к пресвитеру?

  - О да! Церковь это скрепляющая людей сила и не стоит ее недооценивать, - согласился отец Митчелл.

  Я поддерживала ни к чему не обязывающий разговор, а сама тем временем краем глаза присматривалась к новому гостю. Если отец Митчелл часто наезжал к нам, и к его визитам я уже привыкла, как к нечто само собой разумеющемуся, то баронет Эйрли для меня пока был загадочной персоной.

  Оказалось, что мужчина тоже украдкой разглядывал меня, и нет-нет, но наши 'взгляды исподтишка' пересекались. И тогда я неожиданно поймала себя на том, что испытываю некоторую неловкость, а еще немного и меня бросит в краску. Надо отдать должное чести баронета, он даже вида не подал, что заметил мое смущение и легкие заминки при ответах.

  А еще хочу отметить - я потихоньку начала принимать местные реалии, порой даже верила, что женщина все-таки не лошадь, которая сама не знает, чего она может, а слабое существо, которому без поддержки окружающих просто не выжить в сложном мире. Хотя когда сталкивалась с решением очередного вопроса, я махом выкидывала эту глупость из головы, и начинала действовать. Но все равно порой так приятно было почувствовать себя слабой, чтобы кто-нибудь о тебе заботился. Ну хотя бы на чуточку.

  И неожиданно тут такое проявление такта! Никто не вперяется взглядом, словно у меня на голове рога растут. Мне было так приятно.

  Мы беседовали еще долго, пока не начало темнеть. Отец Митчелл с удовольствием наелся варенья, мы с Джонатаном - он позволил называть его попросту - побеседовали о нюансах ведения хозяйства в усадьбе и имении, поделились теми немногими воспоминаниями о столице. Оказалось, что Джонатан тоже по роду своей прежней деятельность был далек от блеска столичной жизни и вовсе не тяготел к нему.

  Потом мы тепло распрощались. Баронет Эйрли получил от меня разрешение приезжать, когда ему захочется. Правда мне тут же пришлось заверить отца Митчелла, что и его я жду в любое время, дабы угостить очередной новинкой из моих заготовок, ведь пресвитер, отказавшись от многих мирских удовольствий, так и не смог отказать себе в одном - отведать что-нибудь нового и необычного.

  

  В спальне царил полумрак, из-за опущенных штор было даже душновато, но лежащим на большой кровати было все равно. Вернее лежал только один он, а она сидела на нем верхом. Ее длинные рыжие вьющиеся волосы достигали поясницы, и когда она откидывала голову назад, те касались белоснежных ягодиц.

  - Ви, не поступай так со мной больше, - умоляюще протянул он.

  В ответ женщина засмеялась и, прогнувшись в пояснице, в очередной раз откинула голову назад и приподняла волосы руками. Упругие темные пряди цвета меди так красиво контрастировали с ее молочно-белой кожей.

  - Ви?..

  Она рассмеялась вновь, теперь принужденно. Ее смех, отдающий легким безумством и оттого так будоражащий воображение и подстегивающий без того безудержное желание лежащего под ней мужчины, разорвал тишину спальни.

  Не выдержав, мужчина рванулся к ней.

  - Вивьен, черт тебя подери! Ты слышишь, что я тебе говорю?!

  Он схватил ее за волосы на макушке, заставляя выпрямиться. Но та, как кошка податливая ласковой руке, плавным движением поднялась и, прижавшись к его груди, запустила шаловливые пальчики в его каштановую гриву.

  - Слышу, - зашептала она, едва касаясь его губ своими губами. - Слышу... Но я свободная женщина, а значит делаю все что хочу...

  - Тогда почему Хольгрим, этот старый пень?!

  Мужчина сжал руку в кулак, сильно, можно даже сказать, болезненно дергая ее волосы на затылке. Но женщина, казалось, даже не заметила этого, разве что чуть подалась назад.

  - Посмотри, какое ожерелье... - так же томно прошептала она, касаясь тяжелого золотого украшения отягощавшего ее шею и так нелепо смотрящегося на белоснежной коже. - Да ради него одного стоило...

  - Черт бы тебя побрал, Вивьен!!! - выкрикнул мужчина и в негодовании скинул женщину с себя.

  Та не стесняясь своей наготы, откатилась сторону и довольно потянулась на шелковых простынях. Мужчина же вскочив, резкими движениями, выдающими его злость, начал собирать разбросанные по комнате вещи. Одновременно с этим он продолжал ей выговаривать:

  - Я смирился с твоими причудами! Принял, что ты не станешь моей! Получил наследство, как ты хотела! Стерпел твои развлечения!.. Но теперь ты переходишь все мыслимые границы! Неужели тебе мало того, что я тебе дал?! Я потратил на тебя почти все!

  Женщина перевернулась на живот и, положив подбородок на сложенные одна на другую ладошки, внимательно наблюдала за мужчиной. Но когда тот упомянул о тратах, раздраженно бросила.

  - Я тебе не шлюха Кларенс, чтобы продаваться за деньги! Теперь свою жену будешь за золото покупать!..

  - Тогда это что?! - он резко бросился к ней и, на шее нащупав в распущенных волосах ожерелье, дернул на себя.

  Женщина взвизгнула и подалась вперед, однако мягкий металл не выдержал, одно из звеньев разорвалось, и в его руках осталась безвкусно кричащая драгоценность.

  - Подарок! - выкрикнула ему в лицо она.

  - Подарок?! - Кларенс подкинул ожерелье на руке, словно взвешивая, а потом со всей силы швырнул его о стену. - Я мало тебе дарю?!

  Вивьен вскочила на ноги и обнаженная, уперев руки в бока, с вызовом смотрела на него.

  - Я свободная женщина и...

  Мужчина подскочил к ней и схватил рукой за горло, заставляя отклониться назад.

  - Ты моя женщина! - угрожающе прорычал он.

  Вопреки здравому смыслу и сложившейся ситуации Вивьен довольно усмехнулась.

  - Вот за это ты мне и нравишься...

  Железная хватка стала нежной. Более смуглая рука на молочной коже... Он ласково провел большим пальцем по бьющейся жилке. Она замурлыкала, а потом, рванувшись вперед, жадно припала к его губам. Последовал жаркий поцелуй, завершившийся внезапным болезненным укусом.

  - Вот так! - утвердительно выдохнула она, в его приоткрытый рот.

  Сглотнув, мужчина прошептал в ответ:

  - Не смей больше спать...

  - И ты не смей указывать... - последовало от нее.

  Кларенс оттолкнул ее от себя и начал спешно одеваться. Когда осталось лишь завязать шейный платок и надеть камзол, он произнес:

  - Надеюсь, ты все же одумаешься, и перестанешь вытворять, черт знает что! - а потом рывком вздернул на плечи камзол и молча покинул спальню, напоследок громко хлопнув дверью.

  Едва его шаги стихли в коридоре, напускная бравада улетучилась. Женщина передернула плечами, словно замерзла, и пошла к окну. По-прежнему не одеваясь, она раздвинула шторы, и в комнату заглянуло уже не яркое повечеру солнышко. Оглянувшись по сторонам в поисках драгоценности, Вивьен заметила на полу блеснувшие камни, подошла и подняла смятое мужской рукой ожерелье.

  - Такую вещь испортил... - равнодушно протянула она, положив искалеченную драгоценность на туалетный столик.

   А Хольгрим действительно старый пень. Да к тому же еще потный и жирный, но он так нужен! Как бы она не желала избавиться от Кларенса, но он пока ей был необходим. Все ее дела требовали больших затрат, а деньги кроме как от него взять было негде. Хотя нет, конечно, можно было попросить у Германа, увеличивая свой долг, а вот этого ей как раз не хотелось больше всего на свете. Лучше уж любовников растрясать, тем более что с маркизом Мейнмором так все хорошо вышло.

  Хотя Кларенс не такой уж и неприятный. Как он хорош, когда злится. Особенно в тот самый момент, когда...

  Она откинула тягостные размышления о задании и, зажмурившись, довольно потянулась, подняв руки и привстав при этом на цыпочки.

  Боже как же хорошо, когда просто можно жить, не заботясь ни о чем! Когда-нибудь у нее все получится, и она станет свободной. Когда-нибудь, но не сейчас...

  Женщина опустилась на пол и, подхватив халат с кресла, накинула его на плечи.

  Ладно, подумаем, какие карты имеем на руках: Френсис - будущий консорт - ее сводный брат, а она всего лишь сводная сестра - это козырь. А любовник, содержащий ее - Кларенс - это уже битая карта, потому что его средства на исходе - все спустил на подарки и развлечения. Да и кредиторы, узнав, что он все-таки стал наследником, активизировались, спеша урвать свой кусок. Значит Кларенс уходит в отбой. Большущий просчет с ее стороны, что своими выходками она закрыла доступ во дворец. А все те дурные гвардейцы! И чего они за ней поперлись? Вели себя как спятившие, потащили ее в королевскую оранжерею... Но ладно, что было, то было, поздно сожалеть.

  Однако в скором времени ей удастся компенсировать эту потерю. За ней решил приударить Хольгрим - главный советник его величества по торговым делам. А имея его в любовниках, перед ней вновь откроются все двери. Значит, ей нужно будет избавляться от Кларенса поскорее.

  

  Недели сменялись неделями, урожай одного урожаем другого. За жимолостью пошла клубника, но с ней мы разделались быстро. Как я жалела, что в этом мире не существовало морозильных камер! Ведь тогда можно было бы заморозить все это. И если жимолость достаточно было бы обобрать, пересыпать немного сахаром и в контейнере поставить в морозилку, то клубнику можно было взбить миксером с сахаром и в тех же контейнерах... М-м-м! Как же вкусна свежая ягода зимой! От себя могу добавить одно - из всех мороженых ягод - жимолость королева - она нисколечко не теряет во вкусе, как например та же смородина, но... Ах, почему же в этом мире не изобрели морозильные камеры?!

  Клубнику тоже пришлось пускать на варенье, а еще я решила попробовать поставить домашнее вино. И теперь оно бродило в герметичных емкостях, с отводом газов через трубочку, опущенную в крынку с водой.

  После клубники подоспела черная и красная смородина. И если урожай красной был так сяк, и я его тоже решила перевести на вино, то от черной аж ветки на кустах гнулись! Пришлось перегонять ее на пятиминутное желированное варенье. Что же может быть проще?!

  

  Все это время, пока шли ягодные заготовки к нам пару раз в неделю, а порой и чаще наведывались святой отец и баронет. И если поначалу они приезжали вместе, то наверное уже пару недель как баронет стал наведываться один. Он уже выдержал все возможные приличия, дабы не скомпрометировать даму, и теперь мог позволить себе являться единолично.

  Когда он приезжал, то мы с ним просто гуляли по саду, пили чай (баронет преподнес мне приличный запас первосортного чая), или сидели в беседке и говорили о чем-нибудь. Постепенно мы сдружились, и я даже пару раз была в его доме.

  Надо сказать его особняк оказался нечета моему флигелю, где я только наводила порядок. У него дом был в хорошем состоянии, с качественной, неброской отделкой, добротной теплицей и даже небольшой оранжереей доставшейся ему от прежних владельцев.

  Уж не знаю, как относился ко мне Джонатан, и чего ждал, показывая мне свои владения (ведь он прекрасно понимал, что женщина может стать маркизой, только состоя в браке), но я сама к нему относилась лишь как к хорошему другу. Нет, конечно, он делал осторожные попытки сближения, но, видя мою сдержанность, тут же отступал. Порой, после таких вот ненавязчивых поползновений, я даже корила себя за то, что не уступила...

  Нет, а чего ждать то?! Ни одной близкой души в этом мире, и опереться не на кого. Все сама, да сама. Конечно, мои домочадцы поддерживали меня во всем, но решения-то принимала я! А мне так хотелось почувствовать себя женщиной: хрупкой, любимой. Чтобы кто-нибудь обо мне заботился, заслонил от всех трудностей. А Джонатан вполне подходил на эту кандидатуру, пусть даже временную.

  И пускай что-то внутри меня предостерегало от опрометчивого шага, словно что-то нашептывало 'подожди, все еще будет', я как рассудительное дитя двадцать первого века жила не чувствами, а разумом; не велениями сердца, а логическими рассуждениями. И сейчас больше чем быть любимой мне хотелось, чтобы со мной рядом, именно сейчас, находился сильный мужчина. И такой рядом как раз был.

  

  - Ваша светлость, говорят, у вашего племянника прекрасная супруга. Духовник его величества после встречи просто очарован ею.

  Это произнес полный, даже, наверное, излишне полный мужчина, невысокого роста, про которого можно было бы сказать, если бы такое позволительно было произносить в обществе, что его проще перепрыгнуть, чем обойти. На красном лице больше всего обращал на себя внимание мясистый нос, покрытый красными жилами, маленькие глазки почти утопли в пухлых, запятнаных такой же сеткой жилок, щеках. Плешивые на макушке седые волосы, но по-прежнему обильно растущие за ушами и на затылке, по последней моде были собраны в хвост. А зеленый, малахитового цвета камзол, в который был облачен мужчина, делал его похожим на раздувшуюся жабу. Расшитый золотом и крупными выпуклыми камнями он еще более довершал это поразительное сходство, напоминая бородавки земноводного. Последним штрихом к портрету этого человека было то, что он сильно потел и непрестанно вытирал мокрый лоб расшитым кружевным платком.

  Именно таков был главный советник его величества по торговым делам - Марвел Хольгрим, граф Стоувер.

  - Так что я бы посоветовал вашему племяннику вернуть ее в столицу, - продолжал говорить Хольгрим. - Поверьте мне, после этого он остепенится, ведь ничто не успокаивает мужчину так, как наличие рядом прекрасной супруги, - проникновенно вещал мужчина-жаб. - Все выходки, дебош, что он устроил у меня под окнами в министерстве... Я понимаю горячая кровь, молодость, отсутствие супруги рядом, чтобы успокоить жгучее желаниее. Но... - и вдруг оглянувшись по сторонам, шепотом добавил. - Вы уверены, что это неспроста? Что ваш племянник в здравом рассудке?

  - Да как вы смеете?! - не выдержал герцог Коненталь.

  Он и так-то не терпел этого напыщенного, разожравшегося и по слухам подворовывающего из казны наглеца, которого, впрочем, так и не смогли поймать за руку, а теперь после грязных намеков, пятнающих честь его семьи и родственников, больше сдержаться не смог.

  - Ох, простите, но я лишь забочусь о здоровье вашего племянника! - тут же пошел на попятную Хольгрим. - Недавно он вон что, учудил у меня под окнами! Обвинял невесть в чем! Сквернословил, бил окна... Пришлось звать охрану и выпроваживать его силой! А вы мне говорите, что я смею... Ваш племянник одно сплошное беспокойство, - и заискивающим тоном, продолжил: - Не лучше ли будет, если он уедет на лето и осень к супруге? Раз уж она у него занедужила. Или может быть, захватив ее, они вместе отдохнут на водах? Там говорят, так хорошо лечат нервическое.

  Герцог был вынужден проглотить эту пилюлю молча. Если посмотреть отстраненно - Хольгрим был прав на сто процентов. Кларенс в последнее время вел себя ужасно. Дорвавшись до скромных наследных капиталов, он уже умудрился почти все промотать. Скачки, бега, игральные салоны, где за вечер спускались десятки тысяч... А Вивьен? Эта девица шла у герцога на особом счету. Потому что те же счета, копии которых ему приносили из ювелирных лавок, заставили бы понервничать и более крепких духом, нежели он - подорвавший свое здоровье на посту первого канцлера. Да если бы не Кларенс и его выходки, которые необходимо было прикрывать раз за разом, он бы давно попросил отставку.

  Меж тем, Хольгрим раскланялся, попрощавшись и пожелав всего самого наилучшего, отправился по своим делам. А Герцог заторопился домой.

  Настроение у него и до этого бывшее не на высоте, после разговора с Хольгримом стало хуже некуда. Ему постоянно пеняли за Кларенса, обращали внимание на безобразное поведение племянника.

  Кларенс и так не был идеалом для подражания, но когда около года назад познакомился с Вивьен... Его словно подменили. Герцог понимал, что Кларенс влюблен в эту девицу настолько, что даже готов за нее жизнь отдать, а она... Она вертела им как хотела, а сама тем временем вытворяла, что ей вздумается. А думалось ей... Порой складывалось впечатление, что она вообще не думает, а порой... Кто-то очень хитрый ее руками вел свою игру. Но вот только какую? Вот что хотелось бы знать его светлости.

  

  - Дорогая. Я же могу вас называть - дорогая? Ну почему вы сегодня со мной так холодны? Порой у меня опускаются руки и не остается никакой надежды хотя бы на малейшую взаимность.

  - Джонатан, вы для меня были и остаетесь самым преданным и добрым другом.

  Мы разговаривали с баронетом в тенистой беседке. Дейдра давно уже убрала чайную посуду, и теперь мы просто беседовали. По блеску в глазах мужчины, когда он приехал, я поняла, что сегодня что-нибудь обязательно произойдет. И вот в итоге...

  Джонатан пересел ко мне поближе, придвинулся, завладел моей ладонью и начал задавать вопросы.

  Нет, конечно же, я понимала, что однажды раньше или позже это произойдет. Могу даже сказать больше, я не только допускала такое развитие событий, но порой и подталкивала его к этому. Баронет мужчина видный, не обремененный спутницей жизни. Если у него и была любовница, так только из местных его деревенских или прислуги, ведь против мужской природы не попрешь. А тут он добрых полтора месяца упорно ухаживал за мной, был неизменно любезен, даже помог на ярмарке, которая проводилась в самой крупной его деревни купить мне два пони в хозяйство. Тут даже дура смогла бы понять, к чему все идет. А дурой я не была, но... Черт возьми! Что-то внутри меня, едва дело доходило до опасной грани, обрубало все чувственные порывы, и я вновь давала обратный ход. Порой я даже себя уговаривала: баронет мужчина видный, красивый и весьма обходительный. Так какого мне рожна надо?! Но нет, чуть ближе к койке и во мне все отмирало.

  - О-о, Аннель! И если вы считаете меня просто другом, то мое сердце... - он приложил мою ладонь, которую по-прежнему держал к своей груди. - Послушайте, как оно бьется!

  На мгновение я оторопела.

  - Джонатан, вы ли это? - произнесла я, когда смогла говорить. - До этого момента я считала вас довольно взрослым мужчиной, с отсутствием романтических порывов, так свойственных едва вышедшим в свет юнцам.

  Баронет выпрямился, его взгляд утратил влюбленную поволоку, однако моей руки он так и не отпустил.

  - Тогда Аннель, вы как никто другой должны понимать меня. Я уже вышедший в отставку боевой офицер, покоривший немало сердец юных девушек и молодых дам, но вы... Аннель, вы необычны, вы притягательны и прекрасны. Я еще не встречал такой женщины как вы. Если поначалу, я счел вас милой соседкой и не более, которая на некоторое время уехала от своего супруга в эту глушь, и все ждет, когда тот приедет за ней и увезет к блеску столичной жизни. Но теперь я думаю о вас иначе. Вы не из тех ветрениц, которые предпочитают вести хозяйство только для вида, а в основном проводят время на никчемных балах. Вы настоящая, живая! Не глупая фарфоровая кукла, которыми заполнены салоны столицы. Вы иная. И так незаметно вы прокрались в мое сердце... Я даже сам не понял, когда вы завладели им! Аннель. Не отвергайте меня, дайте мне хотя бы шанс, хоть малую надежду?! Я понимаю, что меж нами всегда будет стоять ваш супруг, за которого вы вышли и с которым должны прожить всю жизнь, но прошу вас... Нет, я умоляю вас, хотя бы не убивайте надежду во мне! Для меня этого будет вполне довольно.

  - Ох Джонатан, - вздохнула я, а мужчина принял это за приглашение.

  Он потянулся ко мне, нежно коснулся губами щеки, и тут же не теряя времени, закрыл мои губы жарким поцелуем. Я помедлив ответила и... И ничего не почувствовала: ни трепета в груди, ни круженья головы. В общем, поцеловалась как со столбом.

  Видимо мужчина ощутил это, и отступил.

  - Но учтите, я не сдамся, - предупредил он и, отпустив мою руку, встал со скамьи.

  - Я и не сомневаюсь, - я постаралась улыбнуться настолько ласково, насколько сейчас была способна, чтобы сгладить ситуацию.

  Мы вместе прошли до его двуколки и, поцеловав меня в щечку на прощанье, Джонатан уехал. Я же осталась смотреть ему вслед.

  Тихо тинькали птицы, даже кузнечики, казалось и те умерили свой пыл, и звенели не так яростно, как это делали после полудня.

  - Все-таки вы позволили этому хлыщу больше, чем следовало? - раздался осуждающий голос Дейдры у меня за спиной.

  Я обернулась. Женщина в простом платье, с повязанным поверх него длинным белым фартуком, в легких башмачках, сложив руки на груди, неодобрительно смотрела в след двуколки.

  - Неужто в любви признался?

  Дейдра, как всегда была верна себе, в каждом заезжем аристократе, даже низкотитульном видела врага.

  - Признался, - подтвердила я. Отрицать очевидное было бесполезно.- Но почему-то мне он не по-сердцу.

  - Ну это вы пока говорите, а потом как вскружит вам голову!.. - словно умудренная опытом старушка, вздохнула женщина. - Но полно воду в ступе толочь. У Меган уже все готово, и бабушка Фани перемыла все огурцы, теперь только вас дожидались. А то пока этот смазливец от вас отвяжется... Пойдемте, все одно только вы рецепт знаете и только сами пробуете рассол.

  И это было правдой. Несмотря на рецептуру, я предпочитала еще и попробовать рассол перед заливкой огурцов. Чтобы они получились вкусными нужно, чтобы он по-особому щипал язык и чуточку пригарчивал от соли, и в то же время сахар чувствовался...

  Мы неспешно подошли к летней кухне, где за большим накрытым чистой скатертью столом колдовали Меган и бабушка Фани, миз Кейт же сегодня занималась ужином, но вот-вот должна была присоединиться к нам.

  Я, как и женщины, повязала передник и начала священнодействовать. Меган уже ошпарила дубовые бочоночки кипятком и, положив на дно половину листа хрена и зонтик укропа, плотненько укладывала в них вымытые и вымоченные перед этим в воде огурчики. Потом разрезала полам пару средних зубчиков чеснока и бросила туда, кинула пару горошин душистого перца и три штучки черного, тоже горошком, и пару гвоздичек, а сверху накрыла все смородиновым листом, и даже сделала пару заливок.

  А я начала колдовать над рассолом. Я всегда солила по бабушкиному рецепту, который можно было охарактеризовать одной магической фразой - два к трем. То есть бралось три столовых ложки без горки соли и две сахара. Хотя если соль была чрезмерно солена, то можно было и уменьшить эту порцию, а если наоборот не такая соленая, то можно было положить с небольшой горкой. Я любила, чтобы огурчики были в меру, чуть соленее малосольных, причем такие, чтобы их хотелось есть без остановки.

  

  Его светлость герцог Коненталь, возвращался домой в отвратительном настроении. Всю дорогу в экипаже он размышлял, чем же мог заинтересовать его племянник этого прохвоста Хольгрима. Но вдруг его осенило. А может его заинтересовала Вивьен, и Хольгрим лишь желает удалить Кларенса от этой... нет не в его воспитании так говорить, но здесь следует все называть своими именами. От этой ненормальной потаскухи, которой едва ли не половина двора под юбки заглянуло, причем от лакеев до маркизов?

  И еще у его светлости назревал очередной разговор со своим племянником. Пока Себастьян в отъезде по делам короны и сопровождает его преосвященство епископа Тумбони - неизвестно по каким делам они направились, его величество даже не изволили намекнуть ему - первому канцлеру и отцу - на Кларенса вообще управы не стало. Он все же опасался Себастьяна из-за должности и тех полномочий, коими тот обладал. А теперь... О последней выходке племянника он слышал краем уха, но ему даже толком не доложили. Видимо расстраивать не захотели из-за возраста... Ох-хо-хо! Как же он постарел... Ведь в его должности возраст не важен, важна ясность ума и... Репутация, которую Кларенс-то как раз и пятнает.

  Все те дела, что поручил ему его величество по запуску фабрик, принадлежащих короне... Уму непостижимо! Обычно под волей короля монетный двор были, и другие ведомства, что страной помогали управлять, да налоги собирать с подданных. А тут фабрики! Действительно непонятно, но весьма ответственно. А тут Кларенс со своими выходками!

  Как же хотел его светлость, чтобы сын пошел по его стопам! Однако не вышло. Себастьян свернул на иную, менее почетную, более опасную, но от того еще более важную для государства тропку. А Кларенс?! Герцог уже не надеялся, что однажды тот образумится, возьмется за ум. Племянник оказался лишь никчемным пустоцветом прожигающим жизнь. Так ладно бы просто прожигающим! Он вляпался в такую историю!!!

  Единственная надежда, чтобы хоть как-то вытащить племянника из этой ситуации - теперь Аннель. Она конечно - надежда - маленькая, поскольку редкая женщина может удержать своего мужа от поступков. К тому же племянник весьма своеволен и горяч. Но и Аннель весьма хитра! Как она ловко сбежала в это имение. Ведь он узнал, что произошло на самом деле, только по прошествии двух месяцев, после случайной беседы с личным камердинером, который в свою очередь разведал от слуг. Но теперь он знает цену своей невестке. Теперь он попробует через нее найти управу на Кларенса, попробует уговорить ее. Наконец подстроить все так, чтобы заставить сделать то, что не удалось ему добиться зимой. Главное занять этого шалопая, и удалить из столицы на несколько месяцев. А Аннель пусть как хочет, так и выкручивается. В конце концов, титул маркизы дорогого стоит. Бедное житие в полуразваленном, не приспособленном для существования доме, да еще вместе со слугами, должно было пообломать с нее спесь.

  Герцог потребовал от сына, чтобы тот не взирая ни на какие протесты, привез девушку в столицу.

  Сейчас основной проблемой оставался Кларенс и его 'подруга'. Заняв племянника супругой, он надеялся выдворить его из столицы. И пока Кларенс не вернулся обратно, успеть всю вину за трастовый фонд Верингофов переложить на Вивьен. А там по обстоятельствам. Если удастся, то посадить ее в тюрьму для государственных преступников за растрату, а в самом мягком - выслать обратно на родину, в этот забытый богом, но так важный стратегически, Ветон.

  Меж тем экипаж подкатил к крыльцу фамильного особняка. Вышколенный лакей в ладно сидящей ливрее распахнул дверцу и склонился в выверенном десятилетием поклоне, даже не показывая, что ему жарко на сумасшедшем июльском солнце.

  Герцог, отдуваясь и обмахивая себя платком, с трудом выбрался из экипажа и, опираясь на резную трость с золотым набалдашником, стал подниматься по ступеням. У гостеприимно распахнутой двери в прохладе дома его уже ждал дворецкий.

  - Ваша светлость, - начал докладывать он. - Принесли несколько писем из канцелярии, одно пришло от графа Гринстоу, поступили несколько приглашений на ужин, а так же одно для маркиза Мейнмор.

  - От кого оно, Бейкбор? - тяжело роняя слова, спросил его светлость.

  - Аноним, ваша светлость.

  - Подай сюда.

   Дворецкий безропотно протянул герцогу неподписанный довольно тонкий конверт. Тот внимательно осмотрел его - конверт был из простой, но весьма хорошего качества бумаги, без подписи и вензелей отправителя. Лишь единственная надпись украшала его - 'Маркиз Мейнмор'.

  Даже не задумываясь, герцог взял с подноса, на котором Бейкбор держал другие письма, нож для бумаг и резким движением вскрыл конверт. Из него выпал один единственный листок. Дворецкий, несмотря на возраст, тут же согнулся и поймал его в полете и, не заглядывая, что же там написано, тут же протянул обратно его светлости. Герцог отставил лист на вытянутой руке и, подслеповато сощурившись, принялся читать.

  По мере изучения текста лицо его багровело, а глаза под набрякшими веками, начали метать молнии.

  - Мерзавец... - прошипел его светлость, - самый настоящий мерзавец! - и, скомкав листок в руке, поспешно направился к лестнице, которая вела к апартаментам Мейнморов. Но, не дойдя до нее пары шагов, остановился и обернулся к дворецкому, который как изваяние застыл на пороге.

  - Кларенс дома? - хрипло с придыханием из-за спешки спросил он.

  - Да, ваша светлость.

  - Корреспонденцию ко мне в кабинет.

  - Как прикажите ваша светлость.

  После этих слов герцог поспешил подняться по лестнице, а дворецкий с по-прежнему идеально прямой спиной направился в половину герцога Коненталя.

  Его светлость спешил по длинным коридорам движимый лишь единственной мыслью, и мысль эта была далеко не миролюбива. После всех сегодняшних событий у него было только одно желание - придушить Кларенса за все его выходки, а особенно за то, что он связался с этой девицей.

  Горничные, встречавшиеся на пути, метавшему громы герцогу, затравленно шарахались в стороны и еще долго смотрели вслед, не рискуя сойти с места.

  Кларенс находился у себя в апартаментах. Он в гостиной, лежа на софе в распахнутой на груди рубашке и бриджах и закинув ноги на спинку, с ленивым интересом просматривал какую-то книгу. Услышав шаги и стук трости, он даже не соизволил подняться и принять более приличествующую для беседы позу, а лишь повернул голову на звук.

  - Дядя? - спросил он, на мгновение оторвавшись от книги и снова уткнувшись в нее, словно она была ему жутко интересна. - Чем обязан?

  - Встань! - рявкнул герцог. Небрежный внешний вид племянника оказался последней каплей, которая переполнила его чашу терпения.

  - Мы с вами не на плацу, - холодно заметил Кларенс, даже не думая менять положения. - Не вы ли как-то меня упрекали в солдафонстве, а теперь ведете себя точно так же.

  - Еще пара слов в подобном тоне и я самого тебя в солдаты отправлю! - зарычал тот. - Отпущу кредитные вожжи, и ты у меня в долговой яме сгниешь или в пехоте последним золотарем служить будешь!

  - Фу, - скривился маркиз, однако поднялся, и даже придал своему облачению менее расхристанный вид. - Если вы настаиваете...

  - Настаиваю?! Да я требую, чтобы ты вел себя прилично! Я устал, что мне все, кому не лень, пеняют на твое поведение! О твоих выходках только и говорят столичные сплетники! Недавно мне высказал духовник его величества епископ Тумбони, как он в королевской часовне прямо перед тем, когда туда должен был прийти на моленье сам король, застал тебя с этой развратной девицей, где вы занимались...

  - Не смейте называть Вивьен развратной! - взвился Кларенс, не выдержав.

  - Так вы занимались ничем иным, как развратом! - еще сильнее напустился на него герцог. - А сегодня Хольгрим посмел позаботиться о твоем умственном здоровье и позволил заметить, что ты ведешь себя неподобающе! Да мне уже перестали докладывать, что ты вытворяешь, дабы не расстраивать!..

  - Кто посмел позаботиться?! - как-то нехорошо спросил Кларенс. - Хольгрим?! Эта старая жирная свинья, которая тянет руки к моей...

  - О-о-о! Я так и знал! Советник торгашей все же залез к ней под юбку! То-то он так желал спровадить тебя в деревню! Но хоть в одном он прав!..

  - Я раздавлю Хольгрима как навозного жука! - рычал Кларенс. Лицо его приобрело дурную красноту, а жилы на шее вздулись.

  Зато его дядя неожиданно стал спокоен. Он окончательно понял, что главный советник его величества по торговым делам всего лишь хотел заполучить эту девицу к себе в любовницы, и таким неловким способом пытался устранить Кларенса как соперника. Впрочем, все бы ничего, если б не это злополучное письмо, которое он по-прежнему сжимал в руке.

  - Никого ты не раздавишь, - холодно ответил герцог и, проковыляв к креслу, тяжело опустился в него.

  - Еще посмотрим! - продолжил угрожать маркиз.

  Теперь он походил на разъяренного тигра в клетке, который мечтал вырваться на свободу, но его сдерживали прутья - его дядя. И с ним ему, увы, еще приходилось считаться.

  - Посмотрим... - уже несколько неувереннее повторил Кларенс.

  - Ничего ты смотреть не будешь, - спокойно возразил тот. - Ты немедленно начинаешь собирать вещи и завтра же с утра отправляешься за своей супругой. Можешь в ногах у нее валяться, как угодно прощенья просить, но чтобы к началу августа ты доставил ее в столицу. А после, как я хотел, вы отправитесь в свадебное путешествие к морю в Валиаццу, а потом оттуда в предгорья Соусенда, в эту глушь, где проведете не менее полугода.

  По мере того как дядя высказывал свои требования, к маркизу вновь возвращалась уверенность.

  - А больше вы ничего не хотите?! - с издевкой поинтересовался он.

  - Еще я хочу, чтобы к тому моменту твоя супруга была беременна!

  - Вам надо, вот вы и старайтесь! Я надеюсь, что к сегодняшнему дню она уже начала чахнуть и мне осталось ждать немного. Так что с полутрупами возиться я не намерен, дорогой мой дядюшка!

  - Ах, ты не намерен?!

  Несмотря на жару, царившую на улице, в гостиной, казалось, даже стало прохладней от стужи, прозвучавшей в голосе герцога. Кларенс вздрогнул в преддверии нехороших вестей.

  - Тогда я отдаю тебя на растерзание всем дедовым кредиторам, раз ты теперь у нас ПОЛНОПРАВНЫЙ маркиз Мейнмор, а так же назначаю расследование по пропаже части векселей и залоговых бумаг из всем известного негосударственного трастового фонда. А еще я лишаю тебя прав проживания в моем особняке и с завтрашнего дня ты можешь ночевать хоть под забором. С утра я приостановлю выплату по содержанию подаренных мною же конюшен, конфискую всех жеребцов, поскольку они были куплены на мои деньги и на документах стоит мое имя, как лица оплатившего их. Отберу у тебя два ландо и экипаж. И не рассчитывай на материны драгоценности. Зная тебя, одну часть она положила в сейф в банк на мое имя, а другую отдала на хранение мне и они являются залоговым капиталом - то есть стоят столько, сколько ты мне должен.

  - Если вы начнете расследование, то погубите и свою репутацию, - уже совсем неуверенно попытался возразить Кларенс.

  Перспектива, нарисованная ему герцогом, откровенно говоря, пугала. Он не ожидал, что настолько много задолжал.

  - Ты мне ее уже погубил, - мрачно заметил Коненталь и швырнул в племянника смятый листок. - Так что поздно опасаться...

  Кларенс никак не отреагировал на бумажку, упавшую у его ног.

  - А что я за это получу, если все же уеду из столицы?

  Сейчас его интересовала только выгода. В том положении, котором он оказался, оставалось только торговаться. То есть продать себя подороже.

  - Я оставлю все в прежнем состоянии, оставлю у тебя все подарки и заплачу часть дедовых долгов.

  - Все долги!

  - Часть, - отрезал герцог.

  - Какую? - быстро поинтересовался маркиз.

  - Треть - вполне немалая сумма от суммы всего долга. Ты должен быть и этому благодарен.

  Кларенс задумался. Ему ужасно не хотелось уезжать из столицы. Не хотелось тащить сюда эту пришлую особу, которую он использовал, чтобы получить наследство. Да ему видеть-то ее постную физиономию не хотелось, не то, что заделывать ребенка! Хотя в тот раз на балу она показалась ему ничего, вполне сносной, хоть и тощей в отличие от привычных красоток. А тяжелая жизнь в усадьбе, наверное, превратила ее в совершеннейшее пугало.

  Ах как все хорошо он продумал! И теперь дядя требует!.. Черт бы его побрал с долгами! Вот сдох бы он и его разлюбезный сынуля, от взгляда которого порой мороз по коже продирает, и тогда бы все деньги достались ему... А может, стоит над этим подумать?..

  - Не слышу ответа, Кларенс?! Что ты решил? - вырвал его из раздумий вопрос дяди, заданный ледяным тоном.

  - Хорошо. Я поеду за ней завтра же.

  - Вот и отлично! - немного повеселел герцог. - Сейчас я оставлю все в прежней силе, а когда родиться твой первенец - уплачу треть долга.

  С этими словами его светлость, опираясь на трость, с трудом встал и направился к выходу. А взглядом Кларенса наконец-то завладел тот самый злополучный лист, который и вызвал сегодняшнюю бурю. Резкими движениями, словно мог ими отомстить бумаге за случившееся, он развернул его и принялся бегло читать. Но что бы там бы не было написано, то, что произвело неизгладимое впечатление на герцога, совсем не задело маркиза. Он недовольно, как ненужную бумажку, отшвырнул письмо, и зло прошипев: 'Бредни все это, не посмеют! А Хольгрим не посмеет тянуть к ней лапы...', - подхватил со спинки камзол, вылетел прочь из гостиной, а потом и из особняка.

  Спустя какое-то время дверь в гостиную маркиза отворилась, и в нее зашел мужчина хлыщеватого вида, но уже не молодой, с залысинами и несколько набрякшими веками. Обведя взглядом комнату, он подошел к диванчику, и закрыл небрежно брошенную маркизом книгу, потом наклонился и поднял с пола смятый листок. Расправив его, он начал читать:

   'Милорд, хочу уведомить вас, что знаю, кто именно виновен в непрозвучавшем деле с некими бумагами, которыми вы намеренно завладели, а потом имели возможность проиграть, сделав неудачную ставку в игорном доме в Чатстоуне. А так же еще желаю добавить, что мне известно, что ваш родственник, преступив границы своих должностных полномочий, не огласил вашу причастность к вышеуказанному инциденту. На основании всего вышеперечисленного, я прошу вас немедленно покинуть город, в противном случае я дам огласку данным сведениям.'

  Перечитав текст пару раз и, наконец-то, продравшись сквозь смысл высокопарных слов, камердинер милорда Мейнмора довольно ухмыльнулся. Будет у него тайное письмецо на черный день. Неровен час, погонит его светлость милорда, и окажется он вместе с ним на улице. А так у него будет хоть какой-то прибыток при увольнении, который можно будет получить хоть с того же герцога, хоть с маркиза.

  

  Жизнь на деревенских просторах налаживалась. За мной ухаживал, пусть и не любимый, но весьма приятный не только внешне, но и галантный в обхождении мужчина. И хотя где-то в глубине души я понимала, что это временно, но думать об этом совершенно не хотела. Я старалась проводить с ним побольше времени.

  Тяжелая жизнь, какой она была, когда мы приехали сюда, осталась в прошлом. Да, работать приходилось, но теперь жилы никто не рвал, а может, уже привыкли, но у меня уже появилось время на себя, на какие-то свои нужды. Джонатан привез мне пару книг в духе романов сестер Бронте, и я с удовольствием их прочла.

  По вечерам мы с женщинами шили, и у меня появилась пара летних платьев, пусть не таких красивых, как принято в столице, но не менее изящных. И теперь переодевшись к вечеру, я могла позволить себе отправляться с Джонатаном на прогулки в его двуколке или неспешно прогуливаться с ним по тропинкам, бегущим по весьма живописным холмам.

  Ах, как они были красивы на закате! Садящееся солнце золотило небосклон, и разнотравье на их склонах приобретало совершенно невероятные по красоте оттенки. Нежной розовой дымкой в ложбинах цвел клевер, тысячелистник вдоль тропинок пах одуряющее, а кузнечики звенели так громко, что порой даже заглушали собеседника. Воздух был чист и напоен множеством ароматов. От этого хотелось дышать полной грудью, так чтобы закружилась голова. Так, чтобы все заботы, остались где-то там далеко, а может быть уплыли от меня в эту бескрайнюю небесную лазурь, подернутую перистыми облаками. Хотелось не думать о завтрашнем дне, не беспокоиться, что где-то там есть ненавистный супруг и его дядя со своими хитрыми замыслами. Мне хотелось быть здесь и сейчас.

  - Аннель, вам удобно? - раздался ласковый голос. Я лежала и мечтательно смотрела в небо.

  Нехотя повернув голову, я взглянула на сидящего рядом на одеяле Джонатана. Он внимательно смотрел на меня. Я вновь вернулась к созерцанию небес.

  Он уговорил меня отправиться на пикник и сегодня ближе к вечеру, когда солнце уже не так немилосердно пекло мы, взяв корзинку со всякой снедью, прогулялись до ближайшей рощицы на холме.

  - Вполне, - выдохнула я.

  - Может вам подложить под голову мой камзол?- предложил он. - Погода весьма располагает и он все равно лежит без дела... И простите меня, что не предусмотрел и не взял маленькую подушечку.

  - Все в порядке Джонатан, - рассеяно протянула я.

  Мне было так хорошо, что даже не хотелось говорить. Но мужчина как истинный джентльмен, аккуратно свернул его в подобие подушки, и наклонился ко мне. Приподняв меня за плечи одной рукой, другой тем временем положил камзол на одеяло.

  - Думаю, так вам будет гораздо лучше, - тихо произнес он.

  Я ухватилась за его сильное плечо, чтобы было удобнее. Наши лица оказались так близко, что на щеке чувствовалось его дыхание. Еще один миг и Джонатан осторожно, словно боясь спугнуть, потянулся ко мне. Я выдохнула, и он накрыл своими губами мои...

  Поцелуй казался нежным и долгим. Джонатан не напирал, но и не давал одуматься. Он целовал. И от ласкового соприкосновения губ слегка кружилась голова, хотелось... Просто чего-то хотелось.

  Чтобы было удобнее, я положила вторую руку его на плечо, и это словно послужило для него разрешением. Он немного крепче, но бережнее сжал меня в своих объятьях, а поцелуй из осторожного превратился в упоительный.

  - Аннель, - прошептал он мне в припухшие от поцелуя губы, - Я...

  - Ш-ш-ш... - я осторожно коснулась его щеки. - Не говорите ничего...

  Тогда он вновь потянулся ко мне, но я чуть отклонила голову в сторону.

  - Здесь не место... И не время, Джонатан.

  - Но я не теряю надежду? Помните об этом.

  Его дыхание всколыхнуло на лбу прядку волос, выбившуюся из прически.

  - О да, Джонатан. Я помню.

  Он нежно поцеловал меня в висок, еще немного задержав меня в объятьях, а потом опустил обратно на одеяло.

  Я прерывисто вдохнула. Оказалось, я сдерживала дыхание, пока баронет держал меня в руках. Джонатан тоже прерывисто вздохнул, хотя мне в его вздохе послышалось легкое разочарование, и вытянулся на одеяле, положив голову подле моей руки. Ну что ж, на то он и мужчина, чтобы хотеть большего... а я - женщина - чтобы остановить, когда пожелаю.

  Я запустила пальчики в его шелковистые волосы и принялась ласково перебирать, играть прядками. На короткий миг он накрыл мою ладонь своей и, поднеся к губам, поцеловал, а после довольный вернул обратно.

  

  Всю дорогу пока ехал в экипаже, Кларенс рвал и метал. Мало того, что дядька заставляет его отправляться за этой молеподобной супругой, так еще и Вивьен! О-о-о! Она ведь обещала, что больше не станет даже пытаться встретиться с Хольгримом!.. Говорила, что будет только с ним!.. Обещала! А выходит, что эта жаба Хольгрим дядькиными руками пытается убрать его с пути?! Не выйдет! У него ничего не получится! Он не позволит Вивьен даже думать о нем! Он ей устроит! Да он придушит ее! Чтобы умоляла, чтобы на коленях ползала и клялась, что никогда не посмеет ни с одним Хольгримом, ни с одним гвардейцем, ни с... Ни с кем, кроме него!

  Раздался свист и экипаж начал останавливаться. Взбешенный Кларенс уже высунулся в окно, чтобы задать трепку нерадивому вознице, но увидел, как рядом с его экипажем катит открытое ландо, в котором сидят Эдгар граф л'Оверколь со своей супругой - милейшей Жозефин, или как он ее ласково называл Жозефа, а напротив них сидит никто иной как Арман маркиз Тровелли.

  - Добрый день! - приветственно помахал Кларенсу Эдгар. - Ты чего спешишь как на пожар? Случилось что-нибудь ужасное? Неужели вновь конюшня?

  Правила приличия требовали ответить, и Кларенс, скрипя зубами, попытался отговориться от друзей.

  - Так... Кое-что спешное...

  Но тут в разговор решила вмешаться милая Жозефа.

  - Милорд, тогда зимой, я была ужасно огорчена, что из-за своего положения не смогла появиться у вас на приеме, и не познакомилась с вашей супругой. Эдгар рассказывал мне, как она прелестна и обходительна, что я даже начала задумываться, а не разонравилась ли ему... - Граф попытался что-то возразить, но супруга легонько хлопнула веером его по руке и рассмеялась. - Дорогой, ты же знаешь, что я шучу! - и вновь обратившись к Кларенсу, продолжила: - А как я сожалела, когда узнала, что маркиза занемогла и удалилась в деревню, дабы поправить здоровье! Надеюсь, ей уже лучше и она скоро присоединится к нам?

  Кларенса перекосило.

  - Не знаю... Нет... - попытался что-то выдавить из себя он, но так и не справившись с норовом, в итоге рявкнул: - Да я понятия не имею что с ней! И знать не хочу! Понятно?!

  Друзья опешили, а леди л'Оверколь вовсе побледнела и часто-часто замахала веером, чтобы отогнать резко подступившую дурноту.

  Увидев свою супругу в таком состоянии, Эдгар заволновался не на шутку. Он достал из корзинки, что стояла на сидении рядом с Арманом, небольшую фляжечку и серебряный бокальчик. Налив в него бурой жидкости он протянул Жозефа. Женщина безропотно выпила лекарство.

  Лишь когда супруге немного полегчало, мужчина перевел не предвещавший ничего хорошего взгляд на Кларенса.

  - Милорд, - чопорно произнес он. - Я прошу вас проехать с нами в... скажем в парк, дабы меж нами наконец-то состоялся давно назревающий разговор. Я считаю, что далее его откладывать уже нельзя.

  Холодный взгляд Армана, так же недобро смотревшего на маркиза, только подтверждал слова друга.

  Жозефа попыталась что-то возразить, и Эдгар тут же поспешил заверить ее:

  - Дорогая, мы всего лишь переговорим меж собой. Не волнуйся, дуэли не будет.

  - Ты обещаешь? - слабым голосом спросила женщина.

  На что Эдгар лишь наклонился к ней и запечатлел на губах легкий поцелуй, а потом выбрался из ландо.

  - Будешь ждать нас на главной аллее парка Харингтон, - приказал он напоследок своему лакею, сидящему на козлах. - Только езжай по теневой стороне, а то леди нездоровится на такой жаре, - и обратился к Арману. - Ты со мной?

  Тот даже не соизволил ответить, только поцеловал руку леди л'Оверколь и выбрался из ландо.

  Кларенс, по-прежнему сидя в своем экипаже, несколько пришел в себя от гнева. Сообразив, что же только что натворил и, поняв, что с ним никто больше шутить собирается, он спал с лица.

  Эдгар распахнул дверцу экипажа и первым забрался внутрь, Арман не отставал, но задержавшись на подножке и приказав лакею: 'Поедешь медленно к парку Харингтон... Пошел!', - нырнул следом.

  Кларенс пытаясь унять нервную дрожь, сидел на одном сиденье, напротив него разместились бывшие... уже бывшие друзья.

  - Да не трясись ты так, - наконец не выдержал Эдгар. - Никто тебя протыкать не собирается. Хотя следовало бы!

  Кларенс после этих слов постарался сдержать облегченный вздох. Эдгар был чемпионом королевского клуба и лучшим поединщиком на саблях в городе. Он неизменно выходил победителем из рубки на черте.

  - Этот разговор назревал давно, Эдгар прав, - вступил в разговор Арман. В его голосе слышалась же метель, которая словно оставила след в цвете его волос. - С начала зимы ты ведешь себя самым непонятным, я бы даже сказал странным образом. Если ранее ты оправдывал все свои выходки тиранией дяди и невозможности найти себе спутницу жизни - мы верили. И даже помогли тебе. То теперь... Это ни в какие границы не лезет, Кларенс!

  - Твои отвратительные дебоши! Непонятные загулы с Вивьен! - продолжил за друга Эдгар. - И пусть она сестра Френсиса - супруга ее высочества, однако это не дает ей никаких прав. Еще немного и ее вышлют из страны. Так отчего ты тянешься за ней? Ты же говорил, что твоя любовь к ней уже в прошлом, и даже собирался устраивать свою жизнь?! А что в итоге? У тебя великолепная жена, вдобавок 'назначенная судьбой'! Не каждому такое счастье дается. Но ты, вопреки разуму, продолжаешь вытворять чёрте что!

  - Моя жена - это не ваше дело, - попытался вяло отрезать Кларенс.

  - Не наше, - согласился Арман. - Но жениться, чтобы сразу же пуститься в загул?.. Нет, конечно же такие случаи часто встречаются, если брак по расчету или жена дурна собой. Но здесь?! Ты же сам уверял нас, что Аннель тебе нравится, и ты счастлив, что встретил ее...

  - Меня совсем не волнуют твои отношения с супругой, - перебил друга Эдгар. - Меня возмущает то, как ты сегодня посмел ответить моей жене. Ты слышишь - МОЕЙ! Твоя репутация начинает бросать тень на нас - твоих друзей. Многие скоро начнут считать, что мы с тобой одного поля ягоды. А я никогда не опозорю славное имя графов л'Оверколь.

  В экипаже воцарилось короткое молчание, во время которого Эдгар смотрел в окно. На скулах его играли желваки, словно он принимал нелегкое решение. Арман невидяще смотрел в противоположную стену. Только бегающий взгляд Кларенса, который то останавливался на лицах друзей, то перескакивал куда угодно, лишь бы не видеть их, выдавал, что на короткое время в нем проснулась совесть.

  - Несмотря на давнюю дружбу меж нами и нашими фамилиями, - тяжело роняя слова начал Эдгар, - Несмотря на то безмерное уважение которое я испытываю к твоей матушке и дяди - герцогу Коненталю, тебе - маркизу Мейнмор - я отказываю от своего дома, - грозная фраза прозвучала и, казалось, повисла в воздухе каменной глыбой. А граф продолжил: - Прошу, больше не наноси нам визитов, и в свою очередь не приглашай к себе в дом. Мы не придем.

  - Я поддерживаю графа л'Оверколь и в свою очередь сообщаю тебе, что и от дома Тровелли тебе тоже отказано, - подхватил Арман. - Однако это не касается твоей супруги. Она мне показалась весьма милой особой и может навещать нас с сестрой, когда вздумает.

  Кларенса начало трясти.

  - Вы... Вы... - пытался членораздельно произнести он, однако ему это плохо удавалось. Но, наконец, кое-как справившись с захлестнувшей его яростью, он смог выдавить: - Вы помешались на этой ублюдочной нищебродке, о которой я даже слышать не могу, не то что видеть! Скорее бы она сдохла в этом разваленном именье! Чтобы провалилась в Ад и горела там вместе с моим папенькой, составившим такое завещание!

  - Что ты несешь?! - только и смог вымолвить граф, пораженный его словами.

  - Я не несу! Я просто мечтаю, чтобы она там поскорее сдохла! Ясно вам?!

  Кларенс уже кричал, его снова обуяла ярость.

  - И я никуда не поеду! Ноги моей там не будет! И плевать, что скажут по этому поводу старый маразматик и его добропорядочный, ходящий с вечно пресной рожей сын, который только и может, что прикрывать королевскую задницу от огрехов! И вы - заботливые друзья, способные на самом деле заботится лишь только о себе - выметайтесь немедленно отсюда! Ноги моей не будет в ваших домах! Никогда! Слышите меня - никогда не будет!

  Экипаж остановился. С ровными ничего не выражающими лицами друзья покинули его.

  - Гони в Степент-Холл! - выкрикнул Кларенс.

  Возница взмахнул вожжами. Визгливо крикнул: 'И-й-и-ха-а!', - лошади ударили в галоп, и экипаж сорвался с места, унося с собой скандального маркиза.

  - Мне совершенно не нравится, что творит Кларенс, - осторожно начал Арман.

  Они с Эдгаром медленно направились к распахнутым воротам парка, в который то и дело въезжали экипажи и ландо всех видов и отделки.

  - И мне не особо нравится, что я оказался к этому делу причастен, - продолжил он.

  Граф согласно кивнул.

  - Мне тоже не по себе оттого, что я виновен в несчастной судьбе этой девушки. Аннель ни в чем невиновата, и ни чем не заслужила такой жизни. Кларенс настоящий мерзавец - раз может творить такое. Мы мужчины, а значит, ответственны за жизнь своих жен, - тут мужчина невольно улыбнулся, припомнив милую Жозефа, когда она баюкала малышку Кати. - Нельзя все оставлять в таком состоянии.

  - И что ты предлагаешь?

  - Думаю, что кто-то из нас должен отправиться в эту усадьбу и навестить бедную маркизу Мейнмор. Не думаю, что Кларенс позволяет жить ей в роскоши. Нужно хотя бы узнать как ее здоровье на самом деле, и можем ли мы помочь ей в ее бедственном положении.

  - Мне не удастся, - тут же покачал головой Арман. - Сестру Клариссу пригласили на летний праздник в усадьбу Загроу, и на следующей неделе она едет туда. Я ее сопровождаю.

  - Она метит заключить удачную партию? - улыбнулся Эдгар.

  - У графа Загроу трое сыновей и, несмотря на что, что титул достанется только одному, другие два тоже могут составить завидную партию. Граф им всегда поможет и обеспечит. К тому же все юноши неглупы и сделают хорошую карьеру при дворе. А Клариссе уже восемнадцать - она большая девочка, пора подумать и о браке.

  - Я тоже не смогу покинуть столицу, покачал головой граф л'Оверколь. Жозефа до сих пор не может оправиться после рождения малышки Кати. Доктор рекомендовал ближе к осени свозить ее к морю... Я не могу оставить ее.

  - Может тогда попросить Натана и Мартина съездить к ней? Они не обременены женами и сестрами...

  - У Мартина есть брат, - заметил Эдгар.

  - Да, младший, - фыркнул Арман. - Только ему все равно дома ли старший. Он еще вовсю сосет материнскую грудь. И говорят, что вторая жена барона Истбрука уже понесла следующего.

  - Но...

  - Нам до этого никакого дела нет, - закончил со смехом за графа друг. - Кормить такую прорву отпрысков - это исключительно лично дело барона Истбрука. А Мартин с удовольствием вырвется из дома, подальше от громко пищащего нового члена семьи. Он как раз недавно на это сетовал.

  - А Натан? - спросил Эдгар. - Как он? Я у него не был уже давно... Я даже не видел его с того вечера, когда мы собрались верхами в парк.

  - Зато он был у меня вчера и жаловался, что его замучила своими просьбами тетка. Родная сестра его матери вернулась с минеральных вод и теперь всех донимает рассказами, что она вот-вот помрет. Мое же мнение таково - она крепка как добрый мерин и не помрет еще четверть века как минимум, однако всех еще столько же времени будет доводить своими 'предсмертными' стонами. Так что Натан тоже, думаю, не откажется.

  - Когда сообщишь им? Ведь чем скорее мы...

  - Да завтра же! Зачем таким орлам томиться в неволе.

  Мужчины зашли в парк и теперь граф л'Оверколь выглядывал свое ландо.

  - А ты не думаешь, что нам следует как-то помочь маркизе? - рассеяно предложил он, рассматривая экипажи.

  Наконец его лицо просияло, он отыскал свой и супругу в нем, которая оживленно болтала с какими-то двумя дамами, прогуливающимися пешком, и теперь стоящими возле распахнутой дверцы ландо. Дамы прятались под кружевными зонтиками и из-за жары усиленно обмахивались веерами.

  - Можно, - согласился Арман. - Я смогу выделить полсотни без ущерба для себя.

  - Тогда и я так же сделаю, - согласился Эдгар, направляясь к своему ландо.

  Маркиз Тровелли поспешил следом.

  

  Вивьен негодовала. Приказания, снова непонятные приказания, которые она должна была выполнить! Герман старая су... О! С каким бы удовольствием она бы сейчас выцарапала ему глаза. Его снова не устроило то, что она сделала, то, что раскопала! Пусть бы сам ехал сюда и искал! Так нет же. Сидит в безопасности, штаны протирает, и еще смеет ей выговаривать, что она ведет себя вызывающе. 'Ви, моя девочка, умерь свой пыл. Ты чрезмерно обращаешь на себя внимание. Перестань провоцировать скандалы, стань незаметной и примерной, хотя бы на время'... Девочка моя! Как же!.. Гнида, так бы и удушила!

  В стену полетела щетка для волос, а за ней одно за другим и все остальное, что стояло на туалетном столике. Лишь когда все предметы оказались на полу, женщина успокоилась, и продолжила расшифровывать письмо.

  Афера получилась на загляденье удачной: во-первых Кларенс замаран, заодно с герцогом, во-вторых, она осталась при хороших деньгах. Вот пусть теперь дядюшка отмывает свою родню, прикрываясь должностью первого канцлера, и тем самым увязает еще больше. А векселя, якобы проигранные Кларенсом, стали ее приятной наградой за все те унижения, что она терпит от всех этих заносчивых индюков, от снобов и выскочек, что считают себя белой костью, хотя сами вышли из тех же свинопасов и торгашей углем. А-а-а! Чтоб они все в аду вечно горели!..

  Дальше Герман выговаривал ей, что сведений недостаточно, и нужно найти еще какую-то старую бумагу, оставленную якобы аж самой королевой Флоренс Пришедшей. Нужно достать это что-то совсем убийственное, чтобы сопредельные государства, так жаждущие заполучить удобные бухты Ветонского залива в свои загребущие ручонки, наплевали на союз двух старых родов и вновь потянули к этой спорной земле.

  Да какое ей дело, что нужно политиканам этих вшивых стран?! И что это так важно для Германа, для этого паршивого, нудного?.. Несмотря на злость, которую она так тщательно лелеяла в себе, так пестовала ее, пришел все тот же застарелый страх, когда ее совсем юную, как ненужную обузу отправили в закрытый пансион, а там... Эти серые стены, эта убогая кормежка и учителя-надзиратели беспрестанно твердящие, какой именно должна быть истинная леди. Эта холодность, жестокость и порки... А потом как лучик счастья - дядюшка Герман (именно так он тогда назвался - забрал ее с собой, показал хорошую жизнь, а вскорости, вернув обратно в пансион, так же ласково попросил кое-что узнать у одной из девочек - ученицы пансиона про ее отца. И когда она отказалась он устроил... Да тогда порки, которые применяли учителя для воспитания сдержанности, показались ей раем...

  Он ломал ее. Ломал, переделывая под себя, творил послушное орудие, которое должно беспрекословно выполнять все, что он бы не приказывал. Теперь-то она понимала это, находясь уже в полной его зависимости.

  Потом выпуск из пансиона. Один дом, другой... Ее представили ко двору курфюрста Полишевни. И вроде старый маразматик ей даже заинтересовался, и тут же, как чертик из табакерки появился Герман. И она увязла еще глубже. Сведения, украденные бумаги, подсунутое письмо...

  Вивьен горько усмехнулась. Уже тогда Герман знал, что матушка, вышедшая за Великого Герцога Ветона и родившая ему сына (ведь недаром ее в шесть лет отправили в этот чертов пансион) собирается договориться и выдать Френсиса за наследницу, чтобы наконец-то объединить земли. И он сделал долгосрочный, но весьма верный ход.

  А теперь... Да она никто, она...

  Женщина едва не завыла, от осознания своей беспомощности. Она скована Германом по рукам и ногам и шанса вырваться из западни нет. Пока нет. Но она придумает и обязательно найдет выход. А пока нужно всего лишь потерпеть, подождать удобного момента, и выполнить очередную 'просьбу' урода Германа - советника Соувенского государя.

  В дверь затарабанили, практически срывая с петель. Вивьен на мгновение замерла, а потом начала судорожно запихивать расшифрованное письмо в секретер.

  - Открой! Открой немедленно! - она узнала голос Кларенса. - Я желаю знать где он?!

  - Принесла же нелегкая, - прошипела женщина, уже менее спешно складывая бумаги в потайной ящик. - Какого черта ему надо?!..

  - Вивьен, я требую - немедленно открой, или я вынесу эту дверь!

  Не отрываясь от уборки, женщина произнесла сонным голосом:

  - Дорогой это ты?!

  - Открой немедленно! - взвыл за дверью маркиз, и там же послышался второй голос - это был ее дворецкий мистер Гроу:

  - Милорд, успокойтесь. Леди отдыхает, и велела ее не беспокоить...

  - Пошел к черту старый пень! - закричал Кларенс, перебивая его, и удары в дверь возобновились. Еще немного и защелка не выдержит.

  Запихнув последний подозрительный клочок бумаги, женщина поспешно окинула взглядом комнату и, смяв кровать в доказательство того, что она спала, поспешила открыть дверь.

  - Где он?! - это первое, что выкрикнул маркиз, врываясь в спальню.

  - Кто он? - ошарашено произнесла Вивьен, она совершенно не понимала, чего хочет Кларенс.

  Отшвырнув ее в сторону, тот начал метаться по комнате, выискивая мифического соперника. Все происходило точь-в-точь как в старых пьесах, которые их обязывали читать в пансионе.

  Дворецкий застыл на пороге, не поднимая глаз на хозяйку. Та стояла в одной лишь нижней сорочке и полупрозрачном пеньюаре. Он попытался было направиться к Кларенсу, чтобы выдворить его, но Вивьен махнула рукой, останавливая.

  - Так кого ты ищешь?! - высоко вздернув подбородок и сложив руки на груди, с вызовом спросила она. - Может быть тебе помочь? И мы поищем вместе.

  Лишь окончательно убедившись, что кроме них троих в спальне никого нет, несколько успокоился.

  - У меня к тебе серьезный разговор, - отрывисто бросил он, не спуская недоверчивого взгляда с длинных и плотных портьер.

  - Может быть, ты выйдешь, я оденусь и внизу, в гостиной?.. - попыталась предложить женщина, но Кларенс моментально взъярился.

  - И чтобы он мог спокойно уйти, пока я сижу внизу?!

  - Да кто ОН?! - не выдержала Вивьен.

  В последнее время в общении с Кларенсом ей приходилось прилагать все больше усилий, чтобы говорить ровно, а не выдворить его вон.

  - О ком ты все время твердишь?!

  - Я... - так и ничего конкретного и не смог вымолвить маркиз. Из-за отсутствия соперника настрой на немедленное выяснение отношений угас.

  - Тогда объясни спокойно: ради чего ты сюда ворвался, устроил все это представление? - продолжала напирать женщина. - И тогда я выслушаю тебя.

  Взглянув на нее, словно только увидел, словно только что до него дошло, где он оказался, Кларенс глубоко вздохнул и, задержав дыхание, словно это помогало прояснить ему разум, произнес:

  - У нас с тобой назрел серьезный разговор, но не при нем, - тут он кивком головы указал на дворецкого, замершего на пороге.

  Вивьен поколебалась немного, решая можно ли спокойно остаться с маркизом наедине, или все же ей понадобиться помощь, но наконец определилась.

  - Мистер Гроу, покиньте нас.

  Дворецкий, смущаясь, поднял вопросительный взгляд на хозяйку, но та кивком подтвердила свое распоряжение.

  - Если леди понадобится, то я в низу, - произнес он, предупреждая таким образом Кларенса, что помощь у его хозяйки находится всегда близко, и только после удалился.

  Заперев дверь за дворецким, Вивьен поглубже запахнулась в мало что скрывающий пеньюар, а после недовольно воззрилась на Кларенса.

  - И ради чего ты все это устроил? Чтобы повеселить меня? Или встряхнуть? Так я отвечу: первое тебе не удалось, а вот второе - вполне.

  Кларенс взъерошил волосы, окончательно растрепав их, и напоследок проведя по лицу, словно стряхивал что-то неприятное, выдохнул:

  - Ну и денек сегодня! Сначала дядя устроил мне показательную порку, потом письмецо подкинули, а напоследок Эдгар с Арманом откололи такое?!.. Ладно... - тут он внимательно посмотрел женщине в глаза. - Вивьен у меня один единственный к тебе вопрос: с кем ты имеешь связь кроме меня?

  - Да что ты заладил, с кем да с кем?! - тут же взвилась женщина. - Я тебе уже сотню раз повторяла, что я свободная жен... - но увидев мгновенно перекосившееся лицо любовника, осеклась - в таком состоянии Кларенс был способен на все. - Господи! Да ни с кем, Кларенс! Слышишь меня?! Ни с кем!

  - А Хольгрим? - тут же спросил тот.

  - Я просто хотела тебя позлить! - мгновенно нашлась Вивьен и продолжила вдохновенно врать: - Он сунул мне эту побрякушку надеясь расположить к себе. Я взяла... Отчего ж не взять? Но спать-то с ним я не собиралась! - но видя недоверчивое лицо мужчины, продолжила: - Это он хочет, чтобы я стала его любовницей, но я-то совершенно не хочу! А украшение что?! Я его продала - лишние деньги никогда не помешают.

  Кларенс несколько расслабился:

  - А гвардейцы?

  - А что гвардейцы? - изумилась Вивьен. - Они были пьяны... Мы все были пьяны... О боже! Кларенс, я была пьяна и дурила! А они были настолько пьяны!.. Да у них бы не встал! Они на забор помочиться не могли, так их шатало! Мы лишь расколотили оранжерею!

  - Но молва...

  - А что молва?! Если я завтра скажу, что у твоего дядьки выросли рога и копыта, и половина двора все точь-в-точь повторит, то это же на самом деле не будет правдой?!

  Кларенс облегченно выдохнул и уселся прямо на кровать.

  Этот текст можно прочесть на странице автора, если вы встретили его на другом сайте, то значит, его выложили без разрешения.. Любое копирование текстов со страницы без разрешения автора запрещено.

  Вивьен расслабилась, похоже, ей удалось заболтать этого сумасшедшего.

  - Знаешь, а я все понял, - неожиданно вымолвил Кларенс. - Сегодня дядька сказал мне все это только для того, чтобы разлучить нас. Да именно так, я уверен в этом, - и неожиданно вытянув руку вперед, поймал женщину и дернул ее на себя.

  Вивьен не удержалась на ногах, и упала Кларенсу на грудь.

  - Вот так-то лучше, - протянул он и, не давая ей больше вставить ни слова, закрыл губы жарким поцелуем.

  

  - Ви, ты знаешь, а ведь у меня есть еще одна проблемка, - расслабленно произнес Кларенс, поглаживая пальцами женщину между лопаток.

  Отзвуки сладостной бури прошли, и бурное дыхание стихло, но они продолжали наслаждаться, прикосновениями друг к другу.

  - Какая, - так же лениво спросила Вивьен.

  Она лежала на животе, обняв подушку, и, прикрыв глаза, блаженствовала.

  - Похоже, мне придется ехать за женой и возвращать ее обратно.

  - Зачем тебе это нужно?

  - Все дядька заставляет. У него идея, чтобы я обрюхатил ее, проведя полгода вне столицы.

  - Правда? - от удивления женщина даже слегка приподнялась. Неужели сбудется то, что ей хотелось?

  - Да он все трясется из-за этого дурацкого фонда... Думает, что если я уеду, то он по-тихому спустит все на тормозах...

  Женщина перевернулась на спину и посмотрела на Кларенса.

  - И ты выполнишь его требования? - спросила она.

  - Не знаю, - пожал плечами тот. - Но он пообещал лишить меня содержания, выгнать из дому и спустит кредиторов.

  - Он прямо так и пообещал? - уточнила Вивьен.

  - Ну да, ворвался сегодня ко мне и устроил разнос. В итоге как бы я не хотел, но похоже придется отправляться за этой ведьмой. А она знаешь какая невзрачная?...

  Но она его больше не слушала, а лишь придавала лицу заинтересованное выражение. Его эмоционально окрашенный треп был абсолютно не важен. Главным было лишь, то, что он отстанет от нее.

  - ... но я не поеду, - закончил фразу маркиз, мигом вырвав женщину из задумчивости.

  - То есть как это? - мгновенно вскинулась она.

  - Для меня все дядькины угрозы ничто! - отмахнулся Кларенс. - Главное, чтобы Хольгрим не смел тянуть к тебе свои грязные лапы!

  После этих слов Вивьен едва не застонала. Столько трудов и все насмарку!

  А Кларенс продолжал:

  - Мне даже шантажисты не помеха. Нас с тобой никто не сможет разлучить.

  - Какие шантажисты? - не поняла та.

  - Да принесли мне тут какое-то глупое письмо, пытались шантажировать, - пояснил мужчина. - Требовали, чтобы я покинул столицу... Не обращай внимания. На меня угрозы таких бумагомарак не действуют!

  Вивьен вновь откинулась на подушки.

  'Идиот! Какой же ты идиот!', - хотелось крикнуть ей. - 'Любой мало-мальски вменяемый человек, прежде всего, должен спасать свою шкуру, а не разглагольствовать с глупым видом, лежа нагишом в кровати!'

  Она так старалась, сочиняла это дурацкое послание, рассчитывая так, чтобы оно попало в руки именно герцогу. Она надеялась, что прочтя это, Коненталь все-таки сможет надавить на племянника и отослать его куда подальше. Вот тогда бы ей стало намного легче! А то своими безумными выходками Кларенс отпугивал от нее всех нужных людей, рушил все ее связи. Даже Марвел, уж на что толстокожий тип, но все еще сторонился ее.

  - А может тебе лучше уехать? - осторожно предложила Вивьен.

  - Нет! - отрезал Кларенс, повышая тон. - Я не поддамся ни на чьи провокации. Я всегда буду подле тебя.

  - Но где ты будешь тогда жить? - продолжила свои попытки женщина.

  - Что-нибудь придумаю, - беспечно отмахнулся мужчина.

  

  Июль подходил к концу. Стояла необычайно жаркая погода, но дожди, словно по заказу, льющие с постоянной периодичностью, спасали положение. Поспевало все. За ночь огурцов нарастало столько, что мы уже замучились их солить. Черную смородину снимали ведрами. Варенье, желе, вино... Да мы ее даже мариновали, чтобы потом зимой подать к мясу. Подходили перчики. Пошли первые раннеспелые помидорки. Мои поначалу опасались их есть, но видя, как я трескаю их за обе щеки со сметаной и солью, осмелели и теперь еще и боролись со мной, кто снимет первую пробу с нового сорта.

  Я научила бабушку Фани и миз Кейт готовить лагман, жаркое в томатной заливке и... горячие бутерброды. Нельзя сказать, что я могу гордиться этим привнесенным блюдом в мир, но... что сделано, то сделано.

  Я продолжала встречаться с Джонатаном, так и не позволяя ему большего. Порой, бессонными ночами меня так и подмывало решиться на все, однако, когда дело почти доходило до конца, я его останавливала. В общем, дальше страстных поцелуев дело у нас так и не зашло.

  Сегодня был особенно жаркий день. Я аж взмылилась, поливая на огороде. Агна убежала к Дориванам за сметаной, которая как назло кончилась, а поесть на обед помпушки хотелось именно с ней.

  Я таскала лейку за лейкой, ноги были уже все грязные, вода плескала на подол, когда я вытаскивала ее из бочки, и юбку было уже хоть отжимай. Нужно было полить морковку, пока солнышко не сдвинулось и не попало на нее. Меган пыхтела за мной следом, едва успевая бегать туда-сюда. Питер уже выл, поворачивая колодезный ворот и выплескивая уже, наверное, тысячное по счету ведро за сегодня в бочки.

  Работа кипела вовсю, когда к нам прибежала запыхавшаяся, но весьма бледная Агна.

  - Ед... - попыталась сказать она. - Ед... Там... там... - но у нее ничего не выходило.

  - Себастьян? - спросила я.

  Уж очень похоже проходило его появление в поместье, но девушка лишь отрицательно помотала головой.

  - Епископ?

  Снова отрицательный ответ. Лишь когда Питер вытащил новое ведро, и она сделала несколько глотков воды, только тогда смогла говорить.

  - Хуже! - выдохнула она, утираясь. - Друзья милорда пожаловали.

  - Кто? - не поверила Меган.

  - Чьи друзья? - не поняла я.

  - Да мужа вашего - маркиза Мейнмора, - ошарашила нас всех Агна. - Я к Дорриванам в ворота шасть, уже почти закрыла, но смотрю что-то на дороге у тех всадников рожи больно знакомые. Пригляделась - мама родная! Так это же никто иные как сер Мартин и сер Натан.

  - А ты откуда знаешь, что это они? Что именно друзья маркиза? - не поверила Меган.

  - Да мне ли их не знать?! - вскинулась Агна. - Мне им даже как-то пришлось подавать вместе с Дженкинсом. Я канапе заносила следом, а потом бисквиты. И очень всех хорошо рассмотрела.

  - С кем, с кем?! - не поверила Меган.

  - Дженкинс - лакей у нас такой был. Ты в доме два года всего работаешь, а я уже четыре. Так вот Дженкинс...

  Но я перебила ее.

  - Значит, ты точно уверена, что это Кларенсовы дружки?!

  - Ну да, - кивнула девушка. - Двое из неразлучной семерки.

  Мне сразу стало нехорошо. В груди неприятно екнуло, словно перед бедой.

  - А что им здесь надо? - спросила я в надежде, что Агна хоть немного прояснит ситуацию.

  На мою радость девушка кивнула, но она - радость - была весьма преждевременна.

  - К вам приехали. Они как раз дорогу у народа на улице спрашивали. А потом к святому отцу подались - как раз спешивались возле его дома. Ну, я нырнула мышкой под окно... У отца Митчелла как раз по жаре все окна открыты. Так они вашим здоровьем интересовались. Но до конца я дослушивать не стала - припустила сюда, только пятки засверкали.

  - Ох, мамочки! - едва не взвыла я, хватаясь за голову. - Только этого мне не хватало! Где я их принимать буду? И где спать укладывать? Флигель-то так до конца и недостроен...

  Но потом я похолодела, вспомнив пожелания Кларенса, когда он отправлял меня сюда. Я едва ли не с мольбой посмотрела на Меган. Но девушка точно также была растеряна и, судя по закушенной губе и бледноте лица, вспомнила тоже, что и я.

   - В смерти вашей удостовериться приехали, - прошептала она.

  Я судорожно кивнула.

  - Не дождутся! - тут же с возвращающейся уверенностью ответила она.

  - Но... - попыталась что-то сказать я, хотя сама не знала что именно.

  - Мы докажем им, что с вами все в порядке! - твердо заявила она.

  - А может, не будем доказывать? - как-то неуверенно предложила Агна. - Помните мы тогда с гвардейцами?.. Они ведь взаправду были уверены, что миледи больна.

  - Зачем нам это?! - возмутилась ее словами Меган. - Надо наоборот!..

  - Так они тогда убедятся, что все идет как надо, и не будут беспокоить миледи, - стала оправдываться девушка. - А то скажут что все хорошо, а потом сам маркиз сюда - раз - и приедет...

  После ее слов я едва не взвыла, потом резко взяла себя в руки и начала отдавать приказания.

  - Так, слушаем внимательно!..

  Нам хватило получаса, чтобы привести мою едва обставленную комнату в комнату умирающего человека. Во-первых, мы занавесили все окна плотными старыми шторами, чтобы создать сумрак. Во-вторых, заставили мужчин затащить в нее из других комнат кучу всякой мелкой мебели, вроде стульев, положив их один на один. Сгрудить стол и кушетку, завесив все старыми тряпками и чехлами. Закрыли вновь открытые комнаты, какие-то замаскировали покрывалами, вроде ковры у нас на стенах такие, другие задвинули шкафами. Этим самым мы сделали вид захламленного жилища, словно ничего и не делали по улучшению. Во всяком на первый взгляд нам должно было хватить, а заодно дать понять гостям, что останавливаться негде. Попутно благодаря перетаскиваниям все привели в такой беспорядок, что это только ухудшило впечатление.

  А потом девушки занялись мной. Отмывать мои грязные ноги было уже некогда, так что хотя бы лицу попытались придать болезненный вид. Не знаю, как это можно было сделать, но...

  - Муки! - прокричала Меган.

  - Сажи и золы! - вторила ей Агна.

  В оставшееся время до визита гостей мне выбелили лицо, натерли под глазами и щеки серой золой, на голову водрузили невероятный ночной чепец, а губы намазали маслом, а потом аккуратно присыпали той же золой. В итоге - из меня получилось невероятно бледное пугало с растрескавшимися губами и запавшими щеками и глазами.

  - Вам бы только гримерами в Голливуде работать, - пробормотала я, разглядывая свое отражение в ручное зеркальце.

  Только любоваться на себя мне долго никто не дал. Примчался взмыленный младший сын Порриманов, поставленный на карауле.

  - Уже в воротах! - замахал он.

  Меня в чем была, прямо с мокрым подолом, только фартук грязный стащили, запихнули в кровать и едва успели укрыть по самую шею, как во входную дверь вежливо постучали.

  - Миледи, вы только посильнее кашляйте, когда они к вам войдут, - предупредила меня напоследок Меган и вышмыгнула из комнаты. Я осталась в одиночестве потеть под стяженым одеялом.

  Все что мне оставалось, это лежать, надеяться что 'грим' не потечет от жары, и подслушивать.

  Похоже, дверь открыла Меган и завела незатейливый разговор с выяснением кто это такие благородные господа, и что они желают от хозяйки, которая изволит отдыхать. Представление ею было разыграно мастерски. Я порой даже думала, что ей бы в театре работать - такой талант пропадает. Потом, после беседы с приезжими она зашмыгнула обратно в комнату и громко, явно для находящихся по ту сторону двери, поинтересовалась.

  - Миледи, вы уже встали? - и тут же шепотом. - Покашляйте.

  Я честно попыталась это сделать, но вышло не особо. Очень сложно кашлять, будучи совершенно здоровой.

  Меган скривилась, и стала делать отчаянные жесты и гримасы, чтобы я повторила пошипче, но это у нее вышло так потешно, что я едва не расхохоталась. Но зато от усилий сдержать смех, я подавилась и действительно раскашлялась. Девушка довольно показала мне большой палец, а после, открыв дверь, пригласила посетителей войти.

  С яркого света в полумрак комнаты вошли двое мужчин, внимательно вглядываясь в окружающее. Лишь притерпевшись к освящению, они увидели стоящую у противоположной стены комнаты кровать. Сделали пару шагов по направлению ко мне, они внезапно сморщились и с опаской остановились. Я не поняла, почему это произошло, но старательно продолжала разыгрывать умирающую.

  - Что с миледи? - осторожно уточнил один из них: русоволосый парень с правильными чертами лица, у которого под левым глазом был небольшой шрамик. Я узнала его, он тогда был в парке вместе с Кларенсом.

  - О! - драматически заломила руки Меган. - Миледи давно не здоровится. Еще с зимы, - и шепотом специально для них добавила: - Чахнет. Похоже чахотка у нее.

  Я поняла, что нужно подать какие-то признаки жизни. Поэтому я пошевелилась и слабеющим голосом поинтересовалась:

  - Меган, кто пришел, - и напоследок закашлялась. Одеяло предательски начало сползать.

  - Это друзья милорда, - пояснила девушка, и уже обращаясь к мужчинам: - Вы можете подойти, поговорить с ней, а то так далеко ей трудно общаться, - и уже в сторону. - Хотя я бы не советовала. Заразная она.

  Естественно мужчины даже с места не двинулись, а я, вцепившись изнутри в одеяло - ручки то после поливки у меня были не совсем чистые, вновь постаралась правдоподобно закашляться. Вышло не очень. Одеяло продолжило предательски сползать.

  Услышав мой неправдоподобный кашель, Меган тут же нашлась.

  - Ох, совсем из сил выбилась бедняжка. Всю ночь так кашляла, так кашляла! И кровь уже горлом идет...

  И тут в комнате появилось новое действующее лицо.

  - Что здесь происходит! - это вошел отец Митчелл. За его спиной я разглядела потрясенное лицо Джонатана.

  - Святой отец! - тут же нашлась Меган. - Похоже, сегодня вы зря пришли. Она еще жива. Отпевать не нужно, но возможно завтра...

  Никогда в жизни я не видела настолько шокированного человека! Лицо пресвитера вытянулось, а рот приоткрылся из-за того, что челюсть самым натуральным образом отвисла. Джонатан точь-в-точь походил выражением лица на святого отца.

  Друзья Кларенса естественно обернулись, чтобы посмотреть на пришедших, а я в это время уселась на кровати и принялась семафорить Отцу Митчеллу и Джонатану, чтобы они не выдавали меня и вообще хранили молчание. Одеяло рухнуло на пол, и я судорожно склонилась за ним. На шум начали оборачиваться друзья Кларенса, но Меган стоявшая ко мне боком, увидела мои кульбиты и вцепилась близстоящему в рукав.

  - Это святой отец Митчелл, - указала она на пресвитера, - он с самого начала болезни поддерживает миледи, навещает ее и даже проводит в последний путь.

  Естественно мужчинам пришлось и дальше смотреть в ту же сторону.

  - А это сосед по именью - баронет Эйрли, - продолжала Меган. - Он тоже навещает миледи... - и без какого бы то ни было логического перехода, поинтересовалась. - О! А вы же останетесь у нас с ночевкой? Тогда возможно вы подежурите у постели миледи?.. Или...

  Будь благословен Джонатан, который в этот момент предложил:

  - Господа могут остановиться у меня. Мое поместье в приличном состоянии и у меня найдется пара гостевых комнат.

  Пока друзья Кларенса благодарили баронета, я наконец-то справилась с бунтующим одеялом и улеглась как ни в чем небывало. При этом все мои манипуляции были прекрасно видны Пресвитеру и Джонатану, но незаметны стоящим спиной мужчинам.

  Потом все внимание обратилось вновь на меня. Мужчины сочувствующе повздыхали, однако с места так и не сдвинулись, потом неожиданно достали из-за пазухи кошель и протянули Меган.

  - На нужды миледи... ну вы сами знаете какие... - смущенно произнес другой, симпатичный, внешне чем-то напоминающий Себастьяна, разве что кость была у него потоньше и сложение более изящное.

  Меган мгновенно сунула кошель в карман на переднике, а потом указав на дверь, произнесла:

  - Миледи весьма слаба, ее сильно утомляют посетители.

  И тут я поняла, что если я хоть что-то не объясню Джонатану и святому отцу, они, не ведая, расстроят мне весь замысел!

  - Святой отец, - пробормотала я, - прошу... Баронет...

  Меган умница сообразила.

  - Миледи просит, чтобы баронет и святой отец подошли к ней, а вы... Пойдемте на воздух, благородные господа. Вы с дороги. Я налью вам чудесного морса из свежих ягод. Поскольку в комнате было невероятно душно, и мужчины уже истекали потом, то радостно согласились.

  Когда мы втроем остались одни, я с облегчение откинула одеяло.

  - Какого черта?!.. Прошу прощенья, святой отец, - не выдержал Джонатан. - Аннель, что это за представление?! Я чуть в обморок не хлопнулся, увидев вас, похожую на труп! Хотя я боевой офицер и повидал всякое, но... - и поперхнулся. - Господи, да чем у вас так гадостно пахнет?!..

  - Джонатан, отец Митчелл, прошу вас! - взмолилась я, вставая с постели. У пресвитера, когда он увидел меня вот так загримированную, но в совершенно обыденной одежде брови на лоб полезли от удивления. - Не выдавайте меня! Святой отец, я понимаю, что вы не можете обманывать, но, пожалуйста, не говорите ничего. Обещаю! Едва они уедут, я вам все объясню. Но если сейчас изобличить мою ложь, то меня ждет именно такая участь, которую я тут разыгрывала.

  Святой отец подумал, но нехотя кивнул.

  - Лгать, я не стану, ты права, дочь моя, однако промолчу. Но ты...

  - Я расскажу, обещаю! Ничего страшного от вашего молчания не случится. Им вы даже спасете меня. А вас Джонатан, я прошу лишь об одном: напустите побольше тумана, и... Постарайтесь, чтобы эти люди как можно скорее уехали. Они друзья моего супруга, который прислал их сюда, чтобы убедиться при смерти ли я. Я лишь разрешила поверить им в это.

  Джонатан в отличие от пресвитера согласился сразу, и они покинули комнату. Я же осталась сидеть на постели и гадать, можно уже смывать весь этот боевой раскрас, или еще нет.

  Друзья Кларенса вскоре уехали в сопровождении Джонатана, а я смогла выйти из комнаты на свежий воздух и умыться. Пресвитер сидел в беседки пил чай, и, похоже, жаждал моего рассказа. Пришлось спешно привести себя в порядок, а потом, попросив у него соблюдать тайну, словно я была на исповеди, рассказала правду об отношениях с моим супругом, и что он хотел от меня на самом деле.

  - За такие деяния господь наказывает людей, - покачал он головой, - Раньше я считал разводы богопротивным делом и одобрял, что они запрещены в нашем государстве. А после в вашей ситуации... Да... Я вряд ли буду столь же убежден, - и в глубокой задумчивости, покинул усадьбу.

  Я вернулась в комнату и... едва не задохнулась от отвратного запаха.

  - Кто разлил по полу протухшую цветочную воду из вазы?! Как я теперь в этой комнате спать буду?! - взвыла я, выскакивая наружу.

  - Зато они к вам ближе не сунулись, - заявила довольная Меган. - Ведь здорово я придумала, ведь правда же?!

  С Джонатаном, я объяснилась на следующий день, когда дружки супруга уехали восвояси.

  

  Его светлость герцог Коненталь схватился за сердце, когда главный казначей лорд Аберель предоставил наградные списки офицеров, участвовавших в Обвальдской битве. Всех их около полутора сотен человек следовало наградить из специально учрежденного негосударственного трастового фонда Верингофов. И пусть Кларенс похитил только часть средств, где-то третью часть, однако урон, нанесенный фонду, оказывался невосполним. И тут предстояла такая огромная выплата!

  А на следующий день, когда пришло требование от короля предъявить отчетность о деятельности фонда, герцогу совсем стало плохо и он слег. Два дня доктора не отходили от его постели, опасаясь апоплексического удара, но все обошлось.

  Когда на следующую неделю после долгого отсутствия, Кларенс, как ни в чем не бывало, заявился домой, Коненталь даже спрашивать не стал, почему тот не поехал за женой. На это у него попросту не хватило душевных сил.

  А еще через неделю, когда склоки о фонде достигли апогея, и его светлость чуть ли не в серьез стал задумываться, чтобы подать в отставку, в дом явились его друзья, но с визитом не к Кларенсу, а к нему самому. Уже не в силах удивляться странностям, герцог принял их.

  К нему в кабинет зашли Мартин Истбрук и Натан Коель. Мартин - русоволосый парень, а Натан, чем-то отдаленно напоминающий его сына Себастьяна, были ребятами замечательными, и их он знал их с детства.

  Сначала он расспросил про их родителей, и только потом поинтересовался, что же их привело. И то, что они поведали... От этого герцогу вновь стало плохо.

  Еще пару дней спустя, когда его светлость смог спускаться из комнаты, он наконец-то поймал Кларенса.

  - Ты знаешь, что твоя супруга больна?! - спросил он.

  На что тот весьма зло ответил:

  - Да неужели?! То есть я скоро стану вдовцом? Вот счастье то... Венок ей, что ли на могилку прислать заранее?..

  И тогда герцог не выдержал. Махнув на племянника и его несчастную супругу рукой, и выдав через помощников свое высочайшее разрешение на расследование растраты в фонде, подал в отставку по состоянию здоровья.

  

  Себастьян возвращался в столицу. Дела у его преосвященства епископа Тумбони вроде бы как начали двигаться с места, промышленники согласились встретиться с ним в полном составе. Находиться с ним в Рейвеле уже не было никакого смысла, все зависящее от него он выполнил, поднял на ноги все связи, поручил кучу дел агентам, и теперь со спокойной совестью ехал домой. Погода была чудесной, дорога ровной, а сопровождающие его гвардейцы переговаривались между собой, порой подтрунивая друг над другом. Вроде все было хорошо, можно даже сказать отлично, но что-то нет-нет, но порой тревожило Себастьяна. В принципе, если подумать, он мог бы себе ответить, а точнее признаться, но как раз до сути докапываться не хотелось.

  Когда планировалась поездка его преосвященства в Рейвель и отец, узнав о ней, попросил заехать его на обратном пути и силой забрать Аннель из усадьбы, уже тогда Себастьян стал ощущать незначительное беспокойство. А теперь, после того, как он все переиначил (конечно же, выполняя только волю короля) и, захватив весьма внушительную сумму из своих денег, направился в усадьбу по дороге в Рейвель, все окончательно смешалось.

  Даже не верилось, что это смогла сотворить Аннель в запущенной усадьбе, несмотря на то, что все он увидел собственными глазами. Девушка вложила столько сил, столько старания... Даже нелепый наряд, в котором он в первый раз увидел ее на дороге, лишь подчеркивал ее стремления. Ни одна из известных ему леди не стала бы вот так надрываться с зори до зори наравне со слугами, имея при этом в кармане почти сто монет золотом. Да чего там?! Ни одна известная леди не отказалась бы от предложения отца. Те бы, поняв, что нужно герцогу, выторговали бы у него для себя еще какие-нибудь блага, и отправились бы с Кларенсом на моря. А Аннель не поехала.

  И теперь Себастьян возвращался обратно и все думал, заехать вновь на денек другой в усадьбу, или нет? С одной стороны он узнает, что еще сумела сотворить эта предприимчивая леди, а с другой опять-таки выполнит поручение его величества и присмотрит за ней. И может даже... Нет, только поручение его величества, только оно толкает его в Адольдаг, а не что-либо другое.

  Одолеваемый подобными мыслями, когда до усадьбы оставалось рукой подать, маркиз распрощался с гвардейцами сопровождения. Приказав им, отправляться обратно в столицу с депешей, сам он свернул на проселочную дорогу и пустил жеребца быстрой рысью.

  

  Суматоха после визита друзей Кларенса наконец-то улеглась, однако мне еще долго пришлось объяснять отцу Митчеллу, а в особенности Джонатану почему я так сделала.

  - Аннель, не может же быть, чтобы ваш супруг такой уж тиран?! - все повторял пресвитер, словно я не рассказывала ему, что да как.

  В ответ я всего лишь разводила руками.

  - Вы ведь вступили в брак перед богом и людьми! - продолжал святой отец. - Ведь вы же по своей воле... Он же по своей воле...

  - Вы же прекрасно слышали, что говорил тогда епископ Тумбони. Брак этот...

  Джонатан же допытывался о несколько иных вещах.

  - Вы совсем не любите его, Аннель? Ни капельки?

  - Нет, - качала я головой, повторяя наверно в сотый раз.

  - Значит ваше сердце свободно?

  - О да, Джонатан, оно свободно... даже и по сей день.

  Однако как всегда последних слов баронет предпочел не услышать. Он все плотнее осаждал меня, а я уже готова была сдаться. Джонатан был порядочным человеком, и я подозревала, будет отличным любовником. И хотя я в этих делах была не новичок, но опыта большого не имела. До этого у меня был всего один мужчина, за которого я по глупости едва не выскочила замуж... До сих пор рада что не выскочила!

  Все мои домочадцы ничего мне про наши встречи и прогулки не говорили, однако неодобрения ни у кого кроме Дейдры я не замечала. Меган несмотря на Питера, так и вовсе тоскливо вздыхала глядя на баронета, как поклонница вздыхает рассматривая постер любимой звезды.

  Наступил август... вернее половина его уже прошла. По утрам становились холоднее, помидоры поспевали вовсю, а огурцы наоборот отходили. Я скоро планировала начать заготовку лечо, икры и всего прочего, для чего требовался томатный сок или паста. Ну а пока было свободное время, и я проводила его с Джонатаном.

  И вот сегодня мы пили чай в доме (на улице был уж очень неприятный и промозглый ветер, обещавший затяжной дождь), поскольку день не был загружен, все куда-то разошлись, дети унеслись по каким-то своим делам в деревню, мы остались в доме практически одни. Лишь на заднем дворе старший мистер Гивел палил небольшой костерок, и от этого через неплотно прикрытые оконные рамы тянуло дымком.

  Джонатан отставил чашку с недопитым чаем, встал и решительно подошел ко мне. Я в удивлении подняла глаза. Он так же молча протянул мне руку. Я приняла ее. А потом все закружилось в вихре событий... Он поднял меня на ноги, крепко прижал к себе. Пряди на виске всколыхнулись от его бурного дыхания.

  - Аннель, не мучайте меня больше! Прошу! - горячо зашептал он, не отпуская меня. Его пальцы блуждали по спине, даже сквозь плотную ткань платья и сорочку я очень отчетливо ощущала его прикосновения. От чувственных касаний по коже пробегали жаркие волны. - Я мужчина... Простите меня если сможете за такие слова, но я мужчина! И я не в силах испытывать больше такую страсть и не иметь возможности ее утолить! В последнее время я вижу, что и вы ко мне не равнодушны... Аннель?!

  В его голосе звучали и жар обещаний, и мольба исстрадавшегося, и я не выдержала. Забыв об осторожности, забыв обо всем, я решилась.

  Отклонившись назад, я подняла на него глаза, а он в них все прочел.

  - Аннель! - только и смог прошептать он и припал к моим губам.

  Поцелуй закружил нас обоих. Я все же потеряла голову и как утопающий вцепилась в отвороты его камзола, одновременно чувствуя, что под рубашкой, как сумасшедшее бьется его сердце, а кожа невероятно горяча. Оторвавшись от него на миг, я судорожно вздохнула, а потом потянулась вновь и, чуточку прикусив за нижнюю губу, продолжила поцелуй. Джонатан не то зарычал, не то застонал, но его ладони, оставляющие огненный след на моей спине, заскользили еще чувственнее, еще плотнее прижали меня к нему.

  - Аннель... - прохрипел он, на секундочку оторвавшись от моих губ. - В спальню?..

   Я смогла лишь махнуть рукой по направлению к ней, язык уже не повиновался. Джонатан подхватил меня на руки и...

  - Я бы не советовал вам делать это! - приморозил нас к месту ледяной голос.

  Я задохнулась, узнав его владельца, а Джонатан не растерялся. Так и не опустив меня на пол, он мгновенно вернул себе самообладание и холодно поинтересовался.

  - А вы собственно кто? И какое вам дело до того, что происходит меж нами?

  Однако Себастьян - а то был никто иной, как он, в заляпанных грязью дорожных ботфортах, какой-то пропыленный и измотанный не только внешне, но и где-то глубоко внутри - не ответил. Он лишь внимательно смотрел на меня, как бы спрашивая о чем-то.

  Щеки обожгло жаром, я поняла что покраснела.

  - Немедленно отвечайте, кто вы такой?! И по какому праву вы врываетесь в частное владение?! - продолжал спрашивать Джонатан так и не получив ответа.

  - У меня на это есть все права, - ответил Себастьян, отрывая взгляд от моего лица и переводя его на Джонатана. - В свою очередь я хотел бы поинтересоваться, что ВЫ здесь делаете, и кто собственно ВЫ такой?

  Джонатан вздрогнул, словно его осенило.

  - Аннель, это ваш муж? - осторожно прошептал он, однако по-прежнему на пол так и не опускал.

  Я лишь отрицательно мотнула головой и уткнулась ему в плечо, пряча от стыда лицо. Боже! Как же мне было стыдно, как нелепо все получилось... У меня даже голос перехватило, и оставалось давать знать только жестами.

  - Я его родственник, - сухо проинформировал баронета Себастьян, догадавшись, о чем тот меня спрашивал. - Маркиз Коненталь, кузен ее супруга.

  Тогда Джонатан демонстративно перехватил меня поудобнее.

  - Тогда какие у вас могут быть к нам претензии? - с вызовом спросил он. - Думаю, вы прекрасно осведомлены об отношениях меж супругами...

  - Вы так и не представились, - холодно заметил Себастьян.

  - Баронет Эйрли, третий сын графа Эйрли, капитан в отставке, - вынужден был произнести Джонатан.

  - Капитан Эйрли... - как-то задумчиво протянул Себастьян. - А не тот ли капитан Эйрли, про которого в его полку ходили легенды, что он не пропускал ни одной юбки? И насколько мне помнится, у него даже была дуэль с майором Мердоком из-за его жены, которую он застукал в собственной кровати с этим наглым капитаном?

  Джонатан смутился. Мне стало еще более неловко, и я попыталась сползти с его рук. Он тут же поставил меня на ноги, однако от себя не отпустил, а прижал к своему боку.

  - Вы прекрасно осведомлены, - сжав зубы, процедил Джонатан.

  - Зато вы, похоже, не очень, раз имеете наглость ухлестывать за этой леди, - резко ответил Себастьян. - Если бы вы были осведомлены, то не стали бы даже на расстоянии пушечного выстрела приближаться к жене маркиза Мейнмора, невестке герцога Коненталя - первого канцлера короля.

  Если эти слова как-то произвели впечатление на Джонатана, то этого он не показал.

  - А теперь отпустите миледи, и отойдите от нее, - продолжал Себастьян, опершись о дверной косяк, где и стоял до этого весь разговор.

  - Выйдем и продолжим разговор во дворе? - угрюмо предложил Джонатан, нехотя усаживая меня обратно на диван. Я сама находилась в полуобморочном состоянии, и пока не была способна предпринять хоть что-нибудь.

  Но Себастьян, нехорошо ухмыльнувшись, лишь покачал головой.

  - С вами, боевым офицером, победившим на дуэли и уложившим почти на два месяца на больничную койку майора Мердока, который выигрывает один сабельный поединок из трех у самого Эдгара л'Оверколя? Я пока еще в своем уме. И думаю, мы обойдемся без поединка за красивую леди, поскольку сама леди сейчас немного поразмышляет и укажет вам на дверь. Ведь так Аннель?

  Услышав последние слова Себастьяна, я возмутилась до глубины души, и этот гнев дал мне силы сказать:

  - Джонатан, прошу извинить меня, но мы объяснимся с вами позже. А теперь оставьте нас, мне следует перемолвиться несколькими словами с кузеном.

  Джонатан угрюмо взглянул на Себастьяна, потом подошел ко мне, поцеловал на прощание руку и вышел.

  - Ждите меня здесь! - не терпящим возражения тоном приказал Себастьян и вышел следом.

  Уж не знаю, сколько они и о чем говорили, но это дало мне возможность прийти в себя. А придя в себя, я начала злиться. Очень сильно злиться!

  Когда Себастьян вернулся, то я накинулась на него с порога.

  - Как вы посмели?! Какое право вы вообще имели врываться сюда?! Я вас спрашиваю?!

  - Аннель, этот мужчина недостоин вас... - попытался сказать Себастьян. Но я не позволила ему этого.

  - Недостоин?! - взвыла я. - Наверное, это мне решать, достоин он меня или нет?! Это не вам с ним целоваться, а мне! И значит, я буду...

  - Аннель, вы слышите меня? Он не пропускает ни единой юбки!.. - попробовал достучаться до моего разума Себастьян.

  Но я уже закусила удила.

  - И что?! Да может меня устраивает, что он такой?! Может, мне нужен именно такой мужчина! Или вы думаете, что я клиническая идиотка и поверила в слова про неземную любовь?!

  - Аннель. Я вовсе не имею ввиду...

  - А тогда что вы имеете, врываясь сюда в самый неподходящий момент?! Да еще смея высказывать мне все это?! Я свободная женщина и вовсе не считаю, что мне следует как-то отчитываться перед вами или вашим отцом! Кто дал вам право разрушать мою жизнь?! Переворачивать все с ног на голову?! Едва я успокоюсь, налажу хоть что-нибудь, почувствую себя хотя бы немного желанной, пусть и временно, вы приходите и снова все ломаете! Я вам не игрушка! Не кукла, которой поиграли и бросили! Я живой человек!..

  - Аннель. Не забывайте, прежде всего, вы маркиза, жена...

  - Жена?! - закричала я, - Да пошли вы к чертовой матери со своим Кларенсом! - и неожиданно для самой себя схватила вазу со стола и запустила ею в Себастьяна.

  Тот, конечно же, увернулся, но вид у него был несколько ошарашенный. Ваза вдребезги разбилась об стену, а я потянулась за следующим предметом - чашкой с еще неостывшим чаем.

  - Не бейте посуду. У вас ее и так немного, - предупредил Себастьян, выставив руки вперед.

  Однако ему это не помогло, чашка полетела следом за вазой. Потом полетело блюдце, вазочка с вареньем кляксой впечаталась в стену за его головой. Лишь когда я увидела, как посвежепокрашеной, причем мною же, стене сползают вишни, оставляя потеки сиропа следом, я несколько взяла себя в руки.

  Себастьян тоже понял это и перестал походить на кота, готового в любой момент задать стрекача. Он даже сделал несколько шагов по направлению ко мне. Но черт его дернул произнести:

  - Аннель, Джонатан заядлый бабник и не достоин вас. А вы должны вести себя прилично и не позорить род Мейнмор.

  - Позорить?! - прошипела я как змея. - А Кларенс значит, не позорит, ему значит все можно?!.. Можно присылать сюда своих дружков, дабы убедиться сдыхаю я или нет? Можно отправлять меня к черту на рога когда не нужна, а потом когда захотелось - тащить обратно?!

  - Аннель вы, кажется, сами выбрали добровольную ссылку! - Себастьян попытался вставить свой контраргумент на мои доводы.

  - А вы бы предпочли, чтобы я стала его подстилкой?! - взвилась я окончательно и, скрутив фигу, показала ее Себастьяну. - Вот вам!

  Но он, то ли не понял значение жеста, то ли предпочел не реагировать, а продолжил увещевать:

  - Аннель, на данный момент свою долю выбрали вы сами. Я же с вами согласился и не отправил вас в столицу тогда весной. Но теперь, если вы не перестанете встречаться с капитаном Эйрли, я вынужден буду сделать это. Я требую, чтобы вы прекратили любые отношения с Эйрли или... Или я отправлю вас в столицу к своему отцу! Если потребуется, то даже силой.

  Я замерла как громом пораженная. Все чего я добилась, все, на что было положено столько сил сейчас пойдет прахом?..

  - Господи, да что же вы за люди?! - с надрывом выдохнула я. - Чего же вы так любите издеваться надо мной?! Чего же я сделала настолько страшное, перед кем виновата, что вы со мной так поступаете?!..

  Одинокая слеза скатилась по щеке, следом за ней другая... А потом я поняла, что уже сижу на диване и рыдаю. Мне было горько и противно, словно всю помоями облили. Я понимала, что все, во что я вновь поверила, к чему стремилась теперь разрушено! Разрушено совсем и навсегда!.. И мне придется склонив голову возвращаться обратно и терпеть... терпеть... терпеть...

  Но сквозь неудержимые слезы я поняла, что кто-то берет меня на руки, опускает себе на колени и прижимает так крепко, что мне едва хватает возможности вздохнуть.

  Рыдания превратились в горький плач, и я начала выговариваться:

  - За что... За что меня так... Я ведь.. не дура, все понимаю... Он не любил меня, но... я не могла больше... Мне так хотелось тепла... Хоть немножечко ласки, пусть не настоящей... Он ласковый... В чем я виновата... Почему?.. Я так устала от... от всего этого, от непомерного труда... от ответственности... за мной люди... А я одна и... некому помочь!.. А он был рядом... А вы?!.. Вы все рушите!.. Отбираете...

  Кто-то взял лицо в теплые ладони и заставил посмотреть вверх. Проморгавшись от слез, я увидела перед собой темно-серые глаза Себастьяна и... поняла, что это он усадил к себе на колени.

  - Аннель, никто ничего не собирается разрушать, - как маленькому ребенку стал говорить мне он. - И никто сию же секунду не собирается везти вас в столицу, если вы не будете делать глупостей. А ваша самая большая глупость - это попытка завязать любовь с капитаном Эйрли. Поэтому сейчас вы мне пообещаете, что больше не будете с ним встречаться, и никто никуда не поедет. Пока.

  - А как вы узнаете, встречаюсь я с ним или нет? - сдерживая рвущиеся наружу всхлипы, спросила я. - И что значит пока?

  - Ох, Аннель, - он неожиданно прижал мою голову к груди, и я невольно вздохнула его запах. От него слегка пахло пылью, полынью и немного дымом костра. - Поверьте мне, я все узнаю. На то я и исполнитель воли его величества. Всегда есть множество глаз и ушей, которые невольно увидят или услышат... Но я не буду следить за вами. Я просто останусь в усадьбе ровно настолько, пока вы не выкинете эту глупость из своей очаровательной головки. Пока я не буду уверен, что капитану Эйрли и в страшном сне не привидится явиться к вам в гости... Поверьте, мне на это возможностей хватит, - эти слова были произнесены совершенно другим, очень жестким тоном, а потом он как ни в чем не бывало продолжил: - А пока - это значит, что поздней осенью или в начале зимы я или епископ Тумбони явимся за вами, и вы поедете в столицу к его величеству.

  - В столицу ехать обязательно? - осторожно спросила я, совершено не желая шевелиться от усталости и, по-прежнему, прижимаясь к груди Себастьяна. - Может его величество передумает?

  - Обязательно, - ответил он. - Его величество не может передумать.

  - Да что же вы за человек-то такой, - невольно всхлипнула я, - что ставите желание короля, превыше любого... может быть даже своего?!

  - Я всего лишь... тайный посыльный его величества. Я исполняю его личные поручения. И... если потребуется, я пожертвую всем ради... его желаний. Поверьте мне Аннель, его величество, на то и его величество, что просто так желать не будет. А значит, вы поедете. И давайте закончим на этом наш нелегкий разговор.

  Он словно ставя точку, поцеловал меня в макушку, а потом, так и не спуская с рук, отнес до спальни, словно заранее знал, где она находится. Там он посадил меня на кровать, напоследок провел кончиками пальцев по щеке и заставил посмотреть на себя, приподняв за подбородок.

  - День оказался тяжелый, вам бы сейчас следовало отдохнуть. Поспите, и вам станет легче. О себе я позабочусь сам. Спите.

  А после вышел, просто прикрыв за собой дверь.

  

  С Джонатаном я виделась еще пару раз, но урывками. Себастьян словно нутром чуял и оказывался в нужном месте в нужное время почти сразу же. Однако нам все же удалось поговорить.

  Первый раз, когда специально отправилась прогуляться по холмам, отговорившись плохим настроением и намерением развеять его, я встретилась с Джонатаном в той самой рощице, куда мы ходили на пикник.

  Едва увидев, баронет бросился ко мне и принялся страстно целовать. Я поначалу ответила, но потом опомнилась.

  - У нас мало времени, - зашептала я, уклоняясь от его лобзаний.

  Тогда Джонатан крепко прижал меня к себе и протяжно вздохнул:

  - Он запретил вам, да? - я лишь молча кивнула. - Тогда я подожду, и когда он уедет...

  - Ничего не получится, Джонатан, - покачала я головой, отстраняясь. - Во-первых, он уедет, но не так быстро... Он сам так сказал. А во-вторых... Если я не прекращу встречи с тобой, он увезет меня в столицу. А я этого не переживу!

  Джонатан похоже принял эти слова на свой счет, и вновь стиснул меня в объятьях.

  - Но зато потом!..

  - Джонатан! - едва не выкрикнула я. - Ты не понял! Я в любом случае должна перестать видится с тобой! И до того, как он уедет и после!

  Увы, я отчего-то верила словам Себастьяна, и знала, что если не послушаюсь его, мне будет только хуже.

  - Аннель, не стоит так бояться, - начал уверять меня Джонатан. - Я всегда смогу защитить вас! Вы же сами слышали, что он даже не рискует вызвать меня на поединок...

  Но я уже не слушала его, мне стало ужасно неуютно, словно спину буравил чей-то тяжелый взгляд. Я нервно обернулась.

   Так и есть, по холму по направлению к нам, верхом на своем жеребце, ехал Себастьян.

  - Я должна идти, - тут же заторопилась я и стала ускользать из его объятий.

  Джонатан посмотрел вдаль, и тоже заметив его, нехотя выпустил меня.

  Не знаю, видел ли нас Себастьян (мы стояли немного подальше в лесочке, за невысоким кустарником, тогда как открытое пространство из-за него просматривалась как на ладони), но я предпочла ретироваться.

  Взмахнув рукой на прощанье Джонатану, я уже собиралась припустить через рощицу, как он остановил меня, и коротко прикоснувшись к губам, поспешил удалиться сам. Я смотрела ему вслед, пока его фигура не затерялась среди листвы, а потом нервно оглянулась, выискивая глазами Себастьяна. А он, точно гончая бегущая по следу, ехал прямиком к рощице.

  В попытке оправдать свое присутствие здесь, я огляделась по сторонам. Кругом обильно краснели ягоды шиповника. Не особо разбираясь, я кинулась к первому же кусту и поспешно стала собирать их.

  Когда Себастьян спешился и, привязав коня к дереву, подошел ко мне, я успела покрыть ягодами уже дно небольшой корзинки. Мужчина спокойно подошел ко мне, внимательно посмотрел на меня, но ничего не сказал. Потом заглянул в корзинку, где лежали как спелые, так и наполовину созревшие ягоды.

  - Думаю, для чая на сегодня вам хватит, а если понадобится еще - пошлите Дейдру. Она соберет, - и, взяв меня за руку, настойчиво повлек из рощи.

  Почти всю дорогу мы молчали. Я надувшаяся, словно мышь на крупу, ехала на коне, а Себастьян, взяв его под уздцы, молча вел в поводу. Мужчина предпочел не комментировать случившееся.

  Однако под конец я не выдержала.

  - Себастьян, вы не имеете прав что-либо решать за меня, - наконец выдала, когда уже была не в состоянии справиться с мыслями и раздражением, которое вызвал его поступок.

  Но маркиз ничего не ответил.

  - Я взрослый человек, воспитанный в другом мире, и это мое право желать быть с кем-то, - в ответ снова молчание. - И я не хотела Кларенса в мужья. Понятно?! Я вообще не считаю его мужем! Для меня его нет, не существует! И я хочу, чтобы все остальные думали... нет знали, что его нет, он для меня никто! Вам понятно это?! Понятно?! Вообще вы слышите меня?!

  Себастьян лишь покрепче сжал зубы, что желваки на скулах вспухли, да покрепче сжал поводья в кулаке.

  - Вы не должны были сюда являться. Ясно вам?! И это не ваше дело, какие отношения меня связывают с баронетом Эйрли! Ни вы, ни Кларенс не имеете право решать, что бы то ни было в моей жизни! Только я сама! А у вас этих прав нет!.. - и, не выдержав, закричала: - Вы слышите меня или нет?! Вам ясно, что я говорю?! Или тоже считаете меня пустым местом?! Вы!..

  Мужчина резко развернулся, принуждая жеребца оставаться на месте.

  - Я прекрасно все слышу, - чеканя каждое слово, ответил он. - Я все понял, из ваших слов. Вы взрослая женщина, это я знаю. И вы вольны решать некоторые вещи - об этом я прекрасно осведомлен. И то, что вы терпеть не можете Кларенса, то, что не желали стать его женой, то что он вам не муж по сути... Я все это знаю! Знаю, черт возьми! Знаю, что он хочет избавиться от вас, так же страстно, как и вы от него. Да я тоже был бы счастлив, если бы... - он усилием воли оборвал фразу, и продолжил гораздо более спокойно. - Но факты непреложная вещь и их, увы, не изменить. Вы супруга маркиза Мейнмора, а баронет Эйрли вам не пара. И закончим на этом разговор.

  Домой я вернулась ужасно злая, и сразу же заперлась в своей комнате. А Себастьян после обеда куда-то пропал и заявился лишь под вечер. Я из принципа ни о чем не стала спрашивать. Я вообще перестала с ним разговаривать.

  

  Через две недели мне вновь удалось увидеться с Джонатаном. Не то чтобы я на самом деле хотела его видеть, и я даже в какой-то степени была рада, что меж нами ничего не произошло, но мое упрямство, заставляло искать встречи с ним. Мне, и посмели запретить?! Да сейчас! Я была невероятна зла на Себастьяна и пыталась ему отомстить таким образом.

  Мы встретилась с баронетом в церкви, когда я среди недели направилась к отцу Митчеллу, но по дороге не ожидая сама от себя, завернула к ней. У ворот стояла двуколка Джонатана. Увидев ее, я поспешила зайти внутрь.

  В полумраке церкви мужчина молился. Обернувшись на шорох платья, он увидел меня. Сначала его глаза просияли, но потом он словно одумался и спокойным жестом предложил мне сесть рядом. Я опустилась на скамью.

  Мы некоторое время молчали, пока баронет не заговорил первым.

  - Аннель, проведение выше нас и не позволяет нам быть вместе, - и замолчал, ожидая, что я скажу на это; но я решила не отвечать. - Вы самая чудесная женщина, которую я когда-либо встречал. Самая рассудительная и... самая не забываемая.

  И тут, словно кто-то дернул меня за язык.

  - Но вы же со многими встречались? И неужели я такая уж и незабываемая?

  Он абсолютно серьезно посмотрел на меня, потом неожиданно улыбнулся и совершенно иным тоном, мгновенно отключив чувственный накал, произнес:

  - Любая женщина чудесна и ни одну из вас нельзя забывать. А вы к тому же еще и весьма умная. Другая бы рыдала или вытворяла еще что, но вы... Я поражаюсь вам! Порой такое чувство что вы воспитывались в совершенно другом месте или вам совершено не столько лет, насколько вы выглядите... О не оскорбляйтесь! Я пытался сказать комплемент, но он получился весьма неуклюжим. Вы необычайно мудры.

  Я лишь склонила голову набок, призывая его продолжать и поколебавшись, Джонатан продолжил.

  - Ваш кузен приходил ко мне после нашей встречи в роще. У нас с ним состоялся... мужской разговор, и он дал мне весьма четко понять, чтобы я оставил вас в покое. Знаете... Мне пришлось проникнуться. И еще он намекал на что-то странное с вашим отъездом... На вашу значимость... Не знаю, что он имел ввиду - я сразу после увольнения приехал в поместье. Отец устроил все так, чтобы я не успел заехать в столицу и поэтому не в курсе произошедшего. Но думаю это и не важно... важно лишь... что вы думаете обо мне?

  Я помолчала.

  - Вы замечательный, Джонатан. Галантный и обходительный кавалер. И если бы все сложилось по иному, мы провели бы с вами незабываемое время. Я в этом уверена. Но не судьба.

  - Значит, я не разбил вам сердце? - как-то облегченно уточнил он.

  - Не успели, - покачала головой я. - У нас с вами просто не хватило времени. Возможно, будь его больше, все бы было по-иному, но...

  - Сложилось так, как сложилось, - закончил он за меня и, взяв руку, поцеловал. - Прощайте Аннель, и пусть Господь вас хранит.

  - И вас, - выдохнула я.

  Но неожиданно Джонатан устремился ко мне и впился в губы сводящим с ума поцелуем. Я не сдерживаясь, ответила.

  - На прощанье, - прошептал он, отрываясь.

  - На прощанье, - так же тихо повторила я и провела пальцами ему по лицу. На левой скуле я нащупала уплотнение, а поверх него засохшие корочки. Похоже, здесь было содрано. Или?..

  - Что это? - спросила я.

  - Ерунда! - улыбнулся он. - Неудачно входил в темную комнату, - и еще раз крепко поцеловав меня, добавил: - Все, ступайте.

  Я поднялась и, не оборачиваясь, пошла к выходу. Больше мы с ним не виделись.

  

  А Себастьян задержался у нас надолго. Он поначалу делил комнату с Питером, а когда в сентябре мы справили грандиозную свадьбу Меган, переселился в небольшой закуток, больше похожий на чулан, нежели на комнату. Для венчания я отдала невесте одно из своих платьев, подаренных мне герцогом. Она была так хороша!

  Веселились всей деревней, а потом счастливо провожали молодых... до нашего же дома.

  Когда жизнь вошла в прежнюю колею, и потянулись обычные будни, мы вернулись к прежней работе - заготовке на зиму, обустройстве флигеля. А еще я надеялась, что мне удастся сбежать между приездом его преосвященства епископа Тумбони и отъездом Себастьяна. Я поняла, что они от меня не отступятся и все же увезут обратно в столицу. Однако маркиз прочно засел в Адольдаге. То ли все не верил, что я перестала видеться с Джонатаном, или тому была иная причина, но он наравне с моими домашними трудился, ел, спал... В общем он жил той же жизнью, что и мы.

  Я злилась на него долго. Отчего даже не знаю. Похоже из принципа. Так и норовила сказать ему какую-нибудь гадость. Но надо отдать ему должное, он стоически терпел, все мои выходки и попытки спровоцировать конфликт. Лишь единожды он не выдержал, и когда я бросила нечто язвительное по отношению к нему, он как истинный джентльмен, предложил мне прогуляться, чтобы на свежем воздухе обговорить проблему.

  День был пасмурным, и уже по-осеннему тянуло сыростью от земли. Листва на деревьях стала наливаться первым золотом и багрянцем, а трава поникла, перестав радовать глаз своей зеленью. И лишь бархатцы на клумбе, да алиссум по-прежнему услаждали взор яркостью цветов.

  Мы долго шли молча, я поначалу хотела его как-нибудь задеть, уколоть, но потом расслабилась, и просто стала наслаждаться прогулкой. Себастьян видимо это понял, и лишь сказал:

  - Аннель, давайте не будем переходить границы, дозволенные меж друзьями. Боюсь ни вы, ни я потом себе этого не простим. Я не прощу себе... - и осторожно взял меня за руку.

  Я тихонько стиснула ладошку в знак согласия, не совсем понимая, что же собственно он имел ввиду. А мужчина лишь тяжело вздохнул и повернул на тропинку, ведущую к дому.

  

  А уже буквально через неделю приехал взмыленный гонец, сунул Себастьяну какое-то письмо, и на следующий день он уехал.

  И только тогда я поняла, как мне его не хватает. Не хватает его привычного присутствия где-то рядом, его молчаливого одобрения, или легкой улыбки. Но потом мои мысли заняли другие хлопоты - я начала основательно готовится к побегу из усадьбы.

  

  Себастьян вернулся домой совершенно вымотанный. Едва он приехал в столицу, король потребовал его немедленно на аудиенцию и расспрашивал битых два часа, а потом еще и его начальник потребовал отчетности. А ведь он не мальчишка, и даже начальник ему не совсем начальник, а скорее даже напарник в делах. У них разные обязанности, но должность одна, однако маркиз должен был держать его в курсе дел постоянно.

  Но Себастьян позволил себе манкировать обязанностями и просидел в усадьбе аж полтора месяца дожидаясь непонятно чего. Вернее он знал, почему там находился, но это никак нельзя было назвать служебными делами, ведь личные интересы никогда не учитывались интересами короны и государства.

  А теперь, едва переступив порог особняка, узнал, что отец занедужил и слег. Маркизу услужливо сообщил дворецкий, что доктора выбились из сил, пытаясь поднять его на ноги, даже лейб-медик его величества приходил, дабы лично осмотреть герцога. Но и он, и другие доктора лишь развели руками, сказав, что это все нервы, и нужно лишь время и покой, чтобы его светлость поднялся.

  Поэтому, даже не переодеваясь с дороги, Себастьян поспешил к отцу.

  - Где ты был? - это первое, что он услышал, входя в отцовскую спальню. - Ты отписал мне из Клаймора, что скоро будешь, и пропал. От тебя ни вестей, ни...

  - В канцелярии знали, где я, - ответил он.

  - В этой твоей тайной канцелярии, где ты второе лицо тайного советника никто и слова без разрешения не скажет... Даже не подумает! - насколько позволяли силы герцог приподнялся на постели. Себастьян поспешил к отцу и, поправив под спиной подушку, помог устроиться повыше. А Герцог отдышавшись, продолжил выговаривать: - Я все-таки твой отец и имею право знать, где ты пропадал!.. Ты знаешь, что Аннель при смерти?!

  - То есть как это при смерти?! - отшатнулся Себастьян. У него аж горло перехватило от известия.

  - Мартин Истбрук и Натан Коель ездили к ней в конце июля. Она слегла! От нее только тень осталась! А теперь, наверное, уже и все...

  Но Себастьян облегченно выдохнул:

  - Они что-то путают. Я уезжал от нее две недели тому назад, так она была живее всех живых, даже мальчишек по двору веником гоняла!..

  Герцог пристально посмотрел на сына, но увидел, что тот абсолютно честен с ним.

  - Да, возможно путают, - облегченно выдохнул он, просветлев лицом, хотя продлилось это недолго - на его лицо тут же набежала тень.

  - Тогда почему ты не привез ее в столицу?! Я же сказал тебе, что ее обязательно нужно было доставить...

  Но Себастьян мигом догадавшись, куда отец клонит, поднял на него тяжелый взгляд. Ему сразу же сообщили о фонде Верингофов, едва переступил порог кабинета.

  - Почему ты мне не сказал, что Кларенс причастен к растратам в фонде? Не сказал, что пропали векселя на предъявителя? Тебе же первому должны были про это доложить.

  Герцог задохнулся от негодования, и Себастьян протянул стакан с водой, чтобы его немного отпустило.

  - Не смей мне указывать... - прохрипел герцог, когда вновь смог говорить: - Ты мой сын, и знай свое место...

  - Сейчас я должен говорить с тобой не как сын, а как второе лицо советника тайной канцелярии как раз и занимающейся такими щекотливыми делами...

  Но Герцог скривился:

  - Окстись... Кларенс твой брат. Родная кровь. Я должен был защитить его.

  - То есть ты, собирался защитить его от королевского прокурора, пытаясь приворожить его женой и выслать из столицы?

  - Вот именно, - ворчливо заметил герцог. - Кларенс не знает всей правды о повенчанных душами. Так или иначе, но хотя бы на время, у них что-то могло получиться.

  Но мужчина предпочел не услышать слов отца, уж слишком сильно они задевали его.

  - Когда произошла растрата в фонде? - сухо уточнил он.

  - Как раз перед его свадьбой с Аннель, - пояснил герцог. - Поэтому-то я и разыграл все это представление с приемом и публичным объявлением о медовом месяце в Валиацце и прочих глупостях. Я надеялся, что он погонится за новой юбкой, и я смогу его выслать куда подальше. А сам бы постарался во всем обвинить эту ненормальную Вивьен. Хоть прямых доказательств на нее нет, но она там тоже поучаствовала.

  - Вивьен оставь в покое, - отрезал Себастьян. - Эта леди тебе не по зубам. Ей занимаются мои люди. И кража из фонда, если это ее рук дело наименьшее из зол... - Себастьян вздохнул. Только недавно выяснилось, КТО ИМЕННО является шпионом Соувена, и естественно на кого именно этот шпион работает. - Отец, отец... если бы ты сообщил мне с самого начала, все бы пошло по-другому! - и, рубанув рукой воздух, устало опустился в кресло. - Поэтому Вивьен даже не трогай! Даже не смотри в ее сторону. На нее как на наживку мы ловим рыбку покрупнее.

  - Но Аннель все равно нужно привезти в город! - продолжил настаивать его светлость.

  - Зачем?! - удивился сын. - Ты же сам дал добро на расследование.

  - Дать-то дал, но все еще не оставляю надежды, что король сжалится над моими сединами и не станет судить поспешно. А Кларенс тем временем с молодой женой окажется далеко за пределами столицы. И если еще Аннель вопреки легенде удастся забеременеть, то...

  - Нет! - рявкнул Себастьян, больше не в силах слушать отца.

  - Вот еще глупости ты говоришь! - отмахнулся герцог, игнорируя возмущение сына. - Да ей можно сказать повезло, что дурень Кларенс поверил, будто бы она его судьба! И она тоже должна радоваться. А то была бы женой какого-нибудь бродяги и сидела бы в продуваемой всеми ветрами коморке с орущим дитем на руках! А так хотя бы маркиза... - его светлость поерзал, устраиваясь на подушках поудобнее, и продолжил наставительным тоном. - Вы же считаете себя умными, старших не слушаете... Думаете, что знаете, как вам своей жизнью управлять, а на самом деле без подсказки стариков трем свиньям корму разлить не сможете!... - Себастьян не стал перебивать отца, чувствуя, что сейчас он услышит что-то важное. - Знали бы все досконально, так толпы молодых девиц и парней на выданье не болтались бы каждое полнолуние по парку, желая обрести счастье. Только желать то вы все желаете, а о последствиях не задумываетесь. Не думаете, что коли судьбу призываете, то потом ни с кем другим кроме призванного судьба-то не сложится, и отпрысков кроме как от того человека не будет. Ну да ладно... Ведь как написано в легенде? 'Семь друзей несходных цветом, статью и душой, и один, - он выделили это слово особо, - должен загадать желание'? Так почему вы считаете, что один из них?! Ох, дети, дети... Один - это сторонний человек, не связанный узами дружбы с этими семью. Так что Аннель повезло, что она попалась Кларенсу. Или Кларенсу повезло... тут как посмотреть. Порода то у Мейнморов гнилая насквозь, а так авось, Аннель встретит свою судьбу в столице, наставит рогов Кларенсу и понесет. Она девушка умная, болтать о таком не должна, а племяннику деваться некуда будет, все равно дите его признают. Заодно Терца, мамаша его к такому событию раскошелится...

  - То есть выходит, что Аннель, судьба другого человека? - ошарашено уточнил Себастьян.

  - Тебя это никоим образом не должно волновать, - отрезал герцог. - Она по своей воле стала маркизой, вот пусть теперь и пьет чашу несчастья до дна с человеком, не предназначенным ей. Тебе-то, какое дело, как ее жизнь дальше сложится?.. Главное сейчас честь рода Мейнмор и нашего, а вот народится ли кто у Кларенса с Аннель или нет... По мне лучше нет. Все равно титул дальше семьи не уйдет. А Аннель... Раз решила погнаться за богатством, так пусть теперь и расхлебывает все беды, что на нее в последствии свалятся.

  - Но она не соглашалась, - возразил Себастьян, возмутившись отцовскому цинизму. - Ее бессознательную силой привезли в храм. Кажется, даже опоили и силой заставили...

  - Ты так говоришь, словно там был, - отмахнулся от его слов тот. - Больше слушай чужие россказни! В жизни не поверю, что она не знала за кого замуж выходит, и что перед этим не подумала! Да любая девица потом, чтобы обелить себя и не такое поведает. Как поняла, какой муженек достался, когда он ей по суслам за неосторожное слово съездил, сразу на попятную пошла.

  - Я там был и видел все собственными глазами, - возразил Себастьян. - В этот вечер я лично присматривал за принцем. Мы тогда еще только начали разбираться, кем является на самом деле его сестра... - тут он осекся, поняв, что сказал лишнее и перевел взгляд на отца.

  Тот с посеревшими губами, ни жив, ни мертв, лежал в постели и, кажется, даже не дышал.

  Себастьян спешно вскочил и, выглянув в коридор, потребовал:

  - Доктора! Срочно пошлите кого-нибудь за доктором!

  Но, уже вернувшись услышал слабое от герцога:

  - Нет... Никого звать не надо...

  - Отец, молчи. Тебе нельзя...

  - Не зови... - настойчиво прохрипел его светлость. Себастьяну ничего не оставалось, как выполнить волю отца. - И дверь закрой, - последовала новая просьба.

  - Но может...

  - Там капли на столе, налей и дай мне. Отпустит, - так же тихо продолжил распоряжаться герцог.

  Маркиз выполнил все как велено, и подал отцу стакан. Его светлость выпил, и постепенно на его лицо стали возвращаться краски.

  - Теперь закрой дверь, - вновь довольно слабым голосом, но уже более требовательно, приказал герцог. - Никто не должен слышать, что я собираюсь спросить у тебя. И сядь поближе.

   Себастьян передвинул стул, на котором сидел, поближе к изголовью и даже наклонился вперед, чтобы лучше было слышно.

  - Отец, я не думаю, - попытался было возразить он, но герцог оборвал.

  - Слушай и молчи!.. Нет, сначала ответь мне на несколько вопросов. - Себастьян кивнул - если хочет, то пускай задает. - В тот вечер в парке, когда появилась Аннель, ты следил за принцем? - утвердительно спросил он.

  - Да.

  - Ты один следил за принцем? - продолжил допытываться его светлость.

  - Естественно нет.

  - Хорошо, - облегченно выдохнул герцог, немного расслабившись, но тут Себастьян продолжил.

  - За парком приглядывали люди, но вовнутрь они не входили. Мы оцепили его, а внутри были я и... Ну, в общем еще один.

  Его светлость, проявив неожиданную для больного силу, вцепился сыну в руку.

  - Он был далеко от кавалькады?! Или близко?! Ну же!!! - в страшном нетерпении уточнил он.

  Себастьян пожал плечами. Странные, если даже не сказать страстные вопросы отца настораживали и нехорошо холодили в груди.

  - Я был в одном конце парка, а... он, в общем, был в противоположном, - осторожно ответил он.

  - Ты... ты видел, как появилась Аннель? - сбивчиво уточнил герцог, но, не давая ответить, тут же высказал предположение: - Или ты уже увидел ее сразу с Кларенсом?!

  - Видел, - односложно произнес он. Себастьян старался отвечать отцу так, чтобы как можно меньше волновать его. - Я видел, как она шла по аллее, а потом ее окружили всадники.

  - О Господи!.. - едва слышно простонал его светлость, будто все силы разом оставили его.

  Себастьян бросился было к дверям, но герцог замахал рукой.

  - Не ходи, не ходи... - прошелестел он тихо, - лучше иди сюда, нам надо закончить разговор.

  Себастьян нехотя повиновался.

  - Достань там, в бюро...Книга. Достань книгу... - продолжал тихо приказывать герцог.

  Себастьян нехотя открыл бюро и вытащил небольшую, переплетенную в кожу, книжицу, заполненную корявым, похожим на детский подчерк.

  - Там, где закладка, прочти... Внимательно прочти... - продолжил настаивать отец. И когда сын открыл на нужной странице, еще тише выдохнул: - Не думал, что все обернется так...

   Себастьян, осторожно посматривая на отца, не стало ли тому хуже, заскользил глазами по строчкам.

  - Но... но это же всем известная история Флоренс Пришедшей, бабки нашего короля?! - с удивлением протянул он. - Я не совсем понимаю...

  - А ты читай, внимательно читай! - неожиданно для сына прикрикнул герцог. - Эта не та версия, что рассказывают влюбленным юнцам! Это то, что на самом деле происходит с теми, кто готов призвать свою судьбу!

  

  Все в хрониках писали, какой мы были красивой парой, как красиво любили, как дополняли друг друга. Но хронисты, как всегда, врут. Мы не были красивой парой, мы были посмешищем, нелепыми уродцами при дворе, немощный король и королева гренадерского роста, которая таскала его на руках. Короля уже мало кто помнит, разве что по парадным портретам, где его изображали преувеличено мужественным и красивым, а меня стройной и миловидной... Так пусть все сторонние так и запомнят, а я же хочу чтобы мои потомки помнили какой на самом деле была Флоренс Пришедшая, как меня здесь назвали или как там - Флоренс из Оклахомы.

  

  Его Величество Даниэль Первый, родился весьма слабым и болезненным ребенком. Но поскольку у короля Филиппа Четвертого он был единственным наследником мужского пола (восемь дочерей наследницами считать не хотелось), его выхаживали всем двором и всем двором оберегали в дальнейшем. Однако не уберегли. В шесть лет мальчик упал с пони и повредил спину, вследствие чего его здоровье еще сильнее пошатнулось, а потом лейб-медики заметили, что ребенок как-то неправильно растет. Уже к девяти годам у несчастного сформировался горб, что отнюдь не добавило ему особой популярности при дворе и среди подданных. Однако Даниэль был ребенком сообразительным и, несмотря на увечье, часами изучал науки, постигал методы управления государством, и уже к девятнадцати годам стал опорой и помощником своему венценосному отцу.

  Его сестры - принцессы были розданы замуж за принцев и курфюрстов соседствующих стран, и его величество король Филипп счел, что обеспечил спокойное правление своему сыну, однако все вышло не совсем так.

  Со временем вожжи натянутые сильной и уверенной королевской рукой начали ослабевать - Филипп Четвертый постарел, его влияние на сопредельные государства ослабло, а сын сколько бы он не помогал отцу из-за собственной непопулярности не то что в сопредельных государствах, но даже и у собственного народа, так и не смог восстановить это равновесие. И когда король внезапно в один из дней отбыл в мир иной, то наспех коронованный принц понял, что будет не в состоянии долго удерживать власть в своих руках, если за его спиной не будет стоять опора - человек, которому он сможет довериться всей душой без остатка.

  Король Даниэль начал подыскивать себе супругу. Однако начало происходить нечто странное - неожиданно принцессы ранее стремившиеся заключить союз - начали воротить нос, другие наоборот преувеличенно навязываться в супруги. И после череды покушений и заговора раскрытого его советниками (тогда много голов полетело даже из ближнего окружения монарха) выяснилось, что государи добрососедских стран, где у власти находились его же родные сестры, ждут не дождутся, чтобы при помощи своих супруг если не присоединить государство одно к другому, то, как минимум, занять чужой трон, раз свой чрезвычайно расшатался.

  Среди венценосных особ нет родственных связей и чувств - родство забывается, едва чадо вышло из-под опеки родителя и отбыло в чужую страну. А чужое наоборот - сразу же становится своим.

  Так случилось и здесь. Даниэль понял, что, женившись на одной из принцесс, он ничего не приобретет - ни поддержки, ни понимания: в лучшем случае лишь затаенную насмешу, а в худшем яд в бокал или подушку на лицо среди ночи.

  Заставив копаться своих библиотекарей в королевских архивах, он нашел то, что передавалось как сказка, как старинная легенда, то на что решались самые отчаянные сорви головы или молодые дуралеи. Он отыскал точное описание, как вызвать судьбу из другого мира. Долго изучая текст, сравнивая потом его со старыми хрониками, король наконец-то решился.

  Собрав семь друзей несходных цветом, статью и душой, в лунную ночь он отправился в старый парк и...

  Она появилась потная, грязная, в насквозь пропыленных одеждах. На лице у нее была повязана странная косынка, закрывающая рот и нос, и оставляющая открытыми лишь глаза, на голове - шляпа с большими полями, рубашка в потных разводах, распахнутый жилет, штаны и тяжелые сапоги с загнутыми носами на ногах. Поначалу он даже с ужасом подумал, что это мужчина, если бы не могучая грудь стремящаяся вырваться на свободу из-под рубашки. И самое удивительное было то, что она была большой. Очень большой!

  Она шла, удивлено оглядываясь по сторонам, рассматривая все вокруг. И дойдя до группы всадников, остановилась, стянула с лица косынку и в совершенно невоспитанной манере смачно сплюнула себе под ноги.

  - Адово пекло! - странно перекатывая слова, словно у нее был полный рот каши, недовольно рявкнула она. - Какого черта здесь происходит?! И кто вы, черт бы вас побрал, такие?!

  Такой была Флоренс пришедшая по воле короля Даниэля в этот мир.

  

  Я всегда была крупной девочкой. Мать с трудом разродилась мной, и повитуха все удивлялась, как такая большая я, смогла появиться на свет. Впрочем, ничего удивительного в моем размере не было - отец погонщик скота Билли из Эдмонта тоже был не малых размеров, его даже прозвище соответствующее дали медведь Билли. Году эдак в тысяча восемьсот девяностом отец решил получить участок земли и стать обладателем ранчо. Мы - я, отец, мать, четверо моих братьев и трое сестер, даже стали участниками Земельных Гонок. Мы вырвали себе участок, где братья с отцом и построили дом. Я же уже в четырнадцать лет могла в драке уделать соседских парнишек, а в пятнадцать и вовсе предпочла не топтаться в доме с матерью и сестрами, а помогать отцу.

  Если вы читаете данный текст не на СамИздате, значит, его выложили на данном сайте без разрешения автора. Если вы купили данный текст, то знайте - это черновик - и его можно бесплатно прочесть на странице автора на СамИздате. Любое копирование текстов со страницы без разрешения автора запрещено.

  Ранчо разрасталось, требовались рабочие руки, невзирая на то женские они или мужские, главное чтобы лассо могли кидать, и молодого бычка удерживать.

  Так что только имя, данное мне матерью, было нежное, во всем же остальном - я была под-стать мужчине.

  

  Двор был в шоке, подданные были в ужасе, что такую девицу его величество намерен взять в супруги и сделать ее королевой. Однако король не слушал чужого мнения, напрочь игнорировал тревожные шепотки советников, а все больше времени проводил с 'посланной судьбой'. Девушка, тоже поначалу косо смотревшая в сторону горбатого и слабого короля, постепенно увлеклась им, пообтесалась немного, усвоила хорошие манеры, начала говорить правильно, не перемежая слов руганью. Они все больше времени начали проводить вдвоем, больше гулять, общаться. И когда окружающие поняли, что намерения короля на самом деле серьезны, и все дело идет к свадьбе - на его величество было совершено очередное покушение, причем его же министрами.

  Ночью, когда двор затих, и лишь ночные лакеи да гвардейцы уже задремали на своих постах, заговорщики осторожно прошли в королевские покои. Стражи у королевских дверей не проронили ни звука - их давно уже купили, а лакеи услужливо распахнули створки...

  Король не спал. Вернее он уже должен был бы спать, но задержался. Его задержала Флоренс. Она все никак не могла уразуметь, как же вычислить дробь (естественно никто не знал, что будущая королева безграмотна и ее только начал учить его величество письму и счету), и попросила Даниэля еще раз объяснить ей. Мужчина уже взмок, терпеливо объясняя девушке одно и то же. Она украдкой давно утирала пот со лба, а мясистые натруженные с детства, не чуждые тяжелой работе пальцы уже подрагивали, сильнее, чем нужно сжимая перо. Некрасивые кляксы одна за другой усаживались на бумагу, а она, прикусив губу, все пыталась понять, почему же одна третья больше, нежели чем две седьмых. Ведь семь же больше чем три, и два больше чем один. Так почему?!

  Даниэль еще сильнее скособочившись, нависал над девушкой, рисовал ей круги, отрезал сектора, объяснял на примере яблочного пирога, а сам тем временем украдкой прикасался к темным шелковистым волосам, к плечам, пышущим жизнью и весной. И сам не замечал, что усердная ученица, невольно начала откидываться назад, чтобы быть ближе.

  Молодые люди совсем не обратили внимания, как тихо распахнулась дверь и как насупленные мужчины в сопровождении четверых дюжих солдат вошли внутрь. Но когда на бряцание оружия король вскинулся и понял все мгновенно, то Флоренс не сразу сообразила, что происходит.

  Министры, увидев нареченных вместе, скривились и даже, не утруждая себя объяснением, отдали приказ.

  - Обоих!..

  - Беги, - только и успел прошептать Даниэль на ухо Флоренс, как дальше события начали разворачиваться совершенно неожиданным образом.

  Оттолкнув от себя короля, девушка вскочила и невероятно могучим движением швырнула стул, на котором сидела в выдвинувшихся на них солдат. Потом быстро выхватила что-то из кошеля, который висел на поясе, и направила на заговорщиков. Жутко загрохотало, словно выстелили подряд несколько мушкетов, а мужчины один за другим стали валиться на пол. Но гремело не долго. Всего лишь четыре раза дернулись руки у девушки, четверо упали на пол, но один из министров и солдат остались живы и невредимы. А больше шума от странного предмета не было, он лишь сухо щелкал. Победно ухмыльнулся министр, отдавая приказ солдату.

  - Добей или тебя вздернут! - в голосе его слышалось ликование, ведь он понял, что девице угрожать ему больше нечем.

  Солдат уже двинулся к королю, намереваясь обойти девушку, как...

  Флоренс и дальше не стала теряться. Не раз, участвуя в потасовках, когда ковбои с соседних ранчо пытались угнать их скот, она метким броском чернильницы в голову отправила в нокаут наглого министра, а потом бросилась на так ничего и не понявшего солдата.

  Возня на полу продлилась недолго. И, несмотря на то, что девушку сковывало платье, правда тут же пошедшее по швам, она просто задушила в своих медвежьих объятьях последнего из заговорщиков.

  На шум уже торопились слуги, лакеи и охрана, но каково же было их удивление, когда они увидели невредимого короля, потирающего ушибленное плечо, шестерых мужчин на полу, одного из которых мертвой хваткой сжимала невеста короля.

  

  Этот случай стал поворотным моментом, еще больше укрепив чувства молодых людей друг к другу. Они, уже больше не скрываясь, показывали их. Пошли разговоры о свадьбе, портные уже начали шить невесте платье, как тут разразилась новая трагедия. Нареченная короля пропала - в одно утро ее не оказалось в спальне. Уже к вечеру обыскав весь дворец и его предместья, опросив слуг, выяснили - девушку увезли в неизвестном направлении.

  Противники начали довольно потирать руки - все - король ее никогда не найдет. Те, кто не желал свадьбы короля на иномирянке постарались на славу. Государи соседних государств возликовали - король рискнул связать себя с пришлой и теперь проиграл - так или иначе, но страна достанется им на растерзание.

  А Даниэль поседел. За день молодой король на половину стал седым. Не взирая на больную спину, он приказал снарядить отряд и, возглавив его лично, отправился на поиски.

  История умалчивает, чем руководствовался король, к чему прислушивался, но он, как собака, взявшая след, по прямой нити тянул всех в одном направлении. Иногда резко его менял, но все с той же уверенностью продвигался вперед. И пару недель спустя, когда лишь силой воли и веревками он мог удерживать себя в седле, подъехал с отрядом к заброшенному выселку.

  - Обыскать! - хрипло приказал он, и принялся развязывать путы, что помогали держаться ему на лошади.

  Гвардейцы из отряда уже начали прочесывать местность. Тут же послышался звон клинков, одинокий выстрел. Король лихорадочно заторопился. Сердце звало его в заброшенный дом, только туда ему нужно было. Не взирая на опасность, не смотря на то, что мог в любую секунду погибнуть сам, он рвался лишь туда.

  Верный капрал, что неотлучно был при монархе, первым рванул туда, куда стремился король.

  Когда его величество на нетвердых ногах добрался до распахнутой двери, его взору предстала картина - один мертвый похититель, истекающий кровью, но весьма довольный капрал, и измученная, осунувшаяся, с синяками на лице Флоренс, которая даже связанная продолжала удерживать второго похитителя, попросту навалившись всей своей массой.

  

  Королевскую свадьбу сыграли вскорости. А после же с благословения церкви Флоренс помазали на трон, дав ей имя - королева Флоренс Пришедшая. Венценосная пара жила счастливо, через год у них родился ребенок, будущий наследник трона - Филипп Пятый, а еще через два девочка - принцесса Гвендолин. Супруги старались не расставаться, и с трепетом и нежностью, несмотря на свою непохожесть, любили друг друга всю жизнь. Даже пятнадцать лет спустя после их брака, когда король заболел, и после ему отказали ноги, к тому времени ставшая не только еще больше, но еще и сильней - Флоренс стала лично переносить короля на кровать, никому не доверив ухода за ним,. Она даже как смогла, продлевала ему жизнь, лично проверяла все микстуры и пилюли, которыми пичкали короля лейб-медики. А попутно железной рукой, а то и вовремя вспоминавшимся крепким словцом, вправляла мозги не в меру распоясавшимся министрам и канцлерам.

  Даниэль умер, когда сыну исполнилось семнадцать. Юный король вынужден был взойти на трон раньше срока. Однако мать оказывала ему всестороннюю поддержку. Стоя за троном, она, теперь навсегда облаченная в траур, скорбящая по умершей любви, когда было необходимо, стальной волей сдерживала наглецов и подхалимов, которые пытались затуманить разум юному монарху.

  Филипп Пятый правил мудро, и Флоренс всегда, как могла поддерживала сына. А когда у него родился наследник - нынешний король - Даниэль Второй - названный в честь деда - она шестидесятипятилетняя вдовствующая королева взялась за воспитание внука.

  С ним она проводила все свои дни, до самой кончины. К старости она еще больше погрузнела, раздалась, но душа осталась такой же доброй и любящей.

  

  'Семь друзей несходных цветом, статью и душой, а один должен загадать желание. Тогда будет призван суженый тебе судьбой из другого мира. И вспыхнет меж 'призванными' великая любовь, и повенчаются они душами', - так гласит легенда. А история короля и королевы, таких непохожих, пусть станет вам наукой. Легенда о призванных судьбой, повенчанных судьбой - не есть красивая сказка, а поучение. Ведь если ты решился на призыв, то знай - кто бы ни пришел, какой бы ни пришел - он и будет именно тем, кто тебе сужден. Красивый иль уродец, хромой или горбатый, статный или сутулый, искренний или подхалим, плохой или хороший, добрый, а может быть горегорький пьяница - такова судьба. А она у каждого своя. Не всем на свете жить счастливо с красавцами или красавицами, а возможно придется и горя хлебнуть. Ведь это судьба. Ее порой злым роком кличут.

  Единственное, что у 'признанных' будет не отнять так это любовь, великую всепоглощающую любовь, какими бы они оба ни были. Но у этой любви есть и обратная сторона - не устраивает тебя призванный, и ты будешь готов отказаться от него или от нее, то знай, после у тебя судьбы не будет. Никакой. Ни с кем кроме 'призванного' ты уже не будешь счастлив, ни с кем не сложится будущее, а лишь беды повалятся, одна за другой.

  Так что будь осторожен решивший позвать ЕЕ: судьба она порой счастливая - легкая как пух, а порой - тяжелая как камни. Подумай. Хорошенько подумай, готов ли ты вынести все тяготы?! Может проще прожить так, не ведая, не зная, но вполне хорошо и свободно?! Размышляй решившийся, хорошо размышляй, прежде чем сделать свой шаг.

  Так говорит вам она - Флоренс из Оклахомы, рассказывает то, о чем просил написать ее любимый... до сих пор нежно любимый, но уже покойный супруг.

  

   Отложив фолиант Себастьян долго молчал, осмысливая прочитанное. Несмотря на то, что он по долгу своей службы постоянно занимался с чрезвычайно секретными документами, выходило, что всей правды он не знал.

  - И получается, что судьба это... - осторожно начал он, когда тишина стала совсем невыносимой, но замолчал.

  За окном уже стемнело, и холодный ноябрьский ветер стучался в окно.

  - Судьба - это не только счастье, - хрипло закончил за него отец. - Порой судьбой может стать пьяница, с которым ты проведешь остаток жизни, будешь любить его или ее до безумия, и ничего с этим поделать не сможешь. А может твоя 'судьба' проткнет тебя вилами и ты, умирая, будешь продолжать любить его или ее...

  - Или как у Флоренс и Даниэля... - тихо возразил Себастьян.

  - Может быть и так, - согласился герцог. - Только судьба будет на всю жизнь и одна, и другой не будет.

  - Я считал, что королевская бабка только в старости такая стала...

  - Если бы не ее мощь, то короля бы... То нашего государства не было бы. Половины бы точно.

  - Его величество отважился и...

  Но его светлость перебил сына.

  - Но сейчас мы говорим не о делах минувших дней, а о тебе. О чем ты думал, когда появилась Аннель?.. - и тут же остановил: - Только вспомни. Хорошенечко вспомни! Может еще есть надежда?! Может?..

  - Да не помню я! - не сдержался Себастьян, сердце билось в груди как сумасшедшее, а руки подрагивали. В таком волнении мужчина себя не помнил отроду. - К тому времени я уже замерз как собака и хотел только одного - согреться. Я думал, что эти... эти оболтусы просто покататься поехали! Мне донесли, что там у кого-то из друзей состоится встреча с информатором, передающим бумаги государственной важности на сторону. Вот я и вынужден был околачиваться неподалеку! Карди сидел у ворот, а я как привязанный вынужден был ползать за ними по сугробам. А когда я, подслушав, узнал, зачем они пожаловали?!.. Да я со злости чуть на стену не полез! И мне хотелось только одного - в тепло, домой! И чтобы эти безмозглые тупицы, вершители судеб - чтоб их разорвало!.. остались с носом! Чтобы не досталась им тихая, спокойная, настоящая!... Спасительница от одиночества, как окрестил ее Арман! Вот что я хотел! Но что я при этом думал?.. То уж извини, отец - не помню!

  - Вот это ты и думал, - выдохнул герцог. - Об этом ты так страстно и мечтал... Только досталась тихая, спокойная... и как ты сказал настоящая не тебе, а твоему кузену... Не думал я что эта напасть коснется нас, моего рода... моего сына... моего наследника...

  Себастьян скрипнул зубами.

  - Отец, не хочешь ли ты сказать, - осторожно начал он, хотя в душе уже все давно кричало, что это правда.

  - Ты только что прочел, записки сделанные лично рукой ее величества Флоренс Пришедшей, историю ее жизни и саму легенду. И до сих пор не понял?... - поднял на него свои усталые глаза герцог. - Ты всегда был умным, сынок, а теперь неожиданно поглупел. Ты же должен был понять, что Аннель твоя судьба, суженая судьбой.

  - Но она жена Кларенса! - все же не сдержавшись, выкрикнул он.

  - В том то и дело, - криво усмехнулся отец. - Меж тобой и твоей судьбой теперь стоит Кларенс, и всегда будет стоять. До самой смерти кого-то из вас троих.

  - Но...

  - Что но?! - едва не вскричал герцог, но надсадно закашлялся. - Что но?! - уже тише повторил он, когда Себастьян в очередной раз помог ему напиться. - Ты понимаешь, что кроме как с ней у тебя не будет наследников. Не будет детей, понимаешь?! Продолжателей рода Коненталь не будет...Ни с одной любой другой женщиной, как бы ты не старался. Будут происходить неудачи - женщины и дети будут гибнуть при родах, жены оступаться и сбрасывать плод. Дети погибать в младенчестве. Это судьба понимаешь?! Судьба! А в твоем случае рок! Ты понимаешь это?!

  - Отец успокойся, - уже стараясь не обращать внимания на горькие слова, попытался унять герцога Себастьян. Он не мог допустить, чтобы от волнения отцу стало еще хуже.

  Но тот не сдаваясь, вцепился в камзол сына и тянул его на себя, не переставая повторять при этом.

  - Ради тебя сын, ради твоего счастья я пойду на все! Поверь мне! Я все сделаю, чтобы ты был счастлив, чтобы у тебя были дети!..

  - Отец мы не можем!.. Давай поговорим об этом попозже! - принялся умолять его Себастьян, но герцог не сдавался.

  - Нет, Себастьян, я не допущу! Ты должен быть с Аннель!

  - Ты на что меня толкаешь отец?! - не выдержав страстного монолога родителя, выпалил Себастьян. - Ты предлагаешь мне соблазнить чужую жену?! Супругу кузена?!

  - Да хоть бы и так! - вторил ему герцог. - Ты не сможешь устоять... Вы оба не сможете устоять! Ты читал, но так ничего и не понял... Любовь меж призванными судьбой разгорается постепенно, исподволь. Потом вы не сможете жить друг без друга, дышать не сможете... Вы будете стремиться быть вместе всей душой. Вы чувствовать друг друга будете на расстоянии! Неужели ты не читал, как Даниэль отыскал Флоренс?! Так же и ты... Вот скажи мне, скажи, что ты сейчас чувствуешь к Аннель? Просто ответь... Даже самому себе...

  Но тут в комнату постучали, и Себастьян с облегчением выдохнул и, освободившись от рук отца, поспешил отворить дверь спальни. На пороге стоял доктор Мюррей. Указав на отца и объяснив, что у того вновь начался приступ, он неохотно покинул комнату, оставив отца на попечение мистера Мюррея и личного отцовского камердинера.

  То, что рассказал отец, перевернуло его мир с ног на голову. До сих пор, он старался не отдавать себе отчета в том, что делает, считая, что поступает низко. Влюбиться в жену собственного брата, что может быть хуже?! А теперь, после разговора он с ужасом осознал, что все это было предопределено в тот самый роковой день.

  В голове разом возникла куча вопросов, десяток противоречивых эмоций рвались из груди... И в одну секунду хотелось думать, что его вспыхнувшие в усадьбе чувства к Аннель, которые он пытался скрывать не только от нее, но и от себя, это наваждение, в котором, как оказывается, он был неволен. А уже в следующую, он понимал, что какими бы эти чувства не были, наведенными, предопределенными судьбой - они есть и от них невозможно будет избавиться. Достаточно было вспомнить тот момент, когда он увидел, как капитан Эйрли целует девушку, норовя увлечь в спальню. Как тогда потемнело в глазах: он готов был разорвать соперника на месте, и лишь с великим трудом сдержался.

  В первый раз в жизни он не знал что делать: бороться до конца, поправ законы морали и общества, или смириться, видя любимого человека с другим? Да ладно бы с тем, кто так же безответно любил бы ее. Так нет же, с тем, кто беззастенчиво издевался над невинной, не способной ничего противопоставить в ответ женщиной... И все то казалось сумасшествием, сводящим с ума абсурдом.

  

  Когда Себастьян покинул отцовскую комнату, то не увидел, как захлопотал над герцогом доктор, капающий ему новые капли. Не видел, как отец, разом постарев на добрый десяток лет, откинулся на подушки и, глотая горькое лекарство, решал все для себя. Что ради сына герцог готов был на все: взойти на эшафот, лишь бы сын... был счастлив. А Кларенс. Ох, Кларенс, Кларенс - непутевый племянник. Теперь еще одной его герцогской задачей будет сделать так, чтобы Кларенс не коснулся Аннель даже пальцем.

Часть 4. Снова в столицу.

  

  Едва Себастьян покинул усадьбу, зарядили дожди. Хмурое осеннее небо казалось настолько низким, что чудилось, будто бы чернильные облака царапают макушки самых высоких деревьев. Я рассказала своим домочадцам, что собираюсь предпринять. Мое заявление, что я хочу сбежать от Мейнморов и Коненталей, вызвало бурю обсуждений. И если молодежь в лице Меган и Агны поддерживала меня, то старшее поколение скептически качало головой. Они осуждали меня, повторяя одно - Господь завещал терпеть.

  А у меня на этот счет было совершенно другое мнение. Терпеть я не хотела, быть игрушкой в чужих руках тоже, и не собиралась сидеть и ждать, когда же меня привезут к ненавистному супругу. В итоге, после бурных дебатов я решила, что в сопровождении Меган и Питера отправляюсь в неизвестность, а все остальные останутся в поместье ждать от меня известий, чтобы после, когда мы хотя бы немного устроимся - последовать за нами.

  На самом деле, я, конечно же, сомневалась, что Порриманы сорвутся из Адольдага. Они и так сильно рисковали, отправляясь в сюда, а теперь, когда не понятно смогу ли я раздобыть крышу над головой... У них было трое детей - трое сорванцов и это все решало. А вот молодежь!.. Они не были обременены отпрысками и могли решиться на авантюру, тем более что я заранее раздала им рекомендательные письма на открытую дату и они бы, даже если наша авантюра не увенчается успехом, неплохо устроились после.

  Но едва мы приняли решение, возмутилась Агна - она не желала бросать меня, и готова была служить кем угодно, лишь бы быть подле. В итоге было решено взять ее как камеристку и компаньонку.

  Но все наши планы испортила погода. Дожди лили, не переставая, уже третью неделю. И если бы еще в первые две, мы, загрузив повозку, на пони выехали бы из усадьбы, то на третью рисковали увязнуть на дороге по ступицы. Уже давно все было собрано, а дождливая пелена затянула все холмы и словно цепная собака сторожила нас в Адольдаге, не давая и шагу ступить за пределы.

  Начало ноября встретило нас ясными утрами, и я воспрянула духом. Еще капельку, еще чуть-чуть и можно будет тронуться в путь. По ночам уже ударял морозец, и землю прихватывало ледком.

  И вот ранним утром, пока земля была схвачена морозцем, и жидковатая грязь почти не расползалась под колесами и копытами пони, мы тронулись в путь. Пони катил тележку, наполненную самым необходимым, чтобы выжить в первое время, а мы вчетвером шли рядом с ней пешком, дружно перемешивая дорожную грязь, так и норовившую налипнуть на длинные подолы юбок.

  Проводником у нас стал Питер: во-первых, как единственный мужчина среди трех женщин, а во-вторых - и это самое главное - как единственный из нас повидавший разные города. В юности ему пришлось постранствовать полтора года, и он более или менее знал, куда можно поехать.

  На ночь остановились в небольшой деревушке в трактирчике (несмотря на то, что Адольдаг считался весьма глухим местом, в полудне пути верхом или дне пешком находился большой тракт, и все деревеньки стояще вдоль него как раз и кормились за счет дороги). Чтобы не оставлять явных следов, я представилась вдовой отставного секунд-лейтенанта сухопутных войск его величества, и сняла одну комнату на всех. Мы еще не знали, куда направимся, и пока лишь планировали добраться до Тосмута, где проведем несколько дней, а потом двинемся по торговому тракту куда-нибудь еще.

  

  Отдохнув в Тосмуте и восстановив силы, мы решили двигаться дальше, но уже теперь на запад. Мы закладывали петли позаковыристее, и в населенные пункты входили то вчетвером, то парами, каждый раз, представляясь по-разному. То Питер был разорившимся лавочником вынужденным таскать на себе двух родственниц - сестру жены и свою тетку, то Агна была смущенной девушкой, которую из жалости не бросили слуги разорившегося родителя. Потом я стала дочерью помершего священника, на место которого прислали нового из епископата, а меня попросили вон... Мы изощрялись, насколько позволяла фантазия и возможность, чтобы окружающие поверили в нашу легенду.

  И вот в итоге, три недели спустя, как вышли из Адольдага, мы добрались до крупного торгового города - Стейфоршира, славившегося своими рынками, на которых возможно было купить почти все. И вот в этом шумном, суетном и многолюдном месте мы и решили переждать пару месяцев, чтобы, продав пони и обзаведясь дополнительными деньгами, на них сесть в дилижанс, и отправится сначала на восток в один из крупных портов. Там за грошовые деньги сплавиться на баржах с углежогами южнее, а потом из портового города, еще раз поменяв пару маршрутов в крупных городах, осесть на побережье в тихом местечке.

  В Стейфоршире в рабочем квартале, где жили работяги и начинающие подниматься по социальной лестнице эмигранты, на Питера мы сняли небольшую узкую как чулок квартирку с кухней на первом этаже, в которой помещались только длинный стол и печь, и с двумя продуваемыми ветрами спальнями на втором. Пони продали уже на следующий день, чтобы внести арендную плату на месяц вперед. Питер через день устроился на работу, а Агна и Меган подались в горничные к торговцу средней руки (рекомендации я им обеспечила), а вот я осталась на хозяйстве. Конечно, я тоже сперва порывалась пойти работать, но как выяснилось, что ничего не могу делать так, чтобы не выдать себя через пару же часов. Чуждость и отличие в поведении выдавали меня с головой сразу же. И если мои действия, пока я была маркизой и хозяйкой усадьбы считались чудачеством и так не бросались в глаза, то когда пыталась выдать себя за стоящую на ступени более низшего класса, чем аристократия - становилось понятно сразу, что я не та, за кого себя выдаю. Прежде всего - это была свобода в движениях, свобода во взгляде, не тот наклон головы, не так хожу, не так держу руки, даже не так дышу. То, что неосознанно считывалось людьми, живущими в этом мире, воспитанными в реалии этого мира, выдавало меня с головой.

  Поэтому мне ничего не оставалось, как заняться домашним хозяйством да рукоделием, и поджидать всех с работы уже с горячей едой.

  

  - О Боже! Как я устала! - простонала Меган, прогибаясь в спине.

  Девушка вернулась сегодня позже остальных. Питер уже начал беспокоиться, и порывался было пойти ее искать, но тут его жена пришла сама.

  - Миссис О'Коган - эта глупая гусыня - ничего кроме общества таких же вульгарных подруг не видела, а мнит себя королевой! Узнала, что я у миледи в камеристках была и давай на меня лишнюю работу навешивать. Нет, чтобы денег прибавить?! Так жалко! А помогать ее тупой камеристке, делая за нее всю работу - так это пожалуйста! То ей не так, и это не эдак!..

  Но тут Питер подошел и прервал возмущенные словоизлияния супруги, обняв и прижав ее к себе. Меган тут же затихла, довольно уткнувшись носом в кафтан мужа.

  А я почувствовала себя виноватой. Все работают, деньги приносят, а я одна дома прохлаждаюсь, даже на базар за продуктами не хожу. Питер отсоветовал мне это делать, мотивируя тем, что могу заблудиться, что обвесят или обсчитают. Я пока не стала его разубеждать, но... Сколько себя знала в городах я не плутала никогда. Это в лесу - едва опушка скрывалась из виду - я теряла направление, а вот в городе, даже среди одинаковых домов в спальных микрорайонах - никогда.

  - Давайте все к столу! - чтобы заглушить чувство вины начала я суетиться.

  На стол тут же выставила горячее - картошку тушеную со шкварками, еще теплый хлеб, горшочек с лечо (я захвалила несколько штук из усадьбы), сыр, нарезанное тонкими полосками соленое сало. Еда была хоть и немудреной, но сытной.

  Меган подскочила мне помогать, но я тут же усадила ее на место.

  - Нечего! Ты весь день крутилась, а я дома была. Забудь на время - кто есть кто.

  Однако пока я не накрыла на стол и не взяла в руки ложку, никто не приступил к еде - все ждали меня как хозяйку.

  Разговор потек неспешно, каждый рассказывал, что произошло за день, делился новостями. В итоге засиделись мы до позднего вечера. Мне даже пришлось на всех прикрикнуть и начать разгонять спать. А когда со стола все было убрано, посуда перемыта, мы с Агной стали укладываться. Я расстилала постель, а девушка, заплетя свои длинные волосы в косу, переодевалась в ночнушку.

  - Миледи, если вам что-то из покупок необходимо - вы мне скажите, - вдруг предложила она. - Я завтра для господского дома на базар пойду, заодно и нам могу прикупить немного. Масла там или еще чего... Вы обязательно скажите. Мне вменили в обязанность каждый день за свежими продуктами ходить, так я и для нас могу.

  - Ничего не надо, - махнула я рукой, и тут же заторопила ее. - А ну марш в кровать, а то простудишься еще! С ума сошла - на полу босой стоять!

  Девушка юркнула под одеяло, а я, скинув шаль, потушила лампу и последовала за ней. Спать вдвоем на одной кровати было гораздо теплее.

  

  Я проснулась от стука двери. За окном было еще темно, небосвод даже не начал сереть. Протянув руку, я убедилась, что Агны уже не было рядом. В такую темень - а все уже ушли на работу... Грустно вздохнув, я, повернувшись на бок, устроилась поудобнее. Подремлю еще пару часиков и за дела, тем более что запланировано их у меня предостаточно. Сегодня я собиралась сделать пробную вылазку на рынок за продуктами. А то не дело это - живем уже в городе больше недели, а я так за порог и не ногой - точно страдающая агорафобией. Не порядок...

  Когда рассвело, и по дому уже можно было передвигаться без свечки. Я встала, и занялась первоочередными делами - помыла посуду, оставленную после завтрака домочадцами, замесила тесто на хлеб, промыла замоченную на ночь фасоль, вновь сменив воду, прибралась немного. А потом, когда время стало приближаться к полудню, оделась потеплей и отправилась на базар.

  Едва я вышла из рабочего квартала, который в дневное время словно вымирал, и оказалась на рыночной площади, меня оглушил гам и многоголосица. Кто-то кричал, кого-то окликал, зазывалы надрывались, стараясь перещеголять друг друга, покупатели торговались. После пустых улиц квартала сутолока казалась невероятной. Пока я замерла, прижавшись к стене дома и стараясь унять неожиданно подкатившее волнение, меня несколько раз успели задеть и даже один раз толкнуть, еще сильнее прижимая к стенке.

  Я никогда не боялась толпы: была в Москве, отличающейся ее особой плотностью в центре, не нервничала в переполненном метро, когда все единой лавиной спешат вниз и вверх, но здесь... Все было по другому, толпа была чужеродна, не такая, к какой я привыкла у себя.

  Там, дома, все спешили, у одних была цель добраться куда-то как можно скорее, у других преодолеть людской поток. В общем, была какая-то единая направленность, стремление. А здесь?!

  Нет, конечно же, здесь у людей тоже было стремление, они тоже спешили, но спешили по иному! Только сейчас, одиноко стоя у стены какого-то дома, я окончательно поняла, что попала в другой мир. Вернее понимать-то я это понимала и раньше, но не ощущала полностью. Я словно бы играла в какую-то затянувшуюся игру, с устоявшимися правилами, которые нарушать не следовало. Будто в кино, когда актеры рядятся в старинные платья, включается камера, и вроде верится что это на самом деле, а по факту остается ощущение, что еще немного и невидимый режиссер крикнет 'Стоп!'. И вот только теперь, когда была одна, без верных слуг под боком, я поняла, что это ЧУЖОЙ мир. Титул маркизы, окружение, словно невидимые стены отгораживали меня от полного осознания, а сейчас они исчезли и я оказалась в 'здесь и сейчас'.

  На миг мне нестерпимо захотелось вернуться обратно в снятую квартирку и запереться - спрятаться от мира, от его инакости, но я поборола это желание. Бойся не бойся, а жить надо.

  И задавив последнюю предательскую мысль, что если бы оказалась изначально в таком вот положении, то сломалась бы и не выжила, я отлипла от стены и шагнула на мостовую.

  Поначалу люди задевали меня, но потом я приноровилась и влилась в толпу. Кого-то огибала, где-то притормаживала, а потом наоборот ускорялась, чтобы быстрее проскочить, пока, наконец, не вышла к рядам. Первое впечатление от них, вернее ощущение - это вонь: запах свежих продуктов, смешивался с тяжелым духом подпорченных вчерашних, от чего они становились нестерпимыми. И все это торговцы пытались сунуть чуть ли не под нос, лишь бы сбыть товар с рук. Я стала ходить по рядам, оглядывая выложенное. Мне сильно хотелось сделать рубленых котлет, или потушить рагу, а может быть бигус. Для этого пришлось бы конечно раскошелиться, но... Как говорят, охота пуще неволи! И я решилась.

  Присмотрев неплохую говяжью лопатку и свиные ребрышки, я рискнула поторговаться. Однако торговка почувствовала интерес, то ли еще как-то поняв, что мне нужно именно это, наотрез отказалась снижать цену, бойко возразив, что такое мясо достойно только королевских особ, а не простолюдинки. Я недовольно поджала губы - на такую сумму я не рассчитывала. Поэтому пришлось отойти. Я поприценялась еще в нескольких местах, однако ассортимент не удовлетворил: то мясо оказывалось с душком, то заветренное, а то и вовсе норовили подсунуть в мякоти здоровенную костомажину - то коленный сустав или позвоночник. Правда попутно я все же купила капусты, моркови, лука - в общем все, что требовалось для готовки. Оставалось мясо. Я все же решилась пойти к то самой торговке и попытаться еще раз сбить цену. Но та, едва увидела меня, указала на меня пальцем и выкрикнула:

  - Даже не думай! Не буду я деньгу терять! Давай, давай раскошеливайся! - и зашевелила пальцами, словно монеты перебирала.

  Кто-то из окружающих хмыкнул, стоящие рядом с торговкой ее сотоварки разухмылялись. Видимо поняли, что я все же буду брать. И хотя все это мне ужасно не понравилось, я все же решилась.

  Увы, к тому моменту медь уже была потрачена, в кошельке оставалась пара серебряных монет и одна золотая, которую я прихватила на всякий случай. И тут к своему ужасу я поняла, что не знаю, сколько в серебре будет та сумма медью, которую торговка назвала за мясо! Питер не раз объяснял мне, но я так до конца и не запомнила, а нужно было что-то срочно предпринимать. И вот я замерла перед прилавком, мучительно пытаясь вспомнить и подсчитать - сколько же это будет...

  Приняв мою нерешительность за скаредность, торговка нахмурилась:

  - Милочка, так ты берешь или нет? Не стой! Прилавок не загораживай! Или... - тут ее видимо осенило. - А может, у тебя и вовсе таких денег нет? Может ты воровка?

  Я не на шутку испугалась.

  - Все у меня есть! - поспешно ответила я и полезла за пазуху, чтобы достать кошель с деньгами.

  Торговка тем временем недоверчиво глядела на мои действия. Однако когда в ладошке у меня заблестел серебряный кругляш, радостно заулыбалась.

  - Только этого мало милая! - весело сообщила мне она.

  Я уже хотела потянуться за второй монетой, но тут же остановилась.

  - Разве? - хитро прищурилась я. - По-моему это вы еще мне сдачу должны дать!

  - Тебе сдачу?! - взвилась бабища. - Да ты мне еще восемь медных и два гроша отдать обязана! Ах ты, хапуга! Я да тебе по такой ничтожной цене продать должна?! Да я!...

  Видимо все же что-то выдавало меня, что-то подсказывало в моем поведении, что мне можно грозить всеми карами и вытрясти лишние деньги. Я уж подумала было отступиться, но в последний момент с тяжелый вздохом запустила руку за второй монетой.

  Торговка сразу же успокоилась.

  - Ниче милая! - протянула она, заворачивая мясо в сухие листья лопуха. - Ты или брюху в следующий раз не потакай, или привыкай так платить... Парное мясцо, оно ж деньжищ стоит!.. - и пальцами, перемазанными в животной крови, быстро отсчитала мне горсть пузатых медных монет.

  Я уложила покупки в корзину и, кривясь от их веса на бок, принялась выбираться с базара. В глубине души я была горда собой - вот она я - молодец, сама управилась, сама все смогла без помощи Меган и Агны, без которых на самом деле до сих пор и разумного то шага вне усадьбы сделать не могла.

  Так задумавшись, и особо не смотря по сторонам, я выбралась с круглой базарной площади и остановилась перед каким-то тупичком. Принявшись оглядываться, я надеялась увидеть ту улицу, которая вывела меня из рабочего квартала сюда, но из-за небольшого роста мне ничего не было видно. Шляпы мужчин, высокие чепцы женщин, не позволяли толком даже разглядеть что там дальше.

  Страх робко начал подкрадываться к сердцу, но я тряхнула головой, прогоняя его. Неужели мне - жительнице двадцать первого века пугаться?!.. И я, закусив губу начала двигаться по тротуару вокруг площади. Так или иначе, я увижу нужную мне улицу, узнаю знакомые очертания домов. Конечно, при этом, подходя к каждой улице или переулку, я внимательно оглядывалась, ища известные ориентиры, но пока их, увы, не находила.

  Вот на миг я замерла у неприметного переулка, перекинула оттягивающую корзину руку из одной в другую и уже собралась двигаться дальше, как меня сильно толкнули. Едва не потеряв равновесие, я устояла и собралась было возмутиться, как не давая опомниться, меня подхватили под руки и потащили вглубь два каких-то дуболома.

  - Как вы смеете! - взвизгнула я, - но один ткнул мне что-то в бок и, обдавая смрадом никогда нечищеных зубов и перегаром, бросил.

  - Молчи цыпочка, а то на ленты порежу! И пикнуть не успеешь!

  Я тут же дернулась в другую сторону, однако другой бугай щербато ухмыльнулся и весомо подтвердил:

  - Он порежет.

  И не давая ни секунды опомниться, вновь потащили меня вглубь переулка.

  Через десяток другой шагов, я сообразила, что если и дальше буду вести себя как покорная овца, ничего хорошего меня не ждет. И поэтому, упершись со всей силы ногами в мостовую, я попыталась их остановить и тем временем заголосила:

  - Помогите! Полиция! Помогите!

  Питер говорил, что в этом мире есть стражи, которые присматривают за порядком в городе, что есть в этом мире полицейские, констебли, которые занимаются воришками, ловят преступников, что... Вот их-то я и пыталась позвать, а если не позвать, то хоть как-то напугать дуболомов.

  Конечно! У меня сразу же все получилось!

  Один из них, мгновенно несильно стукнул мне по голове.

  - Рот закрой, а то на язык укорочу.

  - Мы тут сами полиция, - добавил второй.

  Я завизжала насколько хватало воздуха в легких. Что могут двое мужчин уголовного вида сделать с одинокой девушкой в темной подворотне, я знала еще в своем мире, и в этом никак не горела желанием проверять!

  Второй тут же попытался оглушить меня, но я принялась извиваться, не переставая визжать при этом, как будто меня уже резали. Тогда первый, разжав хватку, подцепил меня за отвороты дубленки и хорошенечко стукнул меня спиной о стену ближайшего дома, да так и не выпустил, держа на весу. Я даже носками сапог до земли не доставала!

  - Еще раз вякнешь - прирежу! - уже не на шутку разозлившись, сообщил он, дыша мне прямо в лицо. - Поняла?! - и еще раз легонечко пристукнул.

  Я лязгнула зубами и от неожиданности прикусила язык.

  Тут второй, перестав рыться в корзинке, которую отобрал сразу же, едва меня втолкнули в переулок, поднял на меня свой мутный взгляд.

  - Деньги гони.

  - К-к-какие? - заикаясь, переспросила я. - Я потратила...

  - Монеты давай, - подхватил первый с прежней угрозой в голосе. - Сама не отдашь - вырезать начну! Ну?! - и для пущей важности, чтобы их угрозы как можно лучше дошли, встряхнул меня, так и не поставив на землю.

  - Нет у меня... Я все выданные мне деньги потратила! Хозяйка... - попыталась поюлить я.

  Тут второй бугай пакостно ухмыльнулся:

  - Заливай больше! Никому ты не служишь! Повадки у тебя не те!.. Небось благородная дочурка из дома от папаши с женишком сбежала... Потому деньги гони! Ну?!

  И словно в подтверждение своих слов вытащил из рукава устрашающего вида тесак.

  Ужас сковал меня так, что даже язык отнялся. Я смогла только что-то нечленораздельно промычать, и то очень-очень тихо.

  Приняв мой страх за согласие, первый опустил меня на землю, но рук так и не убрал. Второй же подступив еще ближе, упер мне свой тесак в грудь и чуток подвернул, с удивительной легкостью прокалывая кожу дуленки.

  Трясущимися руками я полезла за пазуху, и достала кошелек. Он тут же, словно по волшебству перекочевал к ним. На огрубевшую ладонь выкатился золотой кругляш.

  - Ух ты! - выдохнул первый, а второй попросту восхищенно присвистнул.

  - Еще у тебя есть? - я в отчаянии замотала головой. - А если потрясти?..

  Уже почти не понимая толком от страха, что я делаю, а достала из кармана всю медь, что отсчитала мне торговка и протянула им.

  - А еще?! - вновь потребовал второй, выгребая мелочь.

  От боязни я невольно заплакала, слезы полились из глаз прозрачными ручейками.

  - Тогда может, собой рассчитаешься? - предложил первый и, отведя тесак напарника в сторону, рванул отворот дубленки.

  У меня ноги подкосились, я начала обессилено сползать вниз по стене. Но бугай мне этого не позволил. Вздернув меня вверх, он потянулся губами к моей шее.

  Не знаю, что придало мне сил, но в последний момент я дернулась, метнувшись в сторону, вырвалась из бандитской хватки и что было моченьки, тут же припустила по переулку. Даже не оглядываясь и боясь, что меня нагонят, я неслась сломя голову до поворота, и лишь когда свернула за угол, поняла, что слышу в след заливистый издевательский свист - так кошек шугают в подворотне. Однако останавливаться не стала, и пока не закололо в боку, я бежала вдоль какой-то улицы, а потом остановилась и обессилено расплакалась.

  Не помню, как я добралась до нашей квартиры. Я шла по улицам, шла, и кажется, плакала. Но никто меня не останавливал, лишь косились в мою сторону, а люди одетые побогаче и вовсе переходили на другую сторону улицы, словно не желали идти со мной по одному тротуару. Все случившееся меня сильно потрясло, казалось даже в голове помутилось от произошедшего, а может быть удары об стенку так подействовали. Однако в один момент, я поймала себя, на том, что прохожу мимо знакомой двери. Мне даже пришлось вернуться и несколько секунд посмотреть на нее, прежде чем я поняла, что именно здесь мы живем.

  Я принялась судорожно охлопывать себя по бокам в поисках ключа. Благо я не положила его в кошелек как хотела, а сунула в карман, пришитый к дубленке изнутри. Все еще подрагивающими руками, я кое-как вставила его в замочную скважину и, поднажав плечом, с трудом провернула и открыла.

  Вернувшись обратно, я первым делом заперлась на ключ и задвинула засов, а потом к столу, да так и застыла посредине кухни.

  Нет-нет, но ко мне начал возвращаться разум. В доме пахло кислым тестом (оно так сильно разгулялось, что давно вывалилось из кастрюли), в дымоходе свистело, выдувая последние остатки тепла. Слезы вновь было закапали, но я сердитым жестом утерла их, и от этого окончательно ожила. Сама виновата, сама и расхлебывать буду!

  Повесив дубленку на вешалку при входе, я закатала рукава платья, повязала фартук и принялась растапливать печь. Если не сделать этого сейчас, то к вечеру у нас зуб на зуб попадать не будет, а потом дом до ночи не прогреется. Я начала вычищать золу, но задумалась ни о чем и замерла на некоторое время, и если бы последние пара угольков, еще рдевших в печи не треснули, наверное бы, так и сидела, уставившись в никуда. Наконец, перемазавшись в саже, я растопила печь, вымыла руки и принялась за тесто. Оно, слава богу, не успело перекиснуть, однако на вторую выгулку его отправлять было уже нельзя. После, когда печь разгорелась и со стороны духовки пошел жар, я поставила выпечку. Потом принялась за ужин. Его из чего-то нужно было готовить. Только вот из чего? Кроме фасоли-то теперь ничего не было...

  В очередной раз, утерев непрошеные слезы, которые так и стремились пролиться из глаз, я принялась соображать, что бы такого сделать.

  В дверь постучали. Я вздрогнула и воззрилась на нее как кролик на удава. Постучали вновь, на этот раз сильнее.

  - Это я! Меган, - наконец раздалось с той стороны, и я отмерла.

  Быстренько утерев все еще влажные после фасоли руки, я поспешила открыть. Но едва я распахнула дверь и девушка увидела меня, как всплеснула руками и быстро затолкала меня обратно. Только закрыв дверь и прижавшись к ней спиной, она спросила:

  - Миледи, что случилось?! На вас лица нет...

  Эти слова послужили пуском, после которого на свет вырвались слезы, которые я до этого пыталась сдерживать.

  Плача навзрыд, не совсем связно, я попыталась рассказать, что же случилось, но лишь некоторое время спустя, когда Меган налила мне полный стакан воды и заставила выпить мелкими глотками, я смогла ей все поведать.

  - Меги, я все понимаю, я сама виновата, - пыталась высказать я за нее то, что выражали ее глаза. На самом же деле девушка не произнесла даже слова укоризны, лишь сидела рядом и гладила по вздрагивающей спине. - Меги, дорогая моя, я все знаю! Я дура, что не послушала вас с Агной и Питера... Я... Я виновата во всем что случилось! Только я! Но пойми... Вы работаете, а я сижу дома... Как кукла! Да что же это за жизнь за такая?! - и вновь всхлипнула.

  - Не волнуйтесь, не переживайте, - попыталась успокоить меня девушка. - Поплачьте и будет. Деньги им все равно впрок не пойдут. А мы... Мы вас научим, всему. И как за покупками ходить, чтобы не обсчитали, и как торговаться... Вы ж у нас как дитя малое. За вами пока глаз, да глаз нужен. Но вот погодите, пройдет время и у вас все получится. Правда-правда!

  Я кивала, соглашаясь. Прекрасно понимала, что девушка права, но, тем не менее, продолжала плакать. Чем больше она пыталась меня приободрить, тем сильнее лились слезы из глаз. Но, наконец, и они иссякли.

  В кухне вкусно запахло печевом.

  - Вы сидите, - предупредила Меган и, подхватившись, начала доставать из духовки подрумянившиеся караваи и несладкие булки. - Сидите, сидите, - приговаривала она, дуя на обожженные пальцы, но без помощи лопатки, продолжая снимать с листов хлеб. - Вы сегодня перенервничали. Вон какая оказия произошла. Но ничего. Завтра отоспитесь, и все забудется...

  Она разговаривала со мной, как с маленькой, и не ждала никакой помощи. Но оно было и правильно - из меня помощник сейчас был, как из бутылки молоток.

  Быстро темнело. Меган хлопотала, на кухне, а я рассеяно наблюдала за ней. Мне уже не было так плохо морально, сколько становилось плохо физически. Мне казалось, что я попала под асфальтовый каток, и он переехал меня туда-сюда пару раз. Я прекрасно понимала, что это последствия пережитого стресса, и поэтому всеми силами пыталась остаться внизу, а не пойти в кровать, как того требовал организм. На самом деле я просто боялась оказаться одна. Мне было ужасно страшно сейчас остаться одной. Чего доброго я могла вновь начать плакать.

  В дверь снова постучали. Я вздрогнула, словно меня током ударило. Но это всего-навсего оказалась Агна, а за ее спиной стоял Питер. Видимо они встретились по дороге. Меган ничего с порога говорить им не стала, лишь предупредила, чтобы ко мне не кидались, а потом отвела поодиночке наверх и рассказала все.

  Питер ничего мне выговаривать, конечно же, не стал, но по его напряженным плечам я поняла, что он осуждает мой поступок. Агна лишь горохом скатилась вниз после беседы с Меган и, подскочив ко мне, просто обняла.

  Я начала было плакать, но поймай неожиданно теплый взгляд Питера, лишь всхлипнула, подавив слезы.

  - Все нормально, непослушными губами, - проговорила я. - Впредь умнее буду, и стану слушать, что мне говорят...

  - Миледи, я вовсе не... - начал оправдываться парень, но в дверь в очередной раз постучали.

  - Да что ж это такое?! - не выдержав, всплеснула руками Меган и пошла открывать.

  - Не надо, - тут же робко попросила я. - А вдруг... Вдруг там они?.. - и тут же смутившись и поняв, что сказала глупость, высвободилась из объятий Агны, и махнула рукой замершей перед дверью девушке. - Не слушай меня, открывай. Они же не знают, где я живу...

  На что Меган лишь пожала плечами и, откинув засов, открыла пришедшим.

  Когда я увидела, кто, щурясь от света, шагнул к нам из темноты на порог, мои нервы не выдержали последнего за этот день события и сдали. Я поняла, что самым неожиданным образом проваливаюсь в обморок.

  

  - Мой ангел, думаю, нам придется расстаться.

  Женщина в просторном пеньюаре, сидящая у его ног на пуфике, в панике вскинула глаза.

  - Почему??? Ты собрался жениться? И...

  Но он лишь отрицательно качнул головой и мягко произнес.

  - Вовсе нет. Но так будет лучше. И для тебя и для меня, - и, наклонившись, прижал палец к ее губам: - Ш-ш-ш... Мой ангел, тише...

  Конечно же, он собирался заводить семью, но потом. Как все аристократы он намеревался однажды жениться на хорошенькой дебютантке, выбрав ее из нескольких претенденток. Она была бы знатного, довольно древнего рода, мила, воспитана, и образована. Она рожала бы ему детей... Но это все было бы потом!

  Он распланировал себе жизнь и четко следовал этому плану. Сейчас на первом месте была карьера, еще пяток лет, как минимум, он собирался заниматься делами, потом перевелся бы на гражданскую, а может бы и дворцовую службу. Стал бы ходить в клубы для джентльменов, и только уже тогда!.. А тут... Жена кузена спутала все карты.

  Да! Она именно жена! Чужая жена!..

  Себастьян терпеть не мог, когда молодые повесы волочились за замужними дамами. Сам он никогда не приветствовал адюльтеры. Дебютантки и девицы на выданье всегда были неприкосновенны, а чужие жены... Если другие себе позволяли подобное, то он никогда. И дело было не в его репутации, не в том, что он секретный агент его величества просто обязан был блюсти честь, или чтобы не замарать фамилию. Вовсе нет, ему просто претило сбивать чужих жен с пути истинного. Однако жить монахом он естественно не желал. Для этого у него была Анжел, его нежная Анжел, которой он снял этот особняк на приличной улице - на Париссон Сквер. И к ней он не скрываясь, как и полагалось мужчине его положения - то есть холостому, не связанному брачными узами, ехал в любой момент, когда бы не вздумалось.

  Для Анжел в положении содержанки не было ничего неприличного. Многие холостые аристократы так делали, и это не считалось из ряда вон выходящим. Гораздо непристойнее было ухлестывать за чужой женой.

  А Анжел... Анжел была мила, нежна, образована, а главное понятлива. Она никогда ничего не просила, хотя он готов был выполнить ее любое желание (конечно в разумных пределах). Он дарил ей украшения, платья, возил на прогулки, и даже вывозил ее в театр, смело показывая публике, правда если там не присутствовал отец - некоторые правила все же приходилось соблюдать. С другой стороны девушке ничего не оставалось, кроме как быть содержанкой...

  Он поморщился... И хоть не он виноват в том, что ей такой нежной, с волной белокурых волос до талии, такой хрупкой... Оба ее запястья он мог обхватить одной ладонью, и оказавшейся в итоге такой страстной... Порой он чувствовал себя виноватым, что сложилось именно так.

  Себастьян нашел ее в борделе, куда девушка угодила совсем недавно. Там он, скрывшись под маской, разыскивал одного подлеца, и чтобы скоротать время внизу, пока тот не соизволит выйти, потребовал себе девушку для беседы. Ему предложили Анжел. Оказалось ее уже начали обрабатывать, но она еще не стала продажной, алчной... Не стала той 'дамой', что безраздельно властвовали в подобных заведениях.

  Тогда его прежняя содержанка как раз решила выйти замуж и, испросив разрешения, уехала с каким-то купцом в провинцию. Он был свободен.

  Увидев подавленный страх, который все еще плескался в глубине голубых глаз, он до этого вовсе ничего не предполагая такого, предложил ей переехать к нему. После беседы девушка согласилась.

  Выплатив хозяйке борделя приличную сумму, он перевез Анжел на Париссон Сквер и вот уже четыре года как постоянно приезжал сюда.

  И вот теперь!.. Теперь все изменилось. Он полюбил супругу своего кузена. А Анжел, его нежный ангел вызывала сейчас лишь равнодушие и пустоту.

  От этой мысли Себастьян стиснул руку в кулак и тут же разжал, поскольку понял, что, задумавшись, дернул сидящую у его ног Анжел за волосы. Та невольно вскрикнула, а на глаза навернулись слезы...

   - Прости, - прошептал он, наклоняясь и целуя ее волосы. - Прости, мой ангел...

  И тут же некстати перед глазами всплыла картинка, как он около двух месяцев вот так же успокаивал плачущую женщину...

  Когда Себастьян собрался уходить и даже взялся за ручку, как вдруг замер перед дверью и, обернувшись, сказал:

  - Я не хочу, чтобы ты волновалась, мой ангел. Не беспокоилась о своем будущем. Этот дом я выкупил, и теперь перепишу на тебя. Ты будешь его хозяйкой.

  Девушка, стоявшая на последней ступеньке, пошатнулась и чтобы удержать равновесие, двумя руками схватилась за перила, но промолчала. Она прекрасно знала, что Себастьян не любил, когда его прерывали, она все-все знала о нем! Знала, как он улыбается, как он потягивается по утрам. Знала, что он не терпит истерик. Знала... знала... знала... И поэтому молчала и улыбалась, даже сквозь слезы.

  - Я положу тебе содержание, и даже если ты пожелаешь потом связать свою судьбу с другим мужчиной, оно останется твоим, - меж тем продолжал он. - Это будут твои деньги, твое состояние. Тысячи в год тебе довольно?

  И на этот раз Анжел смолчала, даже не кивнула. Она не совсем понимала, что же такое говорит Себастьян. Она лишь слышала в его словах, что ОН УХОДИТ!..

  - И я добавлю тебе в облигациях еще ... - рассуждал он дальше, хотя в душе отчего-то чувствовал себя последним мерзавцем. И от того пытался искупить свое поведение деньгами.

  Не выдержав больше, он повернул ручку и распахнул дверь, еще задержался пару мгновений, и все же оглянулся напоследок. На нижней ступеньке по-прежнему стояла Анжел - его ангел, улыбалась, посылала ему воздушные поцелуи и при этом безмолвно плакала.

  

  Дни пролетали за днями в хлопотах и делах, и для стороннего наблюдателя казалось, что в жизни маркиза все осталось по-прежнему, но... Но Себастьян-то знал, что на самом деле для него все изменилось раз и навсегда.

  Он, на пару недель презрев государственные дела, самым тщательным образом изучал архивы, внимательно перечитывал и добывал новые сведения о появлении и жизни Флоренс Пришедшей. Благо должность, позволяла ему сделать это без особого труда. И чем больше он читал, чем глубже изучал все произошедшее, тем сильнее мрачнел. То, что молодежь его времени считала лишь небольшим развлечением, на самом деле оказалось чрезвычайно серьезным. Чувства, любовь... Именно эти вещи не поддающиеся логическому объяснению, но имеющие такую неограниченную власть над каждым живущим на свете, правили всем. Именно они вершили судьбы мира, менял облик государств, убивали сотни и воскрешали тысячи. И казалось бы люди решающие свою жизнь, выбирающие, оценивающие... С чувствами... С чувствами они порой не могли совладать, как со стихией.

  Он вспоминал, прокручивал в голове появление Аннель и так, и эдак. Пытался отыскать хоть какую-нибудь подсказку в текстах, но все было тщетно. Он нигде не встречал ситуацию даже отдалено похожею на ту, в которой они оказались. А в душе боролись противоречивые чувства: любовь с нормами морали, желание собственника-мужчины с невозможностью претендовать на то, что уже давно принадлежит другому. И еще больше его метания усугубляло задание короля.

  Его величество Даниэль Второй поручил Себастьяну весьма тайное, специфическое, и оттого еще более серьезное задание. И одним из его пунктов, если можно так выразиться, была появившаяся в парке Аннель.

  Чтобы не привлекать внимания шпионов соседних государств ее не представили ко двору, она не беседовала с королем или кем-то из его советников. Если отложить собственные эмоции и заинтересованность в сторону, то все произошедшее с девушкой как нельзя лучше подходило для отвода глаз. Правда отец с приемом чуть все не испортил, однако последствия удалось сгладить - переключив общественное внимание на сестрицу будущего консорта и трех гвардейцев которым было приказано вытворять что угодно, но лишь бы их выходка была как можно ярче и как можно дольше обсуждалась при дворе. Положа руку на сердце и не кривя душой, если бы он действовал только в интересах короны, то девушку следовало точно так же выдать за какого-нибудь, кто отослал бы ее с глаз долой и подальше из столицы в какую-нибудь глушь. И там вдалеке продержать ее год-другой. Пусть копается себе, цветочки разводит. И когда все забудут, кто она и откуда, когда даже самые заядлые сплетники перестанут обмусоливать появление, ее следовало бы доставить к королю. Но, увы, так сделать уже не получится. Во-первых, Соувен еще более активно начал стягивать силы к границе и провокации с его стороны участились, а во-вторых, его шпионы активизировались, и переиграть их можно было лишь действуя на опережение. Поэтому Аннель следовало поскорее доставить в столицу, чтобы она могла побеседовать с нужными людьми. Для отвода глаз Себастьяну требовался повод, и он нашел его еще в усадьбе, заметив страсть Аннель к кулинарным изыскам. Таким нехитрым, и вполне правдоподобным способом, он наделся обосновать ее появление при дворе и поводить еще какое-то время за нос Вивьен и всех прочих шпионов Германа Фоглера - советника по тайным делам его величества Людовика Седьмого, государя Соувена. А самому тем временем подобраться поближе и ухватить эту гадину за... За мягкое место, или во всяком случае укоротить ему руки, а то уж что-то слишком много он знает в последнее время, даже такое что обсуждается тайком в кабинетах королевских министров и канцлеров. Было бы очень интересно знать, каким образом ему удается добыть информацию?

  Партия была многоходовая, и если один шаг сулил проигрыш, то в другом случае - выигрыш. А время... А что ж время?! И на нем можно неплохо сыграть!

  Единственное что хоть как-то преображало будни, избавляя их от серой безнадежности, так это обещание врачей, что отец обязательно поправится, просто ему нужно дать время для восстановления. К тому же Кларенс в особняке почти не показывался, лишь иногда появлялся почти под утро и, отоспавшись пару-тройку часов, куда-то пропадал вновь. Благо в его отсутствие Себастьян был избавлен от жгучего чувства ревности, замешанной на злости, что вспыхивала в груди каждый раз, когда он видел опухшего с перепоя кузена. А у того появились новые друзья - знатностью пониже и с весьма подпорченной репутацией. Да и весь свой лоск он подрастерял, став больше похожим на шулера-неудачника, пристрастившегося к рюмке, нежели чем на аристократа в двенадцатом колене.

  Вивьен, не выдержав постоянных истерик и непредсказуемых перепадов настроения, окончательно указала Кларенсу на дверь. Он, конечно же, пробовал подластиться к ней, чтобы пустила его обратно, однако все попытки не возымели нужного действия. Теперь Соувентская шпионка постоянно находилась в обществе Марвела Хольгрима, графа Стоувер. Посещала светские рауты, балы, оперу...

  По правде сказать, то, что Вивьен сменила кузена в качестве любовника на главного советника его величества по торговым делам, тоже не могло не радовать. Все нынешние выходки Кларенса, его запои и дебоши, не шли ни в какое сравнение с делами, которые он проворачивал, когда был с Вивьен.

  Наступала студеная пора. Осень давно сдала свои позиции, и конец ноября принадлежал зиме больше, нежели осени, лишь по календарю ей властвовать оставалось еще пара дней.

  В последнюю неделю Себастьян чувствовал себя до невозможности отвратительно. Нет, он не заболел, просто на душе было чрезвычайно гадко, будто бы сотня кошек скребли там разом, и ему хотелось как можно скорее куда-нибудь уехать. Однако дела по-прежнему держали его в столице. Он списывал свое состояние на тот злополучный разговор с отцом, на все случившееся, и пытался как-то привести свои мысли и настроение в порядок, сделать подвластными рассудку, но похоже ему это плохо удавалось. Даже в кабинете у его величества, когда Себастьян отчитывался о проделанной работе, тот заметил:

  - Что-то друг мой, вы неважно выглядите. Может быть, поделитесь, что гнетет вас?

  Просьба короля - равносильна приказу, и волей неволей Себастьян вынужден был ответить, хотя, конечно же, не всю правду.

  - Здоровье отца и возмутительное поведение кузена печалят меня, - склонив голову, с тяжелым вздохом ответил он. - Кларенс безответственно, совершенно не заботясь о своей чести и достоинстве, ведет себя. Это подтачивает здоровье отца и...

  - Полно, - отмахнулся король. - Я не стану приказывать разбираться с трастовым фондом, и даже запрещу предпринимать что-либо по отношению к вашему кузену. Хотя, на мой взгляд, следовало бы высечь его, как непослушных детей секут розгами. Если бы не советник Соувенского короля, наверное, я бы повелел сделать это, но да ладно... Ты лучше скажи, что с пороховыми домами?

  - Граф Пенсери и баронет Теркони сделали почти все. В Глоссеншире, Истерсе и Дорбиле дома готовы к пуску. Остались лишь минимально-необходимые приготовления.

  - А чертежи?

  - Механики давно разобрались, почему первые образцы не работали, так как нужно. Они уже выпустили пробную партию, которая успешно прошла проверку в пятом гренадерском полку. Офицеры отчитались о невиданной ими доселе мощи и скорострельности данного оружия, о его высокой поражающей способности. И первый и второй... кхгм - образцы, оказались весьма и весьма... впечатляющи. Единственное, что отметили негативного - всех солдат, что будут пользоваться новым оружием, придется переучивать. Их приходится по иному заряжать - с казенной части, прицеливаться, да и многие по привычке, несмотря на малый вес, пытаются образец номер два поставить на сошку... Но думаю это поправимо. Вся наша затея - это необычайный прорыв...

  - Который обошелся короне чрезвычайно дорого - одни только плавильни еще при жизни отца нам чего стоили?! - перебил король воодушевившегося собственной речью Себастьяна. - С другой стороны - мы не могли больше затягивать! Теоретически еще наш отец мог все сделать, но тогда бы нас смели объединившиеся Андор, Мулор и Соувен, а мы истощенные промышленной гонкой даже пикнуть бы не смогли. Но сейчас, полвека спустя... Мы даже начинаем радоваться что Андорре, да простит нас господь - затяжная засуха и голодные крестьянские бунты. А в Мулоре железной рукой из-за спины внука правит тетка Гвендолин - чтоб она еще десяток-другой пожила. Так что сейчас самое время. Правда министры еще бы не затевали очередную возню с законодательством и не испортили... Ну да ладно, тогда мы найдем чем их успокоить и занять еще на какое-то время.

  Король задумался, а Себастьян застыл молча у камина, не смея нарушать тишину.

  - То, что завещала моя бабка - мы освоили, - заговорил государь четверть часа спустя. - Но пройдет несколько лет, и мы потеряем преимущество в вооружении, - и тут же вскинул ладонь, словно прерывая даже не думавшего возражать Себастьяна. - Все равно максимум через месяц-другой, как бы мы не береглись, на стол Соувенского собрата ляжет первый выкраденный образчик. Потом они разберутся, что к чему и... Государству нужен запас знания! Чтобы у нас было в запасе то, до чего наши соседи не додумаются хотя бы еще лет десять.

  - Десять? - недоверчиво переспросил Себастьян.

  - Ну, хорошо, хорошо, - отмахнулся король. - Пять. Хотя бы пять лет. А мы за это время... Мне нужна жена твоего кузена.

  - Вы думаете что она, как и ее величество Флоренс разбирается?...

  - Я ничего не думаю по этому поводу. По этому поводу пусть думает наш главный механик и инженер барон Ковали. Недаром же я ему титул пожаловал... Я хочу побеседовать с ней, а после... после с ней пусть общается Ковали. Даже если она не знает о том, что нам требуется в первую очередь, она может знать, а может и уметь многое другое. Вот пусть Ковали и выжимает из нее все.

  

  Желание короля следует рассматривать как приказ, надлежащий безотлагательно выполнить. И Себастьяну ничего не оставалось, как отправляться за Аннель в деревню. Конечно же, ему не очень хотелось выполнять это лично, но вариантов не было. Епископ Тумбони до сих пор не вернулся из Рейвеля. Он как доверенное лицо его величества договаривался с крупными промышленниками. Казна уже без ущерба и заметных дыр в бюджете не могла покрывать такие траты на вооружение. А никого другого посылать не хотелось. Еще неизвестно как отреагирует Аннель на появление посторонних в усадьбе. Он специально встретился с Мартином Истбруком и Натаном Коелем, так они на полном серьезе поведали душещипательный рассказ о своем визите. Они были стопроцентно убеждены, что Аннель была больна чахоткой, и так искренне уверяли Себастьяна в этом, что он поверил бы им, если тогда сам не приехал в усадьбу в августе и не видел вполне здоровую и относительно довольную жизнью девушку. И теперь он опасался, что еще кого-нибудь ранее незнакомого с ней, эта смекалистая девушка сможет обвести вокруг пальца. А в том, что Аннель смекалиста и умна, он убедился давно.

  Если быть честным с собой, то ехать не хотелось лишь по одной причине - он боялся, что Аннель влюбится в него так же, как он влюбился в нее. Если бы тогда он знал о легенде, то не сидел бы безвылазно полтора месяца в усадьбе. Он-то сам ладно, его чувства - это только его чувства. А она?! Что ей потом делать со всем этим?

  От таких мыслей Себастьян совсем загрустил. Он до последнего момента собирался отправить своего помощника, однако под конец не выдержал и в сопровождении личного камердинера - дюжего малого, не склонного к откровенностям, лакея и пары гвардейцев с которыми он всегда отправлялся в опасные поездки, выехал в Адольдаг.

  Зима уже вступила в свои права, и хотя снега было не так много, всего лишь по колено, передвигаться было трудновато. Санный путь укатали лишь на самых крупных трактах, тогда как небольшие обходные дороги по-прежнему были покрыты пушистым белоснежным покрывалом. От этого путь был неспешным, и даже ленивым, словно он - Себастьян подсознательно оттягивал момент встречи. Да и не по всем дорогам, пригодным для верховой езды могли проехать сани. Сейчас они пустые (лишь на козлах сидел лакей) ехали следом за всадниками. Себастьян подозревал, что Аннель вряд ли умеет держаться в седле, и решил не подвергать девушку ненужному риску.

  На четвертый день пути, когда они остановились в трактире на ночь, один из гвардейцев подсел поближе к маркизу и осторожно начал.

  - Милорд, кажется, третьего дня мы напрасно свернули с тракта. Еще вчера я заметил, что сильно забираем на запад. Этаким делом мы и в Тосмут не попадем, оставив его по левую руку. Сейчас мы с вами Суере - то есть уже западнее... - и, оборвав фразу на полуслове, лишь добавил: - Вы ничего не подумайте, но если нам нужно к усадьбе, то мы совсем не туда направляемся.

  Себастьян, а именно он возглавлял кавалькаду, в безмерном удивлении поднял глаза на гвардейца. До него только сейчас дошло, что он вел людей в совершенно другую сторону.

  - Черт возьми - Пауль! - выдохнул он. - Ты прав!..

  Себастьян никак не мог объяснить свое поведение - вроде ехал себе и ехал, куда собирался. Он был погружен в думы о будущем и не обращал внимания на свои действия, ведь все вроде было как всегда. И тут раз - словно пелена с глаз упала!

  Начать с того, что столицу он покинул не по самой удобной дороге, дальше больше... Получалось как в детских сказках - будто бы какой колдун или злой дух голову ему морочил.

  - Утром выезжаем на восточную дорогу, и через Тосмут на дорогу в Истерс, - распорядился он, на что гвардеец лишь удовлетворенно кивнул.

  Поутру, когда все были уже в седлах, и осталось лишь дать шенкеля коням, как Себастьяна вновь накрыло, и он едва удержал себя, чтобы не отдать дурной приказ - на юго-запад в Стейфоршир. От напряжения и желания сдержать себя, ему даже пришлось прикусить ладонь, затянутую по зимнему времени в теплую кожаную перчатку.

  Уже когда они выехали за городскую черту и свернули на большой тракт, все тот же Пауль осадил своего жеребца, и прокричал удаляющемуся маркизу.

  - Милорд, так мы все-таки в Крэймер едем?! Так вы сразу скажите...

  Себастьян рывком натянул вожжи так, что бедное животное от неожиданности встало на дыбы. Едва не вылетев из седла, мужчина помотал головой из стороны в сторону, словно собака, отряхивающаяся от воды, а потом вовсе наклонился и, схватив горсть снега, утер лицо.

  - Милорд, с вами все в порядке? - уточнил Томас - его камердинер. Даже его молчуна - а он мог не говорить неделями - проняло, и он забеспокоился о хозяине.

  - Нет, - уже честно ответил Себастьян. - Хотя я и не знаю отчего.

  - Милорд, - тут подъехал Пауль. - Мы куда все же направляемся? Вы твердите одно, а сами правите в другое место. Если это тайна, так вы так и скажите. И мы больше спрашивать не будем, а если надо так еще и подтвердим чего...

  - Мы. Едем. В Адольдаг! - проговаривая так, чтобы каждую букву было понятно, произнес он. - И нам нужно только туда. И никакой тайны в этом нет.

  Пауль пожал плечами.

  - Угу, - кивнут он. - Пусть так. Однако и вы творите не совсем то, о чем говорите. И пусть все молчат и лишь я нет... Едва мы выехали из столицы - вы сам не свой. Вас будто бы подменили. Глаза поволокой, словно маковым отваром опоили. Речи рассудительные, а творите, словно вами черт руководит. А порой под нос бурчать себе что-то начинаете. За вами отродясь подобного не водилось, а тут...

  Себастьян удивленно посмотрел в лица своих спутников. Те вполне серьезно смотрели на него, подтверждая правдивость слов гвардейца. Молчание затягивалось.

  Наконец маркиз не выдержал.

  - Раз со мной творится непонятное, вы езжайте первыми, а я за вами следом.

  - А если чертовщина не прекратиться? - уточнил Пауль. - Что тогда?

  - Тогда поедем в Стейфоршир, - отрезал Себастьян, лишь бы педантичный гвардеец отстал он него. Хотя сам он сильно сомневался, что теперь свернет не туда. Ему нужно было только в Адольдаг.

  

  До самого вечера ничего необычного не происходило. И Себастьян уже начал думать, что временное помутнение рассудка прошло. Что все виноваты эти хлопоты и заботы, тягостные мысли об Аннель. А ведь как бы он не анализировал, как бы не пытался все разложить по полочкам и определить для себя - как же быть, ничего не выходило кроме как - если бы она не была женой Кларенса, то он бы был не против, чтобы она стала его женой. Да - строптивая, да - чрезвычайно своевольная, в отличие от женщин, к которым он привык, но может быть в этом-то и прелесть. Покорная, во всем соглашающаяся жена, в конце-концов, надоест, а ведь ее нельзя сменить как любовницу.

  Еще тогда на балу он заметил, насколько она необычна в своем поведении, но рассудительна. Большую часть вечера она провела с отцом и его близким другом - графом Пенсери, и предусмотрительно держась подальше от Кларенса. Ему даже стало жаль ее и, не удержавшись, он пригласил девушку потанцевать. Несмотря на то, что танцевать она еще толком не умела, однако двигалась легко и грациозно. А усадьба?! Во что превратилась она после того, как Аннель все взяла в свои умелые ручки?! А ее слуги? Они ей доверяли безгранично и полностью. Готовы были выполнить любую ее просьбу. А настолько были преданны! Даже на его порой невинные вопросы тщательно подбирали слова для ответа, чтобы не сказать больше чем нужно...

  - Да стой ты! - вывел его из раздумья неожиданно сиплый голос Пауля, похоже он сорвал его.

  Себастьян обернулся и, обомлев, натянул поводья. Конь остановился, тяжело поводя взмыленными боками. Оказалось, он находился посреди поля, скрытого снегом, и единственным следом, что был на нем, оказался след его жеребца. Пауль на таком же взмыленном коне, доскакал до него. Сплюнув тягучую слюну на снег, он утерся рукавом, и, задыхаясь, спросил:

  - Милорд, вы уже пришли в себя?!

  - Я... - все что смог произнести Себастьян, а потом лишь судорожно кивнул. Язык отказывался повиноваться ему.

  Он помнил как, перестроившись, они поехали по дороге, потом привал, потом вновь путь. Оставалась еще пара часов и должна была показаться деревня, в которой они собирались заночевать, как... Крик Пауля и он уже тут.

  Уставший Пауль, а было видно, что этот здоровяк-гвардеец с трудом держится в седле, лишь матернулся на такой ответ и, отобрав у Себастьяна поводья, повел в поводу его жеребца обратно.

  Выбирались они с полей больше часа. Пока Пауль не отдышался - он молчал, а когда смог говорить, невзирая на титулованность, начал костерить Себастьяна во все лопатки. А у того если бы волосы не были собраны в хвост, они бы наверное дыбом встали. Оказалось неожиданно, не говоря никому ни слова, он бросил коня в галоп прямо через чистое поле. Поначалу все опешили, потом пустились следом, окликая. Но когда поняли, что все их попытки бесполезны, ехать вслед за ним вызвался один Пауль, а остальные решили возвращаться по дороге обратно. Погоня продолжалась полтора часа. За это время они успели отмахать немалое расстояние. Последние полчаса, Пауль уже не пытался догнать, лишь кричал ему вслед, призывая остановиться, или просто материл по батюшке и по матушке, надеясь, что аристократическая гордость взыграет, и Себастьян развернется, чтобы надавать наглецу по морде.

  - А почему обратно-то... - только и смог выдавить он, когда Пауль отвел душу.

  - Так вы обратно стрекача и задали! Только не по дороге. Тракт петлю изрядную делает, так вы, похоже, прямками решили срезать. Теперь весь день пути коту под хвост! Как были в Суере, так там и заночуем. То-то удивится трактирщик, когда мы к нему на ночь глядя завалимся!

  - Пауль, а куда я путь держал? - осторожно уточнил Себастьян. Он уже всерьез начал опасаться за свое душевное здоровье. Говорят, именно так порой проявляется сумасшествие...

  - Да-к уж известно куда - в этот ваш Стейфоршир! Вы ж пару раз обернулись и рявкнули на меня. Уж на что я далеко был, и то расслышал. Вы туда так рветесь, словно от этого жизнь зависит, или какое государственное дело... - и немного смутившись, добавил: - Так может ну его, это имение? Подождет ваша маркиза, никуда не денется. Сидела почти год, так может, посидит еще? Неделей больше, неделей меньше - какая разница. Мне бабка рассказывала - если душа так требует в какое-либо место отправиться, так следует сделать. Говорят, так святая Маргарита до места своего исцеления дошла. Бабка ее очень почитала, и все мне ее житие пересказывала... Так вот у вас очень похоже.

  Себастьян дернулся, аж едва с седла не свалился.

  - Пауль, я что, так похож на святого?! - выдохнул он.

  - Вы-то, конечно же, нет. Я вам так совет давал. Может, все же съездите в этот распроклятущий Стейфоршир? А уже потом в усадьбу?..

  В его памяти услужливо всплыли благополучно забытые строки и отчаянный шепот отца: 'Вы будете стремиться быть вместе всей душой. Вы чувствовать друг друга будете на расстоянии'...

  От неожиданного прозрения Себастьян вздрогнул так, что едва не рухнул с седла. Это что же выходит?! Его так накрывает оттого, что он всего лишь думает об Аннель?! А еще она не в Адольаге?! От таких мыслей его еще больше затрясло, и он даже не мог сразу сообразить от страха или от ярости. Ведь она нужна его величеству, нужна государству! В конце-концов, она нужна ему! В усадьбе с ней ничего плохого произойти не могло. Там она маркиза и... Господи, куда, а главное, зачем она направилась?

  А дальше все было гораздо легче и проще. Едва Себастьян направил кавалькаду в нужном направлении, приступы беспамятства перестали накатывать. Как только он перестал сопротивляться, так все нормализовалось, и лишь по вечерам, легкий червячок беспокойства донимал его, напоминая, что следовало бы двигаться дальше, а не отдыхать, но удерживать себя в рамках было уже нетрудно.

  Чем ближе они подъезжали к Стейфорширу, тем меньше становилось его беспокойство, но тем больше в душе разгоралась злость на поступок Аннель. Сколько он не размышлял, но так и не смог понять, зачем она покинула усадьбу. Зачем подвергла себя такому риску? Для чего?..

  - Маркиз, мы еще долго перед этой дверью будем стоять? - как всегда желчно поинтересовался Пауль, едва Себастьян задумчиво замер перед ничем не примечательной дверью.

  Ни слова не говоря, мужчина постучал. За дверью послышались голоса... Щелкнула задвижка и дверь распахнулась настежь, на пороге как изваяние самой себе замерла камеристка Аннель. Сомнений больше не осталось - она тоже здесь. Осторожно отодвинув девушку с дороги, Себастьян шагнул из темноты. В душе волной поднялся гнев, с порога он едва не начал отповедь, как все слова застряли в горле. Аннель с припухшим от слез лицом, повернулась к нему. Ее глаза в страхе расширились, когда она поняла, кого видит, а потом прерывисто вздохнула и плавно начала оседать вниз.

  Все что оставалось Себастьяну - это рвануть вперед и успеть подхватить падающую девушку на руки.

  

  Мне казалось, что на меня кто-то внимательно смотрит, и это словно зуд под кожей вызывало. Мне захотелось узнать, кто это может быть, однако глаза удалось открыть не сразу - голова был тяжелой, а все тело наоборот ватным. Как сквозь туман начали всплывать воспоминания сегодняшнего дня: мой поход на базар, грабители, приехавший...

  Вот тут я рывком села и осмотрелась вокруг. Оказалось, что до этого я лежала в кровати у себя в комнате, рядом на постели, чуть склонившись надо мной, сидел никто иной как Себастьян. От моего резкого движения, чтобы не стукнуться носами, мужчина быстро подался назад и попытался придать своему лицу незаинтересованное выражение. Он что, собирался?..

  - Наконец-то вы очнулись, - несколько хрипловато констатировал Себастьян, сбивая меня с мысли. В голосе просквозило смущение, словно его поймали на недозволенном. И чтобы исправить положение, тут же, уже гораздо язвительнее добавил: - Думаю, все же не стоило так нервничать при моем появлении.

  Но я пропустила его явно саркастическую фразу мимо ушей. На языке вертелся один единственный вопрос.

  - Как вы меня нашли?! - мой голос оказался тоже хриплым, поскольку спросила я тихо, едва ли не шепотом.

  - Если мне нужно, я могу многое, - уклончиво ответил он. - Лучше скажите, зачем вы сбежали?

  - Никто не сбегал! - тут же вскинулась я.

  - Да? - мигом завелся Себастьян. Его вздернутая бровь и то, насколько много язвительности он вложил в такое короткое слово, указывали, что он мне не поверил. - А что это тогда, по вашему мнению, было?

  - Деловая поездка! - нашлась тут же.

  - И только поэтому вы были заплаканы, а когда я появился, вовсе упали в обморок?

  - Неудачная сделка!

  - Неужели?! - иронии в его тоне прибавилось на порядок. - И позвольте тогда спросить, что же это за сделка была такая?

  - Не ваше дело! - все больше распалялась я. - Я... я...

  - Вы?.. Вы?.. - поощрительно продолжил он, но тут до меня дошло, что я как идиотка загнала себя в угол, и теперь нужно было как-то выкручиваться, продолжая отрицать очевидное.

  - Вообще, какое право вы имеете допрашивать меня?! - лучшая защита, все же нападение. И я пошла в атаку: - Кто вам право такое дал?! И что вы вообще здесь делаете, и что вам от меня нужно?!

  Наш разговор, если его можно было так назвать, все так же проходил на полутонах, и мой напор был не настолько грозен, каким должен бы быть, однако тон отчего-то повышать не хотелось, и мы по-прежнему перепирались шепотом.

  - Столько вопросов, и ни одного ответа на мой, - покачал головой Себастьян.

  Весь его внешний вид говорил, что теперь наш необычный спор его забавляет.

  - А я и не собиралась отвечать, поскольку это совершенно не ваше дело! Вы... Вы мне не муж, чтобы я перед вами отчитывалась! - нашла я последний аргумент. - А вот я, - тут я невежливо ткнула ему пальцем в грудь, - поскольку это меня касается, вправе требовать ответа на свои вопросы! И первый из них таков - что вам от меня нужно?

  - Вы про 'делаете' забыли, - услужливо напомнил Себастьян, осторожно завладевая моей ладонью.

  От возмущения я задохнулась, а он, вмиг скинув свою напускную веселость, продолжил, так и не отпустив моей руки:

  - Вас желает видеть его величество, и я прибыл сюда, чтобы доставить вас ко двору. Это сразу ответ на оба ваши вопроса.

  - Но я не желаю! - возмущенно начала я, пытаясь вырвать свою руку из такой нежной, но железной хватки. Поняв мои намерения, Себастьян разжал ладонь и покачал головой. Похоже, наш разговор совсем перестал забавлять его.

  - Вы не можете что-либо желать или не желать, когда желает король. И если необходимо, чтобы я доставил вас к нему, я это сделаю.

  - Зачем? - удивилась я. - Зачем я королю?! Что от меня требуется? И почему я... - и тут меня осенило: - Я не поеду! В столице Кларенс! Я не хочу его видеть! Он опять начнет домогаться... И вообще!..

  Но все мое негодование, мужчина отмел в сторону.

  - После того, как вы встретитесь с королем, думаю, претензий со стороны Кларенса больше не будет. Вас поселят во дворце и...

  Вот тут я взревела белугой, поскольку после таких слов я сделала один единственный вывод.

  - Я не буду спать с королем!..

  Себастьян опешил, даже поперхнулся, пытаясь что-то сказать, но пока не отдышался, ни слова не произнес. Я же все это время как разъяренная фурия смотрела на него.

  - А кто вам сказал, что я?.. - начал он, при этом его лицо приобретало все более и более удивленное выражение, а брови ползли вверх, образовывая две идеальные дуги. - Да если бы у меня хоть мысль подобная закралась... Да... Но... Господи! Да леди Иннес приказала бы меня пристрелить! И была бы в своем праве!

  Меня несколько отпустило.

  - А что я могла подумать после ваших слов?! - все еще возмущенно начала оправдываться я. - И кто такая леди Иннес?

  - Леди Иннес, - начал просвещать меня Себастьян, - бессменная фаворитка короля вот уже пятнадцать лет. После того, как королева умерла родами эта женщина... Ее наследная принцесса второй матерью считает!

  - Я не разбираюсь во всей этой около дворцовой мишуре, - успокаиваясь, продолжила я. - И вообще, вы могли бы напрямую сказать - зачем я нужна королю, а не устраивать сердечный приступ! И если у него есть дама, которая ему... составляет компанию по ночам, могли бы...

  - Больше никогда не говорите так о леди Иннес! - неожиданно холодно ответил Себастьян. - Даже в мыслях! - я опешила, а он добавил мягче: - Если конечно не желаете лишиться головы. Леди не только, как вы изволили выразиться - составляет компанию, она знатная дама, в отличие от вас - получившей титул при замужестве, и опытный политик. Поэтому поостерегитесь в следующий раз называть ее так.

  В его словах сквозило столько угрозы, что я невольно поежилась.

  Себастьян замолчал, поднялся с кровати, и принялся прохаживаться по комнате. Я за его передвижениями следила как кролик за удавом.

  - Одно дело говорить подобное при мне, другое... - как бы про себя проговорил Себастьян и, развернувшись, в упор посмотрел на меня. - На все ваши вопросы я отвечу, когда мы будем уже в пути, а пока вам придется удовлетвориться этим.

  - То есть, выбора у меня нет, и ехать мне придется однозначно? - констатировала я своим вопросом.

  - Да, - односложно подтвердил Себастьян. - Выбора у вас нет. Хотите или нет, и даже если будете сопротивляться, мне придется...

  - Если не хотите, чтобы я сопротивлялась, - ухватилась я за последнее слово. - И не устраивала сцен на каждой остановке, дайте мне гарантии, что ни Кларенс, ни ваш отец не станут принуждать меня с ним жить.

  Мне требовалась хоть какая-то защита от этих двоих. Я по-прежнему боялась, что едва появлюсь в столице, герцог начнет вновь подкладывать меня под своего племянничка, а тот чего доброго не добившись желаемого - начнет поднимать на меня руку.

  - Насчет Кларенса я обещать не могу, хотя если вы будете проживать во дворце - там он вас не достанет. Ему запретили появляться при дворе в связи с его неблаговидным поведением. А вот насчет отца я могу вам с твердой уверенностью сказать - он не станет пытаться свести вас, - и как-то грустно усмехнувшись, добавил: - Пожалуй, теперь он даже препятствовать будет, чтобы вы с ним не виделись. Надеюсь, теперь вы удовлетворены и сюрпризов с вашей стороны не предвидится?

  Я только кивнула, а потом не удержалась и еще раз повторила вопрос, который донимал меня больше всего.

  - Так как же вы все-таки меня нашли? Или... - тут меня посетила нехорошая мысль, - подсказал кто-нибудь из слуг?

  Но Себастьян лишь вновь усмехнулся.

  - Нет, они ни в чем не виноваты, и даже простого слова мне не говорят, всецело преданные вам. Просто у меня свои методы, - и так и оставив меня в неведенье, вышел из комнаты. Я поднялась с кровати и поспешила следом.

  

  Ужин проходил в напряженной обстановке. Агна и Меган смотрели на Себастьяна и его спутников волками, и порой излишне резко отвечали Питеру, словно он был в сговоре с остальными мужчинами. Мои нервы тоже были словно натянутая струна, и пристальные взгляды визитеров я ощущала всей кожей. Вернее взгляды одного - Себастьяна, ведь только он так внимательно наблюдал за мной. Только он неотрывно провожал меня взглядом, когда я вставала и отходила от стола, чтобы помочь девушкам. Наконец я не выдержала и, невзирая на посторонних, рявкнула:

  - Да не сбегу я! Хватит следить за мной!

  На что этот наглец лишь изогнул бровь, словно ничего не происходило, а я сама себе все это напридумывала. А мне в этот миг так захотелось расколотить последний горшочек с лечо об его голову, что я бережно сохраняла всю дорогу, а теперь доставала к столу.

  Доедали в полной тишине. Разве что я резко ответила, когда Себастьян с опаской, посмотрел на лечо:

  - Не отравлено, - резко бросила я, не поднимая на него взгляда. - А впрочем, не хотите - не ешьте, нам больше достанется!

  Словно подтверждая мои слова, Питер уверенно положил его себе в тарелку и принялся уплетать с картофелем и вареной фасолью со шкварками. Переглянувшись, Себастьян и его спутники положили по небольшой ложке в тарелку, а, едва распробовав, поспешили за добавкой.

  Лишь в самом конце, когда мы с девушками начали убирать со стола (посуды после ужина на девять человек было испачкано много), маркиз, прислонившись к перилам лестницы, что вела на второй этаж, заметил:

  - Я знаю, под каким соусом можно будет подать ваш визит ко двору.

   - Рада за вас! - огрызнулась я. Меня постоянно подмывало говорить ему гадости.

  - Вы бы лучше порадовались за себя, - подхватил мое начинание и продолжил пикировку он. И тут же сменив тон, уточнил: - Вы сможете еще раз приготовить то интересное кушанье, что подавали сегодня?

  - Это было последнее, из того что я захватила с собой, - мстительно ответила я. - И приготовить я его смогу не раньше, чем поспеет новый урожай помидор!

  - Жаль, - разочарованно протянул Себастьян, но тут же вновь воодушевился. - Но помнится мне, когда я был у вас в усадьбе, вы радовали нас невероятнейшими по вкусноте блюдами...

  Но я лишь дернула плечом и буркнула:

  - Не подлизывайтесь, вам это не поможет.

  - А что поможет? - кажется, вполне искренне спросил мужчина. - Что мне сможет помочь, чтобы путь к его величеству не был для вас таким печальным?

  - Забудьте, где именно я нахожусь, - озвучила я первую же пришедшую на ум мысль.

  - А помимо этого? - сразу же поскучнел Себастьян.

  - Помимо?! - неожиданно разъярилась я. - Помимо этого забудьте, что я вообще существую! Представьте, что меня нет, и никогда не было!

  Лицо мужчины застыло. Несколько минут он справлялся с собой, а потом ни к кому не обращаясь, ответил.

  - Я бы рад был исполнить ваше желание, но уже не властен что-либо изменить, - и, тряхнув головой, словно отгоняя непрошенные мысли, завершил разговор в ином ключе: - Готовьтесь, завтра выезжаем.

  

  Вот так закончилась моя свобода - даже не начавшись. Теперь я надутая на весь белый свет, как мышь на крупу, ехала в санях обратно в столицу. Такие же невеселые, прижавшись по бокам, ехали мои девушки. Меган и Агна поддерживали меня, хотя злиться на маркиза им было не за что.

  Поначалу Себастьян еще пытался подступиться ко мне, как-то развеселить, но после пары особо желчных пикировок, когда я за словом в карман не лезла, он отстал, и лишь внимательно продолжал изучать меня издали. На мои вопросы, наполненные скрытого сарказма и ядовитого подтекста, он не отвечал, просто переводил разговор в другую сторону, или вообще игнорировал. На третий день пути я даже начала себя корить за подобное поведение (Меган молчала, из Агны тоже - слова не вытянуть, а ехать было необычайно скучно), однако стоило мне открыть рот, как гадость произносилась сама собой. И от этого атмосфера становилась еще более напряженной. Меня уже начала одолевать паранойя - казалось, я всей кожей чувствовала взгляд Себастьяна, которым тот провожал меня каждый раз. Или это только мне казалось, а на самом деле он вовсе не смотрел на меня, и даже стоял спиной, а я при этом безошибочно могла сказать, в какой стороне он находится, за какой стенкой, в каком помещении (если мы, например, остановились в трактире). Меня это уже откровенно начало бесить, и на вечер четвертого дня, когда мы в очередной раз остановились на ночлег, я была зла на весь мир, а еще больше на саму себя. Ну что это за дурь?! Что за сумасшествие?! Вела себя как... Да я не знаю как кто! Наверное, как неврастеничка. Дергалась беспрестанно, вздрагивала, оборачивалась, при этом меня постоянно преследовала навязчивая идея...

  Не выдержав, я попыталась проанализировать, что же происходит. Раскладывала так и этак, и, наконец, для себя приняла за истину - мне никак не хотелось возвращаться в столицу. И, прежде всего, из-за Кларенса. Чего греха таить - я его опасалась. Опасалась насилия с его стороны в любой форме - от морального до физического. Просто боялась, что однажды протекция короля закончится и... Я попаду ему в лапы. Поэтому я себя так накручивала. Я так надеялась, сбежать от него, но на самом деле, увы, не смогла. А на Себастьяна я рычала лишь оттого, что он стал невольным исполнителем моего брачного приговора. Да, да, именно поэтому. А вовсе не потому, что как полная идиотка ждала от маркиза спасения от собственного мужа. Он не рыцарь на белом коне, спасающий девицу от злодея. На самом деле он лишь исполнял волю короля, а я ни за что, ни про что, на него окрысилась... Да-да, только поэтому!

  И навязав самой себе такое объяснение, я поспешила разыскать Себастьбяна, чтобы извиниться.

  Оказалось, он сидел внизу в компании своих слуг и гвардейца. Я остановилась на нижней ступеньке лестницы, что вела со второго - жилого этажа в общую залу, и замерла, не зная как подойти.

  Поломав голову немного в нерешительности и, поизучав носки своих ботинок на предмет чего-нибудь интересного, а на самом деле попросту оттягивая время, я наконец-то сделала последний шаг, и... Тут же уперлась в кого-то.

  Я вздрогнула от неожиданности, отшатнулась назад, однако мне этого не позволили. Вскинув удивленные глаза вверх, я увидела, что за локти меня держит никто иной, как Себастьян.

  - И-и-извините, - заикаясь и неожиданно смутившись от произошедшего, произнесла я, но он лишь мягко улыбнулся.

  - Ничего страшного. Я так понимаю, что вы искали меня? - и, сделав едва заметную паузу, продолжил: - А может быть пожелали чаю, и...

  - Искала вас, - по-прежнему робея, выдавила я, не совсем понимая, что же на меня нашло. С какой радости я краснею и мямлю как робкая школьница?!

  Эта мысль и отрезвила меня. Я вздохнула и произнесла гораздо увереннее.

  - Да, я искала вас, и чай тоже. Но вас в первую очередь.

  На такую резкую смену манеры разговора, мужчина лишь с любопытством выгнул бровь. И тут я поняла - ЧТО меня бесит!!! Вот эта чертова бровь, которую он так манерно изгибает, когда сомневается, когда его мысли, взгляд и... Так стоп! Ведь не то я ему снова в глотку вцеплюсь, а я лишь поговорить хотела.

  Глубоко вздохнув, и немного приведя свои мысли в порядок, я продолжила:

  - У меня к вам есть пара вопросов. Где бы нам было удобнее побеседовать? Здесь или?..

  - А какова тема ваших вопросов? - издалека начал он.

  - Визит ко двору и...

  - Тогда пройдемте в комнату. Желательно чтобы нас никто не слышал, - и неожиданно развернув меня на сто восемьдесят градусов, осторожно подтолкнул под локоток наверх. Не сдержав возмущенного фырка, я начала подниматься.

  Пока я на лестнице раздумывала, как завязать разговор с Себастьяном, в мою комнату заглянула Агна и начала приводить мое дорожное платье в божеский вид (моих слуг поселили в других комнатах - финансы теперь позволяли). Пока мы ехали в санях, я одевалась так, чтобы было теплее (простывать при уровне местной медицины мне никак не хотелось) - то есть надевала юбку, жилет, вязаную кофту сверху, напоминая при этом больше селянку, чем леди. И если для глухих селений и придорожных трактиров и так бы сошло, то завтра мы должны были остановиться в большом городе, где должны будем передохнуть пару дней. И мне следовало выглядеть приличнее.

  Себастьян предупредил меня об этом еще утром. Я едва не прикусила себе язык, лишь бы суметь удержаться и не отбрить его за такой прозрачный намек о моем непотребном внешнем виде, и только секунд тридцать спустя, отдышавшись и упокоившись, сквозь зубы отблагодарила его. Ведь не предупреди бы он меня - эффект был бы еще хуже. Это я чувствовала. А еще я чувствовала, что в его присутствии, превращаюсь в склочную бабу...

  Пока я занимала себя такими мыслями, Себастьян попросил Агну покинуть комнату, и мы остались наедине. Ни слова не говоря, мужчина подошел к двери, запер ее на ключ, а потом с таинственным видом повернулся ко мне.

  - То, что вы сейчас увидите, о чем услышите и даже то, что произойдет должно остаться в абсолютной тайне.

  - Хорошо, - кивнула я заинтригованная.

  А Себастьян осторожно начал расстегивать камзол. Не знаю, как в первое мгновение у меня глаза от удивления на лоб не полезли! Наверное, только чудом. А мужчина с сосредоточенным видом, неспешно вынимал из петли одну пуговицу за другой. Нет, я конечно же видела мужчин, скажем так 'аля-натюрель'. Мой бывший скотина в этом плане был очень и очень даже ничего, и не думаю, что для себя я открыла бы что-нибудь новое, но...

  Все эти мысли пронеслись за долю секунды в голове, пока маркиз расправлялся с застежками. А потом мне стало стыдно за свои мысли.

  Стыдно потому, что Себастьян всего-навсего достал оружие. Правда, держал он его не так, как положено, а странно, положив на ладонь как дорогую вещь.

  'И это все?!', - первое, что захотелось брякнуть мне, вторым было удивление - что с этим стволом не так, раз его нужно держать как шкатулку или сувенир, а третье... Я попыталась сохранить такое невозмутимое лицо, как у сфинкса. Ну, во всяком случае, я надеялась, что оно было именно таким.

  - Судя по отсутствию удивления на лице, вам знаком сей предмет? - удовлетворенно начал Себастьян. Он лучился таким облегчением, словно сбылись все его чаяния, или он выиграл в лотерею миллион, и только что узнал об этом.

  - Это пистолет... Ой... револьвер! - тут же поправилась я.

  Вечно я путала пистолет и револьвер, а еще ведь есть наган там всякий, маузер... Вернее вид оружия не путала, а названия запросто, поскольку никогда особо им не интересовалась. Мне было все равно, какое оно, есть или нет, лишь бы не было направлено на меня.

  - Значит знаком, - зачем-то повторил Себастьян, и протянул его мне. - Чудесно! Просто чудесно!

  - А что в этом такого чудесного? - осторожно уточнила я, подходя поближе, чтобы рассмотреть револьвер. При этом убрала руки за спину, чтобы наверняка не коснуться. - Надеюсь, он не заряжен? Вообще-то довольно опасно носить за пазухой такую вещь в заряженном состоянии...

  Видя мое нежелание прикасаться к оружию, довольный Себастьян ловко вскинул револьвер, и даже провернул его на пальце, словно лихой ковбой.

  - И надеюсь, вы держите его на предохранителе, - продолжила я.

   Себастьян на миг замер, а потом ловко вложил револьвер в кобуру, которая как оказалось незаметно висела сбоку, под камзолом.

  - На предо... на чем? - не поняв, переспросил он.

  - На предохранителе, - терпеливо повторила я. Может, я была сильно взволнована и протараторила? - Знаете это такая вещь, которая не позволит оружию внезапно выстрелить... - но, увидев, как удовлетворение, написанное крупными буквами на его лице, оттенило легкое недоумение, я заверещала как резанная. - То есть вы хотите сказать, что оно было не на предохранителе?! Что оно в любой момент могло выстрелить?! В меня или даже в вас?!

  - Но я же не нажал на курок, - удивленный моей реакцией начал оправдываться Себастьян.

  - Что?! - теперь я завывала не хуже пароходной серены. - Да вы вообще соображаете, что вы творите?! - от запоздало настигшего страха, я начала метаться по комнате. - У вас вообще мозги есть?! Это же надо додуматься вытворить такое?! На пальце он покрутил?! У виска бы себе покрутил, или еще лучше башкой о стенку побился! Нет! Пулю в лоб пустил, чтобы наверняка, и не трепал мне нервы!

  Мужчина опешил от подобной реакции, вернее от ее проявления. Так повышать голос на него себе никто не позволял. И даже когда отец отчитывал его, это происходило менее эмоционально.

  - Аннель успокойтесь, - попытался остудить меня он, но не тут то было. Я всегда нервничала при виде огнестрельного оружия, боялась его. Даже когда мне его предлагали подержать, я отказывалась на отрез, или требовала, чтобы его при мне разрядили, проверяла отсутствие патронов и только тогда могла прикоснуться. Пальцем. Одним.

  - Да я спокойна! Я так спокойна!... - и неожиданно замерев на месте, обвинительно указала на него. - Вы идиот, Себастьян. Полный идиот, который рискует чужими жизнями! Вы хоть понимаете, что могли в любой момент выстрелить в меня или в себя?!

  - Хорошо, я идиот, - примирительно согласился он. - Но не могли бы вы не кричать на всю гостиницу, а то сейчас сюда люди сбегутся. Еще дверь начнут ломать, подумают, что я вас домогаюсь...

  Я задохнулась от возмущения, подавилась воздухом, закашлявшись и ... и растеряла весь свой пыл. А потом, окончательно успокоившись и отдышавшись, я вспомнила, зачем вообще приволокла его наверх.

  - Себастьян, теперь, после этого мальчишеского спектакля, в котором вы потрясли слабую барышню вашим крутым и могучим стволом, скажите, наконец, ради чего тащите меня к королю?

  Однако теперь бурно реагировать, настала очередь Себастьяна. Неожиданно щеки его заалели, он смущенно кашлянул в сжатый кулак, отчего-то с трудом сглотнул, и пробормотал себе под нос:

  - Видимо это языковые различия... Да, наверное...

  - Что? - не поняла я. - В смысле - языковые различия? В чем?

  Себастьян покраснел еще больше.

  - Вам плохо? - с подозрением спросила я.

  Не совсем понимая, что происходит с собеседником, я уже опасалась расспрашивать о чем-либо дальше. Вдруг опять револьвером перед носом размахивать начнет?

  - Вы сказали слово такое... - как-то излишне осторожно начал он.

  - Какое? - еще с большим подозрением спросила я.

  - С-с-ствол, - наконец выдавил он из себя, при этом почему-то смущаясь.

  - А что? - не поняла я. - Слово как слово. Ствол, револьвер, оружие, огнестрел, волына... Ой! - поспешила поправится я. - Последнее слово лучше не употребляйте, так только бандиты в кино говорят... - и тут же поинтересовалась с подозрением: - А вы что подумали?

  Себастьян облегченно выдохнул:

  - Ничего, просто я не соотнес с тем, что оружейный ствол и само оружие можно вот так называть...

  - А-а-а, - протянула я, словно что-то поняла, а на самом деле для себя в памяти делая заметку, что надо быть поосторожней в вольном общении. А то так брякну что-нибудь, на мой взгляд, невинное, а окружающих инфаркт с тремя миокардами хватит.

  - Так все-таки, зачем меня хочет видеть король? - раз мы разобрались со странностями в словах, я вновь попыталась задать интересующий меня вопрос.

  Себастьян посмотрел на меня как на ребенка, который спросил невероятную глупость.

  - Так об оружии и будет спрашивать, - растолковывая всем понятную истину, произнес он.

  - Что?! - от неожиданности я взвизгнула фальцетом. - О чем?!

  - Вы же узнали револьвер, причем, похоже, он вам отлично известен. И вы даже о придо... предохранителе сказали. Вот и королю расскажите, вернее одному человеку при короле, как он устроен, куда его ставить надо...

  - Себастьян! - взвыла я, перекрывая его слова. - Вы что, смеетесь надо мной?! Вы... вы не в своем уме?! Да? - от обилия эмоций я даже заикаться начала.

  - Но вы же сказали...

  - Что я сказала?! Всем общеизвестные вещи??? Я сказала ЧТО это, но не сказала КАК это сделано! Так вот - я понятия не имею КАК! У нас револьвер видел каждый школьник. Любой пацан во дворе скажет для чего он, но лишь единицы, профессионалы знают, КАК его произвести! - попыталась я донести до его сознания. Но, видя явный скепсис, не выдержала и, схватив за руку, потащила к окну.

  Мужчина послушно пошел за мной.

  - Вы видите звезды? - я указала рукой в окно.

  На городок уже опустилась ночь, и сквозь стекло прекрасно был виден темно-синий бархат небес, усыпанный бесчисленным количеством звезд.

  - И? - не понимая, спросил он.

  - Так вот, я знаю, что это звезды, - продолжила объяснять я, но таким тоном, словно рядом со мной находился больной синдромом Дауна. - А кто их создал, как они возникли, от чего и когда угаснут - понятия не имею. У нас только единицы из ученых... астрономов, - тут же поправилась я (а то вдруг еще вопросы полезет задавать), - знают, когда и для чего. И то предположительно. Теперь ясно?

  Я обернулась, мужчина смотрел на меня, а вовсе не на звезды.

  - Вы поняли?! - еще жестче спросила я. - Или еще объяснить. Более доходчиво?

  Себастьян не отрывая взгляда, покачал головой, а потом, взяв мою ладонь в свою, потянул меня обратно к дивану.

  - Бабка Даниэля Второго - королева Флоренс Пришедшая, знала об оружии много. Она утверждала, что о нем у вас знают все. И взрослые и дети. А ваше время позже ее, значит вы знаете больше... Поэтому отсюда и такой вывод.

  - Королева была из моего мира? - уточнила я. Себастьян кивнул. - А из какого времени?

  - Эм... - тут мужчина растерялся. - Я несколько путаюсь в вашем летосчислении... - и, подумав, закончил: - Нет, не могу сказать. Но может быть, это вам подскажет?

  Он вновь полез за пазуху и достал револьвер.

  - Он выполнен один к одному с оружия самой королевы. Со всеми нюансами и гравировкой. Так сказать первый опытный образец.

  Я принялась внимательно его разглядывать, так и не взяв в руки. Обычный, совершенно обычный, металлический корпус, рукоятка такая, к низу расширенная, деревянная.

  - Переверните, пожалуйста.

  А вот когда я стала рассматривать другую сторону, все прояснилось. Под барабаном шла надпись, какие-то мелкие циферки, а вот у основания рукояти стоял оттиск: буквы 'си-оу-эль-тэ' и цифры 1883 . Вот они-то мне все и рассказали.

  Я нервно хихикнула и задала последний вопрос, чтобы убедиться в своей правоте.

  - А вы не в курсе, из какой страны к вам попала королевская бабка?

  - Оклаухома кажется, а что?

  Я откинулась на спинку дивана.

  - Господи, Себастьян, ну вы даете! О боже! - и начала смеяться так, что даже слезы потекли по щекам, а сквозь смех попыталась объяснить причину своего веселья. - Дикий Запад! Ох-ха-ха... Дикий!.. Да они пос... в туалет не ходили без кольта! Без штанов могли выскочить, но не без ствола! Ох-ха... Ой, мамочки... - я уже держалась за живот. - А теперь вы сочли... Ой не могу!.. Это надо же!..

  Себастьян не выдержал, встал и, взяв со стола кувшин с водой, налил в бокал.

  - Выпейте, и успокойтесь, - холодно сказал он. - Я не вижу ничего смешного там, где видите его вы. Я подданный другой страны... Другого мира. И естественно я не могу знать историю вашего мира так подробно, - слово 'вашего' он выделил особенно, - мира в отличие от своего.

  Я отпила пару глотков, и смех потихоньку начал отпускать.

  - Извините, - все еще вздрагивая, первым делом произнесла я. - Великодушно простите. Вы действительно не можете знать... Ой!.. - пришлось сделать еще пару глотков, чтобы окончательно успокоиться. - Честно, извините, пожалуйста. Я не специально назвала вас так. Но на Диком Западе на самом деле все знали про оружие, однако, про современное им оружие. Тогда там жили одни бандиты, старатели... они золото искали, и лихие люди, - начала вспоминать я, но кроме смутного курса школьной истории, да кинофильма 'Человек с бульвара Капуцинов' в главной роли с Андреем Мироновым, в голову ничего не шло.

  Про салуны и бордели, я вовсе решила умолчать, а то вдруг напридумывают себе потом чего-нибудь, а мне расхлебывай.

  - Там все стреляли друг в друга... Шерифы, ковбои, охотники за головами... Смутное время короче, и сплошное беззаконие. Там все спали в обнимку с оружием, - закруглила свою сумбурную речь я. - У нас совсем не так. У нас оружие только у военных, у милиции... ОМОНа какого-нибудь. Или у бандитов. А у простых граждан нет. Конечно, есть фанаты, что с закрытыми глазами автомат разберут и соберут, но я не фанат. Совсем. И об оружии знаю только, что говорят из телевизора.

  После моих слов Себастьян ненадолго подвис.

  - Афтомад?.. Телефи... Тефели... - наконец попытался произнести он, а я поняла, что язык мой - враг мой, и что я вляпалась по полной!

  Нужно было срочно как-то исправлять положение. Мысли заметались, перескакивая с одного на другое, пока меня не осенило.

  - Не мучайтесь, Себастьян, - уверенно произнесла я, хотя такой уверенности на самом деле не испытывала, - даже не пытайтесь произнести эти слова, вам все равно от них никакого прока, - а потом, приняв загадочный вид и выдержав театральную паузу точно по Станиславскому, я торжественно попросила: - Только давайте сначала договоримся все, что я скажу сейчас, что покажу, останется между нами, и не разгласится. Даже королю.

  - Королю я обязан доложить, - нахмурившись, произнес мужчина.

  - Поверьте мне, - начала я вкрадчиво, а сама как бы невзначай при этом коснулась пальчиками его руки, играя жестами на доверие. - То что я вам сейчас расскажу не понадобится королю, ни его потомкам наверное еще лет двести... А может быть никогда. Позже, когда меня выслушаете, вы сами так решите, а пока просто поверьте на слово, и пообещайте - никому. Прошу, - и чуточку подалась вперед грудью.

  Движение получилось именно таким, каким нужно, чуточку интимным и чрезвычайно женственным. А поскольку у аристократов где-то в спинном мозге засело - если женщина нежно просит, то по правилам хорошего тона это нужно исполнить. Себастьян кивнул, соглашаясь.

  Я тут же подхватилась, открыла сундук, в котором возила свои вещи и принялась вынимать их. Сначала наружу показались платья, подаренные герцогом, потом нижнее белье. За спиной раздался сдавленный возглас, и неровное дыхание, однако я, никак не прореагировав, наклонилась еще глубже и, почти занырнув в сундук по пояс, продолжила копаться в нем. А что при этом испытывал Себастьян, разглядывая мой тыльный фасад, мне было все равно. Во всяком случае я так мстительно думала!

  Сумка обнаружилась на самом дне и я, потрясая ей, как завоеватель драгоценной добычей, вернулась обратно на диван.

  - Вот! - гордо произнесла я и высыпала на платье все, что в нее было сложено.

  А сложено, как оказалось, было немало. Я принялась обратно запихивать косметику, у которой, наверное, уже вышел срок годности, потом бумажные салфетки, записную книжку, засохшие до каменного состояния конфеты, прочую ненужную мелочь, пока не отгребла футляр с телефоном.

  - Вот смотрите, - повторила я еще раз. - Вы такое видели?

  Себастьян естественно покачал головой.

  - Необычайно изящная вещь, - удивленно протянул он. - А для чего она?

  - Это телефон, чтобы разговаривать с людьми, находящимися от тебя далеко.

  - И как им пользоваться? - тут же заинтересовался он.

  - Да никак! - пожала я плечами. - У вас никак. Для того чтобы поговорить по телефону нужно хотя бы еще один такой, потом выслать на орбиту спутник и... А чтобы выслать на орбиту вашей планеты спутник, нужно изобрести космический корабль, микроэлектронику, развить химию, физику, открыть редкоземельные, а может быть радиоактивные металлы, построить огромное количество заводов, которые начнут производить все необходимое для построения спутника, космического корабля, и телефона... Ой, еще забыла - нужно научиться добывать и перерабатывать нефть в пластик, получить из нефти горючее, научится сжижать кислород, ведь, кажется, на нем летают космические корабли и... Я забыла назвать еще кучу всяких вещей, которые нужно сделать, чтобы два человека просто могли поговорить по таким телефонам. Во-о-от.

  Сказать, что после моего рассказа Себастьян опешил, значит ничего не сказать. Он даже не подвис, он впал в ступор. В кататонический.

  Минуты текли за минутами, мы сидели молча. Я так сказать наслаждалась тишиной, а маркиз переваривал услышанное.

  - Заводы говорите... - наконец пробормотал он, и тут же встряхнувшись и скинув с себя ворох информации, которая почти раздавила его, задал самый верный вопрос, за который, пожалуй, я бы могла его расцеловать. Наверное. - А насколько лет ваше время позже времени королевы Флоренс пришедшей.

  Я прикинула.

  - Если оттиск на револьвере тысяча восемьсот восемьдесят третьего года, а у меня две тысячи одиннадцатый, то... Сто двадцать лет. Не менее.

  - И за эти сто двадцать лет вы смогли достичь настолько многого? - удивился он. - Вы же говорили о двух сотнях...

  - Так я же говорила про вас! - принялась выкручиваться я. - У вас сейчас по нашему летосчислению почти... Это сложно сказать. Могу сказать с уверенностью - вы даже от времени королевской бабки почти на век отстаете. А местами и более. Вам сначала ее время догнать надо. Электричество, например, открыть.

  - Мы ведем работы в этом направлении, - сухо проинформировал меня Себастьян. - Только я о них вам сообщить не могу, это государственная тайна.

  - Что крутите два колесика и между токоотводами проскакивает разряд? - произнесла я с иронией, не сумев удержаться.

  - Мы продвинулись дальше, - надулся Себастьян. Похоже, я нащупала его слабое место - скорее всего, далеко от лейденской банки они не ушли.

  - Что вы уже построили плотину, установили гидроэлектростанцию и протянули километры проводов?! - в мой тон закрался излишний сарказм, и я поспешила исправить положение. - Извините, - совершенно искренне произнесла я. - Я не хотела вас обидеть или как-то оскорбить. Просто для меня ваш мир - прошлое, которое отстает от моего, как минимум на пару веков. У нас машины, самолеты!... Господи, да мы людей в космос отправляем! Делаем телескопами съемки дальних галактик. И медицина у нас другая, - продолжила я, распаляясь. - Пусть рак мы до конца вылечить не можем, но сердце, печень, почки пересаживаем, чтобы больной дальше жить мог. Зрение восстанавливаем. Я... я могу позвонить по компьютеру... только не спрашивайте сейчас, что это такое. В общем, я могу поговорить с человеком, который находится на другом континенте. Причем даже увидеть его. У нас женщина это свободный человек, а не чья-то собственность. Да я сама зарабатывала, и жила себе спокойно!.. - смахнув с глаз предательские слезы, я продолжила сравнивать миры. - У вас же медицина жуть сплошная! Знахарство! Ни антибиотиков, ни антисептиков. Йода и того нет! Никакого прогресса! Вон, вы пистолеты одни научились делать, а остальное? У вас гигантских заводов нет. Связи тоже нет. Вы гонцов гоняете, вместо того чтобы просто позвонить или отправить сообщение. Ничего этого нет! Так что для меня ваш мир - средневековье. Самое настоящее средневековье. Вот так.

  Мы вновь замолчали. Я пыталась сдержать слезы, в горле встал ком и не давал говорить. Себастьян в полной растерянности взял у меня телефон и начал крутить, рассматривая. Но по незнанию он то ли куда-то нажал или что-то сдвинул, но задняя крышка отскочила и из него вывалилась батарейка.

  - О, простите меня! - воскликнул он. Его голос был полон неподдельного раскаяния. - Я сломал вашу штучку...

  На что я лишь взяла батарейку и вставила ее обратно.

  - Ничего страшного, - выдавила из себя. Хотя... Чего теперь трястись-то уж, все равно розетки здесь еще лет сто не предвидится. И при помощи маникюрного набора вскрыла телефон, обнажив плату с микросхемами.

  - Вот, смотрите, - показала я распотрошенное нутро Себастьяну. - Если вы сможете воспроизвести это, значит, сможете сделать то, о чем я вам рассказывала.

  Он осторожно кончиком ногтя задел пайку, царапнул дорожку.

  - Какое все мелкое... - растерянно протянул он.

  - Угу, мелкое, - кивнула я. - Зато в памяти у него может храниться библиотека на десять тысяч томов.

  - Десять тысяч?! - кажется мысли у Себастьяна вновь зашкалили.

  - А может и пятнадцать, - мстительно добавила я и, подняв на него полный тоски взгляд, спросила: - Ну как, будете посвящать короля во все это?

  Себастьян в растерянности замер, сначала вроде бы качнул головой в согласии, затем его подбородок пошел в строну, а под-конец все же выдохнул:

  - Не уверен. Надо подумать. Надо будет очень крепко подумать. Король очень здравомыслящий человек, однако такое... Я подумаю Аннель. Честно.

  И все так же находясь в глубокой растерянности, он наклонился ко мне, едва заметно коснулся губами щеки, словно для него это было привычным делом, а потом встал и так же в молчании покинул комнату.

  

  Вивьен хотелось основательно что-нибудь расколотить. Да же нет, прибить кого-нибудь! И чтобы этим кем-нибудь был никто иной, как Герман. С каким бы удовольствием она вцепилась ему в глаза. Вот так всадила бы длинные ногти и... Но к сожалению он был далеко, а перед ней лежало лишь письмо от него, которое она только что расшифровала. Герман вновь требовал, чтобы она достала какие-то бумаги, относящиеся к временам королевской бабки, а зачем и для чего не сообщал. Мало ему было сведений, что она выкачала из Хольгрима?! Мало и тех, что узнала через Кларенса?! Так и эти еще подавай?! Этот старый сморчок ставил перед ней почти невыполнимую задачу - хотел, чтобы она стащила бумаги. А какие бумаги, откуда и как?!

  Не сдержавшись, женщина запустила в стену серебряной пудреницей. Облако мельчайшей розоватой пыли, словно невиданная пыльца заискрилось в солнечных лучах.

  - Дьявол! - рыкнула она, и швырнула следом еще и щетку для волос.

  Лишь когда злость немного улеглась, она принялась размышлять здраво. Как помнится всеми делами, как-то загадочно связанными с королевской семьей занимался сынок герцога Коненталя, первого канцлера, ныне по-тихому ушедшего в отставку. Почему он ушел с поста, она догадывалась, вернее даже знала. Это с ее подачи Кларенс влез в авантюру... Но ладно, это дела прошлого, теперь надо бы решить как ей поступать дальше. Подобраться к Себастьяну не было никакой возможности - уж слишком ушлым типом он был - это во-первых, а во-вторых его, как Кларенса не соблазнишь женским телом. В общем, лично соваться к маркизу не было смысла, надо было действовать обходными путями. А самый ближайший обходной путь был один - невменяемый Кларенс. Только через него она смогла бы пробраться к ним домой.

  Ох, как ей не хотелось вновь связываться с ним! Нет, конечно же, в постели с ним было замечательно, он был резок, напорист... можно сказать - груб. Это ей нравилось. А вот его истерики и необоснованные подозрения портили все. С его непредсказуемыми выходками выстраивать отношения было чрезвычайно сложно, и куда его занесет в следующую секунду, было невозможно угадать. Но, похоже, придется вновь вернуться к этому полоумному и, водя его за нос, как-нибудь пытаться выяснить про документы, с которыми работал Себастьяна. Она потом что-нибудь обязательно придумает, узнает или подслушает, а пока надо сделать первый шаг - встретится с Кларенсом.

  

  Дом, где снимал комнаты маркиз Мейнмор, не отличался особым шиком. Надо сказать, что он вообще ничем не отличался, разве что застарелой вонью кислой капусты, да селедочного рассола. Да и сам дом находился не на фешенебельной улице, не в самом дорогом районе столицы.

  Вивьен приподняв полы дорогого дорожного платья, осторожно ступала по скрипящим ступеням, при этом, опасаясь коснуться одеждой лестничных перил. Вокруг все было настолько заскорузлым, настолько засаленным, и даже на вид липким, что от одной мысли, что она заденет все это хотя бы перчаткой, приводило в дрожь.

  Наконец пройдя по длинному коридору доходного дома, она остановилась перед дверью и постучала концом трости, с залитым в нее свинцом (ходить в такой район совершенно безоружной было бы верхом глупости). Сначала ничего не происходило, и ей пришлось стучать настойчивей, пока за дверью не раздался знакомый, несколько хрипловатый со сна голос. Женщина недовольно поморщилась, а потом как по волшебству на ее глаза навернулись слезы, лицо приняло скорбное, и какое-то виноватое выражение, а румяные щечки вмиг побледнели.

  Дверь рывком распахнулась, и перед ней предстал Кларенс. Он был в измятой одежде, словно спал в ней последние несколько дней, лицо его было небритым, а изо рта ужасно несло перегаром, однако Вивьен д