Книга: Космический авантюрист с Земли



Космический авантюрист с Земли

Михаил Горнов

Космический авантюрист с Земли

Космический авантюрист с Земли – 1

Космический авантюрист с Земли

Название: Космический авантюрист с Земли

Автор: Михаил Горнов

Год издания: 2012

Издательство: Самиздат

Страниц: 580

Формат: fb2

Аннотация

 Это фантастическая история о приключениях землянина, одного из членов "марсианской" экспедиции в глубинах космоса. Волей случая, оказавшись на борту древнего космического корабля, он покидает пределы Солнечной Системы. Оказывается, извечный вопрос "есть ли жизнь на других планетах" имеет ответ. Жизнь есть! Пиратские корабли, боевые станции Предтеч, соперники и завистники - все они не дадут заскучать. А еще есть любовь и дружба, которые ни одним лазеров не сжечь.

Михаил Горнов

Космический авантюрист с Земли

Книга 1 

   Глава 1 

   Я очнулся со странным ощущением чуждости вокруг. Перед пробуждением мелькнули обрывки сверкающих и блестящих - чуть ли, не зеркальных - стен. Какая-то суета вокруг, мурашки по коже, холод, потом жар в теле, словно по жилам пустили огонь. По-моему, я требовал отпустить меня, вернуть на место 'где взяли, туда и положьте'. Сплошная белиберда...

   В голове промелькнуло, что меня опять угораздило потерять сознание во время эксперимента, из-за чего все это и привиделось. Хотя, какого эксперимента, вроде ничего такого не было? Открыв глаза, я обнаружил себя лежащим на траве под густыми кронами деревьев. Покрутив шеей взад-вперед, поморгал и резко сел. Зелень никуда не делась, словно я сидел на одной из земных полянок. Так, так, я цепко ухватился за слово 'земных' и стал раскручивать всю цепочку.

   В голове со скрипом стали проявляться картинки воспоминания и осознания себя собою. Значит так, я Артемьев Антон Родионович тридцати одного года. С восемнадцати лет кручусь в космической сфере. Сначала университет, потом команда запасных космонавтов. С две тысячи двадцать пятого года перешел в активный состав и стал выходить в космос. А год назад, в две тысячи двадцать девятом попал в штат экспедиции на марс. Сейчас нахожусь на этой красной планете в жилом комплексе. Попал в руки главы экспедиции и участвовал в некоторых экспериментах, которые тот (скрытый садист и маньяк-экспериментатор) проводил во множестве. Вот только где я сейчас? В жилой базе имелась огромная оранжерея с растениями, но что бы там присутствовали деревья, и росла трава сплошным ковром (а не в лотках) - не припоминается. И тут я вспомнил.

  - Приближаюсь к объекту, - спокойно произнес я. - Как меня поняли?

  - Поняли тебя, ты приближаешься к объекту, - несколько минут спустя донеслось до меня через микрофоны. - Попробуй подойти в плотную и произвести съемку. При необходимости совершить выход и взять пробы материала, а есл... и...

  - Не понял, повторите, - произнес я в микрофон, но безрезультатно. - Я вас не слышу.

  - Антон, - донесся до меня голос из динамиков шлема, - не старайся. Этот объект глушит сигнал капитально.

   Мой напарник в сегодняшнем плановом вылете, Серега Коломиец, спокойно сидел в соседнем кресле и рассматривал черное пятно впереди. Оно уже загородило изрядную часть звездного пространства. Странный объект, если честно признаться. Заметили его только мы, из челнока, крутящегося на орбите. А с планеты он так и остался невидим и неосязаем. При нашем сигнале о его обнаружение внизу поднялся переполох. Сначала посчитали, что у нас галлюцинация из-за отравления или переутомления. Но после получасовых тестов признали, что наше состояние вполне приемлемое. Реагируем адекватно, в описаниях не путаемся. После этого нам дали приказ приблизиться к нему и внимательно все рассмотреть, проводя съемку. Попутно все фиксируя на диктофон.

  - Странная штука, - задумчиво произнес Серега, - есть мнение, что это постройка наших собратьев по разуму. А ты как считаешь?

  - Не знаю, - проговорил я, тоже во все глаза рассматривая странное тело, явно искусственного происхождения. - Может, и так, а может, и по-другому. Кто выходить будет?

  - Давай ты, - попросил приятель, - а то мне как-то не по себе при виде этой штуки. Как гляну на нее, так мороз по коже. А тут еще и сон неприятный приснился, словно я умер.

   М-да, ну что тут скажешь? Предчувствия и суеверия среди нашей профессии распространенное дело. Причем на высшем уровне. Достаточно вспомнить, как лет сорок или немного больше, писали на челноках имя забытой девушки. А все дело было в том, что один из космонавтов нацарапал перед вылетом на экспериментальном космическом аппарате имя своей невесты. И спокойно его опробовал. А вот потом при следующем запуске точь-в-точь такого же, случилась авария, потом еще одна. В результате, это имя (хоть убейте, но сейчас за давностью лет и не вспомню какое) стали наносить на борт аппаратов. И все пошло на лад. Вот и не верь после этого в приметы. Хотя, лично я сам на черных котов и разбитые зеркала внимания не обращаю. Но это дома, на Земле.

  - Как хочешь, - попытался пожать плечами в громоздком скафандре я, - пойду я.

  Челнок приблизился к объекту, и я вышел наружу. Тонкий тросик, словно пуповина матери, соединил меня с челноком. Осторожно маневрируя, я стравил тросик и стал приближаться к странной громадине, больше всего напоминающей трубу метров десять диаметром и толщиной стенок в метр. Как мне брать отсюда пробы - ума не приложу.

   Опуститься на поверхность получилось удачно - объект сам притянул меня к себе, пользуясь своими размерами. Позади Серега удерживал челнок на расстояние, работая импульсными двигателями. Чтобы осмотреть 'трубу', я прошел вокруг нее. В космосе очень интересно совершать такие трюки, когда одинаково свободно передвигаешься по 'полу' и 'потолку'.

  - Что там? - не очень разборчиво донеся до меня голос Сергея.

  - А кто его знает, - выдал я в ответ, - труба и все, собственно.

   Тут я повернулся в противоположную сторону 'трубы':

  - Черт!!!

  - Что там? Что случилось? - встревожено произнес напарник, напуганный моим эмоциональным воплем. А посмотреть было на что. Эта 'труба' являлась лишь жалкой частью гигантской конструкции и по размерам совершенно была не сопоставима с ней. Будто крошечный отросток на многовековом дубе. И самое главное - из челнока остальной конструкции не было видно. Эх, надо был провести облет на значительном удалении, осмотреть объект со всех сторон, как то предписывает инструкция. А я с Серегой поленился, подались манящему чувству соприкосновения с тайнами космоса.

   Пока я задумчиво наблюдал за объектом, стоя на самом краешке, стали происходить некие процессы. Внезапно меня потянуло вниз с огромной силой и скоростью, буквально втянув внутрь 'трубы'. Одним махом я пролетел сотню метров и буквально на несколько секунд сумел извернуться и заметить, как следом за мною втягивает челнок. Вот только он не смог пройти по габаритам и стал разламываться. Вырвался пузырь воздуха, который напомнил мне клуб пара, что вылетает из кипящей кастрюли, если с нее приподнять крышку. Потом в шлеме послышался сдавленный крик Сереги...и все. Меня потащило дальше и закинуло в крошечный закуток, а потом провал в памяти. Очнулся я несколько минут спустя.

   Что же получается. Я нахожусь на борту неведомого мне звездолета. Из одежды на мне только термобелье и носки. Скафандр отсутствует. То ли с меня его сняли хозяева этого космического аппарата, то ли я сам от него избавился в угаре, когда стало проявляться отравление углекислым газом. Скорее всего последнее, иначе вокруг сейчас должны находиться неведомые братья и сестры по разуму.

   С кряхтение, словно столетний старик, я поднялся на ноги и переждал приступ головокружения. Сила тяжести (которую я давно уже успел научиться отличать) была больше марсианской и самую малость меньше земной. Если так, то я имею все шансы выжить и добраться до местного разума. Очень надеюсь, что он окажется гуманоидного типа и дружелюбным. Напоследок мелькнула мысль, что Сереге приснился вещий сон, и предчувствия его не обманули. Еще одно напоминание, что от судьбы не уйти.

   Мой скафандр отыскался через несколько шагов. Он валялся под раскидистым кустом и сразу не был заметен с того места, где лежал я. Хм, а снять-то его самостоятельно невозможно. Как только это осознал, я принялся вертеть головой по сторонам с еще большим интересом и вниманием в поисках неизвестного помощника.

   Заодно пожалел, что космические скафандры не комплектуют оружием или минимумом подручного инструмента, который можно использовать в целях обороны...или нападения. Ситуации они разные бывают... Точнее, спаскомплект имеется. В нем куча всякого полезное для выживания. Есть даже оружие - трехствольное миниружье, смахивающее на длинный пистолет. Использует тридцать второй калибр, может стрелять и автоматной 'семеркой'. Обозвали подобную штуку - мечта браконьера. Мощно, удобно и компактно - под обычной курткой спрятать можно. Эх, жаль у меня с собою ничего этого нет... комплект находился в челноке, в спаскапсуле.

   Прошел час, но никто так и не появился. Мне успело надоесть торчать на одном месте, да и есть захотелось особенно сильно. Подумав, что среди такой зелени точно должны найтись какие-нибудь плоды, я отправился на их поиски.

  - И как мне до вас добраться? - задумчиво проговорил я, рассматривая пару десятков оранжевых плодов, сильно похожих на помидоры, но росших на дереве. Доступ к плодам мне преграждали гибкие ветки с таким количеством шипов, что запросто могли соперничать с ежами и дикобразами. Я уже попробовал их проигнорировать и заполучил несколько глубоких царапин на руках. Оказалось, что кроме толстых шипов, на ветках присутствовали и мелкие, толщиною с волос (или еще тоньше), которые легко прокалывали кожу и отрывались от ветвей. Я измучился их доставать из тела.

  - Наверное, ядовитые вы, - задумчиво проговорил я, оставляя попытки добраться до еды, - или несъедобные. Пойду лучше поищу что-то другое.

   М-да, зелен виноград... Великие классики сами не раз оказывались в подобных ситуациях, если судить по их творчеству.

   Дальнейшие поиски успехом не увенчались - я облазил ближайшие от места пробуждения (не хотелось далеко удаляться, все надеялся, что братья по разуму вспомнят обо мне) деревья и кустарники. Но впустую. А есть хотелось все сильнее и сильнее. Не знаю, сколько я провалялся без сознания, но далекий прием пищи на челноке успел перевариться и улетучиться в виде энергии.

   От размышлений меня оторвал посторонний и чуждый этому кусочку природы звук - чужой голос.

  - Фарек атр пошс?

  - Твою ж... - я даже подскочил на месте от неожиданности, поворачиваясь к источнику слов. За спиной обнаружился...человек. Или гуманоид крайне похожий на моих земляков. Высокий, рост около ста восьмидесяти сантиметров, круглое лицо, глаза темные, волосы короткие и отдают рыжиной. Одет в комбинезон, похожий на те, в которых ходят ремонтники-авиаторы. За спиной что-то вроде крохотного рюкзачка. На поясе плоская черная коробка, размером и формой схожей с обычной книгой в твердом переплете.

  - Фарек атр пошс? - повторил неведомый собрат по разуму (мысль, что меня разыгрывают мои же коллеги я отмел по причине... в общем, не укладывается в голове у меня такая бредовая мысль).

  - Ага, - хмыкнул я, - пошс и атр, иху их всех.

   Тот удивленно посмотрел на меня и быстро затараторил на своем наречии. Из десятков слов, вываленных на меня, я не понял ни одного.

  - Стоп, стоп, - замахал я руками перед своим лицом. - Я ничего не понимаю...понял? Ни-че-го.

   Тот с интересом посмотрел на меня, потом пожал плечами и повернулся спиной. Незнакомец успел отойти шагов на пять, прежде чем спохватился и посмотрел через плечо. Удостоверившись, что я продолжаю стоять на месте, он приглашающее махнул мне рукой:

  - Рашит.

  - Это имя или предложение следовать за тобою? - поинтересовался я. - Ладно, будем считать за приглашение... пошли, что ли.

   Едва я сделал первый шаг, как в животе громко забурчало. Незнакомец тут обернулся и вопросительно спросил:

  - Блист?

  - Жрать я хочу, - буркнул я. - А что такое блист - не знаю. Может, ты под этим словом понимаешь желание сходить по-большому в кустики... а-а, рожа нерусская, что с тобою говорить.

   На всякий случай (чем черт не шутит, вдруг у моего проводника хавчик по карманам заныкан) я пальцем показал себе в рот и несколько раз клацнул зубами. Незнакомец в ответ кивнул и снял с плеч рюкзак. Из него вытащил три ярко-желтых плода, точь-в-точь такие же, на которые я недавно облизывался.

  - Вот спасибо, - обрадовался я и быстренько ухватил 'помидоры'. В один из них я немедленно впился зубами и тут же выплюнул откушенный кусок - от кислоты у меня глаза на лоб полезли. Хмыкнувший проводник жестами показал, что перед употреблением сперва надо кожицу содрать. Именно она и дает сильный кислый вкус.

  - Сразу бы так объяснил, - проворчал я, очищая плоды и осторожно откусывая кусочек. Без невкусной шкурки продукт оказался приятнее. Нечто вроде яблока из не самых сладких пород. Есть можно.

   Три 'помидора' исчезли очень быстро, но больше незнакомец давать мне не торопился. Не заслужил, видимо. Как только я съел последний кусочек плода, незнакомец тронулся в путь. Минут через десять не очень быстрого шага, мы подошли к стене. Метров пятьдесят в высоту, стальная, покрытая непонятным составом вроде пористой резины сантиметров десяти толщиной коричневого цвета. В нескольких местах стена была проломлена - неровные куски металла торчали клыками неизвестного зверя, угрожая порвать любого, кто сунется в пасть проломов.

   Стоит отметить, что не все повреждения в стене были 'рваными'. Я заметил как минимум две метровых дыры с оплавленными краями. И это-то в стальной стене, толщиною в полметра! Не хотел бы я встретиться с тем 'автогенщиком' и его аппаратом, который поработал тут.

   Незнакомец ни в один из проломов не полез, как я исподволь ожидал. Вместо этого, он прошелся вдоль стены и с довольным хмыканьем потянул рычаг, сливающийся по цвету с раскраской стены и от того почти невидимый. Я бы точно прошел мимо, не зная точного местонахождения рычага.

   В ответ на действия незнакомца в стене образовалось полукруглое, больше на арку смахивающее, отверстие. Часть преграды просто ушла куда-то вглубь стены на манер фотоаппаратной мембраны. Следующее помещение было еще больше оранжереи (или парка). Причем состояла из десятков технических ярусов - широкие дорожки с небольшими полупрозрачными барьерами-перилами пересекали помещение по всем направлениям и на разной высоте.

  'Туда, - жестом указал на один из ярусов мой проводник, - за мной'.

   'Понял - не дурак, - энергичным кивком ответил я и мысленно добавил. - Дурак бы не понял'.

   Чтобы забраться на нужный ярус - метров десять от пола - пришлось поднимать по полупрозрачной трубе двухметрового радиуса. Подъем осложняло то обстоятельство, что никаких намеков на лестницу или перекладины в трубе не было. Вместо этого имелись отверстия в кулак размером и глубиною около десяти сантиметров. Ими, отверстиями, были густо усыпаны стенки трубы. Не знаю, для чего предназначены эти колоны-трубы, но если являются аналогами земных пожарных или технических лестниц, то в дрожь бросает от представления внешнего вида существ, для которых они считались комфортными.

   После подъема проводник дал отдышаться несколько минут. При этом посоветовал просто улечься на поверхность и вытянуться во весь рост - личным примером. Пол яруса - метра три шириною дорожка - был похож на пластик и имел множество царапин и сколов. От падения предохранял невысокий бортик из полупрозрачного материала. Чем-то напоминал оргстекло, когда то от термических или механических воздействий начинает белеть. Вроде видно все, но рассмотреть удается только контуры и очертания, более четкие детали стираются.

   Отдохнув, незнакомец махнул мне рукой, перевернулся на живот и...пополз на четвереньках. О причинах такого странного передвижения я узнал очень скоро. Уже через минуту проводник резво плюхнулся на живот, показывая мне, чтобы немедленно последовал его примеру. Для большей убедительности ткнул пальцем вправо, где на соседней дорожке передвигалось... нечто. Больше всего странная машина походила на огромный, полутораметровой высоты древний пылесос с десятком гибких метровых манипуляторов. При этом движение машины (или что там ползало) было бесшумным. К примеру, лично я и не заметил бы ее, пока не стало бы поздно.

   Свое переползание на четвереньках спутник продолжил только после того, как 'пылесос' скрылся из виду. Еще дважды пришлось карабкаться по трубам-лестницам, меняя ярусы.

   Прошло уже больше часа с момента, когда я повстречался с незнакомцем. Голод, слегка приутихший после трех 'помидорок' вспыхнул с новой силой. Но на этот раз мои редкие 'бульки' в животе не трогали проводника. То ли хавчик закончился, то ли решил не частить с добрыми делами. Лично я согласен на первый вариант: второй излишне циничен и жесток. С людьми, имеющие подобные черты характера, я стараюсь контактировать редко. И очень плохо, если этот инопланетный товарищ окажется из таких...



   Но очень скоро я позабыл обо всем, когда через пролом в стене оказался в огромном ангаре, сплошь заваленном битой... техникой. Ничем другим назвать все эти машины я не могу. И все они отличались многообразием. Часть имела отдаленное сходство с земной бронетехникой (как танк Первой Мировой Войны 'похож' на Т-90, так и местные образцы напоминали этот самый 'девяностый'), другая не напоминала мне ничего - какие-то футуристические формы. Большие - от пары 'белазов' размеров, до крохотных - с 'запорше'.

   Возле одного такого монстра мы остановились. Длиною метров восемь, метра четыре шириной и около трех в высоту. По виду - сундук со скошенными стенками. С любого ракурса (кроме низа и верха) эта машина имела форму трапеции.

   После короткой манипуляции с одним из бортов, в машине распахнулся круглый люк, чуть больше метра диаметром. В него я и полез следом за братом по разуму. Внутри было уютно - крохотный кубрик метра три шириною и два в длину. Три кресла-лежака. На полу возле каждого кресла по шлему, похожему на строительные каски.

   На одно из них плюхнулся мой проводник, скинув в угол рюкзак. Вещицу с пояса он не снял, что меня несколько тревожило. Уж очень она укладывалось в теорию об оружии. Но пока он ее не трогает, и я буду миролюбивым.

   После того, как устроился сам, незнакомец указал мне на соседнее кресло, и едва я на нем устроился, протянул мне небольшую толстую пластину из серебристого материала. Размеров пластина была сантиметров двадцать на тридцать и толщиною около трех. Верхняя сторона состояла из трех разделов. Точнее на ней были приклеены три наклейки, хвостики которых немного выдавались вверх. Видя мое недоумение, он знаком показал: делай, как я.

   Следуя примеру хозяина танка (или что тут за 'звэр-машина'), я оторвал одну из наклеек. По ней оказалось небольшое углубление с небольшим кубиком желтого цвета. Не успел я вопросительно посмотреть на незнакомца, как этот кубик стал оплывать и увеличиваться в объеме. Через пять секунд углубление было заполнено однородной густой массой.

   Ложка нашлась сбоку на пластине. Мой спутник показал, где отрывать и предъявил узкую полоску. Потом немного изогнул ее, и почти сразу же оторванная полоска стала менять форму, пока не превратилась в ложку. С узкой ручкой, неглубокую, но ложку. Под оставшимися наклейками лежало еще по пищевому кубику. Один имел сладковатый привкус. Десерт, видимо...

   После еды незнакомец протянул хитрое устройство: две присоски и наушник, соединенные тончайшим проводком. Одну из присосок он прикрепил мне рядом с виском, почти на край лба. Горошина наушника незаметно и комфортно легла на свое место, последняя присоска (больше похожая на кружок пластыря из-за своей толщины) была приклеена на шею, рядом с гортанью.

   Закончив меня 'снаряжать' незнакомец коснулся верхней присоски пальцем. Наверное, включил прибор, так как в следующий миг из нее вырвался тонкий красный лучик, превратившийся в небольшой цветной экран сантиметров в тридцати перед глазами. На экране возникло изображение пальца. Самого обычного, с тремя суставами, одним ногтем.

  - Брюут, - ровный женский голос тут же зазвучал в ухе.

  - А? - не понял я и тут же спохватился. - Учеба-а, понятно...палец - брюут, понятно.

  - Брюут, - послышалось вновь. Видимо, требовалось называть предметы своими именами, исключая ненужные комментарии. Или это проверка-повтор для закрепления навыков и удаления ошибок. Что ж, поучимся...

   Глава 2

  - Шис, какого...мы тут забыли? - прошипел я на ухо своему напарнику, передвигаясь на четвереньках среди груды различных металлических конструкций, обломков метеоров и прочего космического мусора.

  - Тссс, - прошипел тот, не оборачиваясь, - тише ты. Еще дроиды услышат нас - тогда плохо будет.

  - Но что мы тут ищем? - не отставал я от приятеля. Правда, тон сбавил и сейчас едва шептал: дроиды - это серьезно.

  - Что-нибудь полезное, - последовал ответ. - Вдруг, еще кого отыщем в этой свалке.

  - Кого? - скептически осведомился я. - Пару мегатонн космического мусора?

  - Тебя же я нашел, - огрызнулся Шис, которого уже стал доставать разговор. - Замолчи хоть на время. Я уже немного скучаю по тем временам, когда был в одиночестве.

   Это была правда. Про находку, но не про одиночество: не настолько я и надоедлив, а только любознателен и общителен сверх меры. Когда меня засосало в ту странную 'трубу', то перенесло в недра гигантского космического корабля. Подобный метод был предназначен для сбора различного мусора, впоследствии идущего на нужды корабельных систем. Практически вечная жизнь для транспорта и его механической обслуге. Умные были существами Предтечи, жаль давно исчезли во мраке веков.

   Корабль, на котором я оказался, принадлежал древней расе - Предтечам. Так называют нынешние молодые расы, вышедшие 'недавно' в космос, своих предшественников. Только благодаря Предтечам удалось получить множество технологий, до которых самостоятельно было еще расти и расти. Живых Предтеч никто не видел и сомневаюсь, что увидит кто-либо. Судя по оставшимся после них следам, эти парни были весьма горячими и любили хорошую драчку. В космосе после них остались миллионы кораблей, баз и спутников. Самым молодым насчитывалось лет по семьсот. Самым старым - немногим за тысячу. Еще более старые экземпляры просто не уцелели. Время неподвластно даже таким существам, как Предтечи, которые сумели открыть почти все тайны Вселенной и поставить себе на службу.

   О самих Предтечах тоже мало что известно. Только то, что они гуманоиды среднего (где-то сто шестьдесят пять-сто семьдесят пять сантиметров) роста. И все.

   Космическая громадина, на которой я оказался, была просто огромной. Со слов Шиса выходило, что ее размеры что-то около двадцати с лишним километров в длину и больше десяти в высоту и ширину (если в космосе уместны такие понятия как низ и верх). Только оранжерея, располагающаяся в центре корабля, была почти пять километров в длину, два в ширину и метров семьсот в высоту. Кстати, она была многоярусная, а я этого в первый раз не заметил.

   Шис - полное имя было непривычно и длинно, пришлось уговорить на сокращенный вариант - был поисковиком. На корабле, команда которого состояла из таких же сорви-голов и авантюристов, он прибыл с полгода назад на этот супердредноут. Но в результате несчастного случая остался один - корабль погиб вместе с экипажем от огня защитных систем гиганта. Живых на борту не было, но корабль Предтеч отлично действовал в автономном режиме. На его борту оставались сотни действующих роботов-дроидов. От ремонтных - размером с пол-ладони, до боевых, которые раза в два были выше меня и шире раз в шесть. Подобные аппараты могли вдесятером выиграть знаменитое сражение под Прохоровкой. Впрочем, я немного отвлекся.

   Искатели - имен и прозвищ этой профессии в необъятном космосе было множество, я остановился на самом простейшем и объяснимом - бороздили космос в поисках кораблей и баз Предтеч. Иной раз можно было отыскать там записи или механизмы, за которые выплачивали огромные суммы. Вполне было по силам приобрести отличный островок на какой-нибудь привилегированной планете.

   Когда Шис со товарищами обнаружили этот корабль, у них слюна до кончиков пальцев на ногах опустилась. Крайне редко удавалось столкнуться с конструкциями таких размеров. Добычи должно было отыскаться полно.

   Ребятки не знали земную поговорку про шкуру неубитого медведя. Или позабыли про родной аналог этой присказки. Шис, как техник, первым ушел на десантном катере к кораблю и проник сквозь пролом внутрь. Из него он и увидел, как его родное судно исчезло в вспышке света, превратившись в шлак под ударом оборонительных систем дредноута. Таким оружием выжигали с орбиты небольшие города, что уж говорить про небольшой транспортник.

   Стоит отметить, что Шис не впал в меланхолию или панику, которые могли быстро отправить на свидание с мертвыми товарищами. Пробравшись сквозь мертвую часть корабля, он сумел проникнуть в отсеки, в которых продолжала работать жизнеобеспечивающая система. Благодаря своим размерам корабль сохранил почти всю сердцевину, где располагались главные узлы.

  - Ты со стороны не видел это корыто, - сообщил мне приятель, во время рассказа о своих приключениях. - Там сплошь одни дыры и проломы. В некоторые из них спокойно пролезет мой корабль... бывший корабль.

   Сперва Шис даже подумал, что тут сохранились и Предтечи, но за несколько месяцев не нашел ни одного следа жизни. По коридорам и отсека ползали только бездушные машины, выполняя свою работу, заложенную им в память сотни лет назад. Попадаться им на 'глаза' не стоило. В алгоритме у них явно имелись команды на уничтожение чужаков. А Шис именно таким и являлся.

   Помыкавшись несколько недель по кораблю, искатель наткнулся на ангар с испорченной техникой. Почему-то сюда дроиды очень редко заскакивали. Хотя в других ангарах они кишмя кишели. Такое положение дел было на руку Шису и он быстренько обжил один из транспортов Предтеч. Судя по виду и узлам, это была несущая платформа. Что-то среднее между танком и бронетранспортером. Плюсом техники Предтеч было то, что почти вся машинерия была со сходными узлами. Если размеры позволяли, то орудие или излучатель с тяжелого танка можно было поставить на легкий десантный бот или летающую платформу.

   Данный танк вполне мог тащить десяток десантников в полном снаряжении с тяжелым оружием. Или принять в свой отсек дополнительные агрегаты с боеприпасами, а на броню - пару пушек или лазеров. Толстая бронированные стенки были отличной защитой от агрессоров.

   В общем, отдыхал Шис в этой стальной капсуле в полной безопасности. Вскрыть ее сразу было не под силу даже тяжелому абордажному роботу. А за несколько минут, что держалась броня, парень мог улизнуть сквозь любой из нескольких люков. Очень жаль, но никакого вооружения на танке не было. Видимо, сняли его перед ремонтом, а потом не успели повесить. Минусом в таком проживании - питание. Шису приходилось постоянно искать себе пищу, чтобы не умереть от голода.

  - Хорошо еще, что удалось отыскать сублимированные пайки среди мусора, который засосало в отстойник, - грустно говорил он, вертя перед глазами серую пластинку этого самого пайка. - Наверное, с какого-то корабля после крушения закинуло. Дроидам пища без надобности, вот и оставили. Просроченные, скорее всего, но жрать хочется. До этого питался только твоими любимыми яблоками.

  - На яблоки не тяни, - погрозил я приятелю пальцем, - лучше них я еще не пробовал.

   Те плоды, что росли в окружении шипов, мне пришлись по вкусу. Честно сказать, но я даже подумывал, что они с наркотической составляющей. Иначе с чего бы появилась такая привязанность к ним? Слова Шиса меня успокоили: эти плоды специально выращены Предтечами для гурманов. Что-то в них есть, что удовлетворяет вкусы сладкоежек разных рас. Мимоходом отметил, что за саженцы этого растения (сугирия - это правильное название 'яблони') дают огромную цену. Слишком редко можно отыскать корабли с подобными деревьями. Это он сообщил, когда увидел мои приготовления: в мусоре отыскал пять больший колпаков в форме чанов и засыпал их землею из оранжереи. В будущем собирался сунуть сюда саженцы от сугирии.

  - Неплохо подумал, - кивнул головою Шис. - Когда выберемся с этого корабля, то финансы на первое время будут с продажи саженцев.

  - Эти саженцы не на продажу, - отрезал я. - Намереваюсь приобрести себе кораблик и там сделать небольшую оранжерею с сугириями. А потом высадить их в земле возле своего личного домика.

  - Ну, у тебя и планы, - присвистнул Шис.

   Впрочем, от мысли нажиться на продаже ростков от сугирии он не отказался. Уж очень подозрительное рвение выказал, когда я перетаскивал саженцы из оранжереи в наш танк. И быстро согласился помогать за ними ухаживать.

   Но все это было давно, уже с неделю назад. Сейчас наша парочка ковырялась в грудах мусора, пытаясь отыскать что-то полезное. В прошлый наш поход сумели отыскать здоровенный контейнер с деталями и узлами, которые Шис пообещал пристроить к делу.

  - Пусто, - разочарованно выдохнул Шис. - Ничего полезного нет.

  - Ну-у, не каждый же раз нам будет везти, - попробовал я успокоить приятеля, - может, в следующий раз повезет.

   И тут по всему кораблю прошла волна дрожи.

  - Проклятье, - зашипел сквозь зубы Шис, - опять прыжок.

   Прыжок сквозь гиперпространство. Или прокол пространства, как его еще можно называть. Механику процесса Шис мне объяснить не смог. Понял только суть - особая установка, часть двигателя корабля, находит определенные точки в космосе и пытается настроиться на их волну. После этого был возможен быстрый проход через тысячи светолет в другую точку, координаты которой были известны. Корабль, на котором я стал невольным 'зайцем', именно так и попал в Солнечную систему. И так же из нее ушел.

   Минусом подобного передвижения было неприятное ощущение - головокружение, тошнота, нарушение координации и головная боль. Экипажу предписывается находиться на своих местах в реабилитирующих креслах или костюмах. Существуют установки, которые нейтрализуют последствия прокола. Их ставят в жилых модулях для комфортного путешествия пассажиров и экипажа. Даже в нашем танке было что-то похожее. По крайней мере, я дважды переносил переход в бронированном жилище и страдал намного слабее, чем за стенами танка.

   Но ничего похожего на такую установку в этом ангаре не имелось. Придется изображать около часа жертву жесточайшего похмелья.

  - Дрогнем, - улыбнулся я, обращаясь к Шису.

  - Что? - непонимающе откликнулся приятель и посмотрел на меня. И тут произошел переход. В глазах потемнело, в суставах и позвонках проскочила вспышка острой боли. К счастью, болезненные ощущения быстро исчезли. Почти, осталась только усталость и апатия. Было желание - упасть на пол и не шевелиться. А то от каждого движения, мозги готовы взболтаться и вытечь через ноздри и уши.

  - Пошли отсюда, - тронул меня за плечо Шис. - В таком состоянии мы не сможем ничего путевого сделать.

   И мы пошли, хотя более уместно было сказать - поплелись. На наше счастье, дроиды на пути не встретились, иначе мы имели все шансы познакомиться с их оружием или манипуляторами. А через час смогли вкусить полноценный отдых в безопасных внутренностях танка.

  - Уф, добрались, - выдохнул я, падая на спальный матрас. - И почему эта космическая калоша не имеет какого-то постоянного графика в прыжках? С прошлого раза всего три дня прошло. А перед этим по недели и полторы были перерывы.

   Я вытянул руку и сорвал одну сугирку с крошечного, но уже плодоносящего куста. Вроде как лимоны на квартирном подоконнике в цветочном горшке. Загубил кустов шесть, пока парочка прижилась и стала давать плоды. Очень хорошее растение - легко приживается на новом месте и почти круглый год плодоносит.

  - Еда заканчивается, - посмотрел на меня Шис и с тихим вздохом захрустел пищевой плиткой пайкового концентрата. - Скоро опять есть эту кислятину, от которой вечно скулы сводит.

  - Это ты не ел наших лимонов и айву, - хмыкнул я, доедая первый плод и срывая следующий. - Вот где челюсти сводит.

   Шис не просто так говорил про фрукты. У него была редкая аллергия на все плоды - как один горчили, кислили и 'дарили' телу отеки и сыпь. От плодов сугирии эффект был не столь силен - не даром поработали Предтечи при селекции, но все равно по вкусовым качествам они ему не нравились.

  - А еще нам надо подыскать топливные элементы на танк, - прожевав первый кус плитки Шис, продолжил разговор.

  - Зачем? - не понял я. - Он же не едет и орудиями не пользуется - нет их у него?

  - А свет, а тепло, а чистка воздуха и контроль за внешней средой и пространством? - начал перечислять Шис. - У него двигатель и так сильно одряхлел за годы неподвижного стояния. Мне с трудом удалось его реанимировать. Но зато энергию стал потреблять катастрофически сильно.

  - А новый двигатель поставить? - предложил я. - Вроде как, тут имеются такие же танки. Взять и снять с них...

  - Если бы подобное было легко сделать, - вздохнул Шис, посмотрел со злостью на плитку концентрата и бросил ее обратно в коробку. - Надоело эту пакость жрать. Согласен на простую и дешевую питательную пасту. Там хоть запах есть и кой-какой вкус.

  - А что сложного-то?

  - Двигатель в этом танке, - Шис в качестве демонстрации постучал ладонью по броневой стенке, - соединен с силовой установкой и установкой гравитационной. Плюс там же батареи и узлы для излучателей. Если менять, то менять надо все.

  - Так в чем вопрос? - не понял я грусти в голосе приятеля. - Возьмем и все поменяем. Во времени мы не слишком стеснены - когда еще сможем выбраться отсюда. А с рабочим танком можно попытаться пробиться к ангару со вспомогательными судами. Те-то должны содержаться более прилично, чем местное кладбище бэушников.

  - Размеры в треть танка тебе о чем-то говорят? - язвительно поинтересовался Шис. - Простыми человеческими силами поменять двигатель невозможно. Тут необходима помощь дроидов, куча дополнительного оборудования, удобное место и... а-а, чушь все это.



  - Почему чушь? Нормально все, можно попытаться отыскать нужное. И с дроидами не проблема - парочку подранить, выжечь им чип с алгоритмами и управлять напрямую через панель. А поврежденные при захвате детали снять с других... которые повредим, но уже в других местах.

  - Хм, - призадумался собеседник на пару минут, но потом грустно махнул рукой. - Ремонт будет очень громкий. На шум могут заглянуть патрульные роботы и разнести нас на молекулы.

  - М-да, - почесал я подбородок, - тяжелый случай. Слушай, а если перед ремонтом сначала о защите позаботиться, а?

  - Как?

  - Не знаю, - честно признался я, разводя руками. - Может, отыскать на танк навесное оружие и подключить его?

  - Питается он все равно от двигателя, а тот будет отключен на время замены, - проговорил Шис.

  - Он? - спросил я.

  - Излучатель, - пояснил напарник. - Боевой лазер или плазмаган. Сюда больше ничего и не поставишь. Ракет хороших не найти - за эти годы вся их начинка испортилась. Более менее действенно только энергетическое оружие.

  - Хреново, - честно признался я. - И что тогда делать? Получи мы хороший движок с оружием, могли бы без проблем добраться до судов.

  - Могли бы... - задумчиво протянул Шис и вдруг резко встрепенулся. - Слушай, а зачем нам установки на танк?

  - То есть? - не понял я. - Шис, мы только что говорили о том, как усилить свою огневую мощь для разборок с боевыми дроидами.

  - Мы говорили про НАШ танк, - заявил приятель. - А если нам излучатели установить на отдельные установки? Например, раскурочить боевого дроида, оставить от него только шасси, двигатель, батареи для стрельбы и сами излучатели. В общем, выкинуть основную электронную начинку и управлять вручную.

  - Это как? - заинтересовался. - Джойстиками на расстоянии через провода двигать?

  - Не совсем так, - почесал лоб Шис. - Через планшет отдавать команды. Вроде как на игровом симуляторе. Играл у себя в такие игрушки?

  - Играл, - с сомнением произнес я. - Только они отличаются от знакомых тебе, так полагаю.

  - А-а, фигня, - махнул рукою Шис. - Там все покажу. Плохо, что у нас нет хакера хорошего. Тогда бы вообще перепрограммировали пару жестянок и заставили их нам служить.

   Шис закинул руки за голову и принялся о чем-то размышлять. Судя по его серьезному лицу мысли были о деле. Скорее всего, уже прикидывал, что и куда крепить и соединять. Судя по успехам с танком, из парня отличный техник-механик вышел. Стоит ему выбраться из этой передряги, как опять будет при деле. А что делать мне?

   К себе на родную Землю мне точно не вернуться. Прыжки космического корабля Предтеч невозможно отследить сидя в его нутре. А Шис даже и не слышал о такой звездной системе. Получается, мой дом расположен в таких глухих далях, куда никто еще не попадал. Иначе хотя бы я сам услышал про инопланетян. Стандартная операция, когда находится очередная пригодная для жилья планета и заселенная разумной и более менее развитой цивилизацией - немедленный контакт. Пусть в звездные атласы система не попадет - контрабандистам и пиратам, создающим себе тайные базы или добывающие редкие элементы, такая известность ни к чему - зато местные жители очень скоро узнают о таких контактах. Космические челноки и корабли, снующие над головой, от глаз не спрячешь.

   Я еще раз посмотрел на неунывающего Шиса и тяжело вздохнул. Ладно, авось выйдет к какому-нибудь делу примазаться. Хотя бы напроситься к напарнику в ученики на пол... ммм, на треть ставки. И за харчи. Харчи - это обязательно.

   Так, размышляя о смысле жизни - какая же жизнь без пищи, хе-хе - незаметно заснул. В сновидениях я бродил по чужим планетам, оставлял глубокие следы в пыли и кричал вечно живое: привет лунатикам!

   Глава 3

   После пробуждения, завтрака сухпайками и сугирками я с Шисом отправился мародерничать. Вчерашние слова про оружие сильно запали ему в душу. Я-то рассчитывал, что пару дней будем план разрабатывать, так сказать, морально готовиться к рейду. Ан нет, Шис успел за то время, что я спал припомнить пару мест, где можно отыскать оружие.

  - Аккуратнее, - прошипел приятель, когда я задел штаниной комбинезона за острый и зазубренный край стального листа. Как и во многих местах на корабле, данная переборка не избежала участи получить пару-тройку десятков зарядов из очень мощного оружия. Края успели почернеть, окислиться, но продолжали угрожать своими неровными зубами любому недотепе.

  Я с мысленным чертыханьем освободил ногу и полез дальше. Толщина стены была поболее метра, и пробоина в ней напоминала короткую дренажную трубу, которые во множестве ставят у меня на планете на плотинах прудов, небольших речушек и прочих подобных местах.

   Перед тем как выскочить из дыры, я высунул наружу голову и быстро осмотрелся по сторонам. Не заметив ничего подозрительного - сравнительно небольшой зал полста на полста метров, заставленный огромными шкафами из металла и стекла, почему-то напомнившие мне промышленные трансформаторы - я поманил Шиса и после этого спрыгнул на пол. При этом я все время держал в руках небольшой излучатель предтеч. Отличная штука, должен сказать. В сложенном положении небольшая коробочка без всяких выступающих деталей. А разбирается за пару секунд. Имеет небольшой браслет, больше похожий на зажим, для запястья. И небольшую нишу под пальцы. Имелась и регулировка ведения огня: наносить сильные ожоги, но не смертельные (если не поджаривать длительное время) и предельная мощность, когда на ста метрах жертва в сотню кило весом сгорала наполовину - кусок жаренного мяса в толстой корке угля и сажи. Два сантиметра стали прожигались легко. Вот только батареи при максимальной мощности расходовались быстро. Десять выстрелов и все.

   Надо ли говорить, что я свое оружие всегда держал на предельном режиме? Запасных батарей было две, но я рассчитывал покончить с возможными противниками с первых выстрелов. Все равно затяжной бой не светит - на шум соберутся все ближайшие дроиды и тогда только станционный плазмаган поможет. А такого у нас не было - только собирались приобрести.

  - Тихо? - осведомился у меня Шис, бесшумно выскользнув через пролом и оказавшись рядом.

  - Угу, - кивнул я, не поворачиваясь к приятелю. - Куда сейчас?

  - Вон там, - он ткнул пальцем вперед и немного вправо, - есть дверка в коридор. Через коридор попадем в нужный ангар со старым хламом.

  - Старым? - переспросил я.

  - У Предтеч все старое, - хмыкнул Шис. - Как-никак столько лет прошло. А в том ангаре собрано вооружение для ремонта. Было снято с техники и сложено там.

  - Допрем? - засомневался я, прикинув габариты своего танка и рассчитав размеры подходящего орудия. - Мы ж собирались роботов курочить?

  - Не хочу рисковать, - ответил Шис. - Отыскать пару подходящих излучателей проще. Впрочем, там и роботы присутствуют. В основном, конечно, ремонтники. Но могут попасться и боевые - ангар на особом учете, оружие все же хранится. Пошли.

   Шис оттолкнулся от стены и быстро перебежал к ближайшему стеклянно-стальному ящику. Мгновение спустя рядом оказался я. Следующие десять минут мы петляли в узких проходах между коробов. Здоровые были штуки, каждый из этих ящиков был метров по пять в высоту и по полтора метра в каждой стенке. Две из них были стеклянные, но настолько мутные, что рассмотреть внутренности не удавалось.

  - Так, - деловито проговорил Шис, останавливаясь возле нужного люка, - смотри по сторонам, пока я вскрывать люк буду.

  - А что, - спросил я, - никакого подходящего рычага тут нет?

  - Нет, - последовал ответ.

  - А ты справишься? - продолжал допытываться я. - Сам же говорил, что не хакер, а тут, наверное, подбирать шифр нужно.

  - Едрить... - выругался Шис (общение со мною зря не прошло, сумел немного 'русифицироваться'), видать, достал я его своим недоверием и вопросами. - Тут простейший замок стоит. Такие можно открыть и безо всякого ввода кода. Все, не мешай.

   Пока приятель гремел железками за моей спиною, я вертел головой из стороны в сторону. Эх, жаль, что я не супервоин, про которых любят показывать в боевиках. Моя подготовка в центре космонавтики хоть и укрепила меня, но выносливость, ловкость и отличная координация не делает из меня спецназера. А в сложившейся ситуации только такой и нужен.

   Минут через пять меня стало колотить - мандраж от ожидания усиливался с каждой секундой. А еще шум, который производил Шис, казался оглушительным. Хоть я и понимал, что все это - плод разыгравшегося воображения и в реальности уже метров с двадцати невозможно ничего услышать.

  - Все, - выдохнул Шис, пряча инструменты в рюкзак, - можно идти. Давай дверь отодвигать.

   Навалившись на люк, мы объеденными усилиями помогли ему уйти в стену. Получилось намного легче, чем я предполагал. Видимо, механизм содержался в отличном состоянии, и после уничтожения стопора практически сам ушел в гнездо.

   Шагнув первым в небольшой коридор - метров шесть в ширину и четыре в высоту - я сделал несколько шагов и... чуть не умер от страха. Прямо передо мною, почти задев ногу, проскочил небольшой дроид, размером с футбольный мяч с кучей суставчатых ножек. В кровь выплеснулась изрядная порция адреналина, которого и так хватало. Про излучатель, который был в руке и находился в режиме готовности, я благополучно забыл.

   Впрочем, дроид проигнорировал меня, проскочив от правой стены к левой и скрылся в ней, юркнув в незаметное отверстие возле пола, забранное подвижной заслонкой.

  - Вот же... - сплюнул я, только сейчас дернув рукой с излучателем в след дроиду, но явно запоздало. - Шис, ты видел?

  - Что? - поинтересовался тот.

  - Тут мяч какой-то на ножках проскочил, - сообщил я приятелю, с подозрением осматривая стены и пол под ними. И с результатом: буквально через полминуты из отверстия выскочил еще один 'паучиный' дроид, на этот раз сильно похожий на крошечную черепашку с длинными и тонкими ногами спицами. Я резво вытянул руку вперед, намереваясь спалить его ко всем чертям, но был остановлен торопливым окриком напарника.

  - Не стреляй, - негромко выкрикнул Шис. - Это ремонтники - чуть ли не самые безобидные из всех дроидов Предтеч. В основном они заняты мелким ремонтом и починкой проводов и электронных систем. Платы, чипы и так далее.

  - А-а, - протянул я, - понятно. А раньше сообщить о них было нельзя?

  - Я и не рассчитывал на них тут натолкнуться, - пожал плечами Шис. - А про каждого дроида рассказывать долго. Их у Предтеч несколько десятков самых распространенных. На всякий случай бойся всех - почти каждый опасен.

   После этой короткой лекции, мы пошли дальше. На этот раз Шис решил идти первым, справедливо полагая, что к возможным неурядицам и осложнениям на пути он готов получше моего. Отговаривать я не стал - и так колени чуть-чуть подрагивают после встречи с первым 'пауком'.

   Пока дошли до следующей двери, успели заметить больше десятка ремонтников. А одного застали за работой. Совсем недавно (сравнительно, конечно, но точную дату назвать затрудняюсь) с обратной стороны коридора кто-то пальнул из увесистой пушки. Полностью разворотить стену не удалось, но и этого заряда хватила, чтобы выгнуть металл вовнутрь и местами прожечь. Получилось нечто вроде оконной тюли с острыми заусенцами и наплывами. Панели со стен коридора в этом месте сорвало, сейчас они валялись неряшливой кучей на полу. А там, где они раньше находились, виднелись сотни различных проводов. Вернее, остатков проводки. Выстрелом их частично сплавило, частично порвало и спутало. Прямо на них сидел большой 'паук' и перебирал поврежденные концы. Во время этих манипуляций у него на теле вспыхивали крошечные диоды. Как только обрывки нужных пар совпадали, дроид откусывал часть порченого металла. Через несколько секунд из пасти вылезала тонкая струна жилы, которая намертво спаивалась с нужными концами проводки. В качестве сварочного аппарата или паяльника он использовал поочередно свои 'хелицерны' (или что там у него - электроды на пасти) или передние конечности, на кончиках которых вспыхивали бледно-голубые звездочки разрядов.

   Это было настолько занимательное зрелище, что я несколько секунд простоял столбом, наблюдая за работой дроида. Только несильный толчок в бок от Шиса заставил оторваться от зрелища и последовать дальше по коридору.

   Очень скоро мы остановились возле очередной преграды - двери, ведущей в нужный зал. После короткой, в несколько минут манипуляции с замком, Шис приложил палец в губам и шепотом произнес:

  - Тсс, теперь только на цыпочках и согнувшись. В ангаре дроидов кишмя кишит...

   Дверь отодвигали буквально по миллиметру, чтобы не привлечь внимание ненужных глаз (или, что будет вернее, объективов) и иметь хоть какую-то защиту в виде толстой плиты из стали и композитных материалов. Когда образовалась щель сантиметров в десять, Шис оставил дверь в покое и ухватился за излучатель. Одному толкать толстую створку оказалось тяжелее, но я справился.

  - Хватит, - сообщил мне Шис, когда образовался проем чуть более полуметра. - Теперь пролезем и так.

   Пролезли, а потом поползли... почти. Пришлось настолько низко сгибаться, что подобное передвижение сильно напомнило мне незабвенный 'гусиный шаг' во время физических тренингов в институте. На мой взгляд, подобное было лишним: ни малейшего намека на присутствие дроидов не было. Вокруг располагались только всевозможные ящики и коробки различных форм и размеров. Большинство были такими, которым больше подходило название контейнеров, что перевозят на железнодорожных составах и сухогрузах. Ими было заставлено все немаленькое помещение. Даже несколько технических ярусов не избежали участи быть заваленными стальными коробками.

  - Ищи контейнеры вот с таким знаком, - прошептал мне на ухо Шис, быстро начертив на пыльном полу схематический рисунок. - Там может лежать подходящее вооружение.

  - Угу, - кивнул я, - понял.

   Дальше мы разделились. Я ушел немного вправо, а Шис - влево, оставив между собою пару рядов контейнеров. Минут через двадцать, добравшись до противоположной стены, мы сошлись.

  - Нашел что? - поинтересовался я у Шиса.- А то у меня пусто.

  - Нет, - отозвался тот. - Если бы нашел, то позвал к себе. Ладно, сейчас наверх пойдем... эх, неохота туда лезть. Там постоянно обитает кто-то из дроидов. Самое безопасное место здесь, внизу.

   На следующий ярус мы поднимались по широкому, спиралевидному пандусу метра три шириной. Оказавшись метрах в семи от пола, перед тем, как начать двигаться по просторному техническому ярусу, мы внимательно осмотрелись по сторонам. На наше счастье опасности поблизости не было, хотя над головою на следующем ярусе, что-то негромко прошуршало. Хорошо еще, что полы и защитные барьеры тут непрозрачные, больше шансов на то, чтобы остаться незамеченными. Дождавшись, когда шум затихнет, мы двинулись вперед. И уже через десять метров Шис остановился возле здоровенного контейнера. Размером и формой тот был с куб, со сторонами около двух с половиной или трех метров.

  - Нашел? - недоверчиво осведомился я: знак на передней стенке отличался от показанного мне ранее Шисом.

  - Нет, - ответил тот, - не то, что нужно. Просто хочу кое-что показать.

   Замки на контейнере были простейшими. Чуть ли не элементарный стопор с парой зажимов и рычагов. Даже я справился бы с ними. А перед моим напарником они спасовали уже через полминуты.

  - Отойди, посоветовал мне Шис, когда отщелкнул последний зажим и ухватился за небольшой рычаг. Когда я последовал его указанию, он дернул рычаг. Передняя стенка контейнера щелкнула и почти бесшумно опустилась на пол. Внутри контейнера стоял дроид. Огромный, больше двух метров в высоту, толщиною в метр и полтора в ширину. Две трехсуставчатых руки заканчивались толстыми излучателями. На плечах торчали еще две толстых трубы. На спине, слегка поднимаясь над головою (или что-то вроде того) располагался короб с полутора десятками крупных отверстий. Чем-то они мне напомнили кассеты под ракеты на навесках боевых вертолетов и самолетов. Стояла туша боевого дроида на широких гусеницах. Причем лент было несколько, явно больше двух...

  - Разрушитель первого или второго класса, - оторвал меня от размышлений Шис. - Один из лучших боевых дроидов Предтеч. На корабле их не встретишь почти.

  - Почему?

  - Не знаю, - пожал плечами Шис. - Может, бывшие хозяева корабля считали, что таким машинам уничтожения не место в коридорах корабля.

  - Он нам подойдет? - полюбопытствовал я, делая несколько шагов вперед и касаясь дула одного из ручных излучателей.

  - Нет, - вздохнул напарник, - не подойдет. Запустить я его смогу, но тут потребуется работа хакера, чтобы стереть прежние команды и заложить новые. А иначе он нас на молекулы разберет сразу после активации. Эх, до чего же несправедлива судьба: впервые выпал шанс попасть на корабль, полный сокровищ, но воспользоваться ими не предоставляется возможности. Пошли дальше, что ли...

   Нужный контейнер отыскался почти в самом конце яруса, в десяти метрах от пандуса, ведущего на очередной ярус. Небольшой контейнер, раза в два меньше габаритами того, где хранился 'разрушитель'.

   Когда его открыли, то обнаружили странную (на мой взгляд) установку. Две узких и коротких гусеницы, полуметровой ширины цилиндр 'тела' в метр высоты и спаренные... стволы, наверное. По крайней мере, очень сильно на них смахивали те штуки из металла, пластика и стекла, что располагались на самом верху установки.

  - Пекло, - с нотками благовения проговорил Шис, рассматривая находку. - Не расчитывал на такую удачу.

  - Хорошая штука? - поинтересовался я, нервно посматривая вверх, где вновь послышался подозрительный шум.

  - Очень, - ответил Шис, сопроводив свои слова энергичным кивком. - Использовалась... и используется сейчас для поддержки штурмовых отрядов при взломе сильной обороны и уничтожения боевых дроидов. Самую малость послабее Разрушителя. Но малость эта крайне незначительно. Слабее в плане брони и маневренности, но в огневой мощи излучателей превосходит.

  - Берем?

  - Берем, - был ответ.

   Вот только сказать было проще, чем сделать. Для начала Шис вскрыл парочку соседних контейнеров и раскурочил в них дроидов. Потом вскрыл тело установки 'Пекло' и пошуровал внутри. Хорошенько так пошуровал - 'лишними' оказались с полдесятка деталей общим весом под десять килограмм. Взамен выбракованных он засунул туда несколько узлов от разломанных роботов.

  - Посиди тут, - торопливо сказал напарник и умчался вниз без объяснений. Вернулся минут через десять с двумя небольшими, но тяжеленными батареями и крошечным - в ладонь, электронным планшетов. После этого он потратил еще час, спаивая между собой часть узлов, подключая и отключая планшет к внутренним разъемам.

   Только спустя шестьдесят минут он вернул на место снятую защитную панель с установки и ткнул специальным стилом в экран планшета. С негромким скрипом и гудением установка дрогнула и подняла вверх спарку излучателей.

  - Отлично, - тихо засмеялся Шис. - Все просто отлично.

  - Сейчас куда? - поинтересовался я у напарника, не отрывающего глаз от своей новой игрушки.

  - По старой тропе через коридор, - сообщил Шис. - Потом через следующий зал в новый коридор. Там поднимемся на третий ярус и пройдем до нужной двери. А дальше уже и наш родной танк.

  - А почему... - начал было я задавать вопрос, но тут же опомнился. - М-да, через ту дырень наше Пламя не пролезет.

  - 'Пекло', - поправил меня Шис. - И насчет возвращения тем же путем ты прав - не пройдем.

   И мы пошли. Впереди, подчиняясь командам с электронного планшета, ползла установка 'Пекло', за ней шел Шис и замыкал шествие я, нагруженный запасными батареями питания. По пандусу, несмотря на то, что он был несколько крутоват, 'Пекло' съехало спокойно - ни разу не проскользнула гусеница или изменилась скорость. Возможно, тут дело не только в качестве ходовой части, но в материале покрытия пола: плотный, чуть-чуть упругий пластик с крошечными пупырышками (или просто шершавый сам по себе).

   Под прикрытием установки идти было спокойнее самую малость. А когда пересекали широкие проходы между контейнерами, то спокойствие сменялось опасением быть замеченными.

  - Не волнуйся, - сказал мне Шис, заметив мою нервозность. - Пекло постоянно контролирует обстановку и немедленно сообщит, если что опасное обнаружится. Тут сканер один из лучших - не даром же - это тяжелое оружие поддержки.

   В коридоре ничего не изменилось - дверь оставалась точь-в-точь таком же положении, как мы ее и оставили, посторонних не встретили. Когда подъехали к полуоткрытой двери, я дернулся было вперед, чтобы раздвинуть ее на всю - установка явно не пролезала. Но Шис жестом остановил меня и пару раз нажал на планшет, активируя новые функции установки.

   Из тела 'Пекла' выскользнули два тонких многосуставчатого манипулятора, ухватились за край двери и с легкостью задвинули ее в паз. А потом, когда оказались в коридоре, вернули ее на место.

   Зал с 'трансформаторами' так же не принес нам неприятностей. Вот только дальше начался путь, полный неизведанных тайн. Шис вскрыл замок очередной двери, но отодвигать не спешил, нерешительно перетаптываясь перед преградой.

  - Чего ты? - поинтересовался я, опуская батареи на пол и разминая затекшие руки.

  - Сканер сообщает, что в коридоре кто-то есть, - сообщил мне Шис. - Как бы не встрять нам...

  - Ну и что? - спросил я и кивнул на установку. - Пусть открывает дверь и стреляет по неизвестному.

  - Наверное, - с сомнением проговорил Шис, - так и сделаю. Хватай батареи и прячься.

  - Прятаться?

  - Да, - кивнул Шис, отходя за ближайший 'трансформатор'. - А то мало ли что выйдет.

  Ну, раз он так говорит, то глупо будет терять время на распросы. Устроившись за соседним шкафом, я стал внимательно следить за происходящем. Вот только увидеть мне ничего толком и не удалось. Повинуясь командам напарника, установка окуталась едва видимым сиянием, выпустила манипуляторы и сдвинула преграду в сторону. И тут же дважды - поочередно из каждого ствола - выстрелила. Звуки напомнили треск электрических замыканий, сопровождающихся шелестом воздуха. Словно, ножным насосом резко нажали.

   В коридоре что-то негромко 'пфыкнуло' и все.

  - Готово, - махнул мне рукой Шис, просматривая данные с экрана планшета. - Больше нет там никого.

   Когда я осторожно заглянул в коридор, то ничего подозрительного не увидел. Там совсем никого не было, даже 'пауков'-ремонтников ни одного не попалось на глаза. Зато метрах в пятнадцати от входа валялись оплавленные обломки, в которых опознать принадлежность к высотехнологичным машинам было затруднительно: все сплавилось в один бесформенный ком. Таких 'комка' была два - по одному возле каждой стены.

  - Вот что делает разряд 'пекла' с противником, - прокомментировал Шис, подходя ближе и пиная ногой мелкий осколок дроида. - Это я еще поставил слабый заряд , а то бы спалило бы эти железки дотла и еще стенки поджарило.

  - Что за роботы были? - поинтересовался я у напарника, подходя и становясь рядом.

  - Хм, по этим горелым ошметкам точно и не определишь принадлежность, - задумался Шис. - Скорее всего, кто-то из ремонтников или обслуживающих механизмов. Не охранник точно. Те бы так просто не сдались.

  - Ладно, - произнес я, - пошли дальше, а то от этих ошметков, как ты сказал, воняет противно. У меня уже глаза слезиться начинают.

   Следующий зал, в который привел нас коридор, был пуст. Просто огромное помещение без намеков на мебель, оборудование и что-либо еще - только стены, потолок и пол. Хотя, на одной из стен имелось нечто вроде панели или полотнища около тридцати квадратных метров. Цвет был белый-белый, чуть ли светился своей чистотой.

  - Что это? - кивнул я на предмет, заинтересовавший меня.

  - Это? - мельком глянул на стену и вновь уткнулся в планшет Шис. - Не знаю. Большинство секретов и технических девайсов Предтеч до сих пор не распознаны. Это может быть и экраном, по которому вещали передачи для большой толпы. А может, один из медицинских приборов, испускающий лечебные волны на толпу пациентов. Или еще что-нибудь, о чем даже догадаться не в силах.

  - И что, никто не может знать? - допытывался я.

  - Если только ученые, - отозвался Шис. - Они постоянно возятся с железками Предтеч. А нам, простым искателям, лишние знания не нужны. Изучаем только то, что приносит доход.

  - Лишними знания не бывают, - вздохнул я. Шис ничего не ответил. То ли не сосчитал нужным, занятый своими мыслями, то ли попросту не расслышал. Проскочив зал, который давил на психику своей пустотой, мы добрались до лифта, расположенного в дальней стене.

  - Сейчас начинается самое интересное, - сообщил мне Шис, когда дверь лифта уползла вверх, открывая просторную кабинку, покрытую с пола до потолка золотистыми панелями.

  - То есть? - насторожился я. - Ты о чем?

  - Дальше идут залы с ярусами, где полным полно охранников и прочих дроидов, - ответил Шис. - По-любому мы с ними столкнемся. Вопрос только в том, со сколькими?

   Лифт работал бесшумно и незаметно. Прошло пару секунд, после того, как дверь опустилась и вновь поднялась, открывая доступ на следующий этаж. Открывшееся зрелище впечатляло: никаких залов не было и в помине. Перед нами лежало огромное пространство, сплошь перечеркнутое техническими ярусами, узкими стенками, балками... и роботами. Не далее, как в пяти метрах перед нами стоял здоровенный, человекоподобный дроид с внушительной железкой в руках. То, что это было оружие я понял по резкой вспышке, вырвавшейся из дула излучателя.

  - Ах ты ж, - зашипел Шис, ослепленный выстрелом. - Получай.

   Спасло нас силовое поле 'Пекла', которая (установка, значит) располагалась между нами и врагом. Заряд бесславно растекся по защитной пленке, превратившись в безобидное свечение, погасшее через мгновение. А еще через миг охранный дроид загорелся и выронил из держателей-манипуляторов оружие, попав под удар нашей самоходной установки.

  - Вот так-то, - довольно оскалился Шис, выходя из кабины лифта. Перед этим он благоразумно выпустил вперед 'Пекло', укрывшись за ее силовым щитом.

  - Куда теперь? - спросил я.

  - Вон к той двери нужно подобраться, - ткнул пальцем в нужную сторону напарник. - Как только ее закроем за собою, считай, окажемся в безопасности. Там до танка минут пятнадцать останется по спокойным коридорам.

   Я проследил взглядом в нужном направлении и погрустнел. Идти было порядочно - метров двести с лишним. Причем надо было спуститься на соседний ярус, а там стояли две темные фигуры. Света не хватало, но было ясно, что там располагались не манекены и не вешалки с наброшенными на них плащами.

  - Постой, - сказал Шис, наклоняясь над излучателем дроида и поднимая с пола оружие, - возьми это.

  - Что? - возмутился я. - Имей совесть, Шис, я и так нагружен по максимуму. И пользоваться им не умею...

   В качестве аргумента я продемонстрировал приятелю две батареи, каждая из которых была весом килограмм по пятнадцать.

  - А пользоваться и не надо, - сообщил напарник, вынув из рюкзака моток ленты и отрывая кусок. - Все равно в руках людей оружие роботов не больше, чем кусок пластика и металла. На манипуляторах дроида имеются специальные контакты, которые активируют оружие.

  - Так зачем оно мне? - нахмурился я, глядя за действиями Шиса, делающего из куска ленты нечто вроде перевязи на излучатель.

  - Пригодится, - сказал напарник и ловко перекинул мне через плечо оружие. - Оружие нам понадобиться, если захотим убраться с этого корабля.

   Я только закряхтел в ответ: в излучателе веса было больше двадцати килограмм. Нагруженный, словно вол, я только и мог идти след в след за Шисом, не имея возможности достаточно быстро воспользоваться своим личным оружием или расторопно среагировать на опасность.

   Как и ожидал, добраться до спасительной двери без приключений у нас не получилось. Едва спустились на нужный ярус, как сбоку по нам ударили несколько едва видимых лучей различных цветов. Часть из них благополучно миновали нас, встретив на пути толстые стенки барьеров. Оставшиеся угодили в силовое поле установки. А потом прямо на нас выскочили две большие фигуры на широких гусеничных шасси. В первую секунду мне показалось, что это были Разрушители. К счастью, первое впечатление было ошибочным. На дроида из контейнера они походили только при беглом взгляде. Из оружия был только один излучатель, смонтированный на левой конечности. Но этого вполне хватало, чтобы держать меня в напряжении, а Шиса - ругаться во весь голос.

  - Дай сюда одну батарею, - приказал мне напарник, скидывая рюкзачок со спины и ковыряясь обеими руками в его внутренностях. Вынутую из него небольшую плату без защитного кожуха, напарник налепил на один из контактов батареи. От второго и третьего протянул тонкие паутинки-проводки, запаяв их на плате. Потом отлепил от микросхемы крошечную пластинку, размером с таблетку и налепил на браслет, который скрывался на левом запястье под рукавом комбинезона.

  - Быстрее уходим отсюда, - торопливо покричал мне Шис, когда закончил все манипуляции, занявшие минуты три. За это время выстрелы 'пекла' успели серьезно повредить одного из дроидов, застывшего в скрюченной позе и прекратившего стрельбу. Вот только, если судить по дерганным движениям, до конца робот был не уничтожен.

   Потери были не только у противника. Наша 'самоходка' почти лишилась силовой защиты. Светящаяся пленка вокруг излучателя с каждым новым попаданием становилась прозрачнее и прозрачнее. Не далека та минута, когда защита окончательно пропадет и тогда 'Пекло' будет уничтожена разрядами противника.

  - Ты что там - заснул? - дернул меня за локоть Шис, оттаскивая назад.

  - Иду, иду, - торопливо ответил я, пятясь к двери, до которой было метров тридцать. Следом за нами откатывалась и наша установка, огрызаясь редкими выстрелами на вражеский огонь. Шис старался экономить энергию в батареях для силового поля, поэтому и стрельба велась экономно. Когда мы оказались в десяти метрах от двери, нападающий дроид шустро начал двигаться, нагоняя нас. Когда он поравнялся с батареей, над которой поработал Шис и оставил ее после этого на том же месте, напарник скомандовал:

  - Закрой глаза...

   Яркая вспышка вызвала легкое жжение в глазах, даже сквозь закрытые веки. По коже прошлась волна жара, который полностью не исчез. Открыв глаза, я увидел на месте брошенной батареи здоровенный провал с оплавленными краями, светящиеся желтовато-красным цветом. Смертоносного дроида, готового вот-вот нас изжарить, я не обнаружил.

  - Вот что бывает, когда происходит замыкание в энергобатареи при соответствующей команде, - проговорил довольный Шис. - Вся энергия разом высвобождается и превращается в тепловую и световую. А если бы у меня еще парочка стержней из...

  - Домой пошли, бомбист-самоучка, - оборвал я разглагольствования приятеля, - пока на это светошоу еще желающие повеселиться не заявились. И поскорее...

   Шис успел справиться с замком на двери вовремя. Как раз вдалеке, в самом начале яруса показались фигуры дроидов, спешивших на место короткой стычки. Заскочив в узкий и полутемный коридор, напарник первым делом заблокировал двери и приглашающее махнул рукою вперед.

   Дальнейший путь, как и предсказывал Шис, прошел без осложнений. Неприятных и опасных встреч не было, и вскоре я с тихим вздохом облегчения скинул на пол родного танка запасную батарею и трофейный излучатель, едва не натерший мне шею.

   Глава 4

   После удачного похода за снаряжением, Шис развил бурную деятельность. Первым же делом он стал разбирать окружающую технику, которая до этого благополучно избегала знакомства с его руками и инструментом. Точнее, в первую очередь он проапгрейдил 'пекло', убрав ручное управление через планшет и добавив автоматические функции. Теперь установка сама вылавливала цели и уничтожала их. А целями было все, что двигалось в пределах досягаемости. Исключением были мы с Шисом.

   Подходящих противников тут не было. Большинство попадающихся в прицел дроидов было из числа ремонтников. А роботы-охранники показывались в нашем ангаре крайне редко. Из 'трупов' напарник также вытаскивал все сохранившиеся детали. Только ради этого он поставил заряд излучателей на минимум. За неделю он разобрал две бронемашины, выбрав из их нутра нужные детали и заменив ими такие же, но более изношенные, в нашем танке. Мимоходом жалел, что нет возможности заменить ВЕСЬ двигатель. Отлично сохранившийся движок, подходящий по параметрам, он отыскал в брате-близнеце нашей бронированной машины. Но сделать это без помощи ремонтных дроидов и подходящих станков было невозможно. А сам танк был сильно покорежен снаружи. Наша машина оказалась самая сохранившаяся из имевшегося бронированного утиля.

  - Иногда я жалею, Антон, что ты не хакер, - сокрушался Шис, ковыряясь среди внутренностей разбитых дроидов. - Из всего этого барахла можно собрать парочку неплохих помощников, с которыми можно попытаться отремонтировать машину полностью.

  - Найдем мы тебе этого хакера, - пообещал я напарнику, - дай только выбраться отсюда. А сейчас я пошел в оранжерею за хавчиком.

  - Опять эти растения жевать, - скривился Шис.

  - Ну, извини, - развел я руками, - сухпайки закончились. Довольствуйся тем, что есть есть... хм, каламбурчик.

   Пока Шис готовил наш танк к прорыву в ангар со вспомогательными судами, на мои плечи легла забота о пропитании. Приходилось не менее двух раз в день мотаться за плодами и водою в оранжерею. С одной стороны было немного боязно бродить в одиночку по залам и коридорам, где встречаются дроиды. С другой стороны, такие автономные рейды помогали обживаться и лучше разбираться в обстановке.

   Дошло до того, что уничтожив парочку ремонтников, я устроил на них планомерную охоту. Несмотря на их внушительные размеры, опасность они представляли только в ближнем бою. Их технические лазеры и импульсные резаки не имели функции стрельбы, а длина рабочего луча не превышала одного-двух метров.

   Из 'добытых' дроидов вынимались нужные детали (напарник показал самые ценные и востребованные), которые потом передавал Шису. Дело дошло до того, что у нас с напарником возникали словесные баталии: мои кадки с растениями мешали ему складировать детали и запчасти.

  - Да пойми ты, - пробовал убеждать меня Шис каждый раз, - что за эти узлы и платы мы получим больше кредитов, чем за твою ботву.

   А это он изрядно привирает. Как-то раз проговорился, что саженцы сугирии стоят очень и очень дорого. За несколько кустов можно 'разрушителя' первого класса прикупить. Просто приятель души не чаял в своих железках. Для него именно они были дороги - дороже сугирий.

  - Но-но, - погрозил я приятелю, - аккуратнее с выражениями. Кто виноват, что Предтечи вырастили великолепные растения, плоды которых мне очень нравятся?

  - От этих Предтеч только одни неприятности, - бурчал напарник. - Лучше бы они все свои силы бросили на технику, чем распыляли их на ерунду всякую...

   В итоге мы сошлись на десяти кадках сугирий, которые расположились вдоль стен. Свободное место заставили ящиками под детали и небольшими, герметичными контейнерами для особо ценных электронных плат.

   Набрав кучу всякой всячины из машин и дроидов, Шис перевел внимание на насущные дела. То есть - добычу пропитания. Вооружившись - Шис сумел приспособить в качестве личного оружия излучатель дроида-охранника - мы отправились в Отстойник. Именно так я называл про себя ангар, куда собирался весь космический мусор. Именно там он нашел меня и перетащил в оранжерею.

   На этот раз мы чувствовали себя более спокойно. Здоровенная пушка у Шиса, два небольших излучателя у меня и старший брат: спарка тяжелых излучателей 'пекла'. Благодаря этому мы решили обследовать гораздо большую площадь, уничтожая любое проявление агрессии. В нашем случае это выглядело так: едва вдалеке показывался дроид, как по нему немедленно разряжались излучатели самоходки. Как говорится: кто не спрятался - я не виноват.

   Такая тактика принесла свои плоды. Почти в центре свалки, куда до этого Шис всего пару раз добирался, отыскалась спасательная капсула одной из рас.

  - Иридиане, - проговорил Шис, рассматривая коробку чуть больше нашего танка, с оплавленными бортами и несколькими глубокими вмятинами. - Их спасательная капсула. Хм, в прошлый раз ее тут не было. И корабль уже давно не задействовал гипердвигатель. Выходит, мы находимся неподалеку от знакомых секторов. Пришло время для нашей операции по захвату корабля для побега. А то потом опять может унести неизвестно куда во время очередного Прыжка.

  - Давай сначала трофеями озаботимся, - предложил я, пиная по борту капсулы, покрытому окалиной. - Как попасть в нее не знаешь?

  - Знаю, - ответил Шис. - Только инструмент захвачу.

   Приятель снял с 'пекла' контейнер, где держал плазменный резак, сработанный из конечности ремонтного дроида. После небольшой доработки, резаком мог воспользоваться любой человек, имеющий понятие о работе похожих инструментов. Так как масса предмета вышла внушительная, приятель предпочитал его возить на самоходке. Отыскав шов входного люка, Шис установил луч резака на максимальную длину и принялся за работу.

   Пока он возился с прочным материалом, я отстреливал дроидов, стекающихся на шум работы или просто оказывающихся поблизости. Точнее, отстреливала их самоходка, а я всего лишь маялся дурью, вбивая энергетические лучи в разбитые остовы. Пусть толку от такой помощи было мало, но зато в качестве тренировки подобное времяпровождение подходило хорошо.

  - Готово, - сообщил минут через пятнадцать Шис. - Пусть только остынет немного, а то края могут обжечь.

   Моим глазам предстало отверстие около полутора метра на два. Края, которые отмечали границу работы резака, алели от высокой температуры. Чтобы они остыли, пришлось выжидать почти полчаса. За это время Шис успел разобрать ближайшего подбитого дроида, присоединив к резаку на самоходке несколько увесистых деталей.

  - Шис, знаешь, кто ты? - спросил я приятеля, лениво наблюдая за его действиями.

  - Кто? - отозвался тот, не отрываясь от работы.

  - Плюшкин, вот кто, - сообщил я. - Был такой делец, который не мог пройти мимо любой бесхозной вещи. Тащил в дом все, до чего у него руки доходили. Потом это благополучно сгнивало, но подобное хапугу волновало мало.

  - У меня не сгниет, - заметил Шис. - Я все в дело пущу. Что там с капсулой, входить можно?

  - Наверное, - пожал я плечами. - Края уже потухли и сильного жара не дают.

  - Полезли смотреть, - предложил Шис и первым исчез внутри капсулы. Подсвечивая себе фонариком на излучателе, я забрался следом. Теснотища была жуткая. Наш танк был просто танцполом в сравнении с салоном этой спаскапсулы. Плюс, вокруг царил бардак. Все приборы, узлы и предметы мебели, которые были плохо закреплены, валялись в хаотическом беспорядке.

  - Пустая? - поинтересовался я, не отыскав ничего похожего на тела в креслах. Впрочем, кресел тоже не было.

  - То есть? - не понял Шис. - Ты о чем, о пассажирах? Так вот они.

   Напарник похлопал по невысокому коробу, сильно смахивающего на просторную ванну под непрозрачной крышкой.

  - Живые?

  - Навряд ли, - пожал плечами приятель, копаясь в груде мусора. - Вся аппаратура исковеркана и за внутренней средой в анабиозной ванне (ага, все-таки ванна) никто не следил. Внутри сейчас задохнувшиеся или замерзшие трупы.

   Брр, представив себе тела, которые находились в метре от меня, скрытые стенками ванны, я ощутил мурашки по коже. Слишком непривычное ощущение и соседство.

  - Шис, я снаружи постою, - сказал я приятелю, поспешив выйти наружу. - Места тут мало, нечего тесниться и мешаться. Если что, то зови.

  - Хорошо, - ответил напарник, разбирая завал. Управился он быстро, я только-только отогнал мысль о мертвецах, когда в люке показался Шис и протянул мне две большие коробки из пластика.

  - Держи, - попросил он. - Тут паста и гранулы для питания. Хватит нам недели на полторы, а то и больше. А если ты будешь трескать только свои растения, то и на три недели растяну этот запас. Я еще тут покопаюсь немного, подожди.

  - Посмотрим, - уклончиво ответил я, принимая груз. - Только недолго возись.

   Вот еще, буду я только одними 'яблоками' питаться. Они, конечно, вкусные, но быстро набьют оскомину. Одно дело ими питаться от безысходности, когда нет ничего. И совсем другое, когда товарищ напротив ест более калорийную пищу, предоставляя тебе возможность набивать живот плодами. Тем более что питательная паста мне тоже нравиться.

   Нагруженные по самое-самое, мы добирались до своего танка раза в два дольше, чем от танка до 'отстойника'. У меня сложилось чувство, что даже наша самоходка едва перебирала гусеницами, с трудом волоча дополнительный груз.

   Оказавшись в безопасном салоне танка и разложив трофеи по углам, мы завалились на отдых. И так последние дни были достаточно напряженными и суетливыми. А времени, чтобы отдохнуть было мало. О чем думал Шис не могу точно сказать, но могу предположить: с девяносто процентной вероятностью - о своих любимых железках. Я же вновь переключился на будущие неприятности. Ну, а что же может меня ждать впереди? Я не о прорыве к кораблям и челнокам, один из которых хотим захватить. Это все детские игрушки - прорвемся. Вопрос в том, как мне быть при появлении в обжитых местах. Без документов, без знаний о жизни космических цивилизаций, без средств к существованию.

   Так, прокручивая варианты возможных спасительных идей, я задремал. Проснулся от того, что кто-то меня тормошит и голосом Шиса требует просыпаться.

  - Встаю я, встаю, - отмахнулся я от назойливого внимания. - Что такое?

   С трудом разлепив глаза, я вопросительно посмотрел на напарника.

  - Работать нужно, - сделал тот удивленные глаза. - Установить излучатели на танк, проверить работу силовой установки, наметить маршрут движения. Последнее, кстати, самое важное.

  - Это почему же? - с трудом сдерживая зевок, спросил я. От этого вопрос получился невнятным, но приятель понял.

  - Танк по дырам не пролезет, - развел он руками. - И не по всякому ярусу тоже. Придется искать дорогу через коридоры и залы. А там дроидов может кишмя кишеть, как ты любишь говорить. Примерно, вот таким будет наш маршрут.

   Шис активировал панель управления танком и запустил многомерную голограмму, показывающую план корабля. Не всего, конечно, а только ближней к нам части. Но и так вышло весьма и весьма много. Пальцем Шис отмечал нужные коридоры и залы, которые меняли цвет, показывая наш маршрут.

  - Сам видишь, что придется поползать и побиться с дроидами, - вздохнул напарник.

  - Подожди, - остановил я его и указал в конечную точку маршрута, - нам же нужно сюда? А зачем нам обязательно идти по дороге?

  - Я тебя не понимаю, Антон, - развел руками Шис и вопросительно посмотрел на меня. - Как же еще нам добраться до ангара с кораблями? Или ты знаешь секрет прокола пространства на крошечные расстояния?

  - Я знаю секрет прокола простой материи, - заявил я, - и большего мне не нужно. У тебя сколько батарей имеется, вроде той, которой распылили того охранника, когда с 'Пеклом' пробирались, а?

  - Есть немного, - осторожно сказал Шис. - А тебе они зачем? Никак не могу понять, к чему ты клонишь.

  - Смотри сюда, - я ткнул пальцем в зал, где мы сейчас находимся. - Мы вот здесь, а нужно вот сюда. Тут по прямой, по-умному, так сказать, всего ничего. Прожигаем пол вот тут и через дыру опускаемся вниз - у нас же не колеса-гусеницы, а антигравитационная подушка, должна справиться и не разбить нас о пол...

  - Да, - кивнул Шис, - именно так.

  - Смотри дальше. Вот в этой стене ломаем еще одно отверстие и переходим в этот зал. Потом минуем коридорчик, - я вел пальцем по голограмме, отмечая новый маршрут, - и оказываемся вот здесь. Опять дырявим пол и опускаемся в нижний зал. А после него останется пройти последний коридор и мы в ангаре. Раз в пять короче, чем ты нарисовал.

  - Батареи жалко, - вздохнул Шис, не сводя взгляда с новой цветной линии, показывающей короткий путь. - Придется по две-три использовать, чтобы добиться результата. А они знаешь какие дорогие, где мы еще столько их найдем?

  - Найдем, найдем, - успокоил я приятеля. - Главное нам отсюда выбраться. Кстати, за батареями можно и сюда наведаться. Заодно прихватить и парочку 'разрушителей'.

  - Как? - скептически хмыкнул Шис. - Как мы отыщем этот корабль в космосе?

  - Поставь тут маячок, - предложил я. - Пусть он подает сигналы на частоте, которая известна только нам. По этим сигналам мы и отыщем корабль, едва он вновь окажется в доступных секторах.

  - Обшивка экранирует, - вздохнул Шис. - Ни один сигнал не выйдет через броню бортов вовне.

  - Нацепи на обшивку снаружи, - предложил я. - Ты же отличный техник, тебе вполне по силам сделать так, чтобы все заработало.

  - На обшивку, говоришь, - призадумался Шис. - Хм, неплохая идея...

   Но над этой неплохой идеей работу он начал не сразу. Сначала нам пришлось повозиться с установкой излучателей на танк. Спарку разобрали и поставили по одному стволу на нос и корму. К каждому излучателю Шис добавил по гаусс-пушке, собранной из оружия подбитых дроидов и модернизированных техником. По мощности она сильно уступала энергетическим излучателям, но от добавочной огневой мощи грех было отказываться. Тем более что от быстро летящих снарядов силовая защита спасала плохо. Ее функции были в защиты от всех видов излучения. С твердыми предметами должна была справляться композитная броня.

   Наши гауссовки против танка не смотрелись, да и против тяжелого дроида тоже были слабы. Но вблизи и по уязвимым точках ударить - мало не покажется. В общем, к походу мы готовились по максимуму, пусть этот самый максимум смотрелся со стороны весьма плачевно. Но мы просто не имели возможности подготовиться лучше. Были идеи приватизировать еще парочку самоходок, но они не увенчались успехом. Дважды заскакивали в ангар с контейнерами и оба раза едва уносили ноги. В плюсы можно записать то, что мы приобрели несколько батарей на будущие 'пиротехнические' нужды.

   Решив проблему с вооружением танка (очень жаль, что на него нельзя было ставить излучатели от охранных дроидов, таких у нас с десяток накопилось к этому времени), Шис подключился к работе над маячком. Для этого мы вновь отправились в отстойник, где раскурочили спаскапсулу до основания. В прошлый раз неработающий передатчик не заинтересовал Шиса, но сейчас - дело другое. Кроме того, мы облазили треть помещения, изредка отстреливая дроидов, попадающихся на пути. Искали мы ремонтного дроида для внешних работ.

  - Нам нужно как-то залегендировать наличие работающего электронного устройства на обшивке, - пояснил мне Шис смысл поисков. - Иначе ремонтники, что латают дыры, быстренько снимут наш маячок и унесут в ремонт или отстойник. А своего собрата, исправного внешне со всеми сигналами и отзывами 'свой-чужой' они проигнорируют.

  - А сигналы маяка? - спросил я. - Их они не запеленгуют? И ты же говорил, что не смыслишь в хакерских делах, а тут прям о чудесах взлома говоришь.

  - Если и запеленгуют, то не обратят внимания, - ответил Шис. - Все же роботы не могут сравниться в анализе с человеком. По крайней мере, не настолько простые. Вот искины... те поумнее некоторых людей. И я не хакер, просто знаю начальные азы и только. Без этого минимума хорошим техником не стать.

   Ремонтника мы отыскали и даже почти целого. Вот только транспортировка стала нам в копеечку. Точнее, в кровавые мозоли, боли в спине и плечах. Весу в этой железке было тонны три. Даже разобрав на отдельные узлы и использовав самоходку в качестве транспортировщика, вымотались с доставкой дроида к танку до предела. Несколько дней приятель колдовал над роботом, готовя 'куклу'. По всем показателям - это был исправный дроид. Но копнуть глубже и... в общем, все сигналы были ложными. Основной чип был уничтожен и его заменой служил один из модульных блоков, отвечающий за распознавание. Работать дроид был неспособен, лишь двигаться. Самой главной задачей было поместить его на внешнюю обшивку. Надеюсь, справимся.

   Наконец, настал тот час, когда мы закончили все подготовительные работы. Внутренности танка были забиты полностью кадками с саженцами-деревьями, ящиками с плодами, водой, деталями и ремонтным дроидом. Эта здоровенная махина заняла весь десантный отсек.

   Нахлобучив на голову шлем, Шис активировал панель управления. Потом кивнул в мою сторону и произнес:

  - На тебе задняя полусфера. Тронулись.

   На мне был точно такой же шлем, с помощью которого можно было управлять задней спаркой. Ничего больше Шис мне не доверил. Да я и не горел желанием: ничего не знаю и не умею, больше вреда принесу. Перед глазами возникла голограмма окружающего пространства. Очень четкая и объемная. Большая часть экрана показывала задний вид, контролировать который вменялось в мою обязанность. Но в верхнем углу расположилась картинка общей панорамы. Коснувшись ее, я раскрыл пошире вид на нос. Из морды танка вылезли две руки манипулятора с небольшим ящиком. Это были снаряженные батареи, которые должны проложить нам дорогу к свободе. Если ничего не случиться, то придется идти маршрутом Шиса, что весьма опасно.

   Манипуляторы положили ящик на пол, сняли верхнюю крышку и запустили механизм активации. После этого Шис убрал манипуляторы обратно и отогнал танк назад со всей возможной поспешностью. Через десять секунд сверкнуло столь сильно, что светофильтры танка едва сумели справиться и не дать нам ослепнуть.

  - Готово, - проговорил Шис, подводя танк к краю оплавленного отверстия. - Вроде получилось. Сейчас может тряхнуть...

   В полу зияла огромная проплавленная дыра, намного больше размеров нашего танка. От краев несло сильным жаром, если верить показателям датчиков на экране. Обычного человека зажарило бы только так. Но мы-то в танке! На ум пришел анекдот про игры психов в дурдоме... смешно и в тему. Никем другим, как психами, себя и Шиса не считал.

   До пола нижнего зала было метров двенадцать. Нас достаточно сильно тряхнуло, когда мы провалились в отверстие. Гравитационная подушка едва справилась, несмотря на то, что Шис включил ее перед падением на полную мощность.

   Помещение было пустое. Вернее сказать, дроидов тут не было - сплошь непонятные установки и агрегаты неизвестного назначения.

  - Получилось, - довольно выкрикнул Шис. - Ейгеэ!

   Следующие заряды установили на стене, проломив отверстие достаточного размера, чтобы пролезть в него. Даже с излишком: задели часть пола. Будь на колесах или гусеницах, то запросто могли застрять.

   Дверь в коридор мы взломали без вычурности. Шис пальнул в замок из излучателя, а потом манипуляторами отодвинул преграду в сторону.

   Все-таки замечательная вещь, этот танк Предтеч. Использоваться может почти для всего и без дополнительного оборудования. Не надо вызывать технику с тралом для разборки завалов: сам со всеми преградами справиться. И заминировать-разминировать путь сможет. Вернусь на Землю, обязательно с собою такой прихвачу. Когда вернусь (об 'если' не хочется думать)...

   После коридора, в котором размазали одного охранника и двух ремонтников по полу и стенам, мы оказались в новом зале. Просторный. Вдоль стен располагались некие подобия столов, а в центре возвышалась огромная колонна с большим зеркальным шаром вверху. Интересно, что это? Сколько блуждаю по кораблю Предтеч, столько удивляюсь размаху. Зачем столько просторных залов, которые зачастую свободны от меблировки? И где каюты пассажиров и экипажа? Хотя, насчет последних думаю, что они расположены в другом конце корабля, а эта часть отдана техническим нуждам и под складские терминалы. Эх, интересно было бы пошарить в каютах в поисках полезных вещичек. Уверен, что там можно отыскать такое, что будет дороже нашего танка со всем набранным барахлом.

  - Ммм, где тут заряд ставить? - поинтересовался Шис. - По плану под нами пара небольших залов и несколько коридоров. Если промахнемся, то придется ломать стены, а зарядов у нас очень мало осталось. И сэкономить желательно...

   Я сверился с планом и уверенно указал в дальний угол:

  - Вот там разбей из орудия часть столов и установи заряд поближе к стене.

   Сказано - сделано. Несколькими выстрелами Шис очистил широкий пяточек, где установил заряд. Очередная вспышка и перед нами (точнее, почти под нами) появился новый проход.

  - Держись, - предупредил меня приятель, направляя танк в пролом, - тут высоко падать. Может сильно тряхнуть.

   Тряхнуло не просто сильно - потрясающе. То есть, потрясло до самой последней поджилки. Но дело этим не закончилось. По экрану перед Шисом пробежали несколько строчек непонятных символов, послышался разнотонный писк.

  - Что за фигня? - поинтересовался я.

  - А ты посмотри, что там снаружи, - посоветовал мне приятель, напоминая, что у меня имеется собственный экран, свернувшийся после встряски. Я посмотрел и не удержался от крепкого выражения: вокруг нас стояли несколько десятков дроидов. Причем большая половина состояла из охранников.

  - Они запрашивают идентификацию, - вздохнул Шис, отбивая какую-то абракадабру. - Попробую отправить вот это... жаль, что нет у нас специалиста по электронной борьбе.

  - Ты уже не первый раз горюешь об отсутствии хакера, - ответил я, напряженно смотря на дроидов. - Не первый десяток раз... получилось что?

  - Не знаю, - пожал плечами приятель. - Вроде бы... вот гады!

   Ничего у нас не вышло. Отправленный код дроиды проигнорировали, открыв по нам стрельбу из всех орудий. Даже ремонтники попытались своими резаками добраться до нас, бросившись в рукопашную.

  - Не спи, - закричал Шис, включая силовую защиту на полную мощность и резко срывая танк с места. - Стреляй по ним.

  - И так стреляю, - сквозь зубы ответил я, ловя в прицел верткие, несмотря на габариты, фигуры. Проехать нужно было метров сто, но прямого пути не было - вокруг стояли десятки огромных механизмов. Что-то вроде широких столов с блестящей поверхностью с двумя объемными зеленоватыми цилиндрами по бокам.

   Приходилось объезжать, чтобы не застрять и не попасть в манипуляторы дроидов. Электронная стабилизация помогала мало - дроиды успешно уворачивались от выстрелов, не забывая стрелять в ответ. Если бы не силовое поле, то наш танк остановили бы.

   Пару раз выстрелы разбивали цилиндры, которые вспыхивали зеленным пламенем, выпуская огненные факелы едва и не в десять метров высотой. До двери, которая вела в коридор, мы добрались минут через семь и едва успели открыть и закрыть ее за собою, как наша защита исчезла.

  - Все, - хмуро сказал Шис, - сдохла силовая установка. Теперь только броня нас защищает. А дверь долго не продержится, реши дроиды преследовать нас. Придется оставить сюрприз.

   Спросить о сюрпризе я не успел. Все и так стало ясно, когда Шис развернул танк в широком коридоре и стал пятиться задом, выкладывая манипуляторами оставшиеся заряды через равные промежутки. Всего вышло три штуки - больше полусотни метров сожженного покрытия.

  - Пусть теперь попробуют пройти тут, - злорадно проговорил Шис, запуская отсчет на зарядах. - Как бы я хотел посмотреть на это зрелище. Жаль, что нам уже пора приступать к выбору корабля.

   Заряды сработали уже тогда, когда за нами закрылась дверь коридора. Точнее, мы ее закрыли за собою. Сразу за дверью оказался огромный лифт, вместивший с легкостью наш танк. Судя по ощущениям, мы спускались и спускались больше минуты. Если это так, то окажемся почти на днище супердредноута. Остановившись, лифт выпустил нас наружу, в агромаднейший ангар, напичканный космическими летательными аппаратами.

   Оказавшись в ангаре, я завертел головою, рассматривая окружающую обстановку. Кораблей тут было великое множество и самых различных размеров. Стояли ровными рядами, словно готовясь вот-вот стартовать из ангара.

  - Какой берем? - поинтересовался я и ткнул пальцем в самый приглянувшийся. - Может, этот?

   Выбранный корабль был огромен: длиною метров под триста, в высоту около пятидесяти и с броней, которая сплошь была покрыта наростами башенок.

  - Добытчик? - призадумался Шис. - Неплохо, но можем не справиться. Тут человека три-четыре требуется для управления. И мне одному будет очень тяжело справиться. А при выключенном искине и вовсе невозможно. Давай вон с той стороны посмотрим. Там суда поменьше должны стоять и более простые в управлении.

   Мы прокатились с километр, прежде чем Шис выбрал нам корабль.

  - Вот этот, - указал он на сравнительно небольшое судно, чуть больше сотни метров в длину и высотою около пятнадцати. Вдоль брони поверху шло возвышение в пару метров, вроде как гребень. Обводы скругленные и только днище плоское.

  - Хороший? - поинтересовался я, так как сам ни бельмеса не понимал в космических кораблях.

  - Дальний разведчик класса 'Б', - ответил Шис. - Легко управляется одним человеком, обеспечен всем необходимым для десяти взрослых пассажиров - это с командой. Реактор с силовой установкой и броней ничуть не хуже, чем на боевых челноках.

  - Такая махина и всего лишь десять человек? - поразился я.

  - Там агрегаты занимают две трети объема, потом еще броня, - поведал приятель. - Но в случае необходимости может принять до пятидесяти человек. Именно на столько и рассчитан предел корабля. Придется потесниться в каютах для этого, правда.

  - Как внутрь проникнем? - поменял я тему, заметив вдалеке проскользнувшего дроида. - Ты видел его? Дроида.

  - Их тут полно, - отмахнулся от меня Шис, подъезжая вплотную к борту корабля. - Все корабли должны содержаться в идеальном состоянии, поэтому обслуживание производится по максимуму. Обслуживающие суда дроиды нападать не должны, у них совсем другая спецификация.

  - Ты же говорил, что все дроиды Предтеч опасны, - напомнил я.

  - Почти все, - поправил меня Шис. - Эти дроиды встречаются только тут и нигде больше.

  - Значит, нам ничего не угрожает?

  - Я этого не говорил, - покачал головою приятель. - Ангар со вспомогательными судами считается одной из самых важных зон корабля и тут можно легко натолкнуться на боевых дроидов.

   Шис на несколько секунд замолчал, что-то обдумывая, и добавил:

  - Не исключаю и такой возможности, что патрулируют ангар 'разрушители' и роботы близкие им по классу.

  - Тогда давай быстрее открывай эту консервную банку и запускай нас внутрь, - заволновался я. 'Разрушитель' в контейнере заставил проникнуться уважением только одним своим видом, а на что он способен в бою не хочется даже узнавать.

  - А я чем занимаюсь? - буркнул приятель. Танк проехал вдоль одного борта разведчика. Видимо, Шис что-то высматривал, и вскоре я узнал что именно. Примерно посередине судна, Шис остановил нашу машину и выпустил манипуляторы. С помощью их он снял кусок обшивки с канализационный люк размером и толщиною сантиметров в двадцать. После этого Шис сунул внутрь манипулятор, что-то им сделал и закрыл люк обратно. Почти одновременно с этим на экране перед приятелем зажглись несколько значков.

  - Что это? - насторожился я, припомнив недавние запросы дроидов в последнем пройденном зале.

  - Ручная активация открытия корабля, - ответил Шис. - Сейчас открою нам грузовой люк, и мы окажемся внутри.

   Очистив экран от запросов, Шис направил танк на другую сторону корабля. Там, примерно чуть ниже середины, образовался внушительный проход. Подъемник уже ждал нас внизу, которым мы немедленно воспользовались. Грузовой трюм был очень небольшим: метров пятнадцать на двадцать и в высоту метров пять.

  - Минут пятнадцать подождем, прежде чем выходить, - произнес Шис. - Пусть бортовая система очистит агрегаты жизнедеятельности, накаает воздух и так далее.

  - А ты точно справишься с управлением этого корабля? - спросил я.

  - Справлюсь. Каждый искатель должен иметь минимальные навыки в нескольких других профессиях, кроме основной специализации, чтобы подменить или заменить товарища, - усмехнулся приятель. - Считай, что скоро вырвемся из всего этого.

   Эти двадцать минут мне показались двадцатью часами. Прежде, чем на экране у Шиса вылезли очередные сообщения, я весь извелся. А потом мы покинули танк, прошли по узкому коридору в рубку управления. Внутреннее убранство меня не сильно поразило. Широкий наклоненный пульт управления, четыре кресла-ложа и все, больше места тут не было.

  - Залезай, - кивнул мне Шис на одно из кресел, устраиваясь в соседнем. Прямо на поверхность пульта положил свой рюкзак, из которого достал электронный планшет. Впрочем, его он тут же отложил в сторону, надев на голову шлем и откинувшись в кресле. При этом его пальца изредка шевелились, словно он работал с виртуальной клавиатурой.

   Через несколько минут я ощутил колебания корпуса, низкий гул, очень быстро пропавший и все. Просидев десять минут, я уже решил побеспокоить Шиса, когда тот приподнялся в кресле и взял планшет. Уловив мой вопросительный взгляд, он чуть не хлопнул себя по лбу.

  - Совсем забыл включить общее изображение, - повинился приятель. - Сейчас...

  Над пультом возникло изображение... космоса. С одной стороны чернела громада корабля, бывшего нашим узилищем. Засмотревшись, я упустил тот момент, когда Шис воспользовался планшетом, выводя наш маяк из танка и загоняя в шлюз. Через минуту от нашего судна отделилась крошечная точка, блеснула огоньками маневренных двигателей, и резво подплыла к борту супердредноута. Как только дроид-маяк окажется на обшивке и сможет закрепиться на ней, двигатели будут сброшены. Всего-то и понадобились на пару минут работы, а сколько сил и времени в них вложили - не передать.

  - Все, - довольно проговорил Шис, пряча планшет в рюкзак, - сигналы пошли.

   Глава 5

   От древнего корабля мы отошли благополучно - тихо, спокойно, без стрельбы. А то уцелевшие орудия дредноута могли и вдарить по нам, разнести на мелкие фрагменты, как сделали это с бывшим кораблем Шиса.

  - Мы совершать Прыжки можем, - нарушил я молчание, которое крепко прописалось в рубке, - или придется своим ходом добираться до обжитых планет?

  - Конечно можем, - удивленно хмыкнул приятель. - Это же корабль Предтеч, а они у древней расы были все оснащены гипердвигателем. Вот только мне надо разобраться с управлением, наши координаты отыскать, ввести новые, куда хотим прыгнуть...

  - Долго?

  - Не знаю, - честно признался Шис. - С обозначениями Предтеч знаком очень поверхностно, только самые распространенные знаки. Да и те все больше к технической части относились.

  - Хоть примерно скажи, - продолжал допытываться я у приятеля, - сколько понадобиться?

  - Несколько часов, - развел руками Шис. - Не меньше... хотя...

   Он внимательно посмотрел на меня, что-то прикидывая в уме.

  - Чего задумал-то? - насторожился я. - Учти, с письменностью Предтеч я знаком еще меньше, чем ты. Совсем никак не знаком, если честно.

  - Снимай свой переводчик, - отмахнулся от моих слов напарник и требовательно протянул руку. - В нем должен быть внесен минимум основ наречия Предтеч. По крайней мере, с интерфейсом управления можно разобраться, воспользовавшись этим прибором.

  - А, понятно, - протянул я и принялся отлеплять с кожи головы присоски переводчика. В принципе, с его помощью и постоянно общаясь с Шисом я худо-бедно мог общаться и без прибора. Но с ним было проще. Уже успел настолько к нему привыкнуть, что считал эти две наклейки-присоски и тончайший проводок одним из органов тела.

   Наблюдать за работой Шиса было скучно. Виртуальный экран был мне невидим - тут технологии посложнее, чем в танке. У каждого члена экипажа за пультом был свой многомерный экран. А пультом приятель не пользовался: то ли, не работал тот, то ли, без искина был бесполезен.

   Повторюсь: в рубке было скучно, поэтому я, передав переводчик Шису, встал из кресла и направился к выходу из рубки.

  - Ты куда? - поинтересовался Шис, закрепляя на голове прибор.

  - Корабль осмотрю: что в каютах делается, перенесу в них контейнеры с едою и водой, - откликнулся я на пороге.

  - Хорошо, только ничего не трогай и в реакторный не лезь. Мне все спокойнее будет, - попросил Шис. Я согласно кивнул головою в ответ и покинул рубку.

   Кают было четыре штуки. Две небольших, совсем крохотных. В каждой из них было по кровати - просторному ложу из белого пластика с очень мягким покрытием; паре небольших шкафов, встроенных в стены; санузел в стене возле входа и все. Аскеты, однако.

   Две другие каюты были еще проще устроены, хоть и в размерах побольше. Тут имелось четыре ложа, по два с каждой стороны. Причем над каждым в стене просматривались узкие выступы, словно там встроены еще две пары запасных кроватей. Два санузла и два шкафа. М-да, а я рассчитывал, что космические каюты индивидуальны, а тут чуть ли не казарма. Но с другой стороны - это разведчик, не прогулочная яхта. Роскошь отсутствует по определению. И еще мне не известен социальный строй Предтеч. Вполне могло быть такое, что предпочитали нечто вроде общинного строя, жить 'одной семьей'. Надо будет у Шиса поинтересоваться насчет этого. Или фиг с этим, так ли оно мне нужно?

   Кроме кают обнаружился небольшой зал, примерно шесть на восемь метров, с десятком круглых одноногих столов, их уменьшенной копией - стульями и огромным экраном на всю стену. Это помещение располагалось сразу под каютами. Вела туда винтовая лестница, которой заканчивался небольшой коридор с каютами.

   Из зала еще один коридор вел в трюм, где стоял наш танк. При виде распахнутого десантного люка - Шис так его и не закрыл, выпуская дроида-маяк - я вспомнил о своем желании перенести продукты. Но в первую очередь я занялся осмотром кадок с сугириями. Худшие ожидания оправдались - две из них были раздавлены неуклюжим дроидом в тесноте отсека. Глядя на рассыпанную почву с обломками веток и листвы, я не удержался от ругательств.

   Ладно, хоть что-то уцелело. Если избегать в дальнейшем подобное, то оставшихся мелких деревец хватит мне с лихвою. Выбросив мусор из танка на трюмный пол, я принялся переносить кадки в одну из кают. Сделать это было не так уж и просто - каждая такая штука была весом килограмм под семьдесят. Усугубляло переноску еще и то, что ухватываться было неудобно. Провозился не меньше часа, прежде чем восемь кадок с небольшими деревьями ровным рядком встали в каютах. В связи с нехваткой места в каютах и мизерным экипажем, кадки я расположил в больших каютах, по четыре в каждой.

   Воду и провизию решил перенести в зал, где и сгрузил контейнеры на столики. Разделавшись с насущными делами, я вернулся в рубку к Шису.

  - Какие успехи на фронте? - поинтересовался я, падая в кресло и смотря на приятеля. Тот только раздраженно передернул плечами: не мешай, мол.

  - Как знаешь, - пожал уже я плечами, почти скопировав жест напарника. - Тогда я пойду, отдохну немного. Если что, то я в первой каюте справа.

   Шис опять ответил молчанием, занятый своими расчетами. Впрочем, слова он должен услышать, так что будет знать, где меня искать.

   В каюте я упал на кровать, скинув верхнюю одежду. Непривычно спать без простыней с подушкой и одеялом, но я уже успел к этому привыкнуть во время одиссеи на корабле Предтеч.

   Полежав несколько минут, я поднялся и прошлепал к двери, рядом с которой рассмотрел небольшую панель с рядом тусклых значков. Меня раздражал свет, от которого в каюте нельзя было спрятаться, натянув на голову простыню. Вот и решил, что данная панель управляет светом. Вот только ничего у меня не получилось. Понажимав раз по десять на каждый знак, я вернулся обратно в кровать - освещение никак не прореагировала на мои действия. Как вообще что-нибудь тут не сломать, пользуясь методом 'математического тыка' и русским 'авось'. Придется у Шиса брать лекции по правилам пользования местными приборами. А то обезьяна с гранатой окажется более предсказуемой и безопасной, чем я со своим решением самостоятельно разобраться.

   Поворочавшись несколько минут, я нашел удобную позу, закрыл глаза рукой и уснул. Впервые за последние дни сон был спокоен. Вот только пробуждение было неприятным. Буквально перед тем, как проснуться, я увидел сон, в котором я занимался на турнике. Крутил 'солнышко'. С каждым новым оборотом скорость увеличивалась, появлялось головокружение и тошнота, но остановиться или разжать руки у меня не получалось по непонятной причине. В финале, все-таки, я улетел с турника куда-то вверх. Но приземлился на... пол каюты. Организм с трудом приходил в себя после Прыжка, который и спровоцировал неприятное видение.

  - Чертов Шис, - вслух простонал я, приходя в себя, - не мог разбудить или еще как-то сообщить о Прыжке. Ему такое испытать...

   С желанием высказать приятелю все то, что думаю о его поступке, я быстро оделся и вышел из каюты, направляясь в рубку.

  - Шис, - возмущенно обратился я к приятелю прямо с порога, - что за ерунда?

  - Ты о чем? - тот не обернулся ко мне, продолжая возиться с виртуальным управлением.

  - О гипере, - ответил я, подходя почти вплотную. - Меня чуть кондратий во сне не хватил, когда ты совершил Прыжок.

  - Ты спал? - удивленно присвистнул Шис. - Ну даешь. Крепкие нервы, значит. А насчет перехода в гипер я предупреждал по громкой связи. Погромче сделал специально. Звук должен был и мертвого поднять. Неужели не слышал?

  - Не слышал. Может, управление барахлит или в каютах чего нет...

  - Не должно, - отрицательно помотал головою Шис. - Тут все работает идеально... слушай, а ты сам не копался в режимах каюты?

  - Э-ээ... копался? - протянул я, припомнив свои попытки выключить свет. - Ну... так, немного. Хотел освещение выключить, чтобы спать не мешалось.

  - Ты хоть разбираешься в этом, чтобы лезть в тонкую технику!? - едва не схватился за голову Шис.

  - Знаешь, - ответил я приятелю, - там всего несколько знаков, на которые надо нажимать. Если бы все работало, то свет был просто обязан выключиться. А так...

  - А так сумел отключить систему оповещения и намертво заблокировал дверь для внешнего проникновения, - продолжил за меня напарник. - А случись какая нештатная ситуация, где бы я тебя искал бы, а? Одна каюта закрыта, в остальных тебя нет. Вдруг, ты решил познакомиться с кораблем и побродить по нему? Тут мелких проходов и коридоров для проведения ремонтных и профилактических работ множество. И я мог подумать, что ты в одном из них.

  - Кто же знал, что тут все так неустроенно, - буркнул я. - а потом, я тебя предупредил куда пошел.

  - Предупредил, - передразнил Шис и резко насторожился. - Слушай, а ты больше нигде 'свет не выключал', а?

  - Да что я, - вспылил я от подозрительного тона Шиса, - совсем что ли? Никуда я больше не лазал и ничего не нажимал.

  - Поверю на слово, - отвернулся от меня Шис, вернувшись к своим делам. - Кстати, готовься к выходу - скоро увидим живых людей.

  - Что? - поразился я в первую секунду после услышанного. - Где?

  - На космической базе, где же еще. Вон там видишь звездочку яркую? - Шис указал на экран, который показывал космос за бортом.

  - Вот эту? - протянул я руку, касаясь пальцем нужной точки.

  - Ага, - подтвердил приятель, - эту. Думаю, через пару часов мы сможем уже пристыковаться. Главное, что бы там никаких перемен с прошлого моего посещения не было. Не хотелось бы нарваться на проблемы.

  - А что за станция?

  - Так, база для отдыха всяческих космических авантюристов. Нравы самые простые - не тронь и тебя не тронут. Правила тоже вычурностью не блещут. Не обижать народ до смертоубийства, совсем не обижать администрацию и рабочий персонал станции, не воровать и не угонять корабли гостей и хозяев. Наказание за все это не сильно оригинальное: отправка в космос без скафандра через мусорный шлюз.

  - М-да, - только и смог я ответить. - Как все просто. А насчет меня никто спрашивать не будет? Я же без документов и вообще чужак...

  - Документы тут никому не нужны. Достаточно одного имени. Еще лучше, чтобы знакомые отыскались, а такие тут у меня имеются. Главное, сильно не трепись и далеко от меня не отходи. Ты мой напарник из новичков, меньше месяца со мною. От своего экипажа отбился, когда пытались обчистить корабль Предтеч. Там же и меня встретил. В общем, говори правду, но молчи про маяк и богатства корабля. Мол, раздолбанная скорлупка, пустая и выжженная изнутри. С трудом смогли отыскать этот разведчик и убраться с развалины. А еще лучше просто молчи - я сам все буду рассказывать.

  - Хорошо, - ответил я, - буду изображать контуженного со временной слепонемоглухотой...

  - Ха, ты меня понял, - хохотнул Шис. - И всегда будь рядом. На станции некоторые не всегда придерживаются правил, могут прибить за милую душу ради твоего излучателя или переводчика.

  - Так он же у тебя, - ткнул я пальцем в висок приятелю.

  - Перед сходом с корабля я его обратно верну, - сказал Шис. - Мы с тобою на моем родном наречии говорим, а на станции большинство на общем диалекте общаются.

  - Понятно, - задумчиво кивнул я и задал вопрос, который меня встревожил. - Насчет того факта, что меня могут пристукнуть и свободы нравов... это пиратский притон?

  - Не совсем, - поморщился Шис. - В основном тут поисковики оттягиваются. Но заскакивают и пираты из числа тех, кто не сильно замарался.

  - Это в каком смысле?

  - Нашего брата не давит и не режет, - пояснил Шис. - Многие поисковики сами становятся пиратами, когда долго без добычи обходятся. С такими всегда можно найти общий язык и отделаться малой кровью. Но еще больше по космосу курсируют настоящие отморозки, которые за ржавого дроида глотку зубами перегрызут.

   Потом Шис еще раз повторил мне о манерах и поведении на борту станции, рассказал пару забавных историй, которым был свидетель. Пообещал свести с нужными людьми, которых я просто обязан буду знать, чтобы в будущем к ним обратиться. Например, с целью прикупить информацию или ее продать, или же толкнуть что-то полезное и дефицитное.

   Под неспешную беседу я и не заметил, как звездочка базы превратилась в светлое пятно, потом в крупный спутник, а еще через несколько минут она заняла все обозримое пространство перед носом судна.

   Когда мы приблизились на несколько километров, космос на экране сменился внимательным и настороженным лицом немолодого мужчины. Губы его шевельнулись, что-то спрашивая. Шис отозвался, произнеся несколько коротких фраз. Незнакомец помедлил, будто вспоминая нечто, потом опять задал вопрос. Беседа велась на незнакомом наречии с короткими и четкими словами.

  - Спрашивает, как название нашего судна, - перевел последний вопрос Шис. - Ммм, а мы об этом и позабыли... как же...

  - Гея, - перебил я напарника, поддавшись непонятному чувству, кольнувшему сердце, - пусть будет название - Гея. Это с моего родного мира.

   Шис посмотрел на меня несколько удивленно, но спорить не стал и бодро отрапортовал лицу на экране, упомянув в своей фразе и слово 'Гея'. Незнакомец внимательно выслушал, что-то уточнил и исчез с экрана.

  - Отлично, - прокомментировал Шис, - нам дали добро на внутренний док. Сразу согласился, когда я упомянул, что нет скафандров для выхода в космос и скутера, чтобы покинуть 'Гею'. Кстати, хорошее имя, мне оно нравиться: что-то такое мягкое и одновременно жесткое есть. Потом скажешь, что оно означает... заодно и я кое-что сообщу. М-да...

   Последние слова напарника меня несколько удивили. Уж очень они прозвучали загадочно и непонятно. Но раз пообещал все позже пояснить, то я воздержусь с вопросами до этого 'позже'. Вот только насчет внутреннего дока надо поинтересоваться и при чем тут скафандры и скутеры.

  - Внутренний док, - пояснил мне Шис, правя кораблю к станции, - это ангар на станции. Расположен в самом, хм, низу. Там воздуха нет, но экипаж перевозят специальные суда, если тот не имеет возможности самостоятельно выйти. Есть внешний док - космос вокруг станции. Судно кружиться вдоль орбиты станции. Обычно, там кого-то оставляют из экипажа для управления. Вон, кстати, вдалеке светятся несколько таких кораблей...

  - Нам повезло, значит?

  - Как тебе сказать. За внутренний док берут плату Сравнительно небольшую, но у нас и ее нет. Пришлось пообещать расплатиться сразу же частью добычи.

  - Это какой же?

  - Деталями к дроидам, которые мы наковыряли на том корабле Предтеч. Там должна выйти неплохая сумма, хоть и жаль продавать - самим бы пригодилось. А теперь мне не мешай и не отвлекай, надо в док уместиться.

   К этому моменту над нашим кораблем нависло днище (если уместно в космосе определение низ-верх) станции с гигантским отверстием - входом в ангар. В него и направил Шис Гею, буквально по сантиметру двигая судно. Внутри стояло пять кораблей. Самый большой раза в два крупнее нашего, а самый маленький почти в трое меньше. Место для 'парковки' нам подсветили несколькими рядами красных и белых огней. Через пять минут после того, как Шис опустил корабль на пол ангара, к нам подлетело небольшое судно метров в десять длиною и зависло вплотную к борту.

  - На выход, - подмигнул мне приятель, снимания шлем и протягивая прибор переводчика. - Надень обратно.

   Кроме грузового люка на борту имелся и обычный (один - это точно, но могло быть и больше), для людей со своей шлюзовой камерой. Именно к нему причалил встречающий катер, соединив себя и корабль раздвижным хоботом-переходником. Идти по нему было непривычно - покачивало сильно и толщина стенок внушала опасения. В катере мы оказались в очередном шлюзе - крохотном настолько, то мы вдвоем едва там уместились, где нас просветило, ослепило, обдула паром или дымом с едким запахом. Глаза и носоглотку неприятно защипало.

  - Слабенькая дегазация и сканирование на случай поражения нас биологическими или отравляющими веществами, - сообщил мне Шис, стараясь не разжимать губы. Глаза у него были закрыты, так что последствий от 'слабенькой дегазации' приятель не ощутил в полной мере.

  - Предупредил бы сразу, - буркнул я, стараясь быстро проморгаться, чтоб избавиться от жжения.

  - Забыл, - повинился приятель и нажал на кнопку в стене, светившейся (кнопка) ярко-алым. Через секунду дверь перед нами отъехала в сторону, предоставляя свободный проход в салон. Впереди за штурвалом сидел молодой парень, лет двадцати пяти в темном, почти черном комбинезоне, на голове располагался шлем с непрозрачным черненым забралом. Едва мы сели в кресла, пилот резво стартанул от нашего корабля. А еще через пять минут мы шли по широкому и ярко освещенному коридору в сопровождении молодой женщины лет тридцати. Она сопроводила нас до большой двери, где произнесла несколько фраз очень тихо. В ответ неразборчиво пискнуло, мигнули несколько огоньков на боковой панели.

  - Проходите, - обратилась сопровождающая к нам, кивая на раскрывшуюся дверь, - вас там ждут.

   Ждали нас пятеро, но только в двоих я опознал будущих собеседников: в мужчине и женщине лет по тридцать пять. Остальные трое относились к охране - два здоровых лба в бронированных костюмах и девушка, которая щеголяла в обычном комбинезоне, но на поясе висело два ручных излучателя. Взгляд очень цепкий, внимательный. Единственная из охраны сидела в кресле - 'лбы' стояли справа и слева по углам помещения - хоть и в стороне от хозяев кабинета.

  - Здравствуйте, - первым поприветствовал Шис собравшихся, обращаясь к мужчине.

  - Здравствуйте, - последовал ответ от мужчины, женщина ограничилась небольшим кивком. - Вы экипаж 'Геи'?

  - Да, - кивнул приятель мы. - Я техник и по совместительству еще и пилот. Антон - капитан.

   Заявление приятеля меня несколько шокировало - на место капитана я мог претендовать только в самых безумных мечтах. Или тут подобная должность означает нечто другое, чем на Земле? Придется разбираться...

  - Всего двое? - удивился мужчина. - Не мало ли на такое судно?

  - Немного тяжеловато, - пожал плечами Шис, - но справляемся. Надеемся подыскать помощников чуть позже.

  - А почему капитан молчит? - влезла в разговор женщина, посмотрев на Шиса и после этого переведя взгляд на меня.

  - Не очень он разговорчив, - без запинки откликнулся Шис. - И с диалектом плохо знаком. Переводчик только-только нацепил, многое в переводе непонятно.

  - Хм, - хмыкнула собеседница, - что ж тогда капитаном стал он, а не ты?

  - Традиция, - коротко ответил приятель, прямо смотря на женщину. Та несколько секунд не отводила взгляд, потом чуть приподняла бровь и улыбнулась:

  - Понятно, Традиция - это святое для поисковиков.

  - С какой целью прибыли на станцию? - проговорил мужчина. - Как понимаю, у вас кредитов нет... что-то на продажу есть? Ценное?

  - Детали от дроидов с корабля Предтеч, - проговорил Шис, потом чуть помялся, бросил на меня быстрый взгляд и добавил. - И два куста сугирии.

   От неожиданности, услышав, как этот проходимец собирается загнать мои растения, я чуть не высказал все, что о нем думаю. Но вспомнил указание молчать, сдержался. Слова превратились в короткий шип.

  - Один куст сугирии, - поправился Шис, урезав свои планы вдвое.

  - Вот как, - проговорила женщина, бросив быстрый взгляд в мою сторону. Мое непрозвучавшее возмущение не укрылось от окружающих, но заострять внимание на этом никто не стал.

  - Сугирию мы возьмем, - переглянулась парочка собеседников между собою. - Она большая?

  - Вот такая, - руками показал Шис. - И уже плодоносит. Правда, плодов не очень много - маленькое деревце, ее бы в оранжереи высадить, а не в кадке держать.

  - Высадим, если так нужно, - отмахнулся от слов приятеля мужчина. - Сколько просите?

  - Если в цену внести плату за посещение станции, - задумался Шис, - то будет где-то...

   Дальше пошел торг. Точнее, нечто вроде того: Шис назвал сумму, женщина поморщилась, хотела что-то сказать, но ее спутник успел опередить и согласиться с предложением моего приятеля.

  - Деньги прямо сейчас переведут на счет, - добавил мужчина. - Желательно, сугирию прислать тоже сейчас.

  - Хорошо, - кивнул в ответ Шис. - Мы прямо сию минуту отправимся на Гею и заберем растение.

  - С вами Лаура поедет, - проговорила женщина, указывая взглядом на девушку-охранницу. Шис в ответ только плечами пожал, не видя ничего странного в таком решении. А вот я... у меня проскочила мысль, что нам попросту не доверяют, о чем и спросил Шиса, когда ушли из кабинета.

  - Да ты что, - удивился приятель. - Не доверяют... все равно со станции из внутреннего дока никуда не деться. С их кредитами нам не удрать. Они и деньги перевели так быстро, чтобы поскорее заполучить сугирию.

  - Так сильно хотят ее заполучить? Тоже поклонники вроде меня, гурманы...

  - Может, нет, - покачал головою Шис. - Просто сугирия очень редко встречается и сильно ценится. Заполучить такое растение к себе в оранжерею - сильно поднять свой рейтинг. Имидж, как ты говоришь.

  - А ее зачем отправили? - кивнул я в Лауру, которая неторопливо шла позади нас шагах в восьми.

  - Думаю, - почесал макушку Шис, - все дело в том, что я упомянул два куста. Вот и дали ей задание выбрать получше из этой пары. И не поспоришь - клиент всегда прав.

   Вот же... неприятная ситуация. Если сугирии так ценны, то при виде ЧЕТЫРЕХ кадок у местных могут появиться ненужные мысли... и желания. А если узнают о второй каюте, где еще столько же, то...

  - Да ну, - махнул рукою на мои предположения Шис, - ничего не будет. Могут подкатить с новым предложением и все. Ради деревьев руководство станции не будет заниматься вымогательством или воровством. Репутация прежде всего. А вот с гостями станции надо быть осторожнее: вот те могут попытаться отобрать растения. Поэтому, держи язык за зубами.

  - Буду, - мрачно согласился я. Как и предсказывал Шис, охранница очень скрупулезно подошла к выбору деревца. Все четыре она пересмотра по десять раз, ощупала от торчавших корешков до макушки. Оцарапалась о шипы, оторвала один из плодов и съела, тщательно распробывая каждый кусочек. Минут двадцать она возилась, прежде чем остановила выбор на самом понравившемся.

   Вместе с Лаурой и кадкой с деревцем мы покинули борт корабля, вернувшись в жилую часть станции. Там девушка вызвала дроида-погрузчика и укатила с покупкой куда-то в неизвестном направлении.

  - Сколько хоть дали за это? - спросил я у приятеля, когда мы неторопливо шли по коридору. Шис предложил сходить в местный бар и перекусить нормальными блюдами. И я согласился - паста и гранулы с пластинками успели поперек горла встать.

  - Нормально, ты же сам слышал сумму, - ответил Шис, выворачивая голову и провожая взглядом встретившуюся девушку в обалденном наряде: сплошь вырезы, открывающие девичье тело в нужных пропорциях, чтобы заинтересовать мужчину.

  - Я в этих цифрах не разбираюсь, - ответил я, повторяя жест приятеля. Потом огорченно вздохнул - красотка скрылась в одном из боковых ответвлениях.

  - Понятно, - ответил напарник. - Денег хватит, чтобы нанять специалиста для наладки нашего искина. И про оплату дока и станции на неделю вперед можно забыть.

  - А не продешевили? - поинтересовался я. Вот уж не думал, что работа хакера по смене 'винды' такая дорогая. Но приятель меня быстро разубедил.

  - Ты что!? - возмутился он. - Знаешь, сколько стоит такая работа? Да мне бы всех запчастей хватило бы только впритык, чтобы оплатить ее. А нам еще требуются топливные элементы, диагностику провести, кое-что из инструментов прикупить, поставить дополнительный лазер... хотя, этот-то подождет, пока и имеющихся хватит. Но остается провизия, вода, одежда и куча прочих мелочей, без которых трудно обходится. Кстати, мы пришли.

   Шис резко сменил тему, сообщая об окончании пути. Перед нами разошлись створки дверей, и я с Шисом оказался в просторном баре. Несмотря на то, что тут находилось несколько десятков человек, помещение смотрелось почти пустым. Обстановка была уютная и подходила каждому - в одном месте царил полумрак, в другом было светло-светло, в третьем грохотала музыка (мы как раз прошли через этот сектор), на пятом участке обстановка была примечательная: гротескные обломки техники, дроидов, камней - это были столы и стулья. Несколько удивил тот факт, что оглушающая музыка стихла немедленно, как только мы покинули участок бара с ней. Интересная техника, все зоны отделены друг от друга невидимыми и неосязаемыми стенками, которые не пропускают освещение и звуки на соседние участки. Вот бы нечто подобное в знакомые бары на Земле.

   Столик мы выбрали в полумраке небольшого сектора, имитирующего природную лужайку - стол был большим пнем, стулья - узловатыми кустарниками, в которых сиделось весьма комфортно. Почти сразу же к нам подошли две миловидных и очень высоких девушки. Одна занялась Шисом, выспрашивая у него нужные блюда. Вторая склонилась надо мною, приветливо улыбаясь.

  - Что желаете заказать? - приятным голосом спросила она.

  - Все то же самое, что и другу, - заказал я, опасаясь, что любимые блюда могут тут быть неизвестными.

  - Напитки?

  - Что-то тонизирующее и прохладное. И не алкогольное, и не дурманящее.

  - Отлично, - распрямилась официантка, продолжая мило улыбаться. - Все сейчас будет.

   И тут я кое-что заметил, в первый момент меня шокирующее. Под обтягивающим комбинезоном скрывалось четыре груди. Крепких, высоких, с выступающими сквозь материал одежды сосками.

   Именно из-за этого рост девушек казался большим - грудная клетка была чуть вытянутее, чем у обычных представительниц слабого пола. Когда они отошли от столика на десяток шагов, я толкнул Шиса в бок и прошептал на ухо.

  - Они мутанты?

  - Кто? - не понял тот и принялся оглядываться по сторонам.

  - Официантки, бестолочь, - пояснил я. - У них с бюстом явный перебор.

  - А-а, - понимающе протянул напарник. - Нет, не мутанты. Биотические живые организмы с программированной моделью поведения и возможностью самообучаться.

  - Ни х... чего я не понял из того, что ты сейчас сказал, - буркнул я. - Попроще можно?

  - Андроиды, - кратко ответил Шис. - Технология Предтеч. Считается, что предназначались для диверсионных нужд - полная копия человека, только с имплантатами. Способны принять любую форму на стадии конструирования и установки программы. Диверсанты не сильно пригодились, а вот различных слуг и помощников из них нашлепали великое множество. Вот этим сделали по четыре сиськи, чтобы привлекать клиентом. Некоторым нравиться нечто такое, экзотическое. И программа стоит для... полного удовлетворения клиента. А что ты так заинтересовался, понравилась?

  - Нет, - помотал я головою. - Если бы не грудь, то очень ничего. Но после такого зрелища... боюсь, что приму ее за кормящую свиноматку. А эти андроиды дорогие?

  - Стоят порядочно, - кивнул Шис. - По желанию клиента можно придать любые формы и размеры. И они почти не стареют.

  - Совсем? - удивился я.

  - Почти, - поправился приятель. - Лет двадцать идеально работают, а потом наступает резкое падение работоспособности и за пару месяцев андроид приходит в негодность. Целым остается только резервный чип, который можно переставить на другого. В чипе сохраняется большая часть знаний андроида и его характер. Хозяину не надо вновь привыкать и приучать к привычному для него ритму жизни новое приобретение.

  - Ты говорил, что могут обучаться? - напомнил я. - Это не опасно, не взбунтуются?

  - Бывали случаи, но никаких последствий не повлекло. Они почти как люди, со своими чертами характера, привычками и прочим. Но все равно - машины. Той полноты чувств, что испытываем мы, люди, они никогда не ощутят... да и не поймут. Хотя, я точно не знаю. Кое-кто из знакомых хакеров говорил, что если убрать все директивы у искинов, то выйдет точная копия человека со всеми привычками, чертами характера и прочее... вранье, наверное.

  - А почему не вышли диверсанты?

  - Точно не знаю, - задумчиво ответил Шис, - но поговаривают, что всех секретов процесса изготовления таких андроидов не знает никто. Истратили кучу денег и остановились на слугах.

  - Понятно, - протянул я.

   Несколько минут мы молчали, потом принесли заказ. Разговор продолжили не скоро, только после того, как насладились блюдами и напитками.

  - Что дальше планируешь делать? - задал я вопрос, откидывая на спинку-ветки и держа в руке полупустой стакан с холодной жидкость, весьма приятной и бодрящей.

  - Поспрашиваю у окружающих насчет продажи деталей дроидов. Найму хакера для работы с искином...

   Глава 6

   На станции мы пробыли больше недели. Ушло много времени на продажу наших трофеев, найм электронного взломщика и его работу с корабельным искином. Правда, Шис потребовал обойтись только самым необходимым. Сказал, что все остальное доделает судовой хакер, как только его наймем. Чужому же нечего ковыряться нашем бортовом компьютере.

  Пришлось продать еще один куст, чтобы расплатиться и закупить полезного барахла. Шис плевался, ругался из-за трат, но делать было нечего. Зато у нас на счете появилась неплохая сумма, которой хватит, чтобы оплатить пару месяцев стоянки на космодроме и столько же пожить в свое удовольствие, скитаясь по барам и прочим увеселительным заведениям. А вот прикупить и установить дополнительные орудия на корабль этой суммы не хватало. Нет, продай мы всю мою миниатюрную оранжерею, то выполнили бы этот каприз, но я был против. Не настолько мы были безоружны, чтобы вооружаться до зубов. Плюс еще и корабль наш был скоростным и отлично защищенным. Малый внутренний объем компенсировался толстой броней и мощным двигателем. Заодно на станции Шис оформил пакет документов на корабль, закрепив за ним название и назначив меня капитаном.

   Закончив свои дела, мы шустро убрались со станции, не желая выслушивать частые предположения продать оставшиеся два деревца сугирии (об еще четырех никто, к счастью, не узнал). Уже в космосе я задал вопрос, который мучил все эти дни, и от которого Шис попросту отмахивался, с головою окунувшись в суету дел.

  - Шис, - устроившись в рубке в соседнем кресле рядом с напарником, задал я ему вопрос, - мы компаньоны и товарищи, так?

  - Так, - осторожно согласился со мною тот, гадая о подоплеке вопроса.

  - Значит, - продолжал я спрашивать, - между нами секретов нет?

  - Ну-у, - протянул напарник, - смотря какие секреты. Некоторые тебе совсем знать не обязательно...

  - Я о традициях, про которых ты упомянул на станции. Ты до сих пор не пояснил, почему я стал капитаном и что за неприятности несет мне подобная должность. С трудом верю, что первого встречного можно поставить на главенствующую роль, да еще такого индивидуума, который не бельмеса не понимает в окружающем мире... и не имеет документов.

  - Тьфу ты, - расслабился Шис, - нашел о чем спрашивать.

  - Так все-таки, - настаивал я, - о чем речь идет?

  - Понимаешь, Антон, - проговорил напарник, - у нас, поисковиков есть такая традиция, что капитаном корабля становиться тот, кто его назовет. Если экипаж согласится с предложенным именем, то одновременно назначает предложившего своим командиром. Это приносит удачу в поиске.

  - А если капитан погибает, тогда что делать?

  - Или назначают нового жребием, если предыдущий не оставил приемника или экипаж против него... или выбирают новое имя. Последнее бывает реже, так как народ обычно притирается между собою и знает, что от кого ожидать и на что способен каждый из товарищей.

  - Вот значит как, - пробормотал я, несколько ошарашенный услышанным. Вот же не ожидал, что стану капитаном космического судна, произнеся короткое слово.

  - Вот так,- кивнул Шис. - Кстати, сейчас Прыжок будем совершать, приготовься.

  - А чего готовиться, - вяло откликнулся я, - у нас все в порядке.

   После запуска искина переходы через гипер стали совершаться намного проще и безболезненнее. Специальная аппаратура на корабле почти полностью убирала неприятные последствия от Прыжков. Никакой тошноты, головокружения и вялости. Максимум, легкая головная боль, проходящая в течение пары минут.

   Но была еще одна проблема - после выхода из гиперпространства, наш корабль оказывался в самом центре обжитой звездной системы. Сотни кораблей, станций и баз располагались на пути. Непременно должны пойти запросы об идентификации. А тут такой казус: судно с капитаном без документов.

   Как ожидал, так оно и случилось. После Прыжка, мы пару часов болтались в космосе, приближаясь к центральном планете, где было сосредоточено большинство населения, когда к нам на пульт пришло входящее изображение. Сначала голограмма искина в виде девушки с прической 'лес после урагана' сообщила о запросе, а потом возникло лицо пожилого мужчины.

  - Представьтесь и дайте опознавательный код, - потребовал незнакомец.

  - Кто спрашивает? - не менее недовольно откликнулся Шис.

  - Капитан Горм с патрульного крейсера 'Дабуад'.

  - Корабль 'Гея' под командованием капитана Антона Артемьева, - ответил в ответ Шис.

  - Цель посещения звездной системы.

  - Покупка топливных элементов и найм, - проговорил приятель. - А сначала отдых на планете Ала-два. Устали в поиске до чертиков...

  - Следуйте на орбиту в четвертую линию, - приказал капитан. - После досмотра можете заниматься своими делами.

   Патрульный резко оборвал связь и исчез с экрана. Вместо него вернулось девичье изображение.

  - Что прикажите, капитан? - с интересом спросила голограмма, уставившись на меня.

  - Э-э, - замешкался я с ответом, не зная, что и отвечать, - на орбиту направляйся, куда тот капитан указал.

  - Будет исполнено, мой капитан, - вскинула девушка ладонь к голове.

  - К пустой голове руку не прикладывают, - буркнул я.

  - Прошу прощения, - покраснела голограмма и на ее голове немедленно возникла фуражка с высокой тульей и двуглавым... драконом. Искин сумел за несколько дней обработать все обмолвки и упоминания о моей планете и некоторых нюансах в поведении между землянами. И теперь шокировал разными проделками. Меня, честно сказать, такое поведение пугало и вгоняло в ступор. Я никак не мог себя заставить уверовать в то, что общаюсь с бездушной железкой. Шиса подобное только забавляло - он вырос среди всего этого, и мыслящие программы были привычными.

  - Давай урежем искину свободу в поведении и уберем очеловечивание, - предложил Шис, наблюдая из кресла за нашей беседой.

  - Фу, - наморщилась Гея и показала моему напарнику язык, - бяка.

  - Если не будешь выполнять команды, - сурово сказал я компьютеру, - то придется пойти на эти строгие меры.

  - Какие ко мне претензии, капитан Антон? - смешливый тон мгновенно сменился серьезным, почти что канцелярским. Прическа превратилась в 'конский хвост', сверху легла крошечная пилотка с кучей значков, высокую девичью грудь обтянул темный китель.

  - А-а, - отмахнулся я от всех, поднимаясь из кресла, - ну вас. Сами разбирайтесь... Шис, насчет меня... того, что документов нет...

  - Да?

  - Проблемы будут во время досмотра. Может, мне сказаться больным и запереться в каюте?

  - Ни в коем случае, - отрицательно покачал головою приятель. - Еще в карантин направят и запрут до выяснения на несколько дней или недель. Тогда точно насчет документов вопросы появятся...

   Досмотр прошел без проблем. Не успели мы занять указанное место, как к нам подлетел катер с досмотровой командой - двумя женщинами и мужчиной. Кроме них на борт забрались пять мелких дроидов с десятком конечностей, которые быстро разбежались по закоулкам Геи. Пока люди неспешно осматривали каюты и задавали перечень вопросов, роботы ползали по узким коридорам и трюму.

  - У вас имеется танк с тяжелым вооружением, - проговорила одна из женщин, посмотрев на наручный монитор, где высветилась короткая надпись, - откуда и для каких целей?

  - Трофей, как и само судно, - сказал чистую правду Шис. - Выезжаем на опасных планетах, где имеются все шансы быть атакованными.

  - На поверхность планеты спуск подобного транспорта без специального разрешения запрещен, - проговорила собеседница, - вам известно это?

  - Я в курсе, - кивнул Шис, - и не собираюсь нарушать подобное правило. Вы закончили осмотр?

  - Да, - холодно ответила вторая, набирая кроткую комбинацию на планшете, - вот талон.

   Она протянула мне небольшую пластиковую карточку с магнитной полосой. После этого развернулся к нам спиной и направилась к шлюзу. К этому времени там собрались все дроиды, которые так и не нашли ничего запрещенного.

  - Говорливые, - проговорил я, следя на экране в рубке за звездочкой удаляющегося катера. - Мужик был гораздо тише и молчаливее. Ни одного слова не произнес.

  - Так он же андроид, - ответил Шис, - чего ему говорливым быть. Наверное, эти таможенницы взяли его как силовую поддержку. Опасались, что могут встрять в неприятности.

  - Блин, все никак не привыкну к вашим технологиям, - выругался я, - куда ни плюнь, попадешь в дроида, искина или андроида.

  - Есть еще и киборги, - хмыкнул Шис. - И просто люди с кучей имплантатов.

  - Вот про это я и говорю, - хмуро произнес я.

  - А у тебя на планете совсем нет ничего похожего? - удивился Шис. - Для дикого человека, ты чересчур спокойно относишься к дроидам. Как само собою разумеющееся...

  - Конечно, просто и легко, - ответил я. - Моя самая первая книжка была именно про киборга. Карлсоном звался. А потом понеслось: терминаторы, робокопы... Так что сознание успело подготовиться.

   В ответ на мои признания Шис хмыкнул, но дальше продолжать беседу не стал. Вместо этого повернулся к искину и приказал:

  - Спуск на планету в ближайший космопорт.

  - Фи, капитан нашелся, - скорчила вредную гримасу Гея. - Если бы не приказ, то я бы тебе показала.

  - Наверное, - как бы между прочим заметил напарник, смотря в сторону от голограммы, возникшей в коридоре перед нами, - хакер на станции занес вирус. Стоит на Але-два нанять нового и перепрошить личностные характеристики искина.

   Голограммы промолчала, исчезнув со старого места и возникнув за спиною напарника. Там она показала ему фигу и окончательно пропала. Глядя на это действо, я не смог удержаться от широкой улыбки: Гея наконец-то достала Шиса, который был все это время равнодушен к выходкам искина. И это только начало. Чувствую, что вскоре и в самом деле дойдет до перепрошивки личностной матрицы искина. Таким образом исчезнет старая Гея со всеми своими заморочками и выходками. С одной стороны не плохо, не придется вздрагивать по утрам, когда возле кровати возникает фигурка девушки, показывающая 'козу' или корчившую рожицы.

   С другой... привыкать я к ней стал, что ли. Пожалуй, оставлю все как есть. Капитан же я - мое слово закон на корабле.

   После досмотра и приземления, Шис оставил меня одного на корабле, отправившись решать первоочередные дела. Что-то там было вроде регистрации, оплаты места в порту и так далее. Я не вникал в это, лень было.

   Свободное время решил потратить с пользой для себя. Гея подключилась к мировой сети, где накопала мегатонны новостей, сплетен, историй. Кроме всего прочего, стала наполняться библиотека для чтения и просмотра видео. По соседству примостились игровые ресурсы, которые поражали своей реалистичностью. В одну из игрушек я с удовольствием порубился, подключившись через пилотский шлем. Немного пожалел, что нет игрового костюма, который полностью переносит в нарисованный мир.

   Забава настолько меня увлекла, что я не заметил, как вернулся Шис.

  - Антон, - откуда-то издалека донесся голос напарника. В этот самый момент я из бластера добивал последнего монстра на зараженной станции. Пришлось нехотя вылезать из виртуального мира.

  - Что-то ты заигрался, - проговорил Шис, когда я отключил игру и повернулся к нему.

  - Сам не пойму, как увлекся, - признался я. - До этого момента к подобному времяпровождению относился, как к пустой трате времени.

  - Бывает, - глубокомысленно заметил Шис и тут же перешел к делу. - У тебя сколько кадок с сугириями осталось, шесть?

  - А это тебе зачем? - с подозрением осведомился я. Рядом тут же возникла Гея, затянутая в кожу с ног до головы, с электрошокером в руках и настольной лампой старого образца (слегка напоминает знакомые мне с Земли).

  - Да, - в ее голосе было еще больше подозрения, - зачем это тебе? Колись до донышка, а не то...

   Голограмма угрожающе махнула обоими предметами в руках, направляя их на моего напарника. Тот довольно агрессивно посмотрел на искина, но вступать в словопрения не стал, переключив внимание на меня.

  - Тебе документы нужны, чтобы подтвердить свой статус капитана официально? - спросил в ответ Шис.

  - Желательны, - кивнул я в ответ. - Но причем тут мои кусты? Опять ты наткнулся на любителя-садовода среди местной чиновничьей братии, и тот потребовал взятку моими сугириями, та?

  - Что-то вроде того, - хмыкнул напарник. - Кредиты нужны, а для кредитов нужно продать пару кустов. На меньшую сумму никто не согласен. А в другое место лететь не считаю нужным. Все равно разница в цене будет незначительна, даже найди мы чиновника с меньшими запросами. Зато топлива на поиски сожжем полно. Дороже обойдется.

  - Что за документы получим взамен? - вздохнул я, внутренне смирившись с утерей части своей оранжереи.

  - Весь пакет на личность, плюс документы об окончании пилотских курсов, диплом об окончании университета подготовки космических специалистов первого и второго класса, капитанский патент и еще десяток мелких бумажек, которые, то ли, пригодятся, то ли, нет, но иметь желательно, - сообщил Шис. - Гражданство получишь в Звездной Конфедерации. Рождение - планета Гея из дальнего космоса. Из сектора, который не обжит до сих пор и почти не изучен. С переселенцами подростком попал в конфедерацию, на планету Ала-два. Тут прожил и отучился.

  - Вариант-то подходящий? - поинтересовался я. - Не будут возникать в дальнейшем вопросов у кого-нибудь?

  - Не должны, - пожал плечами Шис. - Народу тут - миллиардов пятнадцать на планете. Сведения о тебе будут забиты во все базы на планете. Никто и не подкопается, если не будет проводить углубленной проверки. Но на это дам один шанс из десяти тысяч. Предложение самое идеальное, думай.

   Я думал недолго. Предлагаемый вариант мне и самому понравился. Сразу, выложив некую сумму, становился одним из граждан космического государства со всеми бонусами в виде дипломов и выписок. А в дальнем космосе во время поисков или на отдыхе можно заняться самообразованием. Чтобы диплом был не просто 'бумажкой'.

  - Я согласен, - после нескольких минут раздумий сказал я. - Продавай деревья хоть все... нет, одну оставь. Или две.

  - Я знал, что ты умный человек и согласишься, - расплылся в довольной ухмылке Шис и достал из кармана небольшую коробочку с несколькими глазками-светодиодами (или лазерными 'лампочками'). - Стой ровно, сейчас проведу кратенькую процедуру.

  - Что за процедура?

  - Надо же забить твои данные в будущий документ-индентификатор. Иначе первая же проверка поймает тебя на несоответствии.

   Из приборчика в руке Шиса вырвались несколько бледно-зеленых лучей и принялись ползать по моей фигуре. Один самый нахальный проскользнул по глазам, оставив после себя табун 'зайчиков'.

  - А теперь поверни вверх ладони, - приказал напарник. Просканировав и их, он напоследок приложил прибор к руке, пояснив, что это для взятия образца ДНК.

   Вся процедура не заняла и пяти минут. После ее окончания приятель убрал приборчик в карман и направился в грузовой трюм. Туда мы спустили три кадки с саженцами, которые потом перегрузили на погрузчик, дожидающийся возле корабля.

  - До вечера, - махнул мне на прощание Шис. - Можешь дальше гонять чертей в виртуале.

  - Да ну тебя, - вяло отмахнулся я от его советов. - Не напутай только ничего...

   Гонять, как выразился Шис, чертей я не стал. Успел наиграться перед этим и больше не тянуло. Вместо этого выудил из библиотеки справочник по дроидам и андроидам (устал в них путаться, пора бы и научиться разбираться) и принялся тот штудировать. На удивление, информация усваивалась очень просто и легко, несмотря на десятки мудреных терминов. Нет, я и раньше не был глупым и на память не жаловался, но сейчас вообще бил рекорды. Через пару часов я перевернул последнюю страницу в виртуальной книге и задумался. Почти все прочитанное сохранилось в памяти. По страницам рассказать не мог, но передать своими словами и начерно набросать схемы по паре десятков моделей дроидов вполне мог. Странно? Еще как. И объяснений тут не находились. М-да, страньше и страньше все...

   Решив проверить новообретенные навыки, я выбрал очередной справочник уже по кораблям Предтеч и принялся внимательно читать. Из него почерпнул и кое-что полезное о нашем судне. Разведчик класса 'Б' считался самым лучшем в своей группе. Был способен совершать более длинные Прыжки, чем многие другие корабли подобного размера. Оснащался шестью противометеоритными лазерами, имел шесть торпедных аппаратов, был способен принять пару тяжелых излучателей класса 'А' ('АД', так полностью расшифровывался класс излучателя, который прожигал с тридцати километров пару метров любой композитной брони со спецпокрытием). Броня судна была покрыта в несколько сот тысяч слоев специальным составом. Подобное покрытие при попадании энергетического луча теряло несколько слоев, но рассеивало луч. Вроде динамической брони на земной бронетехнике, когда кумулятивная струя рассеивается встречным взрывом пластинки взрывчатки.

   Несмотря на интересное чтение, я смог осилить чуть больше половины справочника. Потом у меня появилась небольшая головная боль. Сказав Гее заложить закладку, я ушел в свою каюту, где завалился на кровать. Нормального сна из-за беспокоящей мигрени не было. Так, проваливался в короткую дрему и тут же из нее выныривал.

   А потом пришел Шис и торжественно вручил мне небольшую папку с несколькими десятками пластиковых листов и тонкий браслет.

  - Вот это сейчас на руку нацепи, - указал на браслет напарник.

  - А что за штука? - поинтересовался я, выполняя указание. Браслет почти не ощущался на руке и лег удобно. Уверен, что им натереть кожу невозможно.

  - Твой идентификатор личности, - сообщил Шис и продемонстрировал точно такой же на своем запястье. - Как у меня. Желательно его не снимать. И обязательно носить при спусках на планеты или посещении станций. И вот еще кольнись...

   Приятель протянул толстую короткую иголку и небольшим шариком с тупого конца.

  - Тут что-то вроде дублирующего документа личности и чип кредитной карты. Уколешь в палец сейчас, и потом достаточно будет приложить палец к любому аппарату по переводу денег. Там высветиться номер счета. После этого сможешь легко проводить любые операции со счетом.

   Я вздохнул, но требуемое выполнил. Только скривился, когда втыкал себе в палец толстую иглу.

  - А в папке? - потряс я названым предметом, после 'операции'.

  - Диплом, выписки, патенты поисковиков и всякая прочая дребедень, - пожал плечами Шис. - Кстати, со своего браслета можешь переводить или получать деньги. Вот код...

   Потом приятель провел короткий тренинг по пользованию браслетом-кредиткой, рассказал о манере поведения с чиновниками, полицейскими и прочими госслужащими.

  - Сейчас не желаешь отдохнуть в тихом месте? - после инструктажа спросил Шис. - Есть интересный бар, где можно провести вечер и ночь очень хорошо.

  - Отдохнуть, - задумался я. Хм интересное предложение, вот только я хотел... хотя, какого черта? Пора вливаться в среду и гулянка в баре одна из самых приятных (и подчас, самых эффективных) мероприятий для этой цели.

  - Согласен, - кивнул я в ответ. - Когда пойдем?

  - Прямо сейчас, - усмехнулся Шис, - только сначала переоденемся. Я там притащил нам одежки разной, чтобы смотреться солидно.

   Одежки было много. Примерно комплектов по десять на каждого из нас. Комбинезоны, костюмы, пара халатов. Парадный и повседневный мундир гражданского космического флота Звездной Лиги. Точнее, того образца, что был принят среди обитателей данного сектора. Шис настоял на том, чтобы мы отправились в парадной форме. Мол, так окажем больше впечатления на местную часть посетителей из числа слабого пола.

  - Да там все девчонки на нас бросаться будут, едва только увидят, - убеждал напарник. - Форма и профессия поисковика сразит их наповал.

  - Так уж прям и сразит, - негромко ответил я, рассматривая форму, - там таких как мы должно быть не меньше пяти из десятка. Мы же рядом с космопортом. И далеко, я так понимаю, удаляться не собираемся.

  - Там сплошь одни торгаши или таможенники, - отмахнулся Шис. - Нормальных парней с интересной историей не найти.

  - Ладно, убедил, - согласился я. Все-таки, я нормальный мужчина, и покрасоваться в форме перед симпатичными девчонками совсем не против. Тем более что и одежда не настолько вычурна. Белая с золотым шитьем. Китель короткий, чуть ниже поясного ремня, прямой и без карманов. Воротник стоечкой. Вдоль него идет шитая 'косичка' из золотого и серебряного шнура. Еще одна 'косичка' из золотого, алого и серебряного шнура идет по рукаву - от плеча до запястья. Еще одна 'косичка' идет на брюках, вроде лампасов. Вместо пуговиц или 'молнии' что-то вроде магнитных клипс. Небольшая белая фуражка с очень коротким козырьком и тройной 'косичкой' на тулье.

  - Алый шнур - это указание, что мы поисковики, - просветил меня Шис. У него форма была почти такая же, только 'золота' не было на одежде. Вместо него шло темно-зеленое шитье.

  - Слушай, а за использование официальной формы нам ничего не будет? - спросил я. - Как-никак мы не военные, на государственной службе не состоим.

  - Как раз и состоим, - почти шокировал меня напарник. - Патент на поиск барахла Предтеч не выдадут, пока не согласишься принять условия государства. А условия таковы, что каждый корабль искателей может быть мобилизован на нужды Лиги. Доставить послание, груз или группу людей. Все это оплачивается и дается официальная справка.

  - Это что, нас могут в любой момент выдернуть и отправить к черту на кулички?

  - Могут, - кивнул Шис, - но не более двух раз в год. Пометки о каждом таком случае сохраняются сразу в нескольких местах. Обмануть крайне сложно.

  - А если не брать патент, - спросил я. - Просто так шататься по космосу и обирать корабли Предтеч, а? Они же ничейные. У меня на планете в морском кодексе есть такой закон, что найденное в нейтральных водах судно принадлежит первому, кто на ее борт взошел.

  - Нечто вроде того и у нас есть, но существует целый перечень вещей и механизмов, который запрещено иметь таким свободным экипажам. Особенно это касается оружия и боевых дроидов. Нарушение этих правил приравнивается к пиратству. Вот так-то, Антон.

   Чудное правило, если честно. Или нет? Лига таким образом снижает расходы по перевозкам и содержание армии. Уверен, что искателям платят много меньше, чем запросит частник. Оплата компенсирует топливо и еду, затраченное на полет. Причем, только до нужной точки. Обдираловка, честное слово. Но с другой стороны - когда и в каком месте государство поступало иначе?

  - Идем? - толкнул меня в бок Шис, отрывая от грустных мыслей. - Скутер нас уже ждет почти час. Как бы не подумал, что про него позабыли.

   Водитель скутера про нас не забыл, но ОЧЕНЬ многозначительно постучал ногтем по панели управления. Наверное, намекает, что счетчик намотал круглую сумму. Впрочем, домчал он нас до нужного бара быстро и ровно. Скинув указанную сумму таксисту, мы вышли на улицу.

   'Центр отдыха и развлечений - Покоритель космоса' гласила огромная, переливающаяся десятками огоньков вывеска над входом.

  - Нам сюда, - подтолкнул меня Шис. - Смелее.

   Внутри народу было много, но и помещение ничуть не уступало в размерах бару на той станции, где мы отдыхали после побега с корабля Предтеч. Большое, но не такое вычурное, оборудованное в более строгом стиле. Хотя свои светлые и темные зоны тут имелись, так же, как и тихие-громкие.

   Столик себе выбрали на хорошо освещенном участке (подозреваю, что тут виновато бахвальство Шиса). Официанток не было, зато имелось электронное меню.

  - Что будешь? - поинтересовался Шис, внимательно вчитываясь с строчки с названиями блюд и напитков.

  - Закажи что-нибудь, - вяло отмахнулся я. - Я сам в этих 'лакрузах иридиан' и прочих 'напитках Алкеора' не разбираюсь. Только выбирай что-то попроще и не очень шокирующее.

  - Пить что будешь?

  - Пить? Хм... наверное, для начала вино не очень крепкое, - решил я. - Потом можно перейти и к чему-то поядренее. Градус надо повышать плавно... или просто повышать. Обратная ситуация ведет к плачевному состоянию. Тогда еще закажи фруктов, салата овощного, мясного чего-нить...

  - Все понял, - кивнул Шис и принялся деловито отмечать что-то в меню. Всего он выбрал около двух десятков пунктов, заставив усомниться меня в способностях все заказанное уничтожить. Буквально через пару минут возле нас остановился андроид в бежевом комбинезоне, подкативший столик с заказом. Очень быстро и ловко все оказалось на столе перед нами, после чего андроид исчез, пожелав на последок приятно провести время.

  - Сервис однако, - покачал я головою, удивленный оперативностью. - Не ожидал такой скорости.

  - Один из лучший баров в черте космопорта, - довольно заявил Шис, словно лично тут устанавливал порядки или является его полновластным хозяином. Просидели за столом минут сорок, расслабляясь вином и наслаждаясь отлично закуской. Потом Шис умчался куда-то, оставив меня в гордом одиночестве. Минут через десять пустое сидение мне наскучило, и я отправился гулять по залу.

   В одном месте, неподалеку от моего столика, только в соседней зоне, я приметил двух девчат. Стройные, высокие девушки лет двадцати о чем-то весело болтали, потягивая из тонких и высоких бокалов напиток. Судя по настроению и увлечению беседой, в увеличении своей кампании девушки не нуждались и не стремились к этому. Но я решил попробовать.

  - Леди, позвольте представиться, - подошел я и наклонил подбородок груди, негромко щелкая каблуками ботинок (как правильно тут представляться я не знал, а Шис благополучно позабыл рассказать, вот и пришлось выцарапывать из памяти кадры старых фильмов о благородных офицерах), - капитан разведчика класса 'Б' Антон Артемьев.

  - Капитан А... - посмотрела одна из девушек на меня.

  - Антон, - вежливо перебил я ее. - Позволите присесть и забрать у вас несколько минут?

  - Присаживайтесь, - кивнула вторая девушка, - вот только стульев лишних нет...

   Возле девичьего столика и в самом деле лишней мебели не было, но когда это могло меня остановить. Сделав несколько быстрых шагов к ближайшему свободному столу, я забрал пустующий стул и вернулся обратно к собеседницам.

  - Отсутствие стула совсем не проблема, когда их тут в великом множестве раскидано по залу, - сообщил я, усаживаясь за столик. - Кстати, везде не менее трех стульев и только возле вас их два. Не раскроете секрет?

  - Только вам, капитан Антон, - улыбнулась первая девушка. - Мы попросили убрать лишнии, чтобы избежать ненужных приставаний. А если бы вы обратились к администрации, то вас попросили бы подождать, так как свободных на данный момент нет. Но я совсем не ожидала такого поступка. Забрать стул от другого стола... это очень непривычно, не по правилам...

  - Я люблю нарушать в немногом догмы и постановления, - вернул я улыбку собеседнице. - Жизнь строго по уставу очень скучна. Наверное, поэтому я и подался в искатели.

  - Я - Уррса, - представилась первая, отличавшая от своей темненькой подруги бронзовым отливом волос и кожи. - Подругу зовут Арной. А как давно ты в искателях?

  - Очень приятно. Многолетним стажем похвастаться не могу, - ответил я. - Зато каждый выход запоминающий. Только с последнего я вернулся со своим товарищем на разведчике Предтеч с боевым танком в трюме и несколькими разобранными дроидами. Пришлось постреляться во время сбора трофеев с боевыми роботами... видели 'разрушителя'...

  - Боевого дроида 'разрушителя'? - удивленно ахнула Арна. - Не может быть!

   Ее подруга выглядела не менее удивленной.

  - Его, - кивнул я. - К счастью, все обошлось без стрельбы. Иначе я мог сейчас и не разговаривать с двумя милыми и очаровательными красавицами.

   Понемногу наша беседа набрала обороты. Я узнал, что новые знакомые работают операторами посадочных полос на космодроме. Вполне вероятно, что сегодня именно они принимали на посадку мою Гею. Они сменились (то-то я смотрю, что на обеих надета форма, напоминающая покроем мою, только вместо брюк юбки и цвет серо-стальной, а не белый) меньше часа назад и сразу решили посетить бар, чтобы чуть-чуть расслабиться после суетного дня. Лишних и навязчивых знакомств они не желали, от того и убрали свободные стулья от себя. Вот только я своим поведением (и формой, как позже признали обе девушки) привлек внимание, а потом им стало настолько интересно, что прерывать разговор не стали.

   Чуть позже появился Шис, который пригласил всех за наш столик. После пары бутылок вина, заказали что-то покрепче, потом еще. Крепкий алкоголь употребляли мы с Шисом, но нас он брал с трудом, особенно меня. Девушки довольствовались слабенькими коктейлями.

   Через два часа мы уже пили на брудершафт - моя идея, до этого ничего подобного тут никто не знал. К этому моменту за столом определились пары: я с Уррсой, а Арна прильнула к Шису. Напарник блистал: он знал кучу историй про работу искателей, которые он и выкладывал. Часть он приукрасил, добавил себя и меня на главные роли. Я изредка вставлял пару фраз, для общего впечатления. Понемногу в голове стало туманиться, появилась бесшабашная легкость и задор. Когда я предложил навестить наш корабль и лично убедиться, что все сказанное правда, никто не возражал.

   Глава 7

   С утра вновь вернулась головная боль. Легкая, какая появилась после прочтения вчерашних справочников. Во время отдыха в баре я про нее позабыл, но алкоголь не дал исчезнуть ей полностью. В принципе, учитывая уничтоженные вчера запасы 'топлива' я сейчас должен 'умирать' и мысленно стонать 'мама, роди меня обратно'.

   Ничего такого не было. Или алкоголь был весьма качественным, а не тот суррогат, коим поят народ на Земле. Или все дело в моем организме, окрепшем за последнее время. Я совсем не удивлюсь, если все дело в неких веществах в сугирках, которые мне полюбились. Или тут соединились оба варианта... как бы то ни было, но такое положение дел меня устраивало.

   Потянувшись в кровати, я наконец-то открыл глаз и вздрогнул. Прямо передо мною стояла невысокая фигура, закутанная с ног до головы в непонятную хламиду. Одежда состояла из десятков слоев, причем каждый следующий был короче предыдущего.

  - Гея? - осторожно поинтересовался я. - Ты?

  - А кого ты хотел увидеть с утра рядом с собою? - голограмма откинула капюшон открывая лицо и бритую налысо голову. - Свою премилую Уррсу?

  - Э-э, - не зная что и сказать, спросил я, - она тут при чем?

  - Как же, - всплеснула руками Гея, - а утреннее развлечение? Вчера после одурманивания алкоголем ты не все показал на что способен. Наверное, поэтому она и оставила тебе свой номер коммуникатора.

   Гея указала на стену над кроватью, где моим почерком были нарисованы крупные корявые буквы и цифры. Использовалось что-то ярко-красное. Припоминаю, что такого же цвета была помада на губах девушки... блин, как банально.

  - Я ей просто настолько понравился, что она захотела продолжения, - буркнул я в ответ. - А не потому, что я не все показал.

  - О да, - с пафосом произнесла Гея, - ты ей показал все возможное. И комментировал при этом...

  - Подслушивать не хорошо, - ответил я, желая отыскать в искине блок управления личностью и удалить его напрочь и без возврата. Я хотел перед этим его оставить? Бросьте, это была всего лишь шутка.

  - А подслушивать и не надо было. Вы очень громко кричали на весь корабль, забыв закрыть дверь, - сказала Гея и тут же, слегка изменив голос, громко закричала. - Да, детка, ты молодец... еще сделай так же... я покажу тебе, на что способны русские офицеры!

  - А ну брысь отсюда, - разозлился я, нащупывая рядом с кроватью ботинок и пуская в сторону собеседницы. Обувь спокойно пролетела сквозь голограмму, не причинив той вреда. Только на миг изображение мигнуло, расплылось и вернуло четкость обратно. Теперь передо мною стояла девушка в непонятной, чуть мешковатой форме, затянутая под подбородок и с банданой на голове.

  - За аморальность и дикие выходки, сопряженные с агрессией в отношении одного из членов экипажа, - спокойно, без грамма эмоций, проговорила Гея, - капитану выражено порицание и занесена пометка о выговоре в бортовой искин. Инспектор по контролю за моральной составляющей граждан Звездной Лиги Гея.

  - Отвяжись от меня, инспектор фигов, - вздохнул я, выбираясь из кровати и собирая свою одежду.

  - За словесное оскорбление официального лица при исполнении служебных обязанностей записан второй выговор, - немедленно отреагировала 'инспекторша'. Я благоразумно решил не обращать внимания, сосредоточив внимание на порядке в каюте. Через несколько минут вся форма была собрана, убрана в шкаф, а из него извлечен свежий комплект одежды.

   За это время Гея успела сделать мне пару замечаний, указать недочеты, обидеться на невнимание. Наконец, голограмма сменила форму 'полиции нравов' на свой привычный вид и исчезла. Едва это случилось, я не смог сдержать вздох облегчения: достала. С трудом вериться, что искусственный интеллект настолько человечен.

   Шис отыскался в кают-компании, за одним из столов с большим стаканом в руках. В стакане была налита густая светло-зеленная жидкость.

  - Как самочувствие? - поинтересовался я, плюхаясь на соседний стул.

  - Не спрашивай, - мрачно отозвался напарник, сделал небольшой глоток из стакана и сморщился. - Гадость, если бы не помогала от похмелья, то вовек к этому коктейлю не притронулся.

  - Хорошо помогает?

  - Хорошо. Я уже часа два тут сижу - спать не получается. Один стакан выпил и полегчало. Сейчас второй добью и должен совсем ожить. А ты что такой бодрый, вроде пили наравне?

  - Русский организм способен выпить любое горючее вещество и потребовать добавки на утро, - заявил я. - Так что, вчерашняя доза для меня ничто. Кстати, как Арна?

  - Хороша, - чуть улыбнулся Шис. - Оставила номер и попросила вечером связаться - понравилось ей у нас. И я понравился тоже. А твоя...

  - Уррса? Великолепна, вот только Гея теперь проходу не дает. Пытается играть в инспектора 'по-чему-то-там'. Пару выговоров мне влепила... коза электронная.

  - Я все слышу, - раздалось в динамиках. Мы с Шисом завертели головами, высматривая голограмму, но та так и не появилась. Зато вновь послышался ее голос:

  - Раз экипаж в сборе, то пора выложить отчет. У нас десять заявок на наши услуги от частных лиц и небольших кампаний.

  - Что? - не понял я. - какие заявки, откуда? Мы же только прибыли.

  - Это я вчера после получения документов выложил в общую сеть объявление о найме, - отозвался Шис, морщась от похмелья. - Чтобы зря время не терять, пока будем отдыхать.

  - Меньше, чем за сутки десять предложений, - покачал я головою. - Серьезно.

  - Брось, - отмахнулся приятель. - Обычно за такое время можно и сотню получить. Всем требуется уехать, отвезти, передать... и каждый надеется сделать это подешевле и побыстрее.

  - Так мы же хотели податься в поиск, - удивился я словам Шиса. - Зачем нам нужен найм?

  - Сэкономить денег на дороге, - отозвался Шис. - Смотри сам. Наиболее богатые сектора расположены в десяти Прыжках отсюда. Рядом с ними в двух-трех Прыжках расположены обитаемые системы. Вот я и решил добраться до одной из них, выполняя задание. Нам почти по пути, а топливо будет оплачивать наниматель.

  - У нас кредитов не хватает?

  - Хватает, - кивнул Шис и добавил. - Но они имеют способность заканчиваться быстро. Не стоит отказываться от возможности заработать лишних пару тысяч.

  - Убедил, - решил я согласиться с напарником, видя, что того не переубедить. - Выкладывай, что там за заявки...

  - Гея, - приказал Шис, - экран сделай перед нами и выведи все заявки.

   Почти сразу же над столиком возникла голограмма, на которой расположились несколько столбиков с данными.

  - Так, так, - пробормотал Шис, вчитываясь в данные. - Перевозка... перевозка... опять перевозка груза. Хм, отвезти курьера с документами... круиз... еще один круиз... перевозка... копейки платят. Совсем обалдели. В общем, есть три варианта с хорошими деньгами: доставить груз - два, и один - круиз.

  - Поподробнее, - попросил я. - Что за груз. И про круиз поясни.

  - Груз, - Шис ткнул пальцем в нужную строку, выводя более обширные данные, - с живыми организмами. Что-то из разряда морских обитателей. Платят восемьдесят тысяч, но вполне можно договориться на сотне. Второй почти такой же - с животными, но за семьдесят. Круиз - это доставить семейство на дикую планету, а потом переправить поближе к цивилизации. Платят шестьдесят и уверен, что выше цену не поднять.

  - Согласен на сто тысяч, - ответил я. - Есть ради чего стараться. Да и с пассажирами мороки не будет.

  - Зато возни с животными много, - возразил Шис. - Те дохнут с каждым прыжком. Гея, поподробнее дай сводку.

   Рядом с нашим столиком возникла девушка в белом комбинезоне с капюшоном, в перчатках и лазерной указкой в руках. Красный луч указки уперся в экран, на котором возникло изображений животных, похожих на земных угрей.

  - Смертность подобного вида во время перехода через гиперпространство приближается к пяти процентам. По своим жизненным...

  - Нам и этого довольно, - перебил ее Шис и обратился ко мне. - Целых пять процентов гибели тварей. А поставщик неминуемо включит в договор условие, что с гибелью части животных нам урежут гонорар.

  - Пять процентов не так и много, - неуверенно возразил я.

  - А Прыжков около десяти, - привел веский аргумент приятель. - В пункт назначения рискуем привезти половину дохлых тварей. За такое нам червонец сунут и все...

   В общем, после споров и рассмотрения предложений, согласились принять на борт отдыхающих. Семейству из пары взрослых и двух детей девяти и десяти лет захотелось поохотиться на диких животных на безлюдной планете. Рейсы туда не ходят, а попутного транспорта ждать долго. Вот и ухватились они за наше предложение.

   Сразу после совещания Гея отправила ответ заказчикам с нашим согласием, заодно передала договор на выполнение услуг. Стандартный договор меня не совсем устроил, пришлось добавить несколько дополнительных пунктов и подправить еще пяток. Через полтора часа пришел ответ и копия подписанного и зарегистрированного договора. К моим пунктам претензий не было... или их просмотрели, когда невнимательно читали документ. Что ж, мне только проще. Загрузиться клиенты должны были завтра с утра. Нам же еще требовалось решить кое-какие дела. Да и Арна со своей подругой вечером ждали нас...

   На следующий день, когда увидел приближающийся к нам катер со стороны города, я толкнул Шиса в бок и указал на транспорт:

  - Спорим, что это наши клиенты?

  - Не буду я спорить, - помотал приятель головою. - Хотя, для клиентов рановато. Они обещались не раньше десяти часов появиться. А сейчас чуть больше восьми.

  - Они это, можешь мне поверить, - убежденно проговорил я. - Вон, они как раз на нас заходят.

   Замеченный катер опустился возле нашего судна и выпустил четырех человек с кучей вещей.

  - Гея, - приказал я искину, - приблизь картинку.

   Изображение тут же увеличилось, четко показав мужчину и женщину лет по тридцать и двух мальчиков подростков около восьми лет. Все семейство отличалась небольшой полнотой, хотя толстыми их нельзя было назвать.

  - Вот же... - не сдержался Шис, высказывая свое мнение о пунктуальности клиентов. - Теперь выслушивай их жалобы и обвинения. Будут указывать на тот факт, что специально пошли нам навстречу и приехали раньше. Мол, чтоб не ждали мы их и стартанули пораньше...

  - Да и фиг с ними, - пожал я плечами, потом взял с центрального пульта свою фуражку и надел ее на голову. - Пойду, пообщаюсь с клиентами, а то сейчас давить на кнопки будут.

  - Я с тобою, - вскинулся приятель. - Не хочу пропустить занимательное зрелище, как эти чудаки начнут отношения выяснять.

   Как выразился Шис 'отношения выяснять' клиенты начали почти сразу же, как только мы спустились на 'бетонку'. Муж с женой, попеременно перебивая друг друга, накинулись на меня, опознав по форме капитана.

  - Почему мы столько тут простояли? - грозно хмуря брови и почти крича, обратилась ко мне женщина.

  - Где дроиды-погрузчики, чтобы принять наш багаж? - вторил ей мужчина, скрестив руки на груди и принимая 'наполеоновскую' позу. Ему только треуголки не хватало и бочонка с порохом, на который можно было бы поставить одну ногу.

  - Стояли вы не больше двух минут, - ответил я на первый вопрос и тут же перешел ко второму. - А дроидов, за исключением ремонтников, у меня на корабле нет. Поэтому, прошу взять свои вещи и перейти к трапу. Он поднимет нас в грузовой отсек корабля. Дальше я укажу ваши каюты.

  - Как так нету? - возмутился мужчина, не меняя позы. - Я сам должен заниматься переноской вещей?

  - Можете их тут оставить, если они не нужны, - равнодушно ответил я. - Ни я, ни мой заместитель вам в носильщики не нанимались.

  - Но как же... - задохнулась от возмущения женщина, но договорить я ей не дал.

  - Если что-то не нравиться, - то можете быть свободны, - перебил я горластую клиентку. - Неустойку заплатить? Пожалуйста. Та тысяча, что прописана в договоре меня не сильно обанкротит. Вот только мне интересно, где вы найдете попутный корабль. Кроме моего в ближайшее время по указанному маршруту никто не следует. Придется вам ждать неделю... или две. Что выбираете?

   Первым стронулся с места глава семейства. С бурчанием 'я так просто подобное хамство не оставлю' он закинул за спину большой рюкзак, подхватил два огромных кофра-чемодана на колесиках и покатил к трапу-подъемнику. Следом поплелись сыновья. Последней, бросившая в мою сторону злобный взгляд взбешенной мегеры, направилась к трапу женщина. На ее долю достались два чемодана чуть меньших размеров. Когда вся группа, включая и меня с Шисом, собралась на трапе, я велел подниматься.

  - Ух ты, - восторженно воскликнули подростки, когда мы все оказались в трюме, и шлюзовые люки закрылись за нами, - танк!

   Оба малолетних пострела немедленно бросились в сторону транспорта, собираясь полазать по нему. Пришлось проявить себя, как капитана. Заодно, подготовить клиентов к будущему полету.

  - Стоять, - рявкнул я с такой силой и злостью, что клиенты от неожиданности вздрогнули и выпустили из рук багаж. - Построиться в шеренгу.

  - Что вы себе позволяете, - чуть дрожащим голосом осведомился мужчина. - По какому праву кричите на меня и мою семью?

  - По договору на борту МОЕГО корабля ВЫ подчиняетесь МНЕ во ВСЕМ, - рыкнул я. - Пункт четырнадцать точка три, подпункт 'А'. А поэтому... СТОЙСЯ!

   Напуганное и ошарашенное семейство весьма резво принялось выполнять указание. Когда они встали в более-менее приличную шеренгу, я остановился в трех шагах от них. В голове пронеслись воспоминания, о моей восьмимесячной службе в учебной роте. Ее первые дни. Как там говорил мой ротный...

  - Смирно! На этом корабле, - смотря на клиентов немигающим взглядом исподлобья, рыкнул я, - я царь и бог. Мои помощники - архангелы и министры. Если кто нарушит любое указание, тот понесет заслуженную кару. В исключительных случаях, будет применяться выброс в космос. Всем все ясно.

  - Да... так точно... ага... - послышал вразнобой голоса напуганных гражданских.

  - Не понял? - приподнял я одну бровь. - Не знаете, как отвечать? Ну-ка, повторяем дружно за мною: так точно.

  - Так точно, - испуганно пискнули клиенты.

  - Отлично, - изобразил я довольный оскал. - Следуйте за Геей, она укажет ваши каюты и посветит насчет распорядка дня. Гея...

   Рядом возникла голограмма искина в легком боевом скафандре, с ручными излучателями на поясе.

  - Да, капитан? - подчеркнуто вежливо обратилась та ко мне.

  - Принимай этих салаг под свою опеку, - указал я на шеренгу клиентов. - Поселишь в больших каютах по парам: дети, взрослые.

  - Есть, капитан, - вскинула Гея ладонь к козырьку. - За мной.

  - Когда клиенты удалились за голограммой, стараясь меньше стучать обувью по полу, рядом возник Шис.

  - Круто ты их, - покрутил рукою в воздухе, изображая нечто невнятное. - Когда ты крикнул 'смирно' я сам вытянулся машинально. Такого командного голоса я давненько не слышал. Только не слишком ли строго, нажалуются еще?

  - Пусть, - отмахнулся я. - По договору я во всем прав. Обжаловать могут, но хрен что у них выйдет. М-да, я и не рассчитывал, что они пропустят все мои дополнительные пункты.

  - Купились на название стандартного договора, - усмехнулся Шис. - Не ожидали, что там что-то измениться. Все считают поисковиков грубыми и глупыми амбалами, неспособными к изощренному бумагомаранию.

  - Ага, что верно, то верно, - ответил я. - Не ожидали и вляпались. Теперь после этого случая будут каждый листочек договора по три раза просматривать и шесть раз обнюхивать.

   На запястье пискнул коммуникатор, сообщая о входящем вызове.

  - Ладно, хватит о клиентах, - прервал я нашу беседу. - Наш вчерашний заказ прибыл.

   К трапу подошел грузовой катер, в несколько раз превышающий по размером недавний пассажирский, привезший клиентов. В его грузовом отсеке он (пассажирский транспорт) мог легко поместиться. Впрочем, нечто подобное там и располагалось. Из чрева катера не спеша выполз каплевидный, низкий скутер на пять пассажиромест. Шестым шел водитель. За эту штуку мы выложили чуть меньше половины своего капитала. Оставшаяся часть пошла на оплату ремонтных и вспомогательных дроидов. Обслуживать корабль кто-то должен, одному Шису с таким агромаднейшим объемом работ не справиться. Всего вышло три десятка мелких, 'пауко-' и 'медузообразных', и семнадцать крупных дроидов. Мелкие шли величиною от тарелки, до колеса от легковушки. Крупные, как один, были величиною с малолитражку с кучей манипуляторов и опорных 'ходуль'. Они предназначались для работы на обшивке и для исправления крупных поломок, где требуется мощь. 'Крошки' предназначались для использования внутри корабля. Чинить проводку, узлы, схемы и так далее.

   Все эти дроиды должны попасть под командование Гее, что меня несколько тревожило. Как бы не решила использовать эти железки для своих шуток. Если мелкий дроид способен манипуляторами легко сломать ногу или руку, то большой попросту превратит в лепешку, лишь слегка сдавив человека. М-да, так и тянет ввести на своем борту три древних закона робототехники, которые озвучил Азимов. Вот только это сильно нарушит атакующие и защитные функции корабля. Гея будет неспособна ответить на удар вражеского корабля или сбить абордажный катер. Ведь там же люди!

   Предтечи были совсем не дураки, чтобы вводить в обязаловку подобную чепуху. Каждый их робот был смертелен для любого разумного. Учитывая тот факт, что большая часть дроидов имеет человекообразную форму, то Предтечи явно относились к людям. Или были гуманоидами, как минимум.

   Глава 8

   Лететь до нужной планеты, где клиенты собирались устроить себе нечто вроде сафари с пикником, около недели. Нет, можно было бы и быстрее - дня за два, совершая прыжки один за другим, но после расчетов Геи отказались. Расход топлива был колоссальным. Истратили бы столько, что вся оплата за рейс ушла бы на пополнение 'горючки'.

   Частые прыжки хороши для срочности, когда догоняешь или убегаешь. В остальное время смысла нет. Да и насиловать силовую установку гиперпереходов не стоило. Она тоже нуждалась в отдыхе, так сказать. Моторесурс был не бесконечен, а детали стоили обалденно много. Все это почерпнул из справочников, которые в последнее время стали моими 'настольными' книгами. Но не только улучшением образования я занимался, не только...

  - Экипаж, боевая тревога, - проговорил я в рубке. Гея исполнительно разнесла мою команду по кораблю, продублировав слова дополнительным ревущим сигналом и красной 'цветомузыкой'.

   Сказав, я вышел из рубки и остановился в коридоре, засекая время. Из двух больших кают вывалились гражданские с перекошенными лицами: у мальчишек были счастливыми, а взрослых корежило от злости.

  - Стрелковая команда проследовать на боевой пост, медицина - в кают-компанию, техник - к реактору.

   Детвора тут же умчалась занимать места за орудиями противометеоритной защиты, дама с кислым выражением на лице поплелась запускать медицинский роботизированный комплекс. Ее муж умчался в помощь Шису. Лицо последнего несколькими секундами позже проявилось в коммуникаторе.

  - Антон, какого черта, опять играешься? - возмутился напарник, ковыряясь в правом ухе (Гея постоянно давала чуть больше громкости на динамики, расположенные в каюте Шиса - небольшая каморка рядом с реакторным отсеком, в центре паутины технических коридоров).- Уже десятая тревога за четыре дня. Не только у клиентов, у меня уже терпения не хватает.

  - Не плачь, братуха, - покровительственно отозвался я, - сегодня последняя. Завтра дам выходной, только пиджакам не говори.

   Рядом возникла Гея с тяжелым штурмовым бластером, весом превышающем ее собственный, совсем небольшой, если судить по фигурке девушки.

  - Капитан, - отдала воинское приветствие девушка, - разрешите доложить?

  - С оружием в руках приветствие не отдается, - укорил я искина. - Только в положении 'за спиной'. Докладывай, что там?

  - Техник Шис до сих пор не встал с кровати, - проговорила девушка. - Ведет с вами беседу лежа, медля с заступлением на боевой пост...

  - Вот же зараза, - тут же отозвался техник, который все слышал, - заложила все-таки.

  - ... ему объявлен выговор с занесением в личное дело, - продолжила Гея, не обратив внимания на замечания Шиса.

  - Молодец, хвалю за оперативность и своевременность доклада, - кивнул я в ответ. - Выговор заменяю личным замечанием с занесением... в фанеру. Шис, поторопись с подъемом, к тебе волонтер идет. Не хочу, чтобы он увидел твою расхлябанность и игнорирование моих приказов.

  - Что? - спросила Гея. - Куда занесено?

  - Не важно, - отмахнулся я. - Заступаешь на пост по охране командной рубке корабля. Впускать только меня и Шиса.

  - Есть, - вытянулась Гея и принялась вышагивать по коридору взад-вперед, положив ствол бластера на плечо и придерживая тот кончиками пальцев под приклад.

   Разогнав всех по местам, я вернулся в рубку и вывел экран с расположением постов. Убедившись, что все заняли нужные точки - Шис успел полуодетым умчаться на рабочее место, опередив на несколько секунд клиента, я открыл карту космоса. Высмотрев ближайшее, не очень густое, скопление астероидов и метеоритов, я направил туда корабль. Через несколько минут в интеркоме раздались возбужденные подростковые голоса:

  - Господин капитан, прямо по курсу армада неприятельских... метеоров... кораблей. Пиратов, наверное. Разрешите открыть огонь на поражение.

  - Разрешаю, - скомандовал я. - Стрелок-один держит первый сектор, стрелок-два смотрит за вторым. Прочие орудия находятся в ожидании, управляются искином. Гея, веди корабль сквозь скопление, но осторожно.

  - Да, капитан, - рядом возникло виртуальное кресло с девушкой, одетой в пилотскую форму. А дальше все было по отработанной методике. Шис со своим товарищем травили байки и анекдоты в техническом отсеке. Подростки упражнялись в стрельбе по метеоритам, показывая незаурядные успехи - плод многочисленных баталий в виртуальных 'стрелялках'. Их мать тихо бубнила в кают-компании, единственная оставшаяся в одиночестве. Ей я разрешал через двадцать минут возвращаться в каюту. Обычно 'тревога' продолжалась около часа, но в этот раз я увеличил ее до двух. Метеоров было много, и мешать ребетенкам развлекаться не стал. Заодно сам потренировался в управлении кораблем, прокладывая курс и уворачиваясь от огромных каменных глыб.

   После 'развлечения' завалился в каюте, выбрав себе том с историей образования космических государств. Самыми крупными были Звездная Лига (банальнейшее название сильной и огромной державы), Федерация и Союз Независимых Систем. Последнее состояло из двух десятков звездных систем, каждая из которых являлась отдельным государством. Но часть флота, территорий и денежного фонда относились к общем... вкладу, что ли. Если честно, у СНС была самая запутанная политика, свод законов оставлял желать лучшего. Но зато они были дружны между собою. Попади под удар внешнего агрессора, пострадай от катаклизмов какая система, все прочие единодушно устремлялись на помощь.

   Федерация имела пять или шесть звездных систем и почти сотню планет-колоний, где располагались добывающие, строительные, промышленные комплексы. А так же тюрьмы. Ее строй был военизированным. Причем все последние войны и пограничные конфликты разжигались именно Федерацией. Оголтелые вояки, в общем.

   Звездная Лига, гражданином которой я являлся с недавних пор, была скопищем торговцев, так сказать. Имея всего три с небольшим десятка систем и полсотни планет-колоний, она обладала самой богатой базой с полезными ископаемыми и промышленностью. Причем среди космических секторов, относящихся к ее юрисдикции, львиная доля была насыщенна 'подарками' Предтеч. Не удивительно, что именно в Лиге зародилось такое движение, как Искатели или Поисковики. В общем, я имел честь состоять в рядах торгашей и авантюристов. И не скажу, что мне это не нравиться. Федерация мне не нравится - там запросто отнимут мою 'Гею', как отличное судно, созданное на военные нужды. И сунут взамен ржавое корыто в качестве компенсации. Или забреют на военную службу, откажись я мириться с подобным произволом.

   От интересного чтения меня отвлекла Гея, возникшая посередине каюты. На этот раз она обошлась без своих выкрутасов.

  - Капитан, - спокойно произнесла она, - есть важные сведения.

  - Сведения? - переспросил я и встревожено осведомился. - Что-то с кораблем, с клиентами, Шис начудил?

  - Нет, - отрицательно мотнула головою Гея, - ничего такого не случилось, но произойти может.

  - Кончай говорить загадками, - поморщился я. Заложив закладку, я закрыл библиотеку и посмотрел на искина:

  - Докладывай. Только четко и внятно. Желательно, один-двумя словами. Самую суть проблемы.

  - Пираты, - проговорила Гея и замолчала. Я прождал полминуты, но продолжения не было. Пришлось самостоятельно выяснять подробности.

  - Пираты? И что?

  - У нас на хвосте три неизвестных судна, которые не отвечают на запросы, - пояснила Гея. - С девяносто процентной уверенностью могу сказать, что это пиратские корабли.

  - Вот черт, - новость меня сильно выбила из колеи. Совсем не ожидал, что так скоро столкнусь с 'джентльменами удачи'. Космос огромен, и надо же такому случиться, что именно в этой точке (весьма далекой от известных маршрутов) сошлись наши пути.

  - Что за корабли? - деловито поинтересовался я. - Как скоро они достигнут точки уверенной стрельбы?

  - Через полчаса, - ответила Гея. - Отряд состоит из легкого крейсера и двух тяжелых шлюпов. На крейсере может находиться около пяти-шести абордажных катеров. На шлюпах - по два. Каждый катер может нести около пяти человек абордажной команды и по одной мощной торпеде.

   Ситуация была паршивая. Мой корабль был просто не в состоянии вести битву с таким количеством врагов. Со шлюпами еще так сяк: огневая мощь почти равна, а скорость у меня выше. Могу удрать и уйти в гипер, а там ищи ветра в поле. Но вот крейсер... Эта скотина мне путала все карты. Уверен, что кроме стандартного вооружения, пираты установили или заменили более мощные орудия.

  - Уйти в гипер сможем? Или просто оторваться? - спросил я у Геи, рассчитывая на положительный ответ. Не вышло.

  - Нет. Ближайшая подходящая точка далеко. Пираты догонят нас быстрее. Судя по инверсионному следу, на крейсере стоит мощный, модифицированный двигатель. Раза в полтора сильнее, чем у нас.

   Проклятье, как неохота принимать бой при таком явном проигрыше в матчасти и вооружении.

  - Так, - принял я решение, - скопление астероидов поблизости есть?

  - Да, - утвердительно ответила Гея. - Примерно в двадцати минутах на тридцать дробь семнадцать градусов по сетке Винорса.

  - Тогда правь туда, - приказал я. - Попробуем там укрыться и принять бой. Среди камней преимущество противника будет не столь большим, а там можно попытаться добраться то точки и совершить Прыжок.

   Сразу после этого я направился в рубку, где активировал громкую связь.

  - Внимание - боевая тревога, - четко произнес я. - Повторяю - боевая тревога. Всем занять свои места. Надеть защитные скафандры. Это не учебная тревога. У нас на хвосте висят пираты.

   Рядом возникла голограмма искина.

  - Капитан, я не смогу управлять всеми лазерными орудиями, - произнесла Гея. - Вся моя мощность будет задействована на расчетах маршрута и уклонения от выстрелов врагов.

  - Ничего, - вздохнул я, - мальчишки справятся. Не зря я их столько тренировал. Должно пойти на пользу.

  - Там эта злюка на связи, - сообщила Гея, выслушав мои слова. - Хочет с тобою поговорить.

  - Переключай.

  - ... я не пущу своих детей под пиратские выстрелы, - орала женщина, стоя рядом с дверью рубки. - Где капитан, почему он молч...

  - Тихо, - рявкнул я. - Почему не на посту и без скафандра? Если через минуты не окажешься в кают-компании, то вылетишь в космос. Я обещаю.

   Потом чуть мягче добавил, чтобы успокоить ее:

  - Кабины управления лазерными орудиями самые защищенные на корабле. Там ваши сыновья гораздо в большей безопасности, чем в каюте. А на случай ранения или травм - нельзя подобного исключать - вы тем более должны находиться рядом с медкомплексом. Не зря же столько времени работали с ним.

  - Я поняла, - дрогнувшим голосом, откликнулась женщина, пятясь в сторону лестницы, - я все выполню, но вы обещайте, что дети не пострадают.

  - Обещаю, - кивнул я и добавил уже не так мягко. - А теперь марш на свой пост, живо!

   Невольную медсестру буквально сдуло из коридора, так на нее подействовал мой окрик. Разобравшись с паникерами, я переключился на Шиса.

  - Там и в самом деле пираты? - угрюмо спросил приятель.

  - Угу, три корабля, - сообщил я. - Два шлюпа и один легкий крейсер. А до точки Прыжка гораздо дальше, чем до них. Решил скрыться среди астероидов. Если оторвемся и затеряемся, то уйдем.

  - Дай-то Бог, - вздохнул приятель и отключился. Следом пришло сообщение от мальчишек.

  - Господин капитан, - раздались чуть растерянные голоса подростков, - стрелок один и два заняли места согласно боевому уставы... а это правда, что пираты напали?

  - Правда, - подтвердил я. - Поэтому стрельбу открывать только по команде. До этого только вести цель и все. Самостоятельность запрещаю. Часть орудий будет управляться искином, но на все ее не хватит. Так что, первый - берешь носовые орудия, Второй - твой левый борт. Кормовые и по правому борту возьмет Гея.

   Раздав указания, я откинулся в кресле, наблюдая, как на экране вырастает скопление астероидов. А потом пришел вызов от пиратов. К этому времени до 'каменного поля' оставалось пять минут ходу. Видать, заволновались, испугались меня потерять и решили потянуть время или уговорить сдаться, чтобы не лишиться моего корабля.

  - Эй, на судне, - до меня донесся только голос, красоваться на экране пират благоразумно не стал, - туши реактор и принимай абордажную команду. Обещаю сохранить жизни и высадить поближе к обитаемым системам. Иначе откроем огонь - а мне сильно не хочется поцарапать свой новый корабль.

  - Рано записал его в актив, - усмехнулся я, - сначала заполучи. Есть такая поговорка: не дели шкуру неубитого медведя.

  - Не знаю такой, - отозвался пират. - Но кораблю УЖЕ мой. Неужели думаешь скрыться от меня? Зря, пустая трата времени и топлива. Только моих ребят позлишь. После этого не рассчитывай на снисхождение.

  - Иди к черту, - отозвался я и отключил связь. - Гея, как там у нас ситуация?

  - Шлюпы не отстают, но и не догоняют, а вот крейсер сокращает расстояние между ними,

  - Поднажми, - сказал я, стиснув зубы, - немного осталось...

   Пираты первыми открыли стрельбу, еще не успев подойти на дистанцию уверенного выстрела. По космосу пронеслись бледно-зеленые и красные лазерные лучи, в километре от борта прошла неровная 'струя' плазмы. Из стрелковых башенок доносился восторженный детский ор. Этим сорванцам все игрушки, не думают, что реальность - не виртуальные модели, где после проигрыша вновь можно начать с контрольной точки.

  - Входим в астероидное поле, - оповестила Гея. - Скорость придется снизить для лучшего маневрирования.

  - Хорошо, - с тоскою вздохнул я, глядя, как факелы огня из сопл шлюпов стали быстро приближаться. - Постарайся держать между нами и пиратами каменюки покрупнее. Все какая-то защиты...

   Очень быстро вокруг нас возникли большие и маленькие каменные и газовые глыбы. Скорость сбросили втрое от первоначальной и продолжали тормозить. Чуть в стороне пронесся красный луч, ударивший в один из астероидов, который рассыпался на мелкие обломки. Газовый, по-любому. Обычный каменный отделался бы дыркой и все.

  - Капитан, - пришел очередной доклад от Геи, - пираты выпустили катера с абордажной командой. Десять единиц.

  - Хреново, - отозвался я. Больше сказать было нечего. Небольшим судам в каменном скопище намного проще маневрировать. И скорость смогут развить явно большую, чем та, с которой передвигаюсь сейчас я.

   В огромный астероид, размерами сопоставимый с моим кораблем, которым мы прикрылись от пиратов, влетела ракета. На экране было видно, как космическое тело изменило направление полета, разваливаясь на несколько мелких частей. М-да, противник вывел орудия на дистанцию уверенного выстрела. В космосе ничего не мешает стрелять с любых расстояний (кроме летающего мусора, конечно). А лазерные лучи самые эффективные: быстрые и точные. Ну, еще гаууски, но для тех снаряды дороги. А вот торпеды и ракеты можно пока не брать в расчет. В этом каменном крошеве попадаются такие гиганты, притяжение которых сбивает с курса смертоносные снаряды. Немного - скорости у 'болванок' велики - но вполне хватает для потери цели последними. Следующие несколько минут рядом разлетелись еще несколько космических глыб, добавив препятствий на пути катеров и лазерных лучей в виде мелкого каменного крошева и пыли.

  - Катера в зоне поражения кормовых орудий, - оповестила Гея.

  - Начинай стрелять, - дал я добро. - Только лупи всеми лазерами по одному пирату. Авось продавим силовую защиту и покоцаем их скорлупку.

   На экране в хорошем приближении было ясно видно, как несколько лазерных лучей с нашего корабля сошлись на ближайшем катере. Тот замерцал радужной пленкой - силовая защиты пыталась спасти судно, но установка была явно слабее в мощности, чем энергия лучей. Через секунду катер потемнел и бессистемно поплыл по космическим просторам.

  - Экипаж, спешу обрадовать, - передал я картинку подбитого катера во все отсеки и посты, - что один пиратский абордажник готов.

   И тут же отключился, чтобы не выслушивать бурю восторга. Правда, восторгались не все.

  - Эта женщина, что в кают-компании, - сообщила мне Гея, - раздраженна.

  - С чего бы? - удивился я. - Радоваться должна.

  - Опасается, что разозленные пираты поквитаются с ней и ее семьей за уничтоженных товарищей.

  - Вот овца дранная, - выругался я. - Из-за таких дур, пробившихся к власти, и сокращают армию с флотом, ослабляя боевую часть государств.

   А потом в нас попали. На экране зажглась яркая красная надпись, сообщающая о повреждении.

  - Торпеда угодила в кормовую часть, одно орудие уничтожено, повреждено пять метров обшивки, - ровным голосом сообщила Гея. - Разгерметизации нет, но... мины! Впереди мины.

   В астероидном поле возникли большие, метров по десять в диаметре, правильные сферы. Их было несколько десятков, если сканер не врет. Расставлены в таком порядке, что проскочить мимо и не попасть в зону действия одной из них, было невозможно. Понятно, платформы для автоматического запуска торпед или ракет. В космосе обычные мины неэффективны - можно обойти с любой точки. А вот платформы с торпедами (по старинке продолжаемые обзываться минами) весьма действенны. Как только в прицеле окажется чужое судно, следует запуск боевого снаряда. А то и нескольких сразу с трех-пяти платформ. Уцелеть после такого весьма проблематично.

  - Силовая защита выдержит? - спросил я у искина, - если мины будут рваться на предельной дистанции?

  - Да, но недолго.

  - Тогда я принимаю ручное управление, - сообщил я. - Надеюсь, катера забоятся сунуться следом.

   Ага, аж сто раз испугались. Пиратские суда безбоязненно проскакивали рядом с опасными игрушками, нисколько не опасаясь за свою целостность. Понятно, очередная пакость от пиратского главаря. Жертву загнали в метеоритный поток, заставив снизить скорость. Потом вывели в минное поле. По закону жанра, полагалось сбросить скорость и сдаться. Или пытаться развернуться в обратную сторону... навстречу крейсеру и шлюпам.

  - Черта с два, - прошипел я. - Гея, ты рассчитывай курс и контролируй ситуацию. Докладывай о любом изменении. Стрелки - вести огонь по минам, что появляются в опасной близости. Ваши носовые орудия весьма кстати.

   Я рассчитывал на крепость брони и мощность силовой брони. Это, все-таки, дальний разведчик, а не хухры-мухры. Простыми минами не напугаешь.

   Выждав, когда катера подкрадутся поближе, явно решив, что гражданские струхнули соваться в мины, я бросил корабль вперед. На экране зажглась одна точка, вторая, третья...смертоносные ловушки тут были повсюду.

  - Стрелки, отмена предыдущей команды, - поменял я свое решение. - Уничтожать мины, возле которых окажутся пираты... пускай сами распробуют свои подарочки.

   Пиратские катера включили форсаж, намереваясь поскорее добраться до бортов Геи. Как только они оказались в нескольких сотнях метров, я увеличил скорость, скорректировав маршрут. Внезапно, на экране мелькнула мгновенная вспышка.

  - Есть, - закричал один из пареньков, - я подбил одного!

  - Капитан, - буквально одновременно с воплем из стрелкового отсека, - мы слишком близко к минам, они вот-вот сдетонируют.

  - Мне того и надо, - оскалился я, предвкушая приятное зрелище. - Всю мощность на силовую защиту. Всю, какая только есть... поехали!

   Незадачливые пираты не могли и представить, что встретятся с безумцев, способным направить свой корабль в минное поле. Их катера не имели защиты от взрывов космических зарядов с адской взрывчаткой. И они оказались совсем рядом со мною...

   Вспышка. Из стрелкового отсека раздался испуганный визг, потом довольные вопли.

  - Защитное поле едва выдержало взрыв стольких мин, - укоризненно произнесла Гея. - По мои подсчетам сработало шесть единиц. Будь на пару больше и было бы плохо.

  - Зато от пиратских катеров отделались, - довольно отозвался я, - ради этого стоило рискнуть. Уцелел там хоть кто-то?

   Ответом на мои слова послужил мощный толчок в корме. Сила взрыва была такова, что корабль почти застонал всеми переборками.

  - Взрыв торпеды в корме, повреждено почти двадцать квадратных метров брони, уничтожены четыре кормовых лазера, - оповестила Гея. - К нам приближается катер пиратов.

  - Гадство, - ударил я кулаком по панели пульта, - откуда они взялись?

  - Скорее всего, - предположила Гея, - разгадали твой план и укрылись за ближайшим крупным обломком.

  - Впереди еще мины, - сообщили напуганными голосами подростки. - Что нам делать.

  - Защита может не выдержать, - предупредила Гея. - Плюс, у нас нарушение в наружном покрытии. Еще один мощный взрыв приведет к разгерметизации кормовых отсеков.

  - Стрелки, вести постоянный огонь по минам, но на максимальной дистанции, - приказал я, - чтобы нас не задело.

   А пиратский катер приближался, намереваясь пристыковаться и выпустить абордажников. Против четырех-пяти опытных солдат в тяжелой броне и с мощным оружием в руках нам не вытянуть. Остается только продать жизни подороже.

   Между тем, противник подкрался со стороны развороченной кормы, пользуясь молчавшими орудиями, и стал искать точку для стыковки.

  - Шис, - оповестил я напарника, - пираты намереваются взломать погрузочный шлюз и войти в корабль. Запрись там у себя покрепче и не пускай к реактору. Если что, то попробуем угрожать взрывом ректора.

   Шис молчал около минуты, потом напряженно проговорил:

  - В трюм лезут? Пускай... я попробую их опередить.

  - Ты что задумал? - крикнул я, вскакивая с кресла и собираясь бежать в каюту за своим излучателем.

  - Там у нас танк стоит, забыл? - на ходу ответил приятель. - Силовая защита хорошая - пиратским стволам ее не пробить. А гауссовка и излучатели с 'Пекла' сами их раскатают в тонкий блин. Не волнуйся, я справлюсь.

  - Они уже шлюзовой люк режут, - предупредил я. - И еще, там же вакуум будет. Танк выдержит?

  - Я успею, - последовал ответ. - Выдержит, если недолго.

   Вывешенный экран грузового отсека показал, как Шис на полной скорости влетел в помещение и подскочил к танку. Пара секунд потребовалась на открытие люка. Еще столько же приятель потратил на закрытие.

  - Разгерметизация грузового отсека, - через минуту сообщила Гея. - Прорыв отряда противника в грузовом отсеке. Абордаж...

  - Я вижу, - раздраженно прервал я доклад искина. - Не зуди над ухом.

   Сквозь вскрытый люк на корабль проникло пятеро пиратов в огромных и громоздких с виду скафандрах. Катер пиратов, высадив десант, немедленно отошел от шлюза.

   Пираты разошлись по сторонам, чтобы не дразнить противника плотной толпою, в которую так приятно влупить ракету или заряд плазмогана. Вот только это их не спасло. Незамеченный за контейнерами из-под дроидов и прочего прикупленного барахла, танк сделал два выстрела. Снаряд гаусс-пушки и плазма превратило одного из захватчиков в кучу рваных и обгорелых лохмотьев. Не спас и тяжелый скафандр.

   Остальные среагировали мгновенно, обрушив частый дождь лазерных и плазменных выстрелов на танк. Вот только тому было наплевать на это. Подобные неприятности - что слону горошина. Единственный минус был в том, что вражеский огонь разрушил несколько контейнеров, и пару раз задело скутер.

  - Черт, - обозлился я и включил громкую связь в трюме. - Пираты, предлагаю вам сдаться. В противном случае, танк уничтожит всех вас. Долго вам там не продержаться: двери заблокированы, шлюз находится под прицелом. Так что смыться на катер не выйдет.

   Мое обращение кануло в Лету. Ни один из пиратов не бросил оружие и не поднял руки. Но подобная бесшабашность продолжалась не долго. Очередной выстрел танка разметал контейнер и прихлопнул абордажника, который за ним укрылся. Наш трюм был настолько крохотным, что укрыться в нем не представлялось возможным.

  - Идет кодированная связь катера с пиратом, - сообщила Гея. - Не могу расшифровать... но могу предположить, что тем сообщили о провале операции и оставляют на произвол судьбы.

  - С чего так решила?

  - Катер уходит, - пожала плечами Гея.

   После ухода транспортного среда и потери последней надежды, пираты сдались. Сначала полетели из-за контейнеров излучатели, потом показались фигуры врагов с поднятыми руками. Вот только с бухты-барахты идти и вязать пленных я не собирался. Сначала ремонтники залатали покореженный шлюз, и Гея восстановила воздушную среду. Все это время пираты стояли с задранными к потолку руками. После ремонта, два тяжелых дроида жестко зафиксировали своими манипуляторами пиратов, не давая им и намека на попытку сопротивления. Эти железки легко вырвут ноги-руки и поменяют их местами. Вот только меня грызут сомнения, что те приживутся после такой операции. После этого я приказал пленным по одному скидывать скафандры, а иначе их попросту снимут дроиды... как выйдет.

   Оставшихся в тонких комбинезонах пленных сковали: у Шиса нашлись разные 'железки', наскоро переделанные в кандалы. Скованных пленных перевели в кают-компанию, отведя им угол рядом с санузлом. Участок под 'камеру' напарник окружил плотным барьером из лазерных лучей. Если не захотят поджариться, то пусть не суются.

   Но это было потом, после нашего ухода от погони. От шлюпов мне удалось оторваться, а крейсер был слишком великоват для скоростного маневрирования в плотной метеоритном потоке. Выскочив из минно-метеоритного поля, искин направил корабль к ближайшей удобной точке, где и совершил Прыжок. А потом еще один и еще, стараясь добраться до ближайшей населенной планеты. На расход топлива и износ установки решили наплевать - жизнь дороже. Никто не может предсказать, что дальнейший путь больше не принесет неприятных встреч. Заодно отмахнулись и от неприятного самочувствия - болезненные симптомы накапливались после частых Прыжков...

   Во время боя Гея позабыла о своей роли непоседы и проказницы. Но после сражения вновь вернулась к ней. Первыми пострадали пираты, к которым заявилась Гея, одетая в белый коротенький халатик, белые чулки и с небольшим чепчиком на голове. В руках она несла пластмассовый кейс.

  - Наконец-то у меня появились новые игрушки, - мило улыбнулась она пленным, положив кейс на ближайший к 'тюремному участку' стол. - А то старые давно сломались... такие хрупкие.

   Кейс раскрылся, явив взорам всех желающих десятки пилочек, скальпелей, щипчиков, зажимов и прочей хромированной дребедени для пыток.

  - А вы быстро не сломаетесь? - обратилась голограмма в сторону пиратов. - А то мне будет очень скучно. Продержитесь подольше, пожалуйста.

   Последнее слово она протянула с такой жалостью и мольбой, словно просила родителей купить ей понравившуюся игрушку или взять с собою в зоопарк.

   Закаленные пираты явно чувствовали себя в своей тарелке. Правда, кое-кто еще пробовал бравировать.

  - Я с тобой ... сам поиграюсь, - грязно выругался самый здоровый, с перекошенным носом и кучей мелких ожогов на лице. - Так, что ты потом только ползком будешь передвигаться, аха-ха.

  - Ты будешь моей самой первой и любимой игрушкой, - прищурилась Гея. - Смотри, что я тебе приготовила.

   Искин (или искинша) вынула из кейса небольшую пластинку с кучей дырочек и заусенцев и показала ее пленному.

  - Когда я ей поглаживаю игрушки, они так кричат, так кричат, ммм, - промурлыкала Гея, слегка проводя ладонью по 'терке'. - Только быстро ломаются и пачкают все вокруг кожей, кровью, мясом... а ты будешь кричать?

   Пират резко потерял свою бодрость, когда Гея шагнула к нему. Перед ней погасла одна секция 'ограды', но пиратов это ничего не давало. Оковы были сделаны на совесть (я посоветовал Шису соорудить нечто вроде колодок на руки и ноги, соединив их тросиком на поясе) и сильно снижали подвижность.

  - Гея, - решив заканчивать спектакль, передал я по интеркому, - исчезни оттуда. Ты в рубке нужна.

  - Ой, - чуть ли не всплакнула голограмма, печально смотря на сбившихся в дальнем от нее углу пиратов, - нам помешали поиграть. Я постараюсь быстро управиться и вернуться. Вы подождете? Только не скучайте.

   По лицам пиратов было видно, что они согласно хоть сто лет ждать, лишь бы за этот срок не видеть молоденьких девушек в халатах и с кейсами в руках.

   Уходила Гея по-нормальному, ножками, как и пришла. Думаю, что пираты не заподозрили в ней обычную многомерную картинку. Когда она появилась в рубке, я упрекнул ее.

  - Не надоело играться? Пираты чуть от страха не умерли.

  - Не умрут, - отмахнулась Гея, - там все крепкие и здоровые.

  - М-да, - вздохнул я, - горбатого только могила исправит. У нас скоро обитаемая планета будет. Готовься.

   Глава 9

   В космопорту на планете Сель-4 нас уже ждали. Точнее не нас - пиратов, захваченных нами. За ними примчались два тяжелых катера со взводом спецназовцев. По четыре человека в каждом транспортном средстве, не считая водителя. Всего два отделения (по пять человек отделение с приданным катером, десять - взвод; немного кажется странным после привычных земных определений).

   Снаряжение было отличным: у каждого по экзокостюму с встроенным силовым щитом. С виду костюм напоминал здорового накаченного бодибилдера с... содранной кожей, так как все сервомышцы были очень четко обрисованы, до последнего волокна. На лице спецов по глухому шлему, соединенного с воротом костюма. В подобной сбруе 'спецназеры' легко и непринужденно прыгали на пять метров вверх, переламливали противников пополам голыми руками и тормозили легкие гражданские скутеры и мобили, ухватившись за бампер.

   В руках у каждого было по комбинированной штурмовой винтовке: гаусс-пушка и мощный боевой лазер. На поясе - еще один небольшой излучатель и вибронож с клинком почти в тридцать сантиметров. Технология холодного оружия позволяла его легко вонзать в бетонные перекрытия и перепиливать толстые металлоконструкции за очень короткий промежуток времени.

  - 'Гея'? - глухим, неопределенным голосом осведомился один из спецов. - Капитан Арь-те-мьэ-въ?

  - Просто Антон, - мысленно перекосившись от перековерканной фамилии, улыбнулся я. - Да, я капитан этого судна с названием 'Гея'.

  - Вы сообщили, что имеете на борту пленных пиратов, напавших на вас в секторе восемь-восемь дробь сорок четыре, - не обратил собеседник на мои слова. - Где задержанные?

  - Уже ведут, - сообщил я. Почти сразу же после моих слов показался Шис, облаченный в трофейный скафандр с трофейным излучателем в руках, конвоирующий троицу пиратов.

   - Это вещи пиратов? - безэмоционально проговорил командир спецов, указывая на экипировку моего приятеля.

  - Угу, - кивнул я, смутно опасаясь вопроса. - Трофеи.

  - Придется отдать, - отозвался собеседник. - По закону, все вещи пиратов, переданных властям, изымаются. В качестве компенсации выплачивается цена предметов исходя из стоимости деталей и материалов.

  - А вот это кто будет компенсировать? - зло произнес я, указывая на изуродованную обшивку моего корабля.

  - Обратитесь в страховую компанию, если у вас оформлен с ними договор, - равнодушно произнес боец. Через пятнадцать минут, выдав пару бланков с подписями и печатями и забрав наши трофеи вместе с пиратами, спецназовцы улетели в город.

  - Сволочи, - зло проговорил Шис, смотря в сторону уменьшающихся черных точек катеров, - все выгребли. Надо было сообщить, что вещи пострадали в драчке и ни хрена им не отдавать.

  - Пираты на допросе вложили бы, - вздохнул я.

  - И пускай, - отмахнулся приятель. - К этому времени мы уже улетели бы с планеты и из системы.

  - С этими дырами? - усомнился я. - А потом, нам же компенсацию выплатили за броню и оружие пиратов.

   Шис невесело посмотрел на бланки, которыми я размахивал в воздухе, и опустил меня с небес на грешную землю.

  - Там едва ли пятая часть выйдет от стоимости бронескафандров и излучателей, - ответил напарник.

  - Вот же самки собаки, - погрозил я кулаком в сторону, куда улетели катера, - надули.

   Остаток дня мы провели в суете и волнениях. Закупали топливные элементы, детали для ремонта обшивки, прощались со своими клиентами. Последние очень сильно впечатлились собственным круизом: подобного путешествия у них не было и не будет уже никогда. Удивительно, но детям и их отцу все понравилось, даже 'тревоги'. Недовольной осталась только женщина. Напоследок, уходя с трапа, эта дамочка пообещала 'так просто не оставить'. Но ее муж успокоил:

  - Я прослежу, чтобы она глупостей не наделала. Лично мне и моим детям все понравилось. А от нападения пиратов никто не застрахован. Еще повезло, что мы были с вами. Все прочие могли сдаться пиратам. И что вышло бы из этого даже примерно не могу представить... капитан Антон, Шис - всего хорошего.

  - Хороший мужик, - заметил напарник, - и пиво с ним интересно пить.

  - Угу, - хмыкнул я, - и не только пиво. То-то он после отбоя тревоги у тебя по паре часов задерживался и отмазывался перед женой, что его вахты 'продолжительнее медицинской'. Дальше что будем делать?

  - Хм, ремонт произведем в космосе, - задумался Шис. - Там проще дроидам работать.

  - Я не про ремонт. Что насчет поиска, которым мы планировали заняться? Рассчитывали же нанять пару человек, чтобы более подготовленными сунуться в космос. А теперь после ремонта и закупки топлива у нас остались сущие гроши.- Предположим, - заметил напарник, - не гроши, есть кое-что.

  - НЗ, - отрицательно мотнул я головою. - Большая часть суммы - неприкосновенный запас на черный день. Нам нужно срочно отыскать местечко, где можно по-быстрому разжиться деньгами или предметами, за которые можно эти самые деньги выручить.

  - Есть тут одно такое местечко, - почесал макушку Шис. - Только туда опасно соваться и без хакера там делать нечего.

  - И что это за местечко? - заинтересовался я. - Если что, то хакера можно и нанять. Деньги для этого выделю.

  - Знаю только я один. Находиться очень далеко - в глубине малоизученных секторов, где нет крупных баз и населенных планет. А насчет хакера... есть у меня идейка, как заполучить в команду отличного специалиста, который будет перед нами в долгу.

  - И где?

  - Не здесь, - отрицательно покачал головою Шис. - Придется на пару дней смотаться.

  - А почему с местными связаться не хочешь?

  - Не хочу раскрывать место. Хакер смотается в один рейс и потом может уйти в другую команду. Или растрезвонить посторонним о координатах, что мне сильно не нравиться, - признался напарник. - Там хоть и опасно, но можно отлично навариться. Тем более что на разведчике там будет проще.

  - А мы его после дела - бритвой по горлу и в колодец, - оскалился я, чиркнув ребром ладони по горлу и скорчив перекошенную гримасу.

  - Чего? - опешил напарник, шокированный моими словами.

  - Шучу, шучу, - улыбнулся я. - Это шутка такая с моей планеты. Возможно, позже расскажу, в чем суть. А теперь кратенько, но подробно скажи о месте, где нам искать твоего хакера.

  - В тюрьме, - кратенько сказал Шис. Теперь пришла уже моя очередь удивляться.

  - Шутишь? - поинтересовался я. - Не очень смешно вышло.

  - Я совершенно серьезен, - ответил Шис. - Перед самым попаданием на тот корабль Предтеч, где встретил тебя, смотрел новости о судебном процессе над одним хакером...

   Под нами, приближенная мощными камерами, лежала поверхность планеты. Размером чуть-чуть меньше Земли, атмосферная, с океанами, материками и обязательными ледяными шапками полюсов. Большая часть планеты состояла из песка и гор, на водяной покров и зелень отводилась оставшийся кусочек. Чем-то схожа с родной планетой внешним видом. Даже свой спутник-Луна имелся.

  - Вон там эта тюрьма расположена, - указал Шис в самый зеленый участок. - Считается строгой. Нет связи с прочими мирами, развлечений для заключенных не предусмотрено, живут в отдельных или двуместных камерах, где вся обстановка - кровать, тумбочка и санузел. Ночью спят, днем прогуливаются по огороженной территории, разбитой на несколько зон. В охране больше всего андроидов. Простых людей очень мало - угол считается заброшенным, мало кому хочется здесь бывать.

  - На моей планете почти все тюрьмы такие, - пожал я плечами. - А откуда ты столько всего знаешь?

  - Пока ты со своими книжками возился, - укорил меня напарник, - я скачал из галосети, когда к ней был доступ, все сведения про этот уголок.

  - Я повышаю свое образование, - парировал я. - И зачем капитану лично возиться со сбором данных, когда для этого есть подчиненные... Гея, ты что-то можешь добавить?

   Рядом возникла голограмма искина с тонкой указкой в руках и небольших очках в золоченной оправе.

  - Совсем неподалеку от охраняемой зоны расположено крупное селение местных жителей, - произнесла Гея, указкой ткнув в точку на карте. Немедленно включилось увеличение картинки, на которой можно было увидеть пару десятков крупных хижин. Сделаны они были или из тонких жердочек, или сплетены из толстых стеблей травы. Крыши покрыты широкими и длинными листьями вроде пальмовых.

  - Неподалеку? - спросил я. - Это сколько?

  - По прямой, - произнесла Гея, - километров тридцать.

   Картинка плавно уменьшилась. Теперь на карте мигали две красных точки, соединенных тонкой желтой линией.

  - Минут десять на воздушном скутере, - хмыкнул Шис. - Да и по земле не очень далеко. Я на танке минут за сорок докачу.

  - Это вряд ли, - пожал я плечами. - Судя по растительности, там сплошные джунгли. По таким только пешочком с тесаком в руках.

  - Да я себе дорогу 'пеклом' выжгу, - попробовал настоять на своем напарник.

  - Угу, выжжешь, - парировал я. - А переправы через ручейки и речки, ущелья и прочие 'радости туриста' кто тебе наведет? Провозишься часа полтора-два. Эх, жаль, что нельзя этот танк на скутере увезти...надо на будущее катером обзавестись вроде тех, на которых пираты рассекали.

   Наш спор прервала Гея.

  - У нас входящий сигнал с планеты, - сообщила она. - Запрашивает охрана тюрьмы нашу причину появления на планетной орбите. Говорят, что тут режимный сектор и стоит немедленно улететь подальше.

  - Передай, что собираемся встретиться с одним из заключенных, - сказал я. - Имеется разрешение от властей.

   Потом себе под нос раздраженно буркнул:

  - Братик сестричку хочет повидать, давненько не виделись...лет тридцать.

   Слух у напарника (да и стоял он рядом, и я не сильно тихо шептал) оказался хорошим. Моя фраза не прошла мимо его ушей и немедленно была прокомментирована.

  - А кто виноват, что ты с ней сильно похож? - развел руками Шис. - Цвет глаз, волос, форма лица...ну, как близнецы прямо.

  - А-а, - махнул я рукой на слова приятеля, - отвяжись...Гея, что там?

  - Разрешают посадку и требует немедленно прибыть к коменданту тюрьмы, - ответила искинша.

   Я даже немного удивился такому быстрому ответу. Предполагал, что промурыжат часок или другой. Наверное, давненько у них не было гостей, вот и захотели поскорее лично расспросить и посмотреть на новое лицо.

  - Сделаем пару витков вокруг планеты, - сказал Шис, усаживаясь в пилотское кресло. - Во время первого выберем местечко для посадки. А на втором упадем.

  - Сядем, ты хотел сказать, - поправил я товарища. Его оговорка меня неприятно царапнула. Рядом с сердцем возник неприятный холодок. Словно интуиция проснулась и оповестила, что данное мероприятие не так просто пройдет, как рассчитываем.

  - Конечно, конечно, - отозвался Шис, уже во всю погрузившись в процесс полета. М-да, и чего он не дал посадку совершить искину? Гея же намного быстрее все сделает и лучше...или нет? Блин, как я еще мало знаю о здешних нюансах. Корочки пилота есть, а навыков пилотских - кот наплакал. Да и тот, только в чистом космосе.

   Вон Шис, хоть и имеет поверхностные умения в пилотаже, но сумел нормально провести корабль вокруг планеты и посадить на небольшой холмик посреди гигантских деревьев. Наш, не такой уж и большой кораблик, почти полностью затерялся среди буйства зелени. Большинство деревьев раза в два-три превосходили по высоте 'Гею'. Да еще и Шис посадил судно так, что ветки почти царапают обшивку. Стоит остыть двигателям и броне, как отыскать нас будет очень сложно с орбиты или со скутера или катера. Хотя, зная примерное место посадки, спутник может найти корабль. Но вот воздушные суда уже фигушки. Меня больше дикари волновали: корабль опустился километрах в пятнадцати от их селения и немного в стороне, если принять за точку отсчета тюремную зону.

  - Гея, - стал отдавать я последние приказания перед уходом с корабля, - не подпускаешь никого к судну. Не хочу, чтобы туземцы мне обшивку разобрали на сувениры и наконечники к копьям.

   Рядом иронично хмыкнул Шис, услышав про возможный 'вандализм' дикарей. Не обращая не него внимания, я продолжил:

  - Даешь один-два - все зависит от обстановку и реальной опасности - предупредительных выстрела. Если не реагируют, то бьешь на поражение.

  - Есть, капитан, - козырнула Гея. - Ни один не подойдет к кораблю близко - всех сожгу.

  - Шис, - отдав указания искину, я взялся инструктировать приятеля, - с танком близко не подъезжай. Остановись в трех километрах и жди моего сигнала.

  - Уже говорил, - простонал Шис. - Чего по десять раз одно и тоже разжевывать?

  - Мало ли что, - туманно отозвался я. - Все, по коням.

  - А ты точно справишься с управлением скутером? - подозрительно осведомился Шис.

  - На симуляторе получалось же. И там все больше автоматика будет работать: автопилот и довезет, и посадит.

  - Ни пуха, ни пера, - проговорила напоследок Гея, когда мы с Шисом разошлись по своим транспортам.

  - К черту...

   Из трюма воздушный скутер пришлось выводить вручную. И вот тут-то я понял разницу между симулятором и реальным положением дел. Маленькая машина довольно резво слушалась руля, отзываясь на малейшие колебания штурвала. Я чуть нос (скутера) не расквасил о шлюзовые стенки, пока выбирался на свободу.

   Зато потом все пошло, как по маслу. Вырвавшись на оперативный простор, я не смог удержаться от маленького хулиганства: облетел корабль по кругу, держась метрах в десяти от бортов. И только после этого включил автопилот, где уже имелся (Гея постаралась) маршрут от корабля до тюремной территории.

   Вскоре показалась и сама тюрьма. Занимаемая ей территория была огромна - с поле под пшеницу, которое я видел не раз у себя на Родине, как минимум. Обнесена с наружной стороны пятиметровой сплошной стеной из стальных плит с автоматическими лазерными турелями на роликах вдоль гребня. Имелись несколько вышек, на которых маячили часовые. Из-за бронестекол, слегка тонированных, рассмотреть принадлежность этих индивидуумов к людской или кибернетической природе не смог.

   Сразу за первой стеной, шла еще одна, но на этот раз попроще - из мелкоячеистой сетки. Поставлена была в несколько слоев с небольшими отступами между друг другом. Кроме боковых сторон стены, сетка прикрывала еще и верх. Чем-то напоминало загон для птицы, чтобы не улетала. Тут также имелись лазерные турели, но кроме них встречались и обычные видеокамеры. В центре сетчатого забора расположился огромное одноэтажное здание с крошечными окошками.

   Место для посадки летающих судов нашлось чуть в стороне от 'загона', между первой и второй стеной. Тут имелся просторный кусок территории, застроенный почти впритык несколькими зданиями. Часть из них можно было с натяжкой (примерно только и знаю, как должны выглядеть) обозначить, как казармы. Одно вполне подходило на роль административного здания. Еще два выглядели обычными ангарами, метров двадцать в длину и по десять в ширину.

   Опустив скутер и выждав, когда уляжется поднятая пыль, я откинул дверцу и спрыгнул на землю. Снаружи было жарко и душно, почти что тропики, в которых мне приходилось бывать пару раз. Как только я показался, ко мне быстрым шагом подошел андроид в светлом комбинезоне с парализатором в руках.

  - Следуйте за мной, - будничным тоном сказал тот и, повернувшись спиною в мою сторону, зашагал к администрации. Хм, даже не убедился - следую ли я за ним. Впрочем, а что еще остается мне делать? А потом, должны же у них в зданиях иметься кондиционеры. А раз так, то стоит поспешить укрыться за стенами и насладиться прохладой.

   Андроид привел меня на второй этаж, где оставил возле большой деревянной двери и ушел, не сказав ни слова. Не успел я открыть рот, чтобы окликнуть, как раздался голос, идущий - как показалось - прямо из двери:

  - Проходите в кабинет, уважаемый гость.

   Послышался едва слышимый щелчок отпираемого магнитного замка. Дверь отошла на полсантиметра, приглашая открыть ее полностью и войти в комнату. Что я и сделал. Помещение, в котором я оказался, было весьма просторным. Метров по семь вдоль стен, высокие, больше трех метров потолки, два огромных окна, сейчас прикрытых полупрозрачными шторами, сделанных из пленки-хамелеона.

   Одна стена заставлена шкафами со стеклянными створками, высотой до потолка. Рядом имелась подставка-подъемник, помогающая добраться до самых верхних полок. Кроме шкафов имелся ряд приличных кресел с покрытием 'под кожу' вдоль одной из стен и два стола. За одним из них сидел в расслабленной позе крупный мужчина с выбритой до блеска головою и огромными усами.

  - Приветствую, - чуть наклонил он голову. - Документы, что разрешают посадку на планете и доступ на территорию тюрьмы с вами?

   Это он намекает на мои пустые руки и легкую одежду, под которой не укроешь внушительную папку с десятками бланков, справок и разрешений. А сколько надо было угробить сил, времени и денег, чтобы все это собрать. Не уж, мы пойдем более простым путем.

  - Вот, - расстегнул я карман на рубашке и достал из него толстую пачку пластиковых купюр. Чем-то они напоминали колоду с картами - формой и размерами один в один, но было их побольше, чем простых карт. Деньги я аккуратно положил на стол, слегка подтолкнув их кончиками пальцев в сторону собеседника. Тот удивленно посмотрел на меня, не став делать попытки дотронуться до взятки.

  - Что это?

  - Это и есть те самые документы, которые вам нужны. Разрешите присесть? - сказал я и, получив утвердительный кивок в ответ, опустился на ближайшее кресло возле стола. - Ровно столько, даже чуть меньше, я бы отдал за получение разрешений на приход к вам. Но времени потерял бы много. А время по нашей жизни - деньги.

  - Хм, интересная концепция, - хмыкнул собеседник. - Продолжайте.

  - В общем-то я закончил, - развел я руками. - Этим я хочу сэкономить и свое время, и ваше. Мне нужно только встретиться со своей сестрой.

  - Как зовут и за что направлена в этот забытый всеми сектор космоса?

  - Лэнаэльа Альтерьмиава, - четко произнес я, мысленно похвалив себя, что с полчаса потренировался перед зеркалом, когда пытался без запинки научиться выговаривать имя и фамилию своей сестренки.

  - А вы...

  - Антон Артемьев, - представился я. - А вот фотография моей сестры.

   Я достал из другого кармана небольшую фотку, которую перед этим скачал с галасети, Гея немного подретушировала, чтобы выделить сходные со мною черты. После этого я ее чуть помял (дорогой фотопластик был очень хорош, с трудом удалось оставить едва заметные трещины и сгибы), потер, погрел по краям на огне. В итоге теперешняя фотка совсем была не похожа на напечатанную сутки назад.

   Собеседник принял фотографию, посмотрел, хмыкнул, вывел перед собою экран (с моей стороны голограмма дисплея выглядела прозрачным, чуть искрящимся маревом) и принялся в него всматриваться.

  - Похожи с сестрою, - проговорил он. - А на этой фотографии так почти одно лицо. У меня в личном деле она немного по-другому выглядит.

  - Годы и срок не делают женщин привлекательнее, - пожал я плечами. - Я с ней очень давно не виделся. А когда она влипла в эту историю, я находился в Поиске. Сразу добраться не смог. Только сейчас освободился.

  - Поисковик? - внимательно посмотрел на меня собеседник. - Опасная профессия, рисковая. Можно потерять жизнь в любой момент - пираты, дроиды Предтеч, конкуренты, столкновение с астероидами или метеорами.

  - У меня хороший корабль и отличная команда, - пренебрежительно отмахнулся я. - Только недавно столкнулся с пиратской эскадрой - крейсер и два шлюпа.

  - И что? - полюбопытствовал человек напротив

  - И ничего, - развел я руками. - Я сижу перед вами, а пираты... кое-кого из уцелевших мы сдали властям на планете Сель-4.

  - Разобрались с крейсером? - неверяще проговорил главный тюремщик. - Что же за корабль, на котором летаете?

  - Разведчик Предтеч класса 'Б'. Только его немного модернизировали в плане оружия: добавили излучатель планетарного типа, десять ракет с термоядерной начинкой, полсотни торпед для ближнего боя с начинкой чуть-чуть попроще.

   Пока я перечислял мнимое вооружение своего корабля, мужчина мрачнел все больше. Думаю, слухи о задержанных пиратах успели дойти до этого места за несколько дней. Полсотни ретрансляционных зондов в секторе имеется. Для получения полной инфы маловато и далековато до первоисточника, но вот кое-какую информацию вполне можно узнать.

   А с таким крутым парнем, способным разделаться с еще большей группой не менее крутых парней коменданту тюрьмы сориться не хотелось. Тем более что на борту моего корабля 'имеется' оружие, способное разнести этот клочок поверхности планеты ко всем чертям. И никакая защиты и планетарные боевые спутники тут не помогут.

  - Хороший выбор. Вот только не опасаетесь штрафов за столь внушительное вооружение? Насколько знаю, планетарные излучатели и схожие по характеристикам образцы тяжелого оружия запрещены для установки на частные небольшие суда, - кивнул собеседник.

  - Мне удалось обойти это препятствие, - хмыкнул я. - Не очень легко, но смог.

   Начальник тюрьмы покосился на пачку с купюрами и усмехнулся.

  - Что ж, такому герою просто невозможно отказать в свидании со своей сестрой. Вас проводят.

   Комендант указа рукой в сторону двери, которая в этот миг открылась и пропустила в кабинет стройную и миловидную девушку с впечатляющими формами. Судя по масляному взгляду моего собеседника, это не простая работница тюрьмы. Точнее, ее обязанность заключается не только в присмотре за заключенными. Вот только... она была андроидом. М-да, чувствую, что еще не раз буду шокирован чем-то похожим.

   Вслед за своей проводницей, которая шла впереди в двух шагах и ТАК волнительно покачивала бедрами, что серьезные мысли с будущей беседы с 'сестренкой' сходили на приземлимые (мне приходилось постоянно себе напоминать, что это только кукла, супернавороченный вариант силиконовых игрушек из спецмагазинов моей планеты), я спустился на два этажа вниз. Камера, где мне предстояло беседовать, располагалась глубоко под землею.

   Андроид провела меня по широкому коридору, с десятками камер по обеим сторонам и разделяющимся на пять секторов прозрачными, раздвижными дверями. Каждая такая преграда была двойной - промеж створок имелся небольшой тамбур с дежурным охранником. Двое из встретившихся были людьми. Про остальных ничего сказать не могу - мы не дошли до них. После второго тамбура проводница подошла к одной из безликих камер, бросила быстрый взгляд на крошечный монитор сбоку и провела электронным ключом по щели замка. После короткого писка, охранница воспользовалась уже простым ключом с кучей бородок и загогулин. Открыв последний замок, она потянула на себя толстую дверь и негромко сказала:

  - Заключенная триста десять дробь пять-пять, к тебе брат прибыл. Двадцать минут разговора... проходи, я буду стоять за дверью.

   Последняя фраза была предназначена для меня. Я молча кивнул в ответ, давая понять, что все ясно и шагнул в камеру. Позади негромко закрылась дверь, щелкнув своими замками. От этого я невольно вздрогнул.

  - Что застыл, - послышался тихий, с долей язвительности девичий голос, - братик?

  - Привет сестренка, - спохватился я (думаю, закрывать меня в камере не с руки коменданту, авось выпустит обратно через двадцать минут). - Вот, решил тебя проведать. Столько лет не виделись...

  - Точно, - последовал ответ, - столько лет. Я уже и забыла, как ты выглядишь, братик.

   Только сейчас я внимательно рассмотрел помещение. Совсем небольшое, примерно восемь-девять квадратных метров и в высоту около двух с половиной. Узкая кровать, небольшая тумбочка, с откидной крышкой, которая увеличивает этот предмет мебели до размеров крошечного столика. Рядом с тумбочкой стоял круглый стул без спинки на одной ножке. Вся обстановка была сработана из пластика, ни грамма металла я не увидел. Моя 'сестра' лежала на кровати, закинув обе руки за голову и согнув одну ногу в колене. От своей фотографии из сети она немного отличалась - чуть похудее лицо, взгляд на фото был не таким пристальным, волосы сейчас почти вдвое короче - арестантская мода не иначе.

  - Что смотришь? - прищурилась собеседница.

  - Лэнаэльа, - немного понизил я голос, - тут такое дело...

  - Присаживайся, - перебила меня девушка, махнув рукой на стул. - И говори смело: тут микрофонов нет и прочих датчиков тоже. В профессии хакера есть некоторые полезные нюансы. Никто тебя не подслушает и не подсмотрит за тобою.

  - А на двери? - мотнул я головою назад.

  - Там только камера стоит, чтобы контролировать заключенных при открытии двери.

   Я уселся на стул и попробовал его сдвинуть с места, чтобы сесть поудобнее. Не вышло - тот был намертво привинчен к полу.

  - Не старайся, - ответила девушка, - тут ничего нельзя сдвинуть. Теперь у меня к тебе вопрос: зачем пришел, братик?

  - Кончай уже, - поморщился я от язвительного тона, которым собеседница произносила слово 'братик'.

  - Я бы с радостью, - улыбнулась та, - но ты что-то не торопишься мне в этом процессе помогать. Кстати, очень плохо, что назвался моим братом. Уж лучше любовником или мужем. Могли бы и... в общем, хорошо было бы. Ты первый с момента заключения мужчина, кто остается со мною наедине в камере с кроватью.

  - Тьфу ты, - поморщился я. - Я не за этим пришел.

  - А зачем? - спросила собеседница и плавным движением поменяла позу с лежачей на сидячую, закинув ногу на ногу и сцепив ладони на затылке.

  - Есть предложение к тебе, Лэн..., - ответил я и невольно поморщился, когда запнулся на имени. - Слушай, давай я тебя буду Леной называть? Твое имя на моей родной планете именно так и звучит. И мне будет проще, не надо ломать язык.

  - Как хочешь, - усмехнулась девушка. - Лена звучит лучше, чем номер триста десять дробь пять-пять. Теперь говори свое предложение.

  - Как тебе такая штука, - понизив голос до шепота, сказал я, - называемая свободой, а?

  Девушка вздрогнула, с ее лица сползло насмешливое выражение, поза из расслабленной превратилась в обычную: ноги вместе, одна рука на бедре, вторая свободно свисает вдоль тела, касаясь постели.

  - Отсюда не сбежать, - проговорила она. - Даже устрой вы бомбардировку из космоса, все равно ничего не достигнете. Все укроются на нижних ярусах, которые великолепно защищены. Там же и для заключенных имеются специальные залы.

  - Я не про побег, - отрицательно мотнул я головою. - Хочу предложить коменданту взятку за твое освобождение.

  - Думаешь, - с сомнением спросила Лена, - возьмет?

  - Взял же один раз, когда пропустил к тебе, - сказал я. - Почему же не возьмет и во второй раз? Тем более что хочу предложить ему нечто эксклюзивное. Дело только за тобою: да или нет.

  - А с чего такая братская забота? - прищурилась девушка. - Что взамен потребуешь за такой подарок?

  - Я и мой товарищ поисковики, - произнес я. - Мы собираем по космосу разное барахло, что осталось от Предтеч и...

  - Я знаю, - перебила меня Лена, - чем занимаются поисковики. Ближе к делу.

  - ...часть этого барахла имеет свойство иметь в себе древнюю программку, которая нам не по зубам, - не обратил я внимания на выходку оппонентки. - А ты очень хороший хакер, способный с этими неурядицами легко справиться.

  - Вот значит что, - задумчиво произнесла девушка, прикусывая от волнения нижнюю губу. - Предлагаешь влиться в вашу команду и рисковать головою ради пары старых и рваных жестянок?

  - Можешь оставаться тут, - буркнул я, поднимаясь со стула, - и киснуть свои... сколько тебе дали?

  - Восемь лет, - зло ответила девушка. - За взлом базы данных одной корпорации мне дали восемь лет строгого режима в одиночке. А самым жестоким маньякам-убийцам дают не более десяти. Чем мы похожи?

  - Наверное, ты для той корпорации и была самым опасным маньяком, - ответил я. - Твое решение? Только быстро, а то время уходит.

   Девушка задумалась, блуждая отстраненным взглядом по камере: пол, стул, стол, стена, потолок я и снова пол...

  - В принципе, - после двух минут раздумий отозвалась девушка, - я согласно. Сколько мне придется с вашей компанией летать?

  - Год, - дал я ответ. - Этого времени нам вполне хватит, чтобы поднакопить денежек и задуматься о дальнейшем.

  - На год я согласна, - кивнула собеседница и улыбнулась. - Иди к коменданту и предлагай свой эксклюзив.

   Я улыбнулся в ответ и развернулся к двери, собираясь уходить. Но меня остановил торопливый окрик за спиной:

  - Подожди.

   Немного удивленный, я обернулся, и на мне повисла Лена, впившись в губы. Через несколько секунд она оторвалась, поправила волосы и немного хриплым голосом произнесла:

  - Считай, что это родственный поцелуй. Сестры брату... все, иди.

   Дверь пискнула и щелкнула замками, едва я только до нее дотронулся, собираясь стуком оповестить об окончании беседы. Маршрут повторился с точностью наоборот, завершившись в знакомом кабинете.

  - Поговорили? - участливо спросил комендант.

  - Угу, - кивнул я, присел на кресло и проговорил. - У меня к вам предложение...

  - По поводу сестры, - перебил собеседник, - попросите ее отпустить.

  - А вы догадливы, - растерянно ответил я. - Да, именно об этом и хотел поговорить.

  - Никакой догадки, - холодно улыбнулся комендант. - Моя сотрудница, что вас сопровождала, отлично читает по артикуляции. Для нее ваш разговор не стал секретом.

  - Вот как, - протянул я. - Понятно... но раз вы знаете цель беседы, то не буду тратить время и просто спрошу: согласны?

  - Отпустить вашу сестру? - последнее слово собеседник выделил интонацией. Чертов андроид, весь наш разговор передал коменданту. Теперь тот знает о моих будущих планах, про отсутствие родственных связей (впрочем, по-любому они его мало заботили). Возможно, сумел догадаться о реальной мощи моего корабля по паре обмолвок, что я сделал в разговоре с Леной.

  - Да, - сказал я, сопроводив свою фразу медленным кивком, - отпустить. Но не просто так, а за достойное вознаграждение.

  - Не боишься такое мне предлагать? - прищурился комендант. - Вполне рискуешь оказаться по соседству со своей сестрой в соседнем блоке.

  - Нет, - коротко ответил я и твердо посмотрел в глаза коменданту.

  - С чего бы?

  - Я хочу подарить вам одну из своих боевых наземных машин, - произнес я. - Без вооружения, само собой. Ее стоимости хватит вполне, чтобы списать мою сестру по болезни, унесшей ее жизнь.

  - С этим я разберусь самостоятельно, - поморщился собеседник. - Что за машина?

  - Могу продемонстрировать, - предложил я. - Она тут неподалеку стоит. Предупредите охрану, чтобы панику не поднимала. В танке только один человек, вооружение и боевые дроиды остались на борту корабля.

   Хорошо, - чуть помедлив, разрешил комендант, - пусть подъезжает.

   Собеседник вывел перед собою экран и передал короткое сообщение. Полагаю, что оповестил охрану и указал, что делать. Я занялся почти тем же: через коммуникатор передал Шису, чтобы он подъезжал к стенам. Следующие несколько минут были наполнены тишиной. Ни я, ни комендант не желали нарушать молчание. С моей стороны просто больше нечего было говорить, а комендант был занят картинкой с экрана. Как раз должен Шис показаться на своем танке.

  - Хм, - наконец-то нарушил тишину комендант, - от Предтеч машинка? Смотрю, у вашей команды сплошь старая техника.

  - Старинная, - поправил я его, - а не старая. После хорошего апгрейда и ремонта эта техника даст сто очков форы большей части современных новоделов. Недаром так ценится имущество Предтеч: многие приборы и материалы до сих пор не повторены.

  - Давайте, - предложил комендант, не став поддерживать тему о прошлом и нынешнем производстве, - выйдем к вашему другу. Я осмотрю технику, опробую... надо же знать, что беру.

   В сопровождении уже знакомой охранницы, я с комендантом вышел на улицу. Вызывать какое-либо транспортное средство, чтобы добраться до танка мужчина не стал, предпочел пройтись пешочком. Ему-то, может, после сидения в кабинете и неплохо, но вот я не сильно горел желанием бродить под палящим солнцем. Через пять минут мы остановились на площадке, где стоял мой скутер. Молчаливым кивком комендант отправил андроида в сторону ворот. Для чего - я узнал спустя еще несколько минут. Та прошла сквозь небольшую калитку сбоку и вернулась уже через распахнувшиеся ворота в танке.

  - Ну что? - после того, как поздоровался с комендантом, обратился ко мне Шис.

  - Сначала смотрины презента, - кивнул я на коменданта, который перебросился парой слов с охранницей и стал обходить танк. - Но девушка согласна на наше предложение. И это самое главное.

  - Главное, что бы вот он согласился, - парировал напарник, внимательно следя за комендантом. Шису до желудочных колик не хотелось отдавать танк чужому человеку. После того, как он в нем прожил несколько месяцев, перебрал каждый винтик (утрирую, но почти так оно и было) расставаться с техникой было тяжело.

  - Вот она на нем прокатится, - подошел после осмотра к нам комендант. - После этого дам свой ответ.

  - Хоть понравился? - поинтересовался я, но и так уже видел, что отказываться от танка собеседник не собирается.

  - Понравился...

   Тест-драйв много времени не занял. Андроид провела танк по кругу, то ускоряясь, то почти останавливаясь на месте. Поднимала на максимальную высоту и почти опускала на брюхо, снижая до минимума мощность антигравов. В конце она затормозила рядом с нашей компанией, вышла из танка и молча кивнула коменданту. Тот буквально просиял.

  - Отлично, - с довольной улыбкой похлопал нас по плечам комендант, - все просто отлично. Думаю, что мы договорились с вами. Жаль, правда, что вооружение сняли, так бы было еще лучше.

  - Извините, - развел я руками, - вооружение ценная штука сама по себе. Впрочем, на этот танк вы легко найдете стволы. Там узлы унифицированные со множеством систем излучателей. Девушку когда можно получить?

  - Девушку, - задумался комендант. - Хотелось бы чуть-чуть времени на подготовку... но вы торопитесь?

  - Ага, - опередил меня с ответом Шис, за что заработал локтем в бок.

  - Да, со временем у нас весьма скудно, - ответил я. - Если возможно ускорить процедуру выдачи бывшей арестантки, то будем очень благодарны.

  - Сейчас ее приведут, - принял решение комендант и махнул рукой своей помощнице. - Вот только я бы очень хотел, чтобы ее прежние данные не всплыли где-нибудь среди властей.

  - Все будет нормально, - успокоил я собеседника. - Мы понимаем, что подобное происшествие ни в чьих интересах.

   Лена появилась минут через пятнадцать. В сером комбинезоне, небольшом кепи, с рюкзачком на плече. И со счастливой, немного неверящей улыбкой на лице: это свобода?

   Глава 10

  - Даже не вериться, что у нас все так легко получилось, - с долей удивления и капелькой уважения в голосе проговорил Шис, когда мы сели в воздушный скутер. - Я давал нашей авантюре не более тридцати процентов на успех из ста.

  - Вам повезло, - хмыкнула девушка, пристраиваясь поудобнее на сиденье, - что тут полная глушь. Мало кто решает сюда наведаться и провести проверку из инспекторов с центральных секторов. Да и комендант сволочь изрядная: подобные делишки обтяпывает очень часто. Кого за выкуп отпустит, кого продаст должникам или мстительным обидчикам.

  - Интересно, - удивился я, услышав слова своего нового члена экипажа, - как он списывает таких исчезнувших.

  - У него целая кипа документов, в которой отмечается плохой климат, большое количество особо живучих и опасных вирусов и бактерий, плохое соседство с дикарями, часто забрасывающих территорию тюрьмы отравленными шипами и ядовитыми животными, - пояснила девушка. - Да и считается местная колония очень строгой. Не слишком предназначеной для нормальной и здоровой жизни.

  - Что-то я не увидел особых лишений в камере, - хмыкнул я. - Сухо, тепло, чисто. И по твоему виду не заметно, чтобы чересчур морили голодом.

  - Тебя бы туда, - обозлилась девушка.

  - Успокойся, - мягко сказал Шис. - Капитан, и ты заканчивай нудеть. Полетели давай.

  - Сам ты нудишь, - огрызнулся я, запуская двигатель скутера и поднимая в воздух аппарат. Вышло немного грубовато, судно дернуло носом вверх, потом вниз, когда я попытался выправить положение. Послышался недовольный возглас напарника и удивленно-недоверчивый вопрос Лены.

  - Капитан??? - в ее голосе было столько различных эмоций, причем недоверия было больше всего, что меня немного задело.

  - Да капитан, - ответил я. - Что такого? Привыкай, у меня на судне царит полный порядок и жесткая дисциплина. Кто не слушается, тот получает взыскания и наказания... еще придумаю какие.

   Девушка иронично хмыкнула, но продолжать скользкий разговор не стала. Вместо этого развернулась в сторону удаляющейся тюрьмы и стала смотреть. То ли мысленно желала ей провалиться поглубже, то ли вспоминала хорошее (если подобное было) и плохое, приключившееся с ней за время отсидки.

   Когда стены и постройки скрылись в дымке, она развернулась обратно, принявшись с интересом глазеть по сторонам. Молчание нарушила только тогда, когда излишне резко дернул штурвалом, уходя в сторону от крупной птичьей стаи, вылетевшей прямо перед носом.

  - Аккуратнее, - не то попросила, не то приказала девушка. - Где тебя только учили обращаться со штурвалом.

  - Где надо, - огрызнулся я, уже начиная подумывать о поспешности решения принять в экипаж эту особу, - там и учили.

  - Ха, - с язвительной улыбкой, парировала собеседница. - Не знаю, где ты учился летать, но занятия ты точно прогуливал.

  - Он их не прогуливал, - заухмылялся Шис. - Их всего было только одно.

  - Не поняла, - обратилась девушка к моему напарнику, - поясни.

  - Он только один раз на симуляторе корабельном потренировался, - ответил тот и добавил через секунду. - Вчера.

  - Что??? - выдохнула девушка и завизжала почти прямо мне в ухо. - Стой, стой! Ты зачем меня из камеры вытащил, чтобы угробить сразу после этого? Спускайся, я сяду за штурвал.

  - Вот еще, - буркнул я. - Ты в экипаже на правах стажера. Прав почти не имеешь. И точно не можешь указывать СВОЕМУ капитану, что тот должен делать.

   Девушка замолчала, но очень характерно стала дышать, словно с трудом борясь со злобой.

  - Капитан, - м-да, рановатенько я подумал о ее молчании, - а гробить экипаж - это хобби или просто самодурство?

   Сказано это было подчеркнуто вежливым тоном. Но очень ясно и понятно, что это не более чем издевка.

  - Эх-хе, - протяжно вздохнул Шис, - что-то слышится знакомое. Капитан, тебе ничего не кажется...

  - Кажется, - ответил я, не дослушав до конца. - У нас уже есть одна особа на борту, которая умело доводит всех до белого каления. Похоже, хакеры передают свой характер своим творениям.

  - Вы о чем? - непонимающе посмотрела Лена на Шиса и на меня. Но ее проигнорировали. Шис, видимо, думал, как ему жить дальше, когда на борту нашего корабля окажется целых две доставалы. А я... я увидел непередаваемое зрелище впереди, которое до этого нигде не встречал.

  - Смотрите, - указал я товарищам и повернул скутер в указанную сторону, - что это?

   Впереди, возвышаясь (совсем немного, но и этого хватало) над верхушками лесных исполинов стояли огромные каменные фигуры. Вытесаны из сероватого камня, издалека выглядели образцом скульптурных работ, на которые надо равняться. Только приблизившись, я различил выбоины и сколы, оставленные временем и непогодой. Кроме размеров они выделялись и внешностью. У каждого каменного истукана было несколько пар рук. Куда там индийскому слоновоголовому божеству - по имени Ганеша, с его четырьмя руками. У этих статуй их было штук двадцать. Правда, время (или иные противники камня) сумело оторвать несколько. Статуи, у которой имелся бы полный комплект, я отыскать не смог. Расположены они были на огромном поляне и стояли по кругу.

  - Десять штук, - прошептал Шис, сосчитав статуи. - И зачем они тут нужны?

  - Кладбище дикарей, - просветила нас местная старожила, как я ее мысленно обозвал (не дай Бог вслух ляпнуть - стрескает без соли). - В каждой ладони у истукана несколько могил. Дикари приносят своих умерших и укладывают в руки статуй. Считают, что так они быстрее уйдут на небо.

   М-да, мне вот очень интересно, как эти чудаки затаскивают своих мертвых соплеменников вверх. Тут же метров под двадцать будет - самая высокая ладонь. Нижние расположенные где-то на уровне семи метров, что тоже не очень мало.

   Из любопытства я остановил скутер, собираясь получше рассмотреть памятники прошлого - лет им было ой как много. И внезапно вздрогнул, когда по прозрачному колпаку звонко щелкнул увесистый булыжник, оставив крохотную царапину.

  - Что за... - проговорил я вслух, - кто кидается? Не статуя разваливается случаем?

  - Там похоронная процессия внизу, - сообщил мне Шис. - По-моему, им наше присутствие не по вкусу.

   Под нами, чуть в стороне от той статуи, возле которой я находился, собралась толпа полуодетых (или полураздетых - из одежды была набедренная повязка, несколько ниток бус и какие-то чехлы или сумки на поясе и спине) людей. Восемь из них удерживали в руках плетеные из веток носилки - две штуки. Еще шесть или семь дикарей раскручивали в руках непонятные приспособления. Только когда в скутер полетели увесистые каменные голыши, я опознал обычные пращи. Чтобы избежать попаданий, я попытался уйти в сторону, но из-за отсутствия нормально полетного стажа и близости истукана не смог справиться с управлений и...

  - Что творишь? - громкий визг девушки заглушил звук сминаемого металла и разрываемого пластика. Скутер немедленно повело в бок и вниз.

  Отвечать я не стал - некогда и незачем. И так было ясно, что в воздухе нам не удержаться. Оставалось только посадить (или уронить, что ближе к истине) скутер более-менее безопасно. Чтобы самим остаться целыми.

   Скутер продолжал падать, понемногу переворачиваясь. М-да, если не опустить его прямо сейчас, то через пару минут мы шлепнемся пузом к верху, на защитный прозрачный колпак. А эта деталь совсем не предназначена на роль шасси. Нас или раздавит при посадке, или вомнет в кресла без возможности выбраться. А там доберутся дикари, такие все из себя возмущенные: а что это вы вандализмом на нашем кладбище занимаетесь, гости дорогие?

   И разведут костерок под скутером, чтобы получить трех инопланетных вандалов в зажаренном или пригоревшем виде.

  - Держитесь, - стиснув зубы, предупредил я товарищей, - я сажусь.

  - За что тут держаться? - почти простонала Лена и ухватилась обеими руками за седушку своего сиденья. А потом мы брякнулись. Если бы я перед этим не сжимал челюсти, то мог и языка лишиться, откусив тот напрочь. Но все равно зубы лязгнули.

   Тихонько вскрикнула Лена, что-то невразумительное прорычал Шис... Скутер успел подскочить несколько раз, прежде чем остановился. Прозрачный колпак засыпало пылью, землей и ободранной-сломаной флорой полностью лишив меня видимости.

  - Все, - сдавленно поинтересовалась девушка, - можно выходить?

   Ответить я не успел: скутер вздрогнул и лениво пополз куда-то вниз, понемногу ускоряясь. Скольжение было не очень долгим. Вскоре летательный аппарат врезался носом в невидимое препятствие и перевернулся. Дальше мы спускались кувырком. Колпак скрипел, покрывался трещинами, прогибался в салон, но пока держался.

   После минуты экстремального спуска скутер, наконец-то, остановился, встав на правый бок.

  - Все живы? - простонал-спросил я, пытаясь справиться с заклинившим ремнем безопасности.

  - Жив-то я жив, - прохрипел Шис, - вот только не знаю насколько и в какой части тела.

  - Живы мы, - почти одновременно с приятелем отозвалась Лена. - Хоть ты и старался нас угробить очень тщательно.

  - Ничего, - буркнул я, сумев разогнуть крепления и снять эти чертовы ремни с плеч, - вскоре прибегут дикари и быстренько исправят ситуацию в нужную сторону.

   Выбирались мы из скутера минут пять. Вполне могли и совсем остаться внутри аппарата, но я отыскал среди внутреннего беспорядка, в темноте ручной излучатель и несколькими выстрелами выжег крепления заклинивших дверей.

  - Быстрее собирайтесь, - поторапливал я спутников, нервно оглядываясь по сторонам. - Дикари нас так просто в покое не оставят. Обязательно постараются отомстить за поруганные святыни.

  - Пф, - пренебрежительно отозвалась Лена, - дикари... что они могут сделать.

  - Все, что пожелают, - просветил я ее. - В этих местах они полновластные хозяева. При равном оснащении местные жители нас превосходят в умении подкрадываться и находить дорогу в этой чаще.

  - Равном? - скептически проговорила девушка, указывая на мой излучатель. - Что, дикарям начали поставлять современное оружие?

  - Комендант вполне мог и подарить парочку слабеньких лазеров их вождям, - хмуро ответил я. - Да и без этого дикари остаются опасными противниками. У меня оружие не настолько мощное, не плазмаган и не гаусс-пушка с разрывными снарядами. А в этих джунглях только такими и пользоваться. Тут видимости метров на десять-пятнадцать. Очень легко камнем запулить по голове... а как они ими кидаются сами видели.

  - Им еще спуститься надо, - встрял в разговор Шис, закончив потрошить НЗ скутера. - Тут голову можно сломать легко, если пробовать спуститься за нами следом.

   Насчет спуска напарник точно заметил. На подбитом скутере я сумел протянуть через всю поляну со статуями и упасть на ее краю. В гуще растений я не различил того, что дальше идет крутой обрыв. Высокая каменная осыпь, лишь немного покрытая тонким слоем земли и травы, который мы сорвали при падении. Следом спуститься было нельзя, но я был уверен, что поблизости имелась проходимая тропинка. Ей и могут воспользоваться дикари. О чем я немедленно поведал спутникам. Те недоверчиво хмыкнули, но возражать не стали, только уточнили дорогу до корабля.

  - Туда, - указал я рукой направление маршрута и приказал следовать за мною. Идти было непривычно тяжело. Я уже успел привыкнуть передвигаться по прямым корабельным отсекам, где под ногами максимум может проскочить ремонтный дроид. Здесь же... В общем, разной пакости вокруг хватало. Жуки, личинки, гусеницы или что-то похожее. Над головами пролетали бабочки в пару ладоней размером и огромные стрекозы почти в локоть длиной. А еще сильно доставала жара и влажность. Лучше всего себя чувствовала Лена, которая успела акклиматизироваться на планете и получить порцию прививок и прочих лекарственных процедур.

  - Привал, - где-то через час скомандовал я. - Десять минут передышки и опять в путь.

  - Какие у нас слабенькие мужчины пошли, - участливо сказала Лена, садясь на свой рюкзачок. - Хоть самой бери и неси на себе до корабля.

  - Не издевайся, - буркнул Шис. - Мы столько времени в космосе пробыли в привычных условиях, что эта жара и сырость просто добивает. Еще и пить хочется.

   Жажда была сильная, напарник точно подметил. А воды у нас не было ни капли. Нет, под ногами ее хватало. Крошечные ручейки журчали то там, то тут; прозрачная жидкость скапливалась с глубоких листьях; имелась она и в растениях - несколько раз, когда я прорезал виброножом проход в зарослях, на меня из перерезанных лиан и тонких стволов лилась вода. Вот только я не имел ни малейшего представления насколько она безопасна. А в НЗ у нас была только аптечка и пара стандартных сухих пайков - фанерообразных пищевых пластинок, которыми питались с Шисом на корабле Предтеч. Про воду как-то совсем не подумали.

   Десять минут закончились, и мы опять пошли вперед. По моим прикидкам, от корабля до места падения было около десяти километров. Может, чуть-чуть меньше. За час мы прошли около трех - местность не сильно способствовала ускоренному передвижению. Значит, осталось часа два, если не случится ничего экстраординарного.

   Накаркал. Минут через двадцать после привала переносной сканер показал наличие нескольких крупных теплокровных форм метрах в пятидесяти левее и чуть впереди.

  - Стоп, - поднял я руку и направив в ту сторону излучатель, - там что-то есть. Какие-то твари...

   Тварями оказались дикари, успевшие обогнать нас и устроить засаду. Не успел я предупредить товарищей, как те атаковали. Вокруг нас по веткам застучали камни, прошуршали несколько длинных, чуть ли не метровых стрел.

   К счастью, пока нам везло. Ни один снаряд так и не попал в нас. Зато я почти не мазал. Тонкий луч лазера на таком расстоянии с легкостью прожигал завесу лиан и тонкие стволы деревьев с кустарниками, за которым прятались нападающие. Громкие крики боли сообщали о каждом попадании.

  - Уходим, - дернула меня за рукав Лена, заставив очередной выстрел уйти в сторону. - Вон там еще одни появились.

   Черт, противники понемногу нас окружали, сокращая расстояние. Скоро подойдут вплотную и тогда все преимущество в огневой мощи исчезнет. Пришлось отступить, огрызаясь лазерными зарядами и следя за индикатором разрядки батареи. Тот уже перешел в желтый цвет, сообщая о запасе в полсотни выстрелов и не самых мощных. А дальше нас возьмут голыми руками. Вибронож был не в счет - против копий и дубин в ближнем бою он не котируется.

   Вот и дернули мы во все лопатки в свободный проем, между сходящихся ловчих групп дикарей. То, что это может быть ловушкой я не подумал. Даже если и так, то подобный маневр даст выигрыш по времени. Дальше что-нибудь придумаем.

   Рожденные в этих местах, дикари в чащобе чувствовали себя с комфортом, почти наступая нам на пятки и изредка улюлюкая, стараясь напугать нас. Или переговаривались между собою - местного наречия в переводчике не оказалось. И не появится уж точно. Зато все это изрядно подстегивало нашу прыть. Я и Шис успели позабыть про усталость и непривычный климат, ломясь стадом буйволов сквозь заросли. Жаль, что местные не в курсе, насколько подобное животное опасно. Знакомый из основной группы, когда я еще был 'запасным', рассказывал о своей охоте в Африке на буйволов. И сильно ругал их за коварство и буйный нрав. Один такой 'хам', получив винтовочную пулю в бок, вместо того, чтобы свалиться и дождаться охотников с последующей милосердной пулей, напал сам. Причем успел скрыться в кустах, обежать по кругу место засады и выйти в тыл охотникам. В общем, из его рассказа я вынес одно: невероятно выносливое и нереально агрессивное, это животное не дается легко, и многие охотники уже не смогут Вам об этом рассказать, поэтому Ваш девиз при охоте на буйвола: настороженность и осторожность!

   Вот бы подобными правилами пользовались дикари. Ведь получили же серьезный отпор. Как минимум парочку я свалил наглухо, еще одного или двух подранил. Но ведь лезут же! Как во времена сухого магазина мужики перли в магазин за водкой.

   Вон, опять показались. Пришлось развернуться и выдать быструю серию выстрелов в направлении противника. В ответ полетели стрелы, камни.

  - Что-то новенькое, - сквозь частое и запыханное дыхание проговорил Шис, указывая на толстый мясистый стебель растения, в котором торчал коротенький дротик. Вместо привязанных перьев, как это было на стрелах, стрелка заканчивалась чем-то вроде пробки. И наконечник подозрительно поблескивал, измазанный непонятной пакостью.

  - Осторожнее, - предупредил я, - они отравлены. Попадет яд в кровь, и очень скоро ты 'забудешь' как дышать.

   Еще минут через десять мы выскочили на берег реки. Не очень широкой - метров сто, но с сильным течением. Вода имела желтоватый оттенок, оповещая об огромном количестве примесей в виде земли, ила и прочего мусора со дна и берегов.

  - Грязная, - с сожалением выдохнул приятель, смотря на воду, как на самое дорогое сокровище, - жаль. Я так пить хочу, что...

   Напарник не договорил, но смысл и так был понятен. Я и сам испытывал сильную жажду и готов был напиться чего угодно... только не такого мутного и грязного.

  - Что дальше? - поинтересовалась девушка, смахивая со лба влажную прядь волос. Выглядела она получше меня и Шиса, но тоже не слишком красиво. Убегая, мы ломились сквозь заросли напропалую. И мало обращали внимания на сок растений, плоды, насекомых и прочее. Теперь у нас вся одежда, открытые части тела вроде лица и рук были покрыты пятнами и потеками всевозможных расцветок. Большая часть их впиталась намертво, не собираясь оттираться водой.

  - Мы тут на открытой местности, - откликнулся я. - Дикарям придется выбраться из зарослей и проскочить метров пятьдесят, чтобы приблизиться на дистанцию своего выстрела. А пока будут бежать, то нескольких я срежу. Авось и охладит остальные горячие головы, заставит отступиться от желания засушить наши головы...

   Что-то подобное и случилось. Минут через пять, дав нам возможность чуть отдышаться (думаю, что передышка была вызвана сбором всех загонных групп в один отряд) дикари атаковали. Полетели стрелы, камни, парочка коротких копий. Но все эти снаряды бессильно осыпались на землю в нескольких метрах перед нами. Дальнобойность первобытного оружия была ограничена. Это еще хорошо, что не встретились 'родичи' монголов с Земли с их короткими, кривыми луками. Вот те-то легко перебили бы нас из зарослей - уверенная дистанция выстрела была за сто метров. А снять человека без доспехов могли и почти под две сотни метров.

   Десятка полтора дикарей выскочили на открытую местность вслед за стрелами и копьями. Вот только попытка добраться до нас не увенчалась успехом. Еще на середине пути до нас я свалил троих, открыв частую стрельбу из излучателя. Парочка получила сильные ожоги, что убавило им прыть. Не выдержав, противники отступили в заросли.

  - Ушли? - с надеждой поинтересовался Шис.

  - Не-а, - отрицательно помотал я головою. - Сидят среди лиан... вон, листья чуть шевелятся. Думаю, хотят взять измором. Темноты дожидаются.

  - Это плохо, - хмуро произнесла Лена. - Тут ночь наступает очень быстро. А сейчас и вовсе луны нет - тьма будет кромешная.

   Я только выругался. Надежда, в сумерках скрыться и убежать подальше, не оправдалась. Я и забыл совсем про особенности тропических ночей. Эх, сюда бы нам пиратские скафандры, которые реквизировали официальные власти. В них мы чувствовали себя бы в полной безопасности. Свой климат-контроль, толстая броня, сервоприводы, встроенные сканеры и датчики. В такой 'одежде' наша троица прошла бы через ряды дикарского ополчения, как горячий нож сквозь масло. Даже можно было проигнорировать все эти камни и стрелы.

   Хотя, с какой стати я бы взял с собою в скутер громоздкие скафандры? Когда собирался на встречу с комендантом тюрьмы и представить не мог, что попаду в аварию. Максимум - окажусь запертым в камере за 'неприличное' предложение. Потому и взял только легкий ручной излучатель, чтобы при конфискации не сильно жалеть о его утрате. Будь со мною тяжелые плазмаганы, что Шис пооткручивал с дроидов-охранников на корабле Предтеч...

   Додумать мысль мне не дали дикари. Непостижимым образом они сумели пробраться вдоль берега реки, где заросли подступали к самой воде, почти в плотную к нашей команде. И сканер не заметил их тепловых отпечатков, до самого момента нападения. Мистика да и только.

   Напали они молча. Сперва дали залп из воздушных трубок отравленными дротиками и только потом рванули на нас. Я ощутил резкий укол в ногу, небольшое жжение, сменившееся еле заметным холодком. Рядом в землю ткнулись еще несколько дротиков. Вскрикнул Шис, опускаясь на колени и медленно заваливаясь на бок. В рюкзачок Лены воткнулось несколько стрелок, но пробить не смогли, увязнув в материи.

   Из зарослей выскочили шесть дикарей. Худые, не очень высокие, но и не пигмеи - сантиметров по сто шестьдесят ростом. Вроде китайцев с южных окраин, которые традиционно 'мельче' своих северных земляков. Я успел включить излучатель на максимум и установить луч на близкое, но широкое поражение. Четверо противников упали на землю. Один из них еще подергивался в судорогах и пытался поначалу уползти обратно в заросли.

   Но на меня едва не хватило и оставшейся парочки. Один был вооружен длинным кривым клинком из черного материала. Второй держал в руке нечто вроде плоской дубины. Он напал первым, и первым упал после удара в пах, выронив дубину и скорчившись на земле.

   Второго я встретил ложным выпадом разряженного излучателя. Успев увидеть тот в действии, дикарь замешкался, резко присел, намереваясь пропустить луч лазера над головою... ага, счас прям. Я со всего маху наподдал по рыхлой, с примесью песка почве, выковыривая носком обуви

   увесистый комок земли и посылая тот в лицо врагу. Дикарь не ожидал такого коварства и оказался ослеплен. Пока протирал глаза, вслепую отмахиваясь от меня, я выхватил левой рукой вибронож и ударил снизу вверх.

   Клинок легко прошелся от правого подреберья до середины ребер с левой стороны, добравшись до сердца. На землю из ужасной раны полилась кровь, послышалось негромкое шипение (словно, воздух спустили из шприца) и под ноги противнику вывалились сизо-красные внутренности. В ярком ручейке крови промелькнули несколько черных, зеленных потеков. А потом человек упал. Молча, хотя я и ожидал дикого крика боли.

   Зато закричал я, повернувшись в сторону набегающих дикарей основного отряда.

  - Аааа! - заревел я и прицелился из излучателя. Те проворно порскнули в разные стороны, знакомые с убийственностью оружия. Стрелять я не стал - батарея была пуста, как карман студента после гулянки.

   Все еще кипя от злости, я повернулся к оглушенному дикарю, до сих пор валяющегося под ногами в позе эмбриона. Вот только прирезать беззащитного человека я не смог. В пылу схватки совсем другой вопрос, там поднимается из глубины души все рефлексы и атавизмы поведения далеких предков, незнакомых с постулатом 'не убий'. Или игнорирующим его.

   Пнув в бок дикаря, я лямками от рюкзака Лены стянул ему ноги и руки за спиной. После этого повернулся в сторону Шиса. Тот был очень плох. Дыхание частое, но поверхностное. На лице сильная испарина.

  - В него попали вот этим, - кивнула на дротики, валявшиеся на земле. - В шею и грудь. Сейчас вколю ему самый мощный антидот. Вдруг, поможет. Я не знаю, что за яд тут использован.

  - Какой-нибудь растительный, - предположил я. - Вроде знакомого мне кураре, который влияет на центральную нервную систему. Но могу и ошибаться.

  - Ты тоже ранен - внезапно вскрикнула Лена, указывая мне на ногу. Там, в голени покачивалась тоненькая стрелка. В запале короткой схватки я совсем про нее позабыл. Да и не беспокоила она меня.

  - Вот же гадство, - ошарашено проговорил я. Потом выдернул дротик, покрутил зачем-то перед глазами и отбросил в сторону.

  - Как себя чувствуешь? - встревожено спросила Лена, вколов Шису пару тюбиков с лекарством. Результат проявился почти сразу: дыхание стало поспокойнее, пугающая синева с кожи и губ стала быстро сходить.

  - Нормально, - ответил я. - Умирать не собираюсь. Может, на меня не действует эта гадость?

  - Может, но от укола хуже тоже не будет, - пожала плечами девушка и ловко вколола мне порцию антидота. Разницы в самочувствии я не заметил, но спокойнее стало. Дальше мы просто сели на землю рядом с Шисом и стали просто ждать. Чего? Сам не знаю.

   Пока дикари нас не беспокоили. Понеся большие потери, напуганные жестокой расправой со своими соплеменниками, они тихонько сидели в зарослях. Если бы не показания сканера (но верить ли ему после недавнего инцидента), то и вовсе подумал бы, что противники ушли. Наверняка ночи ждут, чтобы разделаться с нами раз и навсегда. Упертые...

   Вызов по коммуникатору оказался неожиданным.

  - Где застряли? - поинтересовалась Гея. - Почему сигнал от скутера идет совсем из другого места, чем позиционируются ваши с Шисом коммуникаторы?

  - Гея? - недоверчиво спросил я и тут же радостно завопил. - Гея, солнышко, ты нам очень нужна. Перегони кораблю поближе к нам, а то тут нехорошие дикари нас желают на кусочки порезать.

   Я вкратце обрисовал обстановку, отметил состояние напарника, сказал о своем ранении.

  - Я не могу, - ровно отозвалась Гея. - Без указания капитана или его ближайшего заместителя из рубки судна, переместить корабль я не могу.

  - Черт, - разочарованно скрипнул я зубами. Спасение было так близко и вот на тебе. Дурацкие директивы и программы могут свести нас в могилу. И это при мысли, что спасение находится в двух шагах. Но потом мне пришла в голову другая мысль.

  - Гея, - поинтересовался я, - а управлять ремонтными дроидами на расстоянии ты можешь? Какая разница - по обшивке он будет бродить или в трех километрах в стороне.

  - Могу, - ответила Гея, схватывая мою идею на лету. - Я направлю к вам всех больших дроидов...

  - Всех не надо, - перебил я ее. - Парочки достаточно. Только пусть прихватят воды попить, несколько тяжелых излучателей и 'пекло'.

  - Ждите, - последовал ответ искина. - Ваше местоположение у меня есть. Скоро придут дроиды.

  - Только тут река, - предупредил я. - Не потонут?

  - У них есть слабые гравитационные 'подушки'. Вполне хватит, чтобы перебраться с берега на берег.

   Получив обнадеживающий ответ, я разорвал связь с искином. Спасение в виде двух ремонтных дроидов с боевой установкой на спине одного из них пришло через полчаса. Едва две стальных туши выскочили из воды возле меня с товарищами, из зарослей донесся унылый вой и крики разочарования.

  - А вот и кавалерия, - довольно произнес я и обратился к Лене. - Помоги Шиса погрузить на спину вот этому. Ты с ним поедешь, поэтому придерживай парня.

  - А ты что задумал? - настороженно поинтересовалась девушка, когда удобно уселась на дроиде, обхватив Шиса одной рукой за талию, а второй держась за ближайший манипулятор. Еще несколько механических рук образовали вокруг людей что-то вроде барьера, чтобы те не скатились.

  - Попрощаюсь напоследок с нашими негостеприимными хозяевами, - кровожадно оскалился я. Дождавшись, когда дроид с товарищами нырнул в реку, я развернул 'пекло' в сторону зарослей и нажал на спуск. Двойной плазменный жгут пронесся метрах в четырех над землею, выжигая огромную просеку и засыпая полуобнаженных дикарей горячим пеплом и раскаленными угольками. Потом прошелся еще дважды по кронам деревьев, мстя дикарям за свой испуг и раны.

   Мысль ударить на поражение и испепелить подлых гадов я отмел. Не смог решиться на бесцельное и бездумное уничтожение множества людей, повинных только в том, что решили наказать осквернителей могил. В бою убивать одно, но стать карателем... упаси Бог. У моего народа еще свежи воспоминания, когда садисты, помешанные на чистоте расы, с бессмысленной жестокостью уничтожали целые деревни и хутора, оставляя после себя рвы с трупами и пожарища с десятками обгорелых тел.

   Путь на дроидах был верхом блаженства после недавней скачки по зарослям. Пусть комфортностью спины ремонтников не отличались, но зато был стопроцентно безопасным. Сразу по прибытию на корабль я подключил Шиса к медицинскому комплексу, который немедленно принялся очищать приятеля от яда. Состояние его было стабильным, так что я ушел в рубку с чистой совестью и спокойным за жизнь напарника.

   Хакера Лену, нового члена экипажа, я немедленно занес в корабельные списки на соответствующую должность. Девушка, закончив помогать с Шисом, быстро скрылась в одной из больших кают. Сказала, что нуждается в душе и коротком отдыхе. После этого пообещала немедленно приступить к своим служебным обязанностям.

   Глава 11

   После стычки с дикарями мы неделю плыли по космосу, добираясь до следующего пункта назначения. На этот раз нам нужен был сектор на самой границы Звездной Лиги и Федерации. Дальше был безграничный космос, без всякого деления по территориям принадлежности к государствам.

   Нужный сектор именно там и находился. Когда Лена узнала о месте, то долго и возмущенно с язвительными сравнениями кричала. Посчитала, что только два таких великовозрастных остолопа могут сунуться в логово контрабандистов и пиратов.

  - Зачем вам туда надо? - под конец своего эмоционального монолога уже гораздо спокойнее спросила меня девушка. Я пожал плечами и пальцем указал на Шиса, автора идеи. Мне он ничего не рассказал, отделавшись коротким и емким 'надо'.

  - У нас очень мало денег, - приоткрыл завесу секретности напарник. - А на планете Беол сможем изрядно увеличить капитал.

  - Каким же образом, - поинтересовалась Лена, пытливо всматриваясь в глаза Шису, - позвольте узнать.

   Почти тут же рядом возникла Гея, одетая в точное подобие одежды нашего хакера и копируя внешность - прическу, макияж. Даже позу приняла одинаковую.

  - Да, мне тоже это очень знать? И капитану хочу сделать замечание - идет на поводу у возможного пирата в прошлом. Даже не стал узнавать, зачем нам в том притоне быть.

  - Я пират? - задохнулся от возмущения напарник. - С какой такой стати подобный бред мог прийти в голову... в процессор.... или куда там.

  - С такой, - поддержала искина Лена, - что ничего о тебе не знаем. Только услышанное с твоих слов. Но данный маршрут заставляет задуматься насчет правдивости рассказанной версии.

  - Да ну, вас, - обиженно махнул рукой на обеих техник - живую и виртуальную - девушек.

   Шис уставился в индивидуальный экран, решив больше не продолжать беседу. Попытки растормошить его Геей и Леной успехом не увенчались. А когда они очень многозначительно посмотрели на меня, я от греха подальше убежал в свою каюту, где наглухо заперся, оставив включенной только экстренную связь.

   На орбиту нужной планеты мы встали через сутки. После короткого разговора с операторами космопорта, нам разрешили посадку на поверхность. Мимоходом я впечатлился орбитальной защитой: несколько сотен тяжелых торпедных платформ, сквозь которые было проложены безопасные коридоры. Два десятка супертяжелых мониторов, с полсотни крейсеров патруля, работающих на значительном удалении от планеты. Пиратская планета могла легко отбить первый натиск средней космической армады. А там поднялись бы корабли с космодромов и добавили огонька.

   Беол меня не слишком впечатлила. Слабая воздушная атмосфера с низким содержанием кислорода и повышенным - углерода. Поверхность почти сплошь каменистая и песчаная. Жизнь сосредоточенна в полуподземных базах-куполах, в один из которых мы перебрались на такси-катере с космодрома.

  - Куда сейчас? - полюбопытствовала Лена, когда мы выгрузились из такси и оказались в центре людного перекрестка.

  - Надо добраться до ближайшего аппарата связи, чтобы навести справки, - туманно отозвался Шис. - Потом будет видно.

  - Тогда тебе туда, - ткнула девушка пальцем в небольшую ядовито-зеленую кабинку в двадцати метрах от нас. Больше всего она напоминала мне земные телефонные кабинки, но с затемненными стеклами.

  - Спасибо, - поблагодарил ее техник и скрылся за тонированным пластиком. С кем он там разговаривал - не знаю, но беседа затянулась почти на десять минут. Зато когда он вышел, то на губах играла довольная улыбка.

  - Поехали, - деловито произнес Шис и помахал ближайшему такси. Названный водителю адрес ничего не говорил ни мне, ни Елене. Зато место, куда мы прилетели, понравилось. Небольшая прямоугольная коробка дома была однотипна, как и большинство зданий базы в этом районе, но вокруг строения имелся небольшой сад. А это говорило, что у хозяина имелись хорошие деньги и связи, раз может себе позволить кусок площади кроме дома и порядочный участок, засаженный кустарником, цветами, несколькими невысокими деревцами с густыми кронами и ярко-зеленной, весенней травой. Все прочие дома отделялись друг от друга пятиметровыми каменными или земляными тротуарами с парой клумб.

  - Нам сюда, - подбородком указал на дом Шис. Я обратил внимание, что он выглядит немного взволнованным, словно будущая встреча его заставляет нервничать. Территория личного участка была огорожена мерцающим силовым полем. От выстрела плазмогана не спасет - слабовато, но человека отвадит крепким разрядом.

   Впрочем, едва наша троица приблизилась к границе участка, поле исчезло и вновь появилось за нашими спинами, когда мы оказались на чужой территории. До двери дойти мы не успели - та отворилась самостоятельно, и на пороге показался хозяин... хозяйка, если быть точнее. Молодая женщина, года на четыре-пять постарше Лены и чуть моложе меня. На вид не больше двадцати шести лет. Высокая, на полголовы ниже меня, стройная и подтянутая. Судя по ее фигуре, отдавала дань уважения тяжелым видам спорта. Или ее профессия была связанная с чем-то похожим, накладывающем отпечаток на внешность. Одета в тонкую, полупрозрачную майку, одна лямка которой немного сползла с правого плечика. Волосы длинные, ярко-рыжие, собраны в хвост на затылке, одна прядь спадает на щеку почти до подбородка, закрывая уголок глаза. И глаза - огромные, бездонные и лучистые! Цветом схожие с зеленью на лужайке перед домом.

  - Привет, Шис, - улыбнулась девушка моему напарнику. - В какую авантюру ты хочешь меня втянуть на этот раз?

  - Привет Лиара... Фера, - скороговоркой откликнулся Шис, запнувшись на имени. Я так и не понял - одно имя назвал или два. Впрочем, судя по хмурой складке, залегшей на любу у хозяйке дома, упоминание первого имени было ей неприятно. Учтем...

  - Проходите в дом, - приглашающее махнула девушка нам рукой, отступая чуть в сторону. Сама хозяйка зашла последней, оказавшись у меня за спиной. От нее тянуло тревожным чувством. Прямой опасности не ощущал, но буквально знал, если что, то хозяйка может легко постоять за себя и достойно наказать обидчиков.

   Шис явно бывал в этом месте не раз, настолько свободно ориентировался в планировке. Не плутая, он привел нас через два коридора мимо нескольких дверей в просторную комнату, где плюхнулся на широкий и длинный диван. Я с Леной последовал его примеру, немедленно 'утонув' в мягкой обшивке мебели (при этом колени поднялись чуть ли не до уровня груди). Приятное ощущение, но появляется чувство беззащитности - пока выкарабкаешься из подобного 'плена', противник успеет тебя в пол вбить по самые уши.

   Хозяйка вошла следом, прикрыла дверь и села напротив небольшое кресло с жестким сиденьем, закинула ногу на ногу и внимательно посмотрела на Шиса. Напарник, только-только начавший успокаивается, вновь занервничал.

  - Фера, - проговорил Шис таким заискивающим тоном, что я с Леной удивленно уставились на него, а потом на его собеседницу, - тут такое дело...

   Напарник смешался, подыскивая нужные слова, но его перебила девушка.

  - Тебе нужны деньги, - мягко сказала она. - Сколько?

  - Э-э, - замешкался Шис, - много. У меня есть...

  - Стоп, - прервала его хозяйка дома, - я совсем забыла о приличиях. Сначала познакомь меня со своими спутниками.

  - Кхм, - кашлянул в кулак Шис, потом посмотрел на меня, - Антон, капитан моего корабля, где я служу техником. Антон - это Фера.

  - Очень приятно, - наклонил я голову и попытался привстать. С грехом пополам мне это удалось. За моими неуклюжими потугами Фера наблюдала с легкой, почти неуловимой улыбкой.

  - Очень приятно, - повторила она и легким кивком ответила на мои слова.

  - Елена, - представил Шис нашего хакера. - Хакер на корабле. Только недавно вместе с нами. Елена - Фера.

   Обе девушки от слов воздержались, просто кивнули друг другу и все. Правда, Лена через пару секунд с долей интереса спросила:

  - Ты из сверхлюдей федерации, из элитных отрядов?

   На скулах Феры заиграли желваки, взгляд ее потемнел, приобретя схожесть с двумя боевыми лазерами. Лена заметила перемены в настроении хозяйки и присоединилась к Шису. Теперь рядом со мною уже два человека сидели в напряжении. Третий находился напротив, рассматривая нашу команду, как неких назойливых насекомых. И читалась одна мысль - раздавить и выбросить или просто смести в совок и высыпать на лужайку. Один я ничего не понимал.

  - Что случилось? - поинтересовался я. - И кто эти элитные сверхлюди из отрядов Федерации?

   На меня уставились два удивленных женских взгляда и один досадливый - Шиса. Именно к нему и обратилась Фера, немного отмякнув глазами:

  - Где ты нашел такого капитана, который не знаком с самой главной силой Федерации? И ты, дорогуша, почему задала этот вопрос, с чего решила, что я - они?

  - Я много копалась в сети, - спокойно ответила Лена, поняв, что угроза немедленной расправы за вечное женское любопытство откладывается. - Несколько раз попадались закрытые сайты с информацией о секретах федерации. Все знают о сверхлюдях, но почти никто не имеет и понятия кто они на самом деле и как выглядят. Мне повезло почитать почти полную информацию о ва... про них. Ты похожа сильно, вот и не удержалась, спросила.

  - Я его на корабле Предтеч отыскал в отсеке с космическим мусором, - пришла очередь делиться сокровенным (но именно о таком я бы хотел не слышать) Шису, - куда он попал во время крушения своего корабля во время изучения непонятного объекта рядом со своей планеты. Я его спас от смерти, можно сказать. Потом забрали разведчик и удрали подальше. Капитаном стал, когда дал имя нашему кораблю. В принципе, капитан хороший, но неопытный.

  - Капитана и в мусоре? - приподняла одну бровь Фера и внезапно звонко рассмеялась. - Шис, уж на что я тебя знаю, но иногда ты меня поражаешь...

  - А что тут такого? - буркнул я, немного задетый ситуацией (ну, напарничек, я тебе еще припомню недавнее откровение, Гею натравлю).

  - Ничего, - успокоилась Фера. - Все нормально. Теперь переходим к делу, с которым вы пришли ко мне. Шис, ты что им рассказал?

  - Ничего, - не дал я и рта открыть приятелю. - Просто сказал, что тут нам могут помочь с... в нашем деле. Я подробностей так и не смог узнать. Даже планету Шис назвал только вчера, хотя летели несколько дней.

  - Это на него похоже, - кивнула мне Фера. - Шис, называй свою причину, ради которой сюда прилетел.

  - Ты еще дерешься? - непонятно проговорил напарник. Непонятно для меня с Ленкой, но вот Фера обо всем догадалась. Сумела сложить в голове и почти спокойно сказала:

  - Хочешь на меня сделать ставку? Не хочу разочаровывать, но я уже пять месяцев на покое. Извини, дружок.

   Шис выглядел не просто разочарованным, а убитым. Даже Фере стало немного неловко и она попробовала смягчить резкость своих слов.

  - Сколько хотел поставить и для чего?

  - У нас есть тридцать тысяч, - переглянулся со мною Шис. - Все, что имеем. Деньги нужны для одного дела... экспедиции в заброшенный и неизученный сектор. Хотели подкупить оборудования, поставить тяжелый излучатель на корабль, а то там только 'метеоритки'. Парочку дроидов из боевых, а то без них плохо и грустно...

  - ...угу, - влез я в речь напарника, - очень грустно. Порою, до смерти грустить приходиться. С последней вылазки его с трудом откачали.

  - Вот как, - задумчиво произнесла Фера и замолчала. Ее облик неуловимо изменился: то ли поза стала другой, то ли выражения лица и взгляд, то ли еще что-то не столь бросающееся в глаза. В прочем, не так уж и неуловимо. Шис тоже заметил изменения и сейчас смотрел на свою знакомую с огромной надеждой.

  - Тридцать, значит, - наконец нарушила молчание Фера. - Я подкину еще пятьдесят и сможем поставить один к двадцати. Я давно не участвовала, подзабыли про меня. И там сейчас другие лидеры из этих, передовиков.

  - Кого? - не понял я.

  - Хм, капитан у вас, ребятки, очень и очень неграмотный, - хмыкнула Фера. - Таких вещей не знает, что просто караул.

  - Зато он с легкостью перескажет большой свод кораблей Предтеч и их боевых и вспомогательно-охранных дроидов, - язвительно заметила Лена, поспешившая встать на мою защиту.

  - Это правда, - подтвердил Шис, - он знает и разбирается в этих старых железках. Правда, чисто теоретически. По справочникам.

  - Что ж, - улыбнулась Фера, - и так неплохо. А теперь поговорим насчет моего предложения.

  - Предложение неплохое, даже очень, - осторожно заметил Шис. - сможем получить миллион шестьсот кредитов...

  - Миллион пятьсот, - поправила его Фера. - Сотню придется отдать в откат, чтобы быстро выплатили выигрыш.

  - И так неплохо, - согласно кивнул напарник. - А ты сколько захочешь взять? Кроме своих пятидесяти тысяч, разумеется.

  - Нисколько, - добродушно улыбнулась Фера. - Для команды ничего не жалко. Кстати, я могу помочь и с покупкой боевых дроидов. Есть тут на примете место, где продают дроидов класса 'Г'.

  - Сто, стоп, стоп, - замотал головою Шис, - ты о чем? И при чем тут команда корабля?

  - А меня больше интересует фраза о дроидах, - влез я в разговор. - Какой именно модели там дроиды? Боевые, охранные, тяжелые, мультифункциональные...

   Дроиды класса 'Г' - это совсем не то, чем называют китайские поделки на моей планете. Часто с НИМ сравнивают и отечественный автопром. Подобной литерой отмечают дроидов гуманоидного (оттого и Г) строения. Некоторые напоминают пресловутых терминаторов, только кроме стального костяка там еще и сотни тросов-мыщц, трубок-вен и прочего, скрытого под тонким силовым полем. Другие смахивают на клонов-солдат в пластиковой броне из 'З.В.'. Имеются и дальние родственники 'робокопов', только с гораздо более внушительным арсеналом.

   Мой вопрос Фера проигнорировала, зато ответ получил Шис. Слова девушки заставили занервничать не только напарника, но и меня.

  - Поправлюсь, - спокойно сказала Фера. - Для своей команды мне ничего не жаль. Достаточно небольшого послабления со стороны капитана.

  - Ты хочешь к нам, - обреченно вздохнул Шис.

  - Но почему? - спросил я, но в глубине души что-то шевельнулось: я совсем не против присутствия этой девушки на борту Геи, она мне так... понравилась? Да, понравилась, но вот взять в экипаж...

  - Мне наскучило прозябать на этой планете, - пожала плечами Фера. - А кроме выступления в боях без правил тут заняться нечем. Вот и хочу немного развеяться в вашей экспедиции. Капитан, можете за меня не беспокоиться - понятие дисциплины мне совсем не чуждо.

  - Так, - заметил Шис и принялся отбивать торопливый ритм пальцами по колену, - скучно, значит.

  - Скучно, - подтвердила девушка. - А если против, то можете распрощаться с идеей быстро получить деньги. И помогать я вам не буду.

  - Это удар ниже пояса, - буркнул я и покосился на Лену. - Я совсем про тебя ничего не знаю, кроме непонятных обмолвок, связанных со сверхлюдьми и тобой.

  - Меня хорошо знает Шис.

  - Но принимать в команду будет капитан, - веско заметил напарник в ответ на слова Феры. - Я не против, но последнее слово за ним.

  - А я против, - тихонько сказала Лена. Тихо, но вполне достаточно, чтобы будущее пополнение экипажа оказалась в курсе ее мнения.

  - М-да, - проговорил я в слух, раздумывая над решением. В принципе, денег могли бы найти и так, хоть и не очень быстро. Несколько месяцев побродили бы по космосу - Шис сказал, что знает несколько секторов с разбитой техников Предтеч, на которой можно поснимать и поскручивать полезные 'детальки' - и получили бы свой миллион. Но несколько месяцев, это... это чертовски долго. Но и брать в экипаж 'темную лошадку', тем более связанную с какими-то элитными сверхлюдьми... нет, только поклонников идей нацистов мне под боком не хватало. И слова новой знакомой, что ей 'скучно' мало внушают доверия. От скуки едут на курорт, начинают заниматься спортом или окунаются с головой в филателию.

   Я уже почти собрался озвучить слова отказа, когда встретился с взглядом Феры. Ее зеленные омута-глаза стали затягивать, затягивать...

  - Кхм, капитан, - заставило очнуться вежливое обращение Феры, - извините, что отвлекаю от тщательного осмотра будущего судового навигатора...

  - Кого? - переспросил я.

  - Навигатора, - повторила девушка. - Или кока, или старшего абордажной команды, если таковая имеется. В общем, я могу занять почти любую должность в реестре команды.

   Я посмотрел в ее зеленые глаза и кивнул головою.

  - Хорошо, ты принята на должность... кока, потом переведу на другую должность, если не вызовешь нареканий своей работой. Готовишь хорошо, а то еда из сухпайков и столового автомата уже надоеда до печеночных коликов?

  - Не волнуйся, капитан, - уверила меня Фера. - Лично ты всегда будешь накормлен самым вкусным.

   Рядом фыркнула Лена, которую факт принятия Феры в команду не очень обрадовал. М-да, она, наверное, решила, что будет единственной женщиной на корабле (не считая голограммы судового искина). И что ей не понравилось в Фере? Милая и восхитительная девушка с потрясной фигуркой. Или видит соперницу? Но тут уже сложнее: я к Лене питаю только дружеские чувства, братские. Даже ее поцелуй в камере не вызвал более пылких чувств, чем имелись и имеются. А вот Шис явно неравнодушен к корабельному хакеру. М-да...

  - Я питаюсь из общего котла, - буркнул я. Только чтобы не промолчать ответил.

  - А команда большая? - с интересом спросила девушка.

  - Включая тебя, - дал я ответ, - четверо. Вся команды сейчас находится в этой комнате.

  - Тогда я точно справлюсь, - вновь улыбнулась Фера. Веселая девушка, возможно, мое решение принять ее в команду правильное. Тем более с будущим 'приданым' в полтора миллиона кредитов. Мысль о деньгах заставила вернуться к началу разговора.

  - А теперь поговорим о миллионах...

   Глава 12

   Фера гостеприимно предложила нам пожить у нее, пока будет идти подготовка к боям. Мы и не отказывались особо - желания мотаться взад вперед, из космопорта в город под куполом не было совершенно. Заодно и оценили кулинарные способности девушки. Мне понравилось. Если и на борту корабля так же будет готовить, то сидеть ей на должности кока до... очень долго.

   Два дня наша троица била баклуши, пока хозяйка дома металась по городу, решая организационные проблемы. От нашей помощи отказалась наотрез.

  - Лучше всего, - заявила Фера, собираясь в очередной раз исчезнуть из дома, - чтобы нас вместе крайне редко видели. Избавимся от многих неурядиц.

   Сказала и ушла, чтобы появиться только вечером. В ее отсутствие каждый убивал время по собственному плану. Шис засел в сети, копаясь на сайтах, рекламирующих технику, дроидов, детали к ним и космическим судам. Лена тоже почти не вылезала из сети, но уже по другому поводу. Девушку интересовали новинки в сфере борьбы с электронными 'стражами' информационных баз и прочих 'клиентов' хакера.

   А я продолжил свое образование. На этот раз отыскал пособие, где рассказывалось про армейские подразделения космических государств. В первую очередь стал искать сведения о сверхлюдях на службе Федерации. И обломался. Ценной информации было мало, просто мизер. Кто такие - не известно, откуда появились - ноль данных, внешние данные - ничего не говорится.

   Разочарованный, я попробовал расспросить Лену, но та меня вежливо, но безоговорочно отправила...заниматься своими делами 'лишь бы меня в покое оставил'. Разговор с Шисом так же не принес ничего. Тот при любом намеке о Фере замыкался, начинал бурчать о излишнем любопытстве разных типов. Под конец предложил побеседовать с самой Ферой.

   Корабельный кулинар появилась вечером и тут же сообщила:

  - Завтра с утра идем в бойцовый клуб.

  - Наконец-то, - с облегчением произнес я, успевший устать от ожидания в эти дни. - Проблемы какие были...или будут?

  - Особых не было, - ответила Фера, скидывая куртку с плеч и отправляя ее в роботизированный шкаф-химчистку. - А вот насчет будут ли...хм, такая большая сумма у многих вызовет желание взять ее себе. Поэтому, я поговорила с некоторыми людьми и прикупила в долг боевого дроида.

  - Какого? - жадно спросил Шис.

  - На модели не остановилась, - ответила Фера. - Решила предоставить выбор тебе.

  - И когда? - спросил я.

  - Завтра с утра. Пока ты с Еленой будешь делать ставку, следить за боями и развлекаться, Шис отправиться на встречу с продавцами. Как раз успеет закончить со всем к концу боев и встретить нас на выходе.

   Сообщив о завтрашних планах, Фера скрылась в ванной, где застряла на полчаса. Вышла к нам уже более свежей и в легком одеянии - короткий топ, просторные шорты до середины бедра. Елена, копающаяся в сети, фыркнула и ушла в соседнюю комнату. Шис пропал еще раньше, погрузившись в изучение предоставляемых местными торговцами боевых дроидов.

  - Уф, хорошо как просто полежать, - проговорила девушка, упав на кушетку у стены. Легла на живот, положила щеку на руки и заболтала ногами, почти касаясь пятками ягодиц.

  - Могу массаж сделать, - подскочил я к кушетке и предложил помощь. - Он у меня хорошо получается, все оставались довольными.

  - Ой, как здорово, - обрадовалась Фера и хитро посмотрев, спросила. - Одежду снимать?

  - Э-э, - чуть смешался я, - если только топик.

   Названная деталь одежды немедленно была лишена доступа к телу. Говоря по-простому - Фера, повернувшись ко мне спиною, стянула майку и ловко закинула ту в сторону дивана. Под улетевшей одеждой больше ничего не было, если не считать загорелой до бронзового отлива кожи.

  - Я готова, - сообщила мне девушка, укладываясь на живот. - Приступай...

   И я приступил. Кожа у нее была шелковистая, необычно гладкая. Под ней ощущались упругие мышцы. Чувствовалось, что хозяйка постоянно поддерживает их в тонусе. Минут десять я только разогревал, достаточно грубо мял и 'катал' женское тело. Только почувствовав, что мышцы стали более податливыми, приступил к главной части массажа. Плечи, спина, руки, шея...я поработал над все, приводя уставшее тело в порядок.

  - Ммм, - прошептала Фера, с закрытыми глазами, - мне нравиться, как ты меня касаешься. Так бы лежала и лежала... А ноги сможешь помассажировать?

  - Запросто, - откликнулся я и добавил. - Только одежду снять надо, чтобы не мешалась.

  - Конечно, конечно, мой капитан. Как прикажете.

   В тоне девушки прозвучала неприкрытая игривость, что у меня резко участилось сердцебиение. Но только я открыл рот, чтобы пошутить - с намеком - про приказы капитана, как из соседней комнаты вышла Лена. Увиденное ее шокировало. Полуобнаженная Фера, я рядом в расстегнутой рубашке с закатанными рукавами, разгоряченные тела...все это позволило судовому хакеру сделать неверный вывод (впрочем, она просто слегка поспешила со своими суждениями, скорее всего чуть позже все так и было бы - уверен на все сто).

  - Вы бы развлекались в другой комнате, - резко проговорила Лена, застыв в дверном проеме, - где есть возможность, что никто не помешает.

  - А нам и тут никто не мешает, - спокойно проговорила Фера, слегка приподнявшись на локтях. - Кстати, наш капитан великолепно делает массаж. Если заинтересовалась, то попроси у него быть следующей.

   Лена возмущенно фыркнула, что-то фыркнула вроде 'такой массаж мне не нужен, не люблю быть следующей' и быстро скрылась в соседней комнате.

  - Ну вот, - вздохнул я, - непонятно что подумала, непонятно из-за чего обиделась. Знаешь, Фера, давай массаж продолжим в другой раз, а?

  - Как хочешь, - спокойно отозвалась девушка. - Смею надеяться, что когда я попрошу повторить сегодняшний сеанс, ты мне не откажешь.

  - Разумеется, - торопливо заверил я собеседницу, - я не откажу. Только место выберем поспокойнее, где нам мешать никто не будет.

  - Тогда я спать, - улыбнулась она мне в ответ и плавно, с грацией большой и опасной кошки поднялась с кушетки. На несколько секунд перед глазами промелькнула ее крепкая и высокая грудь, заставив чуть податься вперед. Проскочила мысль предложить продолжить...сеанс в ее комнате. Но пока я ее обдумывал, Фера успела исчезнуть, подхватив по пути к себе скинутый ранее топик.

   Обозвав себя недотепой и краснеющим семиклассником, я поплелся в душ, после которого ушел отдыхать. Вот только сон не торопился приходить. В голове крутились мысли о завтрашнем деле, о Фере, проскакивали идеи насчет модернизации корабля, опять сходились на недавних ощущениях под пальцами девичьего тела. А потом уснул и снилась мне разная чепуха, которая была настолько мутная и бессвязная, что после пробуждения в памяти почти ничего не уцелело. Только странные ощущения, что я лежу в большой ванне, наполненной тяжелой жидкостью. Я потихоньку в нее погружаюсь, погружаюсь...вот что-то коснулось губ, защекотало щеки и неудержимым потоком хлынуло в легкие через нос.

   Я проснулся весь мокрый от холодного пота, сердце стучало, как безумное, словно я пробежал на пределе сил пару сотен метров. В горле до сих пор ощущался 'вкус' жидкости из сна. Даже не вкус, нет, просто ощущение чего-то чуждого организму.

   Бросив взгляд на часы, я с удивлением понял, что пора уже вставать. И в этот момент дверь немного ушла в сторону, и в образовавшуюся щель проникла рыжая головка хозяйки дома.

  - Уже проснулся? - слегка удивилась она моему бодрствующему состоянию. - Отлично, через полчаса жду на кухне за завтраком.

   И исчезла, не дав мне и слова сказать...например, поздороваться или уточнить меню. Каждый раз девушка готовила что-то новенькое и постоянно ее блюда были непередаваемого вида. Один раз и вовсе подумал, что мне на тарелку положила порцию свежего мясного фарша - цвет, вид и чуть-чуть запах говорили именно об этом. В прочем, на вкус блюдо мне понравилось, я даже добавки попросил.

   Мысли о еде заставили воспоминания о ночном кошмаре уйти на периферию памяти, а затем и вовсе растаять бесследно. По быстрому приняв душ, я оделся и пошел на кухню за обещанным завтраком. Отведенные полчаса еще не успели закончиться, и в комнате кроме Феры никого не оказалось.

  - Голодный такой, что раньше всех пришел? - улыбнулась девушка, внимательно следя за мигающими огоньками на кухонном агрегате.

  - Угу, - кивнул я и подсел рядышком. - Такой голодный, что готов съесть быка и закусить слоном. Что там у нас сегодня?

  - Печень кармасарии в коже алаисурской медузы, - произнесла Фера и хитро посмотрела на меня.

  - Э-э, - смешался я, - а это съедобно и вкусно?

  - Попробуешь и оценишь, - пожала плечами девушка. - До этого же не жаловался на мою готовку.

  - До этого я не узнавал названия ингредиентов, из которых они готовились, - вздохнул я. И замолчал, не зная, что дальше говорить. Молчала и Фера, целиком сосредоточившись на работе кулинарного аппарата. Когда огоньки один за другим перестали мерцать, налившись ровным ярким цветом, Фера нажала на панель аппарата. Откинулась передняя крышка и изнутри выползла большая кастрюля (или что-то похожее). Вместе с посудой в кухню проник аромат готового блюда.

  - Ух ты, - в дверях появился Шис, который широко раздувал ноздри, старательно втягивая в себя воздух, - какая вкуснотища. Что за штука?

  - Печень в коже, - опередил я Феру с ответом. - Какая тебе разница? Главное, чтобы вкусно было.

   Самой последней появилась Лена, которая и здесь не отключилась от галасети. Это было видно по небольшому радужному мареву голографического экрана перед ее лицом.

   Печень и кожа - по виду я так и не смог понять что есть что, оказались приготовлены на славу. Я бы не отказался занести подобное блюдо в любимы и каждое утро начинать с него. В прочем, очарование от великолепного завтрака было немного смазано будущим суетным днем.

   Сразу после перекуса наша команда покинула дом на личном флаере Феры. Почти тот же воздушный скутер, но с более мощным двигателем и лучшей маневренностью и защитой. Младший брат стандартного катера, так сказать.

   На флаере мы проскочили половину города-под куполом и опустились на площадку перед невзрачным, но очень большим одноэтажным зданием. Едва мы вышли из транспорта, как оказались под прицелом пары небольших но мощных излучателей. Оружие было зажато в руках крепких парней в легких десантных бронекостюмах без опознавательных знаков. Вроде той же камуфляжной формы, какую легко можно купить в земных магазинах, но нельзя вешать нашивки и погоны. Сопровождал парочку амбалов третий член комитета по встречи - мужчина средних лет и средней внешности.

  - Приветствую, Фера, - вежливо поприветствовал он моего кока, когда ты вышла из флаера. - Это твои друзья? Они проверенные, не будет проблем?

   Шис открыл рот, собираясь что-то сказать, но тут же захлопнул его, поймав свирепый взгляд Феры.

  - Да, я за них ручаюсь, - спокойно, не обратив на приветствие внимания, сказала девушка. - Тем более, что они собираются сделать ставку.

  - О-о, - чуть приподнял брови мужчина, - даже так. И сколько, если не секрет?

  - Восемьдесят тысяч межгалактических кредитов, - четко произнесла Фера. - Ставка большая, поэтому я и просила вас встретить меня и клиентов.

  - Ты права, - принял серьезное выражение лица ее собеседник. - Ставка большая и никто кроме меня не решиться ее принят...хм, так понимаю, ставить будут на тебя?

  - Да, на меня.

  - Не боишься проиграть? - прищурился собеседник девушки. - У нас в фаворитах уже больше месяца два передовика.

  - Я в курсе. Поэтому хочу биться с ними обоими, - девушка сделала короткую паузу и закончила фразу, - одновременно.

  - Что? - на этот раз мужчина проявил настоящие чувства, не ту подделку, которой пичкал нас на протяжении все разговора. Его удивление было искренним и неподдельным. Но справился он со своими эмоциями быстро.

  - Ты настолько уверена в своих силах? Твои импланты, или что там, могут спасовать против этих парней. Там каждый в три раза больше и тяжелее тебя.

  - Вот и посмотрим, - улыбнулась девушка, - насколько хороши боевые имплантанты Федерации.

  - Твое право, - ответил мужчина и перевел разговор в более конструктивное русло. - Деньги где?

   Фера кивнула мне, приглашая присоединиться к разговору. Я расстегнул куртку и вынул из внутреннего кармана две пачки пластиковых 'карт'. По пятьдесят и тридцать тысяч в каждой из них.

  - Вот деньги, - протянул я пачки мужчине, - что-то еще?

   Тот взял деньги, вынул из кармана небольшой прибор в виде фонарика-брелока и несколько секунд светил на них. Потом удовлетворенно хмыкнул и спрятал все в карманах.

  - Четко и раздельно произнеси свое имя и должность, если есть и не хочешь скрывать, сумму и имя участника боев, на которого делаешь ставку, - сказал мужчина и вынул из кармана еще один приборчик, смахивающий на женскую старую пудреницу. - Давай...

  - Антон Артемьев, капитан космического судна 'Гея', - спокойно, разделяя каждое слово равными интервалами, проговорил я, - ставлю восемьдесят тысяч кредитов на Феру, участницу боев.

  - Все, - мужчина захлопнул 'зеркальце' и убрал под одежду, - ставка принята. Как крупные клиенты вы имеете право на vip-ложу. Вас туда проводят.

   Привилегированное смотровое место чем-то смахивало на театральные балконы. Только Было полностью закрыто со всех сторон. На одной из стен имелся огромный экран. Точнее, стена им и являлась. Провожатый вынул из подлокотника одного из кресел что-то вроде пенсне и горошину наушника и протянул приборчики мне.

  - Надеваете на переносицу...вот так...включается автоматически. На экране ведется трансляция боя. Изображение делиться на несколько картинок - очень большая по центру и несколько маленьких в углах. Стоит вам перевести взгляд на одно из них, я про угловые, как оно увеличится и всплывет в центре. Сделано это для того, чтобы зрители могли самостоятельно выбирать ракурс. В подлокотнике вмонтирована дополнительная система по увеличению изображения и громкости звука для наушника. Его не обязательно вставлять в ухо - можно и за ушную раковину приклеить или на мочку посадить. Тут имеется холодильная установка с напитками для утоления жажды или расслабления алкоголем...

  - Все, хватит, - прервала его Лена, - мы и так узнали необходимое. Можешь быть свободен.

   Андроид, а именно его предоставили нам в провожатые, вежливо поклонился и исчез из ложи. Когда за ним бесшумно задвинулась дверная панель, мы расселись в креслах и включили экран. Потом переглянулись и дружно направились к холодильнику - бои даже еще не начинались и мы решили убить время смакуя напитки.

   Взяв по паре совсем крошечных бутылочек, мы вернулись каждый в свое кресло. В этот самый момент сработал коммуникатор у Шиса. Злобно зашипев, напарник ответил на вызов, несколько секунд молчал, видимо, слушая, потом согласился со своим далеким абонентом.

  - Так, - грустно вздохнул напарник, разом выпивая бутылочку и выбрасывая ее в мусорный шлюз, встроенный в стену, - мне пора.

  - Продавцы дроида позвонили? - догадалась Лена.

  - Угу, - кивнул ей в ответ Шис. - Думал, хоть начало боев смогу увидеть...не судьба. Ладно, я пошел.

  - До скорого, - проговорил я. - Удачи в будущей сделке. И, это, мы расскажем тебе, как проходил бой.

   Экран заработал буквально через пять минут, после ухода Шиса. На нем, щеголяя почти полной раздетостью (за одежду те крошечные кусочки материи или что-то вроде того, прикрепленные в самых интимных местах и приклеенные в хаотическом порядке по всему телу, я не считал) вышли две девушки. Одна с ярко-синим цветом длиннющих волос, у второй шевелюра имела изумрудный окрас. Живые, обычные девушки. Хотя в первый момент я их принял было за дроидов - уж очень великолепные фигурки и миловидные личики были у них. А какая пластика, а грация! Не всякая балерина, гимнастка и прочие представительницы 'гибких' спортивных искусств смогут добиться подобного шага.

   Обе девушки, уступая попеременно друг другу очередь, постоянно одаривая зрителей белоснежными улыбками, рассказали о плане боев. Кто с кем, в какой очередности и стиле будет сражаться. Именно так и сказали - сражаться.

  - И первыми выйдут на ринг, - сказала 'синяя'.

  - Всем известная, но давно не сражающаяся, - вторила ей 'изумрудная'.

  - Фера! - закончила первая девушка. В углу ринга - обычная просторная комната с прозрачными стенами и двумя выходами-входами по углам - открылась дверь, выпуская нашу знакомую. Одета девушка была в тонкий, обтягивающий комбинезон с капюшоном, затянутым на лбу тонким жгутом, под который она спрятала свои волосы.

  - Против нее будет биться всеми любимый и известный каждому жителю нашего города, - продолжила зеленоволосая.

  - Великий чемпион последних боев, - проговорила синеволосая, - Первый!

   Из противоположного угла на ринг вышел...вышла гора. Росту в этом человеке (человеке ли?) было около двухсот двадцати сантиметров. В плечах был раза в два шире меня, а я себя не считаю дохляком. Из одежды имелись только обтягивающие серебристые шорты до колен. Мышцы своей прорисовкой напоминали недавно виденные экзоскелеты спецназовцев, которым мы сдавали пленных пиратов. Да у него только предплечье толще моего бедра. Как с ним будет биться Фера, которая в сравнении с монстрообразным противником выглядела тростиночкой?

   Но на этом неприятные сюрпризы не закончились. Выждав десять секунд, постоянно расточая обворожительные улыбки в камеры и зрителям за стеклом, 'разноволоски' продолжили.

  - Вот только нашей девушке на ринге одного парня оказалось мало, - сказала синеволосая дикторша. - Хотя, я не понимаю, как может быть мало такого красавчика.

  - И она позвала его товарища, - поддержала пассаж подруги зеленоволосая. - Встречайте великолепного Второго!

   На ринге следом за первым (или - Первым, так правильнее) бойцом вышел еще один. Почти полная копия своего приятеля - рост, вес за сто пятьдесят килограмм, бугры мышц. Единственным отличием был цвет шорт - оранжевый с серебристыми полосками по швам.

  - Это конец, - прошептал я и вскочил с кресла. - Бой надо остановить.

  - Мы уже деньги заплатили, - спокойно, даже чересчур спокойно проговорила Лена. Неужели она испытывает такую неприязнь к Феры, что скорая гибель девушки ни мало не трогает?

  - Пусть они подавятся этими деньгами, - прошипел я, пытаясь открыть дверь. Пальцы судорожно давили на святящийся прямоугольник сенсорной панели, но результата мои действия не приносили.

  - Успокойся ты так, Антон, - сказала Лена и махнула рукой в сторону кресла. - Присаживайся и наслаждайся боем. Смотри, как наш кок сейчас размажет бойцов тонким слоем по рингу...только подай мне еще парочку флаконом с соком. Вон те, сиреневые.

   Спокойствие девушки частично передалось и мне. Подав Ленке ее сок и взяв себе тоже, я плюхнулся в кресло и потребовал.

  - Рассказывай, рассказывай все о сверхлюдях и этих...передовиках.

  - Передовиками называют тех, - девушка пригубила сок, сделала крошечный глоток и продолжила, - кто воспользовался передовыми технологиями по улучшению своего тела. Специальные имплантанты, медицинские наноботы и особые пищевые смеси резко улучшают рост мышечной ткани, ее плотность и пластичность. Укрепляются кости, прибавляется рост и ширина скелета. Нервные волокна уходят в глубину мышечной массы. Все это делает из передовиков отличные боевые машины. Они сильны, выносливы и плохо чувствуют боль. Минус у них в том, что реакция чуть-чуть замедляется. Нет, они не полные тормоза, но даже я смогу ударить его быстрее, чем он меня.

  - И в чем же преимущество Феры перед ними, - сказал я, мрачнея от услышанных слов, - объясни мне.

  - Сверхлюдей Федерация создала искусственно, - продолжила Лена. - Несколько десятков поколений ученые отбирали самых здоровых, сильных и выносливых людей. Над каждым новым они проводили операции, чтобы выявить ген...силы, скажем так.

  - Сколько? - удивился я. - Это же столько лет, что трудно представить. Даже взяв каждое поколение за двадцать лет, то уже десятое будет...

  - Они использовали детей не старше двух лет, - прервала меня Лена. - Поэтому уложись очень быстро. Правительство вложило триллионы кредитов, и работу тысяч ученых самых разных специализаций. Но смогли получить суперсолдат. Сверхлюдей. Они быстрее вдвое самого быстрого и тренированного человека. Имеют великолепную координацию и мгновенную оценку ситуации. Могут приглушать боль и заставлять свое тело выдерживать смертельные раны, отделываясь при этот синяками и небольшими ссадинами. Из этих людей создают самых опасных солдат в Федерации. Для улучшения своих природных показателей для них разработаны специальные тренировки. Они могут заменить почти любого специалиста - ученого, врача, военного. И они верны Федерации. Я не знаю почему Фера оказалась на пиратской базе. Историю о дезертирстве даже слушать не хочу. Возможно, она самый обычный шпион. Хорошо законспирированный агент спецслужб Федерации. И именно эта мысль мне не дает покоя - не хочу находиться на борту с таким опасным созданием. Против нее не всякий дроид сможет выступить.

  - Разберемся, - пообещал я. - Сразу после боя расспрошу у нее про ее историю. И у Шиса тишком разузнаю, как он с ней познакомился. Хотя...возможно, этого не понадобиться. Не похожа Фера на описанного тобою супербойца и элитного убийцу.

  - Бой на арене покажет, - хмыкнула Лена. - Если она не справиться с этими двумя передовиками, то я насчет ее ошибалась.

   Пока Лена мне выкладывала свои знания насчет сверх- и передовых людей, обе 'разноволоски' успели ознакомить зрителей с прошлыми победами бойцов. Особый упор они делали на успехах Первого и Второго. Возможно, из-за свежести этих деяний. Фера-то давненько уже не дралась. Закончили выступление, одновременно подав знак, что бой начался, типичной фразой, знакомой еще по Земле.

  - И помните, - дружно, в один голос, выкрикнули обе девушки, - что на этой арене правил нет. Вот и все правила.

   Сказали и очень быстро, почти бегом исчезли с ринга. Для этого воспользовались проходами, через которые прошли бойцы. Две девушки, два выхода. Сразу же за ними двери закрылись. Думаю, что с обратной стороны легли в свои пазы мощные задвижки. И откроются они только в конце боя или в случае экстренной необходимости.

   Оставшись втроем на ринге, противники неторопливо стали передвигаться. При этом амбалы стали заходить по бокам, стремясь взять Феру в клещи. Первой атаковала Фера. Быстро сместившись в сторону Первого, она за три шага до него отпрыгнула назад, разворачиваясь и нанося удар в бедро Второго. Парень купился на уловку девушки и неосмотрительно ускорил шаг, чтобы помочь товарищу. Поэтому удар Феры для него был слишком неожиданным. Правда, вреда большого не получил - лишь споткнулся слегка, да присел немного на атакованную конечность.

   В ответ он ударил кулаком сверху вниз, стараясь зацепить верткую девушку. От первого удара Фера увернулась, чуть сместив корпус и этим помогая себе ударить Второго стопой в пах. Мне стало чуть-чуть жаль ее противника...мужская солидарность.

   Вот только жалось была излишней. От болезненного удара Второй даже не вздрогнул, словно и нет там ничего. Зато умудрился достать девушку второй рукой. На этот раз Фера увернуться не успела, лишь выставила предплечьем. Вот только не с ее фигурой принимать такие удары. Ее буквально снесло в сторону, бросил на пол арены. Кувыркнувшись пару раз, Фера поднялась на ноги, чтобы упасть снова - Первый успел добраться до нее и ударить кулаком.

   В течении пары следующих минут Фера уворачивалась, падала и снова вставала. Об атаке и речи не было - ее противники работали слаженно, постоянно атакуя. Девушке приходилась постоянно, крутиться, чтобы держать на виду Первого и Второго. В очередной раз девушка подскочила к одному из противник и ударила в лицо. С виду ничего особенного, но Первый разом забыл про бой, схватившись за лицо обеими ладонями. Фера тут же ударила дважды в горло пальцами, собранными в щепоть. И этим совершила ошибку. Второй успел зайти со спины ударом ноги сбил Феру на пол. Почти сразу же подскочил и пнул противницу по ребрам.

   На экране было видно, как лицо Феры на миг перечеркнула гримаса боли и на миг замереть, скорчиться на полу. Заминка позволила Второму еще раз ударить девушку, теперь уже в живот. Удар был такой сильный, что девушку отнесло почти к самой стене. С трудом поднявшись на ноги, Фера не торопилась нападать. Сил набиралась или приходила в себя после пинков. Вот только этот отдых ей вышел боком - Первый сумел прийти в себя после жестоких ударов. Правда, движения у него были замедленными и голову держал склоненной чуть набок. На месте правого глаза багровела рана - Фера ему или глаз выбила, или серьезно повредила веко и щеку.

   Напали на девушку одновременно. Первый ударил ногой, Второй махал кулаками. С легкостью уклонившись, Фера ударила в колено покалеченному бойцу. Ударила сильно и хитро - сбоку, выбивая противнику сустав. Какие бы мышцы у передовика не были бы, но строение тела осталось прежним. Первый застонал и упал на здоровое колено. Если бы не его напарник, принявший махать кулаки со скоростью вентилятора, то девушка добила бы противника.

   В течении следующих пяти минут Фера атаковала. Наскакивала на соперников, била и уходила. Удары ее казались слабыми, но на теле противников оставались заметные красные пятна, текла кровь. Первым упал Первым, пропустив удар в основание затылка. Второй дернулся в его сторону и схлопотал по ушам. Да так, что упал на колени, зажимая голову и тихо воя на одной ноте. Добить его не составило труда.

   С начала схватки прошло немногим больше десяти минут, но для меня - больше часа. Особенно страшно было видеть, как Фера кувыркалась по рингу от ударов передовиков. Зато сейчас ее обидчики лежали на полу и не подавали признаков жизни.

   Как только оба бойца затихли, валяясь неподвижными тушами под ногами Феры, на ринге появились девушки с цветными волосами.

  - А вот и наш победитель, - громко сказала синеволоска. - Кто бы мог подумать, что простая девушка справиться с двумя машинами смерти.

  - Теперь я вижу, что для такой женщины и двух могучий парней мало, - добавила ее подруга. - А сейчас, мы очистим площадку для следующего боя. Сражаются...

   Пока девушки рассказывали о следующих поединщиках, андроиды унесли амбалов. Феры ушла еще раньше, как только ее объявили победителем. Я уже собрался покинуть ложу, решив, что бои закончились. Но тут объявилась Фера, которая посоветовала не торопиться.

  - Пока все бои не закончатся, - сказала девушка, - ни о каких выплатах ставок и речи быть не может. Так что, сидим и наслаждаемся боями.

  - Тебе не очень больно? - поинтересовался я. - А то эти великаны так били...

  - Ни один из них меня толком и не коснулся, - улыбнулась Фера. - Вполне можно было прикончить в первые секунды боя.

  - Что? Но почему... - поразился я ее словам.

  - Почему падала и столько времени потратила на бой?

  - Ну да.

  - Все ради зрителей, - сообщила девушка. - Им нравиться жестокость, опасные моменты, когда судьба и жизнь бойца колеблется на тонкой ниточки. Ради этого они и платят деньги. Вот и пришлось играть роль слабой, как и до этого в предыдущих боях.

  - Из-за этого и ушла? - спросила Лена, до этого молча слушавшая наш с Ферой разговор. - Скучно было?

  - Да, - кивком головы подтвердила Фера догадку судового хакера, - из-за этого.

   Два часа пришлось сидеть в ложе и пялиться на экран. После Феры, бои были самые различные - женские; один групповой, где все дрались против всех; даже два боя с роботами. Прошло еще с десяток схваток, когда девушки-распорядители объявили о конце матча.

   - Ждите меня здесь, - сообщила Фера, когда мы вышли из ложи и направились в кассам. - Я сама возьму выигрыш. Возможно, будет неприятный разговор и вам при нем присутствовать не стоит.

  - Но... - попытался я возразить, но Фера уже повернулась спиной и скрылась за одной из окружающих дверей. Отсутствовала минут двадцать, я уже успел взвести себя до такого состояния, что был готов вломиться в кабинет следом за девушкой. Успел тысячу раз пожалеть, что не взял оружие (хотя, не думаю, что с ним меня бы запустили).

   Когда Фера все-таки появилась, я не смог сдержать облегченный вздох.

  - Что так долго? - сердито набросилась на нее Лена, которая выглядела встревоженной, хотя и не до моей степени.

  - Разговор был...неприятный, - усмехнулась Фера. В руках у нее было два пластиковых ящичка, размером с обувную коробку. Один из них она передала ленке, второй достался мне.

  - У тебя больше всех, - проговорила Фера, когда вручала предмет. - Тут ровно миллион. Не потеряй.

  - Не потеряю, - пообещал я ей. - Зубами загрызу любого, кто попробует на нее хотя бы косо посмотреть.

   А такие нашлись...наверное, не слышали моих слов. Нет, в здании клуба на нас никто не посмел напасть, хотя провожали ящички с деньгами ТАКИМИ многозначительными взглядами. Неприятная встреча состоялась на улице, возле площадки для остановки транспорта. На ней в это время никого не было. Только грузовой катер с помятыми боками и потрескавшейся краской сиротливо стоял.

   Сразу с двух сторон к нам направились шестеро - четыре андроида и два человека. Шли тройками: пара андроидов впереди и за ними человек. У всех в руках имелось по тяжелому излучателю. А мы были пустые...и Шиса с боевым дроидом не видно. Расстояние между нами и гопниками сократилось до двадцати шагов с каждой стороны. Прорываться не имело смысла - сожгут ноги, побоясь повредить деньги. И в клуб не уйти - двери закрылись за нашими спинами сразу же, как только мы переступили пороги оказались на улице. Или знали о засаде, или предугадали ее (последнее было не очень сложно).

   Шис появился в тот самый момент, когда противники направили на нас оружие, остановившись в десяти шагах по бокам. Один из людей даже рот открыл, чтобы высказать свое предложение. Не успел...

   Задний люк катера опустился на манер пандуса, выпуская наружу...'разрушителя'. Тяжелый боевой дроид съехал на дорожку и застыл, направив на каждый вражеский отряд по верхней конечности, вооруженной внушительным стволом. Одна заканчивалась спаркой плазмаганов, чуть послабее тех, что имелись на 'пекле'. Вторая имела тяжелый лазер и гаусс-пушку. Плюс, на спине имелся большой короб, полный ракет.

  - Я не слишком поздно, капитан? - вылез из кабины катера Шис, лучась широченной довольной улыбкой.

  - Нет, - ответил я, мысленно переводя дух, - как раз вовремя. Тут некоторые захотели лишить нас честного выигрыша.

  - Вот эти что ли? - удивленно повернулся напарник в сторону одной тройки, словно только что их заметил. - Да я их сейчас...

  - Стойте, стойте, - торопливо заговорил мужчина из правой группы гопников, - не торопитесь с поступками. Мы признаем свою ошибку и готовы отступить.

  - Оружие оставляем на земле и уходим вон туда, чтобы мы вас могли видеть и не опасались получить в катер выстрел из излучателя, - приказал Шис.

  - И андроидов оставьте, - добавила Лена. - Мало ли какие команды вы им отдадите.

  - Они-то тут при чем? - попробовал возмутиться мужчина, но резко замолчал. Оно и правильно - нечего бухтеть, когда у тебя под ногами луч лазера выплавляет глубокую лунку. Скорчив гримасы, словно у них разом заболели все зубы или их заставили съесть спелый лимон, да еще и язык прикусили люди отошли в указанное место. Перед этим отдали команды своим механическим слугам и положили оружие.

   Оружие мы забрали, как и андроидов. Перед этим Лена полностью их деактивировала через внешний интерфейс. Разъем для ее электронного приборчика (мой хакер теперь везде и всюду носила парочку хитрых игрушек с кучей программ-взломщиков и навороченной электронной начинкой) отыскался у роботов под мышками.

   Все трофеи были загружены в катер, как и 'разрушитель'.

  - Курс на корабль, - приказал я Шису, засевшему за штурвалом воздушного транспорта. - Пора ощутить себя дома.

   Глава 13

  - Ну не было у них по приемлемой цене настоящих 'разрушителей', - обиженно сказал мне Шис. - Пришлось взять этот суррогат и с помощью клея и пластиковых панелей придать ему такой вид.

   Наш спор происходил в кают-компании, где собралась вся команда после возвращения на корабль. Сразу после стычке возле бойцового клуба, мы помчались на корабль. Нет, вру, мы сперва заскочили к продавцам дроида и расплатились за покупку. И цена, заплаченная за ту консервную банку, меня возмутила.

   'Разрушитель' оказался вовсе не той грозной машиной, которую мы видели на супердрендоуде Предтеч. А лишь жалкий эрзац, где только вооружение и было стоящим приобретением. Все прочее хлам - батареи слабые, электроника уже успела отработать три гарантийный срока, мощная броня была бутафорией - Шис с помощью тюбика клея и кусков картона (преувеличиваю чуток, но в целом так оно и было) придал схожесть с настоящим боевым дроидом.

  - Антон, что ты так сердишься? - спокойно проговорила Фера.

  - Так с нас денег слупили, как за настоящего 'разрушителя', - возмутился я. - Почти... С чего мне быть спокойным?

  - А чего нам переживать, - пожала плечами Лена. - У нас бонусом добавилось четыре андроида и шесть ручных штурмовых лазеров.

  - И мне эти солдатики очень-очень нравятся, - всплеснула руками Гея, которая сидела рядом со мною, соорудив личное виртуальное кресло. Андроиды, которые мы забрали у неудачливых грабителей, были подключены к общей корабельной сети. Чуть позже Лена пообещала заняться их перепрошивкой. А пока они всецело принадлежали искину корабля.

  - И чего нервничать? - опять взял слово Шис. - Батареи я заменю, добавлю силовую защиту, навешу панели пластброни. Лена заменит процессор и добавит программок получше...так?

  - Ага, - поддержала его хакерша. - Еще лучше стандартного 'разрушителя' будет.

  - И откуда мы возьмем деньги? - пробурчал я. Поняв, что экипаж целиком против меня и не видит ничего плохого в затратной покупки Шиса, я сдался.

  - Продадим трофейное оружие и двух андроидов, - сказала Фера. - Они в хорошем состоянии, хоть и не новые. Сможем выручить половину суммы от покупки боевика...боевого дроида.

  - Моих солдатиков? - возмутилась Гея, но внимания на нее никто не обратил. Что искина не сильно расстроило...если вообще у электронного мозга корабля имеются эмоции и чувства кроме наигранных, заложенных программой.

  - Где продавать и закупаться будем? - поинтересовался я, проиграв спор с разгромным счетом. Могли бы хоть видимость создать, что поддерживают меня и осуждают Шиса. Капитанского авторитета совсем не заметили...

  - В другом городе на этой планете, - сказала Фера. - Их тут несколько сотен. И почти каждый из них - чья-то база. Между собою на планете мирно сосуществуют...почти...а вот в космосе друг друга бьют при любой возможности. Поэтому, андроидов там купят легко и без вопросов. Их бывшие владельцы могут утереться. Там же и дополнительное оборудование на корабль прикупим.

  - Ммм, - мечтательно протянула Гея, - новые игрушки, как замечательно!

  - Хорошо, - махнул я рукой, - делайте, что хотите. Даю вам свое капитанское разрешение на любые поступки. Один фиг не слушаете.

  - Мы слушаем, капитан,- улыбнулась Фера. - Всегда и во всем...а ты сейчас в каюту?

  - Да, отдохнуть стоит, - кивнул я, - не догадываясь о подоплеке вопроса. - А что?

  - Покажешь, где мне можно занять уголок, - проговорила девушка и слегка коснулась ладонью моей руки. - Своего дома мне теперь долго не увидеть. А расположение корабля я не знаю.

  - Тебя Гея... - начал было я говорить, но посмотрев на искина (голограмма девушки многозначительно отвернулась и тихонько стала насвистывать под нос незатейливую мелодию), согласился на предложение Феры. - Хорошо, я покажу каюту. Будем соседями.

   До каюты я ее довел. Даже больше, показал внутреннюю планировку...своей капитанской кельи. А дальше было очень интересно, но увидеть некому было не суждено. Я полностью заблокировал каюту от чужих глаз и посягательств. Отключил и экстренную связь. Теперь и нападение пиратов, террористов и прочих нехороших личностей не помешает мне и Фере...

   Продажу неожиданно образовавшихся трофеев проводили на другой стороне планеты. По мировым меркам - очень далеко от места боев. По космическим - всего пара шагов. Но защищало нас не расстояние, а соглашение о нейтралитете между пиратскими городами-базами. Оставалось беспокоиться только о том моменте, когда выйдет на орбиту. Но для того, чтобы с нами не приключилось беды, мы делали все необходимое.

   В первую очередь отыскали тяжелое плазменное орудие из класса планетарных излучателей. С его помощью одинаково легко проводить бомбардировку планеты и отстреливать вражеские корабли на огромном расстоянии. Такая пушечка легко проломила бы броню пиратских шлюпов, что недавно гоняли нас в метеоритном поле.

   Кроме излучателя установили еще и гаусс-пушку. Ранее она находилась на линкоре, но после серьезных повреждений, космическое боевое судно надолго застряло в ремонтном доке. Через некоторое время из-за нехватки денег на ремонт и аренду стояночного места, владельцы стали понемногу распродавать второстепенные детали. Часть вооружения, часть топливных элементов и еще часть чего-то там. Нам повезло отхватить орудие с полусотней зарядов к нему. Каждый снаряд имел форму полутораметрового шара. Материал внешней оболочки был мне незнаком, но по словам Феры в момент удара по борту корабля он намертво прилипал к обшивки, частично сминаясь для лучшего крепления. Дальше активировалась внутренняя часть снаряда - что-то вроде кумулятивного заряда. Направленная струя плазмы прожигала обшивку, оставляя за собою метровое отверстие, и впускала в отсеки космос. Это в том случае, если броня была чересчур прочной и выдерживало попадание снаряда. Если же корабль не отличался мощным панцирем, то взрыв происходил внутри корабля. При этом ни о какой направленности не было и речи - плазма выжигала, проплавляла все в округе. За правильное использование заряда отвечала хитрая, многократно дублированная начинка в снаряде.

   Так же прикупили две термоядерных ракеты с разделяющимися боеголовками и выпуском ложных целей. Последней партией милитаристических игрушек оказались десять торпед с ядерными зарядами. Все, больше наш разведчик унести не мог при всем желании команды. Да и деньги закончились очень быстро. Может, попросить Феру еще разок выйти на ринг? Но посмотрев на сильное и гибкое тело девушки, лежавшее рядом со мною, я отогнал подобные мысли. Мы и сами с усами, справимся. И еще бабушка надвое сказала, что Фере повезет наткнуться на слабых противников. Она призналась, что с киборгами, напичканными механическими и биоимплантантами сражаться намного тяжелее, чем с поклонниками передовых технологий. В качестве подарка (хотя, и подарком покупку было сложно назвать) я прикупил девушке специальный бронескафандр. В таких спецназовцы рассекают: отличная броня, хорошая подвижность и силовая защита от энергетического оружия.

   Неделю провозились с установкой вооружения на корабль. Приходилось все делать самостоятельно, так как найм рабочих и спецтехники был нам не по карману. М-да, недолго же я ощущал себя миллионером, очень недолго.

   В процессе работ провели небольшую внутреннюю перепланировку. Один из технических коридоров рядом с кают-компанией переделали в медицинский отсек. По какой-то причине ни на одном корабле Предтеч ничего похожего на госпиталь или 'больничку' не было. То ли они не болели и переносили любые раны с легкостью, то ли раненых и больных, требующих стационара они...хм, гуманно избавляли от мучений. А тела отправляли в вечное плавание в космос.

   Попутно - правда, Шис ругался долго и изощренно таким варварством - выделили под тюрьму (или губу, как карта ляжет...хе-хе) небольшой техотсек. До этого он предназначался для дроидов - они там в стазисе стояли, когда не требовались для работ и не что бы не мешались в проходах. Таких ниш хватало, а вот с роботами был напряг - полный комплект до сих пор набрать не смогли.

   На орбиту выползали очень осторожно, готовясь отразить любое посягательство в нашу сторону. Но все обошлось. По видимому, наши работы были замечены и правильно истолкованы. В самом деле, зачем рисковать своим кораблем и жизнью, чтобы наказать не самых серьезных обидчиков? Дивиденды подобная операция не сулит - сплошь одни расходы. А еще обиднее будет, если обидчики уйдут, вновь утерев нос и пощипав перышки напоследок.

   Окончательно расслабился я только после Прыжка - теперь нас точно не отыщут. Опасаться того, что столкнемся в космосе с конкретными недоброжелателями не стоило. Слишком веки просторы и множественны направления.

  - Все, отбой тревоги, - передал я по селекторной связи и покинул боевой пост. Из-за малочисленности команды управление судном и контролем кормовых противометеоритных пушек было возложено на искина. Фера взяла на себя правобортные противометеоритки, я сел на место стрелка гауссовкой, а излучателем командовала Лена. Шис должен был вести стрельбу из лазеров левого борта.

   Стрелки бортовых лазеров были больше вспомогательной силой, чем реальной помощью. В случае непредвиденных ситуаций они уходили с постов. Шису полагалось немедленно спешить к реактору и прочим механизмам. Фера осуществляла силовой отпор абордажным командам агрессоров. Приобретенный скафандр должен ей помочь в этом деле. А оружием она выбрала ручную спарку - плазмаган-гауссовка. Тяжеловатая штука вышла, но в скафандре вес почти не ощущался. Дополнительным оружием выбрала виброклинок почти в полметра длиною. Таким она любого пирата выковыряет из его бронированной скорлупы.

  - Я надеялся, что с нами не рискнут связываться, - проговорил Шис, входя в кают-компанию, - но и не сбрасывал возможность атаки во время отрыва от поверхности. Полминуты мы были уязвимы для нападения, почти уязвимы.

  - А, брось, - махнула рукой Фера, появившаяся следом за техником, - здесь они не рискнут с нами связываться. Формально в атмосфере мы считаемся частью населения планеты. Сбей они нас и неприятностей не оберешься.

   Наша четверка (прошу прощения, пятерка - Гея постоянно присутствовала при наших собраниях) уселась за стол и принялась осуждать дальнейшие планы. Планы Шиса порыскать среди далеких и опасных секторов не сильно пришлись по вкусу женской половине экипажа. Лена с Ферой проявили солидарность в мнении, что рисковать так сразу не стоит. Желательно перед этим побродить по менее опасным местам.

  - Вот в этом районе галактики часто находят корабли Предтеч, - указала Лена на голокарте нужную точку.

  - Там одни пустые железки, - поморщился Шис. - С них постоянно скручивают детали. А сейчас, наверное, и до листов внешней брони дошло дело. Новые, необнаруженные корабли почти невозможно найти. Да и старые еще Предтечами избиты и изуродованы до металлического хлама. Стоило нам тратить столько денег на подготовку, чтобы шариться по помойкам. Я голосую за дальний сектор.

  - А я, - сверкнула глазами Лена, - против твоего плана. Туда лететь нужно с хорошей командой и кучей боевых дроидов. Иначе выйдет, как с твоим кораблем.

   Про историю знакомства Шиса со мною наши девушки узнали очень скоро. Мало того, они выжали из напарника подробности, которые тот умалчивал от меня, отделываясь оговорками.

  - Я тоже против такой спешки, - поддержала судового хакера Фера. - Я, конечно, сама люблю риск, но не настолько безумный и непродуманный.

  - А я воздерживаюсь, - звонко проговорила Гея.

  - А тебя никто не спрашивал, - ответил я. В ответ Гея показала мне язык и деланно обиженно надула щеки.

  - Капитан, ждем твоего решения, - поторопил меня Шис, с надеждой смотря мне в глаза. - От твоего слова все зависит.

  - Раз так, то... - чуть помешкал я с ответом, решая кого поддержать, - то идем в дальний сектор.

   Азарт и романтика космических приключений подвигли меня на этот шаг. Мне сильно не хотелось мотаться за гроши по космосу, в надежде отыскать парочку пустых кораблей. Чьих-то чужих трофеев, с которых успели снять все сливки.

   Мое решение девушкам пришлось не по вкусу. Лена пробурчала нечто обидное в адрес мужской солидарности, сравнив ее с упрямством и отсутствием логики. Фера промолчала, но очень многозначительно покачала головой, выражая осуждение моей опрометчивости в принятии решений.

   А Гее было все равно. Ну да, она же 'воздержалась'...

   Искин корабля по координатам, полученным от Шиса, переправил корабль в нужный район. Топливных элементов хватало, поэтому сделали подряд несколько Прыжков, экономя нервы и время. А самочувствие...перетерпим, не впервой. Так мы очутились в одном из самых неизученных и опасных районов космоса.

  - Тут до сих пор встречаются автономные боевые станции Предтеч, - сообщил команде техник. Наша великолепная четверка, состоящая сплошь из личностей с темным прошлым (я - яркое исключение) расположилась в рубке. Фера сидела на месте пилота, управляя кораблем. Я с Леной и Шисом осуществляли роль массовки. Геи, как ни удивительно, поблизости не было. Чудно.

   Наружные камеры исправно транслировали изображение пустого пространства. Не совсем, правда. Очень часто встречались широченные полосы мелких камней, пыли. Изредка попадались небольшие астероиды, окруженные свитой из мелких метеоров. Если верить справочникам, то среди этой каменной россыпи встречались (и довольно часто) редчайшие металлы и минералы. Возможно, пара граммов на тысячи тонн, но эти граммы купят за десятки тысяч кредитов. Вот только мы не геологи и ковыряться ' земле' не дает склад характера. Нам бы базу какую разгромить, потягаться силами с боевыми дроидами, подкупить высших чиновников, расстрелять половину туземного племени. Перечислять можно до бесконечности, но самые важные пункты я отметил. Ах, нет, не все. Забыл про захват корабля и его потрошение. Я вспомнил тот дредноут, на котором повстречал Шиса, и зажмурился от сладких мечтаний.

   Вот бы туда попасть еще разок. Или отыскать такой же, но без охраны. Нас четверо, значит, увести сможем четыре корабля. Гею поведет искин. За каждый разведчик можно просить 'лимонов' двадцать и любой покупатель их оторвет с руками. Восемьдесят миллионов кредитов позволят обжиться на любой развитой планеты курортного типа - мало 'асфальтовых джунглей', много чистейшего воздуха, воды, зелени и ультрасовременного обслуживания. Правда, восьмидесяти хватит одному из нас. Но что мешает совершить еще один поход, а потом еще.

   В мечтаниях я не заметил, как корабль прошел совсем рядом с гигантским астероидом. А за небесным 'природным' телом оказалось еще одно... искусственное. В двух сотнях километров по идеальной прямой, на одной с нами плоскости (ничтожные, по космическим масштабам, отклонения не в счет) висела автоматическая станция.

  - Сигнал, - сообщила Гея. - С той стороны только что прошла короткая передача неизвестного сообщения.

   Я только успел бросить беглый взгляд на экран, где проявилось увеличенное изображение станции, как на ней мигнул фонарик. А через секунду вокруг корабля вспыхнула силовая защита, спасая мощного лазерного луча.

  - А-аа, - вскрикнул Шис, хватаясь за глаза, - ослепило...

  - На нас совершенно нападение, - одновременно со стонами напарника сообщила Гея. - Было принято решение об экстренном включении силовой защиты. Мощность выстрела...

   Искин стал озвучивать технические данные, которые меня в этот момент мало волновали.

  - Гея, тихо, - приказал я. - Шис, что с тобою?

  - Нормально, - отозвался напарник, который к этому времени успел проморгаться. - Шлем не успел включить светофильтры. Сами как?

  - Я успела зажмуриться, - сообщила Лена.

  - И я тоже, - одновременно с ней сказала Фера.

  - Молодцы, - проговорил я. - И со мною все в порядке...

   Речь прервала очередная вспышка, на этот раз приглушенная световыми фильтрами.

  - Мощность силовой брони упала на тринадцать процентов, - в голосе искина прорезался равнодушный 'металлический' оттенок. Это значило, что Гея бросила все свои мощности на внутренние процессы в корабле.

  - Фера, давай назад, - скомандовал я. - Уводи корабль за астероид, который только что пролетели. Гея, дай мне картинку этой станции и ближайшего космоса. Шис, Лена - идете на боевые посты... будем сшибать эту сволочь.

  - Может, - в голосе хакера прорезались тревожные нотки, - обойдем стороною? Лазер на станции стоит очень мощный. Пяток попаданий и мы останемся без силовой брони.

  - Не дрейфь, матроскин, - улыбнулся я девушке. - Я еще никогда не бегал от каких-то там боевых станций с мощными лазерами.

  - И сколько раз до этого ты с ними встречался? - скептично хмыкнула Лена. Ее вопрос я проигнорировал - правду и так все знали. Чего ради тратить лишние слова тогда? Фера увела судно назад, выполнив мои указания. Теперь между нами имеется несколько сот метров прочнейшей каменной породы. Рано или поздно пробьет, но нам выигранного времени хватит.

  - Смотри, - сказал я Фере, - вот тут имеются еще какие-то обломки. Если укрываться за ними, то сможем приблизиться поближе... хм, а это что?

   На картинке за станцией виднелся еще один объект. Расстояние было большое, даже приближение мало помогло. Но ясно было, что там висит корабль. Большой, хоть и не дредноут.

  - Линкор, - с сомнением произнесла (или предположила) Фера. - Скорее всего, именно его и охраняет станция.

  - Линкор, значит, - повторил я за девушкой и ощутил волну азарта, прокатившуюся от кончиков волос на голове до ногтей на пальцах ног. - Это будет наша первая добыча... Гея, сколько времени было между выстрелами?

  - Семь секунд, капитан.

  - Семь секунд, отлично, - проговорил я. - Фера, рассчитывай путь от обломка к обломку, чтобы укладываться за это время. Можно пропустить пару выстрелов - не больше.

   Астероид выдержал десять попаданий прежде, чем начал разваливаться на куски. Последний выстрел станции был сигналом для Феры. Девушка с места, форсируя двигатели, рванула корабль к ближайшему каменному обломку. Успела в самый последний момент, заставив лазерный луч расплавить бок астероида.

  - Сколько же энергии в этой штуке, - буркнул я, подразумевая станцию.

  - Скорее всего, - ответила на мои слова (скорее, мысли вслух) Фера, - там двигатель на антивеществе. Тонны подобного топлива хватит для работы станции в полуспящем режиме на тысячу и больше лет.

   Антивещество, один из самых сладких секретов Предтеч. Само вещество люди успели получить (даже у меня на Земле шла речь о тысячных грамма в новейшем коллайдере, заменившем старый, две тысячи десятого года), но не нашли способов для его безопасного хранения.

  - А нас сколько будет обстреливать?

   Ответила мне Гея, которая возникла рядом, одетая в легкий десантный скафандр, разлинованный от пояса до шеи в бело-голубую полоску.

  - Хватит на тысячу выстрелов, если ее запасы полны. Или на пару сотен выстрелов, если до этого момента пятьсот-шестьсот лет провисела в стазисе.

  - Понятно. Отсидеться до того момента, когда кончаться боеприпасы не выйдет, - разочарованно вздохнул я. Потом заинтересовался видом Геи, смутно напомнившем мне кое что.

  - Что за натюрморт? - ткнул я в грудь голограммы, погрузив палец в девичью 'фигурку'.

  - Фу, - отстранилась та, - что за манеры.

  - Я жду ответа, - поторопил я Гею. Та скорчила недовольную гримасу, потом ответила...крайне эмоционально.

  - Нас мало, но мы в тельняшках! Каррамба! - завопила Гея во весь голос и исчезла из рубки. Я даже вздрогнул от неожиданности и отшатнулся назад. Рядом Фера громко фыркнула, сдерживая смех.

  - Твоя фраза, кстати, - сообщила мне девушка. - Гея копирует все твои поступки и любые оговорки запоминает, а потом переделывает на свой лад.

  - С ней я потом разберусь... слышишь, искин? - пообещал я, потом опять обратился к Фере. - А ты не отвлекайся. Смотри, булыжник уже разваливается.

   Астероид, за которым мы прятались, повторил участь своего предыдущего собрата. Как только защиты исчезла, наше судно рвануло вперед. До нового астероида было далеко, гораздо дольше семи секунд. Лазерный луч врезался в силовую броню и... не исчез. Пару секунд он буравил нашу защиту, пытаясь добраться до корабля. На наше счастье действие луча закончилось раньше, чем пала защита.

  - Защиты хватит на один выстрел, - сообщил искин. - Второй разрушит внешнюю броню и вызовет разгерметизацию корабля.

  - Зараза... Шис, Лена, - скомандовал я, - начинайте запускать по одной ракете в сторону станции... мы доберемся до нее. Я гарантирую это.

  - Ракеты не долетят, - сказала Лена. - Станция собьет все боеголовки раньше. И плазма тоже не причинит вреда, пока там силовая броня держится.

  - Знаю, - ответил я, скрипя зубами. - Но это даст нам времени укрыться за астероидами. Запускайте...

   На экране, изображающем схематическое расположение станции, нашего судна и каменных тел появилась крошечная песчинка, отделившаяся от нашего корабля.

  - Одна ракеты вышла, примерное время подхода к цели... ракета сбита, новая ракета выпущена, - монотонно бубнил искин. Проклятье, я рассчитывал на гораздо больший выигрыш по времени. На карте искорка двигалась прямо, но в реальности ракета должна была совершать уйму кульбитов, нырков, уклонов. Все это давало возможность уйти от зенитного огня противника. Но на станции слишком хорошими оказались системы - одну за другой они сшибали ракеты, не подпуская те к себе. Попутно обстреливали нас. Но лучи уже не были такими мощными, часть энергии уходили на зенитки. Мы потеряли четыре ракеты. Успели дважды садануть основным калибром, но вреда не причинили.

  - Сколько до противника? - спросил я, когда судно укрылось за очередным космическим камнем.

  - Сто пятьдесят километров.

   Много. Слишком много, чтобы начать запускать торпеды. Космическая торпеда - самый мощный механический снаряд, который имеется на вооружении. Ее носовой заряд, предназначенный для вскрытия обшивки, пробивал до трех метров композитной брони космических кораблей. Основной заряд доделывал работу, детонируя в пробоине. В результате несколько десятков квадратных метров обшивки и прилегающей 'территории' под ней уродовались и курочились неимоверно. Минусом в использовании торпед, как основного оружия считалось устройство двигателя. Топлива хватало на тридцать секунд и все. Дальше снаряд несся строго по прямой, становясь легкой целью для зениток.

  - Гея, готовь три торпеды и еще три для следующей серии, - приказал я искину, покидая рубку, - по моей команде их выпустишь с интервалом в пять секунд.

   Я бежал в боевую рубку, собираясь встать за нашу гауссовку главного калибра. Если все получиться, как я рассчитал, то станции жить пару минут. Или меньше. По пути клял дурное расположение органов управления кораблем и бортового оружия. На разведчике нельзя было всем управлять из рубки - там сходились почти все, кроме оружейных пультов и силовых установок.

   Крошечная кабинка боевого расчета своими размерами напоминала душевую кабинку средней вместимости. Только чтобы вместить кресло - один в один аналог стоматологического. В него я плюхнулся, надевая на голову шлем и опуская ладони на широкие подлокотники. Через секунду перед глазами появился космос, среди которого вдалеке просматривалась станция. Несмотря на прикрытие широченной каменюкой, видно было одинаково хорошо во все стороны. Спасибо микроскопическим дроидам, плавающих в нескольких сотнях метров вокруг корабля. Благодаря им получалось вести меткую стрельбу ракетами... хотя, какая она меткая, если все ракеты одну за другой сшибают?

  - Гея, - сказал я, ощущая предательскую дрожь в руках, - выпускай первые торпеды. Как только собьют одну из них запускай следующую партию. Фера, выводи корабль на траекторию выстрела из гауссовки сразу после второй серии торпед... Лена, будь готова ударить из плазмагана, как только увидишь цель.

   Я увидел, как из шлюзов на борту судна выскочили торпеды, нырнули под брюхо, прошли под астероидом и резко ускорились, выписывая кренделя маневров уклонения. Полста километров пролетели моментально, но потом... Две торпеды были уничтожены одновременно, третья прожила чуть дольше, к ней успели присоединиться новые товарки, практически догнав. Как они сгорают под лучом лазера, я рассмотреть не успевал - искин вывел корабль из-за укрытия подставляя под выстрел... и нас для станции, и станцию под наш выстрел. Почти тут же вдаль улетел огненный протуберанец плазмы, буквально тут же стегануло ответным выстрелом по силовой броне.

   Как раз к этому моменту гауссовка зарядилась. На изображении станции наложился красный кружочек, сперва закрывший ее полностью. Секунду потратил на приближение картинки, чтобы выбрать место прицеливания.

   Выстрел и смертоносный шарообразный снаряд вылетел из орудия, разогнанный до немыслимой скорости. В углу экрана перед глазами засветился мерцающий кружок, очень быстро наливающийся светом - индикатор готовности орудия к новому выстрелу.

  - Гея, еще торпеды выпускай, - почти закричал я. - Лена, не спи... епрст...

   Мой выстрел оказался удачным - на приближении я в деталях рассмотрел, как из борта станции полетели обломки металла. Момент пробития обшивки я не заметил, да и тяжело было уловить те мгновения, когда заряд проламывал броню станции и взорвался внутри. Зато сейчас в том месте красовалась внушительная пробоина. Будь станция жилая, то урон оказался больше - разгерметизация, оказание помощи раненым, суета и паника, непременно сказались на огневой мощи. Думаю, что после этого сражение остановилось бы.

   Но станция была автоматическая, управляемая искином и обслуживающаяся дроидами, которые в воздухе не нуждались и на ранения внимания не обращали. Из-за этого я потерял еще одну ракету и три торпеды, получил два лазерных заряда в силовую защиту. Причем, последний едва нас не погубил - сумел проломить энергетическую пленку защиты. Правда, растерял большую часть мощи и лишь слегка оплавил верхние слои защитного напыления.

   Второй мой выстрел оказался последним - станция замолчала и потеряла силовую защиту. Наверное, снаряд угодил в ее энергетические узлы, превратив грозного противника в набор бесполезных железяк.

   Опасаясь, что ремонтные дроиды уже копошатся в чреве станции, исправляя повреждения, я приказал выпустить по одной торпеде и ракете. И дал добро Ленке жечь станции. Пусть там внутри ничего работоспособного не останется.

   Через десять минут станция ничем не отличалась от астероидов, плавающих в округе. Такая же безопасная (если не врежется в борт судна с зазевавшимся пилотом) и молчаливая во всех смыслах. Разве что, содержание металлов в ней было на несколько порядков больше.

   Глава 14

  - Чуть не погибли, - первое, что сказал Шис, возвращаясь в рубку. - Ух, аж кровь до сих пор носиться в венах, словно электропомпой гоняемая.

   Девушки выглядели не менее возбужденными, но от проявления восторженности воздержались. Молча вошли, молча расселись в креслах и молча уставились на меня. Тьфу, вошла только Лена - корабельный кок свое место не покидала.

  - Чего? - отозвался я под этим молчаливым обстрелом взглядов. - Что-то не понравилось?

  - Нормально все, - успокоила меня Фера. - Ждем твоего следующего решения.

  - Понятно, - успокоился я и занял свое место. - Значит так... станцию обыскивать не имеет смысла - там ничего не уцелело после нашей мсти. Поэтому, сразу двигаем к линкору.

  - Не думаю, что это удачное решение, - возразила Фера. - Как бы еще не оказалось сюрприза рядом с ним.

  - А ты что предлагаешь?

  - Не знаю, - призналась девушка. - Очень плохо, что у нас нет разведывательных дроидов. Направили бы их к кораблю и провели внешний осмотр. Если все спокойно, то следом подошли бы сами.

  - Но у нас их нет. Все придется делать самостоятельно.

   Я развел руками, демонстрируя свое отношение к ситуации: что делать, так все вышло. В самом деле, собираясь в свою экспедицию в космос, мы совершенно позабыли про такие нужные вещи в профессии поисковика, как автономные беспилотные разведчики. Единственной отмазкой может быть только их стоимость. То же самое относится и к скафандрам - на линкор придется входить в простом снаряжении, защищающем только от легких ручных излучателей (по типу пистолета, если сравнивать с земным оружием). Самая защищенная из нас только Фера.

  - Предлагаю обойтись только станцией, - заговорила Лена, молчавшая с момента окончания боя. - Там еще можно что-то снять полезное. Потом прыгнуть к ближайшей обитаемой системе, продать трофеи и закупиться разведчиками. И вновь вернуться сюда... координаты же имеются.

  - Лена, - поморщился я, - с такой осторожностью и перестраховкой капитал можно сто лет копить. И рано или поздно свернуть себе шею, поскользнувшись на арбузной корке.

  - Ну и что? - парировала девушка. - Это случится через сто лет, а не сейчас.

  - Хорошо, - прибегнул я к козырю, мысленно потирая руки от будущего удовлетворения, - давайте проголосуем. Кто за то, чтобы идти прямо сейчас к неизвестному кораблю?

   И поднял правую руку вверх. Почти мгновенно ко мне присоединился Шис, довольно посмеиваясь и свысока посматривая на девушек.

  - Три голоса, - озвучил я. - Капитанский считается за два, если кто не знал... чтобы все было по честному пусть поднимут руки несогласные.

   Девушки, синхронно вздохнув и наградив меня возмущенными взглядами, вытянули руки.

  - Два, - сосчитал я поднятые конечности, демонстративно загибая пальцы на правой ладони. - Итого выходит, что мы идет к кораблю... обожаю демократию и статус капитана.

  - А если бы нас было бы трое против, - прищурилась Лена, - что бы тогда делал, а?

  - А тогда бы, - широко улыбаясь, уже предугадывая реакцию оппонентки, - капитанский голос был бы засчитан за три.

  - Ах ты, - возмущенно вскинулась хакерша и посмотрела на Феру, ища у ней поддержки. - Нет, ты видела такого наглеца?

  - Мужчины, - пожала та плечами, - вечно у них самомнения больше, чем нужно.

  - Очень большое? - рядом с вопросом появилась Гея в крайне легкомысленном нарядце. Видел девушек из аниме, так у них почти один в один юбка и платьице.

  - Очень-очень, - повторила она еще раз и развела руками в сторону, - вот такое?

  - Нет, - хмыкнула Лена и, покосившись в мою сторону, ехидно произнесла, - вот такое, но считают его... самомнение, большим.

   При этом большим и указательным пальцем уточнила размер. В просвет между пальцами с трудом можно было просунуть лист картона. Вредина, блин. Достался же хакер на мою голову. Нет, ее не за противоправные грешки посадили - за ехидный характер и круглосуточную язвительность.

  - Это мы потом обсудим, - сделал я строгий вид и отдал команду. - Фера, правь к неизвестному кораблю. Мы его будем щупать на наличие интересных вещичек... вкусных ништяков, как поговаривают у меня на Родине.

   Вот только сразу 'щупать' не стали. Сперва облетели корабль со всех сторон, держась километрах в десяти от него. Убедившись, что стволы орудий на чужаке не реагируют на нас, подлетели ближе. В километре выпустили зонды-камеры (дальше от нашего судна они не отлетали), которые старательно облетели неизвестное судно.

  - Нет, - задумчиво произнесла Фера, - это не линкор. Маловат для него.

  - Фрегат? - поинтересовался я. - Вроде, похож. Вот только обводы несколько другие, оружия не так много...

   Меня перебила Гея, появившаяся внезапно сбоку. На этот раз голограмма была затянута в серебристый (чуть ли не блестящий, как фольга) комбинезон, в небольшом шлеме с коротким черным забралом до кончика носа. За спиной висел какой-то кейс с несколькими короткими штырьками (позже я узнал, что это был вид специалиста по электронным передачам и... радиста, так короче и понятнее).

  - От неизвестного корабля исходит импульсный сигнал, - сообщила Гея. - Идет передача сообщения, но дешифровать не получается. Это то самое сообщение, которое успела перехватить перед самой атакой станции.

  - А что за сигнал? - заинтересовалась Лена. - Перешли мне его...

   Несколько секунд хакер молчала, отрешившись от окружающей действительности. Потом задумчиво заговорила.

  - Короткое сообщение, даже, несмотря на способ передачи, - сообщила девушка всей команде. - В голову не приходит, что оно может содержать.

  - А давно появилось? - повернулся я Гее.

  - Уверенной прием пошел на километровой дистанции, чуть-чуть дальше. Но принцип подобных передач заключается в их малой дистанции передачи, - ответила та. - Никто другой, на более удаленном расстоянии ничего не поймает. Это сообщение только для тех, кто подошел в плотную к борту.

  - Так, - задумался я, поднимая глаза к потолку, - что же это может быть? Сигнал 'sos' отметаем - зачем он нужен, если никто не услышит, пока не состыкуется. Запрос 'свой-чужой'... хм, поздновато, тут уже абордажные команды давным давно дыры в броне бурят и шлюзы взламывают. Ничего другого, как приглашение зайти на огонек, не приходит в голову.

  - Или предупреждение, - добавила Фера, - что от этого огонька стоит держаться подальше. Потому и радиус сигнала мал - нечего лишним знать, что с кораблем беда. А тем, кто увидел и подошел - дают понять, что сходить на борт не стоит.

  - Может и так, - легко согласился я. - Поэтому иду я и...

   Я обежал взглядом команду, ища попутчиков. Шис первым поднял руку и даже немного приподнялся в кресле, демонстрируя свою готовность сопровождать меня. Лена деланно тяжко вздохнула, но повторила жест техника.

  - Ты не идешь, - отказал я хакеру. - Будешь на корабле в резерве. Мало ли что случится... выдаю тебе полномочия временного капитана, чтобы искин во всем слушался. Слышишь, Гея? Фера...э-э, ты пойдешь с нами, а то никто из нас не обладает твоими навыками. Из нас солдаты, как молоток из созревшего одуванчика.

   Вроде бы, Ленку мое решение не сильно огорчило. Во всяком случае, она протестовать не стала, но и великой радости не проявила, что остается на корабле. Фера на мое предложение ответила утвердительно, добавив в конце:

  - А то кто же за вами присмотрит.

  - Отлично, - обрадовался я и поднялся из кресла, собираясь идти экипироваться в скафандр, но потом чуть притормозил и отдал указание искину. - Гея, продолжай работать над дешифровкой. О результатах сообщи через часок.

  - Будет исполнено, капитан, - вытянулась голограмма в струнку, преданно 'поедая' меня глазами. Вид молоденькой девушки по стойке 'смирно' был весьма уморителен, так что я не удержался от тихого хихиканья. Наша троица, которой предстояло нанести визит на борт чужого звездолета, встретилась в грузовом отсеке. Предстояло стартовать к фрегату на катере, купленном Шисом в комплекте с 'разрушителем'. Как и дроид, транспорт назывался катером условно (лет тридцать назад таковым являлся, но сейчас был просто неприглядной кучей железа), о чем я сообщил вслух.

  - Эй, поаккуратнее со словами, - обиделся техник. - На вид не надо смотреть. Самое нужное скрыто внутри, а там все в полном порядке.

  - Поверим на слово, - ответил я, забираясь в салон. Там было немного тесновато - Шис засунул туда ремонтного дроида, плюс еще и Фера притащила свою мегапушку, с которой только против танков ходить. Дроид потребовался технику на случай быстрого открытия прохода в любом месте - у робота имелся мощный резак, а про наши варварские методы во время ухода с дредноута Предтеч Шис не забыл. На этот раз он планировал открывать 'двери' в самых разных местах более культурно и безопасно. На ремонтника по-быстрому навесили установку силовой защиты, снятой с 'пекла'. На всякий случай. Я бы и от самого 'пекла' не отказался, но больше таких массивных дроидов в катер было не уместить. А Шис наотрез отказался выбросить ремонтника.

   Потом Фере надоел наш спор и выяснения отношений. Девушка довольно бесцеремонно вытащила Шиса из-за штурвала и запихнула в салон к его железной игрушке. После этого сама заняла его место, передав оружие мне на сохранение, и вывела катер в космос.

   Пока летели до фрегата, я опасался увидеть тонкую огненную иглу, вылетающую из орудийной башенки и сжигавшую нас. Потом, когда пристыковались к одному из шлюзов, опасался получить разряд от защитников (если таковые имеются) после открытия преграды.

   К счастью, все мои страхи оказались беспочвенными.

  - Воздуха в отсеке нет, - сообщила мне Фера, которая первая проникла на борт корабля, - так что будьте осторожны и не повредите скафандры.

   Водя в разные стороны своим оружием, девушка быстро осмотрела закоулки помещения, куда мы попали. Наверное, что-то вроде грузового или промежуточного трюма. В него груз приносят и временно складируют извне. А потом переправляют в другое место, где тому самое место. И наоборот, когда требуется часть имущества или груза с борта судна убрать.

   На наше счастье, шлюз был просторным, намного больше такого же на 'Гее'. Благодаря этому мы свободно прошли на катере и опустились на пол. Взламывать двери на не пришлось: шлюз сам открылся, когда мы к нему пристыковались. И так же без задержек закрылся.

   Пока Фера осматривала помещение, Шис выводил ремонтника, я скучал рядом. Кроме легкого излучателя на поясе, у меня имелся еще и более мощный... и тяжелый. Шис переделал несколько стволов под человека из числа трофейных. Тех, которые мы взяли на дредноуте. Вес был существенным, зато и выстрелы наносили урон будь здоров. Три-четыре попадания в костюм Феры, и силовая защита гавкнется. А там еще пару раз пальнуть, чтобы прибить человека в нем.

   Уверен, что и с дроидами будет эффективен. Это в том случае, когда не 'разрушитель' или 'пекло' встанет против меня.

  - Все? - поинтересовалась Фера, когда Шис закончил возиться с дроидом.

  - Ага, - откликнулся тот и взял в руки мощную гауссовку. В отличие от моего оружия, второго ствола не имелось. Техник больше полагался на твердые снаряды, чем энергетические лучи. Против стреловидного в палец толщиною и почти десятисантиметровой длины снаряда силовая защита была бессильна. А простая, композитная броня легко пробивалась этими стрелками. Правда, боезапас был маленький - всего полсотни выстрелов. И скорострельность невысокая.

  - Тогда, - указала девушка оружием на дверь, - пошли. Ремонтника запускай вперед, чтобы принял на себя возможные выстрелы.

   Судя по тихому вздоху напарника, тому рисковать своим дроидом не хотелось. Сам первым пошел, лишь бы не подставлять под вражеские выстрелы свое детище. Впрочем, дураком он не был и, не смотря, на сожаление, понимал необходимость такого маневра.

   Люк, возле которого мы встали, открываться самостоятельно не пожелал. То ли сломался за столько лет, то ли в отличие от внешнего шлюза не хотел пропускать кого попало. Напарнику пришлось пару минут повозиться, чтобы открыть механизм замка и разблокировать запор.

   За люком открылся широкий и протяженный коридор. По стенам, в полуметре от пола, тускло светились широкие панели. Видимо, дежурное освещение. Точно такие же панели имелись и на потолке, но там они работали не все. Примерно на каждые пять штук, светились только одна-две.

   Но нам освещения хватало. Кроме корабельных 'лампочек' нам помогали встроенные в скафандры приборы. Не стандартные ночные прицелы, которые знал по Земле. Эти можно сравнить с военные акваскопами с несколькими режимами видимости. Но намного, намного совершеннее и легче.

   Коридор закончился очередной дверью-люком. И вновь потребовалось умение Шиса для открытия прохода. Сразу за люком обнаружился небольшой 'предбанник'.

  - Усильте осторожность, - посоветовала Фера, - начинаются основные помещения корабля. Шис, открывай.

   Вторая дверь сопротивлялась дольше. Встроенный в нее механизм оказался намного сложнее, чем предыдущие два. Мало того, когда техник стал копаться в замке, сбоку загорелась небольшая панель. Бросив быстрый взгляд на неизвестные значки-закорючки, высветившиеся несколькими столбиками, я быстро потерял интерес. Все равно непонятно, чего ради ломать голову.

  - Готово, - сообщил Шис, когда из-под его инструмента вылетела яркая искра, и заструился жидкий дымок. - Можем идти.

   Дверь отодвигал ремонтник, которая сама открываться не захотела, как предыдущая после манипуляции Шиса. Дроид открыл люк, сделал несколько шагов вперед и был немедленно атакован. На его силовой защите немедленно затанцевали яркие цветовые пятна попаданий боевого лазера. Противник отыскался секунду спустя - массивная подвижная турель с двумя тонкими стволами висела под самым потолком на специальном кронштейне. Кронштейн крепился к 'рельсам', протянувшимся от одной стены к другой. Судя по конструкции, турель могла простреливать весь коридор, поворачиваясь во все стороны на кронштейне и передвигаясь по 'рельсам'. Подольше и получше рассмотреть ее не удалось в связи с ее скорой кончиной. Турель успела сделать едва ли три залпа, как осыпалась оплавленными деталями на пол. Фера постаралась со своей чудо-пушкой.

  - Дальше пошли, - проговорила девушка и подала пример, первой шагнув вслед за дроидом. - И смотрите по сторонам лучше. Могут и в стенах оказаться замаскированные турели, и в потолке иметься скрытые люки.

  - Подожди, - остановил ее Шис. - Вроде, двери с одной стороны или кажется?

  В самом деле, с одной стороны коридора имелись небольшие утолщения, словно, здоровенные прямоугольные панели были приклеены. Вот только никакого намека на запоры или ручки не имелось. Как их открывать?

  Мою мысль озвучил Шис, который под прикрытием дроида осмотрел одну из 'дверей'.

  - И как они открываются? - поскреб он преграду пальцем в перчатке.

  - Может, - предложила Фера, многозначительно качнув оружием, - я попробую?

  - Не спеши, - отмахнулся техник от ее слов, - сам справлюсь... или дроида использую. Не зря же я го брал с собою.

  - Не зря, - поддакнул я, и пнул оплавленную деталь турели, валявшуюся рядышком с ногою.

  - Это не в счет, - проговорил Шис. - Не в качестве защиты брал ремонтника... отойдите на всякий случай. Сейчас попробуем вскрыть стену или дверь... или что это за штука.

   Дроид, смахивающий на древний автомобиль 'инвалидку', только на десяти многосуставчатых ногах и с десятков гибких манипуляторов, выдвинул одну из 'рук'. В ней был вмонтирован мощный резак, который немедленно принялся резать преграду. Еще три конечности с вакуумными присосками держали врезаемый кусок. Минут через пять - материал оказался очень прочным и тугоплавким - вырезанная панель была осторожно отложена в сторону. Как и предполагал Шис, ей оказалась дверь. Это было видно по краям среза в стене.

   За дверью была небольшая комнатка без малейшего намека на внутреннюю обстановку. Нет, что-то тут было. Три огромных, около метра в диаметре и два метра в длину сигарообразных цилиндра. Ярко-красные и с двойной черно-белой полосой на верхней поверхности.

  - Осторожно, - предупредила нас Фера, - это знак опасности. Содержимое лучше не смотреть.

  - Знаю я, - отозвался Шис, - тоже пару раз встречал такие штуки... пустые внутри. До нас еще были открыты, а то посмотрела так на меня.

   Техник на цилиндры бросил лишь один взгляд, сосредоточив все внимание на странном дроиде. Представьте себе одежный шкаф, слегка наклоненный назад так, что дверцы под углом смотрят в потолок. На месте антресоли располагается больная панель экрана, сейчас черная. Все это стоит на короткой колесной базе. Судя по устройству подвески ход у дроида должен быть очень мягким. По каменной осыпи проедет так, словно в лодке по водной глади закрытого бассейна плывешь.

  - Никогда таких не видел, - озадаченно произнес Шис. - Вроде, дроид, но для чего?

   Дроид... в памяти всплыли смутные обрывки видения, где присутствовал точно такой же механизм. Только тогда панель светилась, створки раскрыты, и внутри было что-то вроде серебристого бруска в форме... нет, это была жидкость, но по виду совсем не похожая на жидкость. Я приближаюсь... подхожу... нет, меня подносят к дроиду. Моя рука, будто зажившая собственной жизнью, упирается в край 'створок', но соскальзывает и погружается всей кистью в эту жидкость-нежидкость...

   Короткий диалог товарищей разрушил картинку смутных образов. Я и сам толком не понял, что это было. Воспоминания забытого сна или нечто произошедшее со мною, но очень давно. Хотя, если вспомнить о странных сновидениях, которые так же смутны и непонятно, то стоит начать разбираться в этих видениях-воспоминаниях.

  - И я такого никогда не видела, - произнесла Фера. - Слушай, а корабль очень старый? Может, просто натолкнулись на судно Предтеч из далекой древности и эти механизмы из устаревших, а?

  - Все может быть, - рассеянно отозвался Шис. Он поколдовал с разъемами на дроиде, но запустить не смог. Досадливо пробормотав под нос пару неласковых эпитетов в адрес Предтеч, он повернулся ко мне.

  - Антон, брать будем эти штуки или как?

  - Будем, - ответил я. Раз решил разбираться со странностями, то начну с этого механизма. Тем более, что он довольно четко всплыл в памяти. Интересно, если ему сейчас вскрыть 'брюхо' та штука из них потечет?

   Я с трудом унял зуд в руках, решив отложить эксперименты на потом. У нас имеется отличный хакер и мощный искин, которые на пару должны расколоть этот орешек и выяснить всю его подноготную.

  - Хорошо, - было ясно, что техник обрадовался возможности изучить в спокойных условиях устройство неизвестного дроида. Пускай, главное, чтобы делал это с максимумом осторожности.

   Неизвестного дроида зацепил ремонтник и выволок в коридор. Потом оттащил в катер - случись нам удирать в спешке, хоть один трофей достанется. А ремонтника можно бросить. Тем более у нас их худо-бедно хватает.

   Шис хотел еще и один цилиндр прихватить до кучи, но я отмел его поползновения. Не хватало еще притащить на борт что-то радиоактивное или сходное по свойствам. Раз сами Предтечи запаковали непонятное в такие толстые и прочные штуки, то нам и вовсе не стоит их касаться.

   На корабле мы пробыли часа четыре, просмотрев его от носа до кормы. Ничего интересного не нашли, если не считать кают с дроидами шкафами и опасными цилиндрами. И турелей, которые встречались по одной-две в каждом коридоре. Три последних Шис упросил Феру сбить очень аккуратно, чтобы не повредить устройства. Девушка хмыкнула, но просьбу техника выполнила, ловко перебив кронштейны, на которых висели лазерные установки. Те, не имея автономного источника питания, превратились на полу в безопасные болванки. И тяжелые - поднять ее удалось только вдвоем. Зато дроид легко справился с транспортировкой трофеев до катера.

   Когда говорил, что сумели осмотреть корабль полностью, я слегка приукрасил. На самом деле мы его осмотрели ПОЧТИ весь. Не смогли пробиться только в рубку управления. Там стояли на страже установки вроде 'пекла'. Плюс, мощная силовая защита и броневые панели, закрывавшие излучатели.

   Минут пять потеряв в бестолковой перестрелке, мы сдались. Было бы неплохо затрофеить весь корабль, за который дадут столько, что можно сразу уходить на покой. Но такое случается, как сказал Шис, крайне редко. Или судно разнесут при абордаже, снося оборонительные установки, или выжгут внутренности, отстреливая дроидов-охранников. А буксировать пустой корпус сложно и невыгодно. Прыжковый двигатель не работает и тащить обычным способом решится только дурак.

   Всего с этого судна забрали пять неизвестных дроидов и три турели. Плюс ко всему Шис вскрыл часть внутренней обшивки и вырезал с полкилометра проводов и прочей дребени. Всего отыскалось пятьдесят кают и в каждой имелось по нескольку цилиндров. Где по пять, где больше или меньше. На каждые две каюты приходилось по одному дроиду-шкафу, но только пять были рабочими. Точнее, не имели внешних повреждений. Кто-то хорошенько поработал над ними, расплавив все плавящиеся и разломав все ломаемое.

   При виде такого варварства Шис выдал несколько сочных идиом в адрес неизвестного крушителя. Тот не оставил ничего, что можно было бы использовать. Попутно таинственный вандал разрезал с десяток цилиндров. И сжег все содержимое - внутри имелся толстый слой сажи, уже успевшей практически окаменеть.

   Трофеи пришлось перевозить в несколько заходов, потратив еще около часа на дорогу.

   Глава 15

   На 'Гее' мы складировали трофейных дроидов в кают-компании. Оставлять их в грузовом трюме было неудобно. Там и так места не очень много, чтобы уменьшать свободное пространство еще больше. А в общей каюте для собраний сможем легко уместиться все - и живые, и механические.

  - Что это? - поинтересовалась Лена, спустившаяся в кают-компанию, как только мы начали перетаскивать туда трофеи (турели Шис убрал в свои закрома, решив не сваливать те в общую кучу).

  - Дроиды, - сообщила Фера. - Вот только пока не знаем, какие именно.

  - А зачем тогда брали, если не знаете? - заметила хакерша. - Может, они сломанные или не работают без дополнительного оборудования? Кстати, что с кораблем? Забрать с собою можем?

  - А там кроме них не было ничего другого, - заметил Шис, появившийся с ремонтником, тащившем последний трофей. - Что же, возвращаться назад пустыми? А насчет корабля... знаешь, пусть тебе капитан объяснит. Забрать его не так и просто. Мы толком и обследовать не обследовали.

  - А в рубке были хотя бы?

  - Нет, - ответил я. - Там охрана была такая, что едва пятки не подпалили.

  - Охрана? - переспросила Лена, удивленно посмотрев на меня.

  - Капитан так называет автоматические боевые турели и передвижные установки, - пояснила Фера. - Подходы к рубке были очень хорошо защищены. Даже я раньше сталкивалась с такой защитой всего пару раз. Тогда сквозь нее прорывались, но были потери и результативность полный ноль - все было уничтожено во время боя.

  - В принципе, - встрял Шис, - там защита скорее пассивная, чем активная. А с такой можно справиться рано или поздно. Нам, как коллегам Феры немедленного результата не нужно. Хоть неделю, хоть две можем тут болтаться и понемногу вскрывать охранные линии корабля.

  - Не сильно устали, а то смотрю на вас и как-то нездорово выглядите? - спросила Лена, присаживаясь за столик рядом с Ферой.

  - Да, что-то усталость сильная, - огласилась Фера, - Раньше такого не замечала.

   У меня на языке вертелась шутка, что раньше моложе была и с годами здоровее никто не становиться. Сдержался, не стоит женщинам говорить о возрасте. Да и выглядела Фера не особо. Впрочем, как и Лена. У обоих выступила на лицах сильная испарина, глаза лихорадочно блестели, постоянно облизывали губы и сглатывали, словно в горле у них стоит сухой комок. Заболели или отравились? Но я-то чувствую себя превосходно, хотя постоянно общаюсь со всей командой и питаюсь тем же. Может, что-то женское? Надо будет у Шиса поинтересоваться насчет его самочувствия. Кстати, заодно и стоит подумать над его идеей по части трофейного корабля. В самом деле, какая нам разница - заниматься поиском в космосе (и будет ли он результативным) или потерять столько же времени тут, но получить с гарантием процентов на девяносто отличный фрегат?

   Я уже собрался связаться по коммуникатору с напарником, когда события понеслись вскачь. Фера подняла руку, собираясь коснуться лба, но не донесла ее и беззвучно уткнулась лбом в столешницу.

   Рядом встревожено вскрикнула Лена, которая потянулась к подруге, но потеряла равновесие и брякнулась на пол. Обратно уже не поднялась.

  - Девчата, вы чего? - перепугался я, подскакивая к хакерше и поднимая ее на руки. Сразу понял, что девушка была без сознания. Дыхание почти не ощущалось, пульс был прерывистый и едва отыскался. Испарина исчезла, вместо этого кожа была горячей и казалась сухой. Оставив Лену лежать на полу, только придав ей более удобную позу, я осмотрел Феру. У корабельного кока имелись те же симптомы.

  - Шис, Гея, - почти прокричал я, - нужна ваша помощь... срочно.

   Отозвалась только Гея, которая сообщила, что техник находиться без сознания у себя в каморке. Один из ремонтных дроидов должен принести напарника сюда. Пока приятеля несли, я сбегал в каюты и принес несколько подушек с одеялами. Принесенные вещи постелил на пол и уложил товарищей. Потом принес медицинский комплекс и опутал тела десятками датчиков и проводами, трубочками и автоматическими диагностическими приборами. На всех экранах светилась одна надпись - неизвестная инфекция. Судя по показателям, ребята были обречены. Жить им оставалось пара часов или немногим больше.

  - Гея, - хриплым голосом я обратился к искину, - ты расшифровала неизвестный сигнал с того корабля?

  - Нет, но начало положено. Мне потребуется несколько часов, чтобы закончить дешифровку.

  - Бросай все мощности на эту задачу, - приказал я. - Чувствую, что это сообщение сможет прояснить ситуацию, все случившееся с командой.

   Во мне крепла уверенность, что неразгаданный сигнал - ключ к неприятностям. Это было предупреждение: не суйтесь, а то пожалеете. Жаль, что мы не смогли понять его. Хотя, не уверен, что и в этом случае мы бы отказались прошерстить брошенный корабль. И все равно заразились бы...

   Но, стоп. Почему я не валяюсь сейчас на полу вместе со всей командой? Особенность организма или что-то другое? Задумавшись, я переводил взгляд с умирающих друзей на трофейные дроиды, из-за которых случилась трагедия.

   Удар был очень сильный. Втянутый в трубу, я пролетел ее от начала до конца с огромной скоростью и приложился всем телом о кучу твердых обломков. На несколько секунд потерял сознание, но успел уловить слабое движение под собою - меня несло куда-то. Очнулся от неприятного жжения во всем теле и открыл глаза. Вокруг было темно, очень темно. И среди этой темноты кошмаром из ужастиков прорисовывалась огромная фигура. Своими гротескными чертами напоминала человека... или гуманоида? Спасатель в новом скафандре или что-то другое?

   Мысли путались, зрение барахлило и мешало увидеть все картинку целиком. В одной руке у неизвестного расположилась здоровенная бандурина с несколькими светящимися огоньками на конце. Напоминала древний пылесос, в форме толстого цилиндра с гофрированным шлангом. Из шлема вырывались тончайшие цветные лучики, скользившие по моему телу. Именно они и причиняло неприятное ощущение.

  - ...ы ко? - с трудом смог вытолкнуть я пару слов онемевшими губами. В ответ незнакомец убрал 'пылесос' и выключил лучи. Почти сразу же вокруг воцарилась непроницаемая мгла. Я почувствовал, что меня поднимают и куда-то несут. Он неуклюжих движений все тело прорезала острая вспышка боли, и я потерял сознание. Ненадолго, так как очнулся я все еще на руках неизвестного. На этот раз вокруг было светло. Находились в квадратной комнатке метров в пять со сторонами.

   Рассмотреть получше не удалось - почти тут же одна из стен уползла вниз (ага, это не комната маленькая - лифт большой), открыв за собою широкий и светлый коридор. В конце коридора открылась еще одна дверь, скрывавшая просторное помещение. Из всей обстановке имелись несколько перекошенных шкафов с горящими экранами поверху и расположенных на колесах. К одному из них меня поднесли.

  - Что... за дела? - попытался повторить я попытку контакта, сумев совладать с речью, но вновь был проигнорирован. Створки ближайшего шкафа разошлись, открыв внутренности. Там лежал, наполовину заняв внутренний объем серый брусок незнакомого металла. Чем-то был похож на ртуть, но совершенно плоский и не блестел.

   Меня поднесли к шкафу, содрали (весьма ловко и быстро) скафандр и термобелье. Судя по всему, незнакомец собирается засунуть меня в шкаф. Я попытался сопротивляться, справедливо ожидая только пакости. Но не слишком преуспел в своих стараниях. Слабость помешала мне, и когда я попытался упереться руками в края створок, одна ладонь соскользнула... и погрузилась в тот странный слиток. Оказалось, что это была жидкость или нечто похожее. Собственной температуры не имела - моя рука не ощутила ничего. Даже 'жидкость' не чувствовалась, будто ладонь окружена воздухом.

   Не успел я удивиться, как вслед за одной конечностью в 'жидкости' оказалось все тело. Я машинально задержал дыхание, но этот поступок мало помог. В ноздри потекли струйки неизвестного вещества... от неприятного чувства я дернулся вверх, попытался закричать. Тщетно, только открыл свободный доступ для непонятной субстанции во внутренние органы. Дальше был провал в памяти, хотя я еще успел запомнить закрывающиеся створки. Следующим воспоминанием был момент, когда меня вынули из 'шкафа' и вернули прежний вид - вновь одели и обули. И вернули на прежнее место, как я и требовал в дурманном угаре. Странно, что меня поняли... или просто неизвестный придерживался принципа: вернуть на место, раз не им положено. Окончательно я получил способность трезво размышлять в оранжерее.

   Нахлынувшие воспоминания были так неожиданны, что я пошатнулся на ногах, едва не упав. Пришлось сесть на ближайший стул, так как нижние конечности меня почти не держали. Это что же получается - меня нашел дроид и отволок куда-то вглубь дредноута и после непонятной операции вернул на прежнее место? Судя по состоянию до и после встречи, меня банально вылечили.

  - Капитан, - рядом возникла Гея и встревожено посмотрела мне в глаза, - что с тобой? Заболел, как и они?

  - Нет, - помотал я головою, - просто вспомнил кое-что. Гея, видишь эти механизмы?

  - Да, - последовал ответ от искиншы, которая даже не повернулась в строну трофейных дроидов. Впрочем, голограмме этого и не нужно делать.

  - Это медицинские дроиды, - сообщил я ей. - Нужно как-то их запустить и положить внутрь нашу команду. И поскорее, а то они уже в коме.

   Через минуту рядом сновали мелкие ремонтники, облепив один из трофеев с головы до ног (экрана и колес, если быть точнее). Потребовалось еще пять минут, чтобы Гея вынесла вердикт.

  - У них отсутствуют источники питания. Точнее, они полностью разрядились.

  - Так поменяй их, - сердито приказал я. Блин горелый, тут люди помирают, а эта железка тупит.

  - Хочу напомнить, - предупредила меня Гея, - что сразу после запитки они включаться. Перепрограммировать я не смогу. Дроиды могут оказаться враждебно настроены.

  - Гони сюда 'разрушителя' и 'пекло', - проговорил я. - Но я не думаю, что грозит опасность. Эти штуки созданы исключительно для лечения... я так надеюсь.

   Последние три слова проговорил шепотом, больше успокаивая самого себя. Как я не подгонял Гею, но батареи они стала подключать только после появления боевых установок. 'Паучки' вынули из-под днища пару толстых 'брикетов' батарей и заменили их новыми. Подсознательно я ожидал, что сейчас засветится экран и распахнутся створки. Но ничего не произошло.

  - Гея, - с тоскою обратился я к искину, - почему они не включаются?

  - Я устанавливаю с дроидом связь, - спокойно отозвалась та. - Все... готово.

   Экран на 'шкафе' засветился, положение самого дроида слегка изменилось - все тело чуть-чуть приподнялось. Одновременно с этими действиями мои 'телохранители' под управлением Геи немного подались вперед, прикрывая меня.

  - Удивительно, - заметила Гея, - но тут нет никакой защиты, можно управлять дроидом напрямую. И, капитан, ты был прав насчет медицинской принадлежности.

  - Я всегда прав, - нервно отозвался я и подскочил к 'медику'. - Как эта штука работает, а? Включи ее.

  - Он уже включен, осталось поместить команду во внутреннюю капсулу.

  - Так помещай, - сорвался я. При взгляде на восковые лица своих друзей я готов был заплакать. Никогда с момента своего детства не появлялось этого чувства. А тут... слишком я привязался к этим людям за очень короткий срок, а с Ферой и вовсе наши отношения более чем дружеские.

   Под управлением искина, створки капсулы распахнулись, открывая вид на серую массу. Теперь-то я знал, что это нечто вроде жидкости.

  - Медицинские наноботы, - словно услышав мои мысли просветила Гея. - Именно они и лечат пациента. Самая совершенная техника Предтеч.

   Первой в капсулу легла Фера. Перед этим я пару секунд промедлил, решая насчет одежды. Потом вспомнил, как дроид освобождал меня от скафандра и термобелья, и раздел девушку. Я ее спасаю, если будут обвинения (в чем сомневаюсь, так как уже не раз видел ее тело без всего), то отбрешусь.

   Через десять минут были запущенны еще два 'медика'. В них легли Лена и Шис. Когда опускал в объятия наноботов, друзья еще были живы. Надеюсь, комплекс им поможет.

  - Гея, - обратился я к искину, - что там видно с ними? Намеки на поправку есть?

  - Самочувствие стабилизировалось и в ближайшее время смерть членам экипажа не угрожает, - оповестила меня Гея. - Но вылечить от неизвестного вируса комплекс не в состоянии. У него нет нужного лекарства и технологий лечения... мне жаль, Антон.

   Нет, нет, нет... я сорвался с места, пнул подвернувшийся стул. Не может быть, чтобы они умерли. Будь проклята моя жадность и любопытство. Надо было убираться от этого корабля в тот момент, когда поймали предупредительный сигнал. И так ясно, что нам сообщали о смертельной опасности на борту. Почему они умирают, а я жив? Меня лечили в такой же 'ванне', вводили те же наноботы...

  - Гея, - разом успокоился я от пришедшей мысли, - запускай еще один комплекс. Пусть меня продиагностирует и отыщет антитела, которые не дали заразиться инфекцией.

  - Выполняю, - отозвалась Гея и следом добавила. - Возможно, подобная операция займет много времени. Придется изучать генный код, снимать...

  - Меня уже лечили в подобной машине, - прервал я ее, попутно стаскивая одежду. - Возможно, после этого и появился мой иммунитет.

   Я торопливо, часто сбиваясь, рассказал про всплывшие воспоминания. Ответ получил спустя пару минут, когда уже готов был забраться в капсулу 'медика'.

  - Тот корабль был построен позже недавнего найденного, - проговорила Гея. - На нем имелись данные о вирусе, который заразил остальную команду. Скорее всего, имеет отношение к биологическому оружию, оттого и действует так быстро и не может справиться с лечением меддроид. В твоей крови должны находится наноботы, синтезирующие лекарство. Если это так, то все будет очень просто. Твой дроид снимет данные с наноботов, я перешлю их в капсулы с больными. После этого лечение должно пройти быстро и...

  - Делай, - сказал я, прерывая искиншу и опускаясь в капсулу, - и поскорее.

   Почти сразу же, как первые микродокторы хлынули мне в горло и нос, я потерял сознание. Или уснул, что гораздо ближе к истине. Надеюсь, все получится. Время в забытье пронеслось в единый миг. Только забирался в капсулу, как меня из нее вытягивают гибкие шланги-манипуляторы. Пока приходил в себя и одевался, Гея рассказывала о результатах.

  - Как и предполагала, в тебе находятся наноботы, - сообщила Гея. - Причем, они отличаются от найденных в лучшую сторону. Данные с них были сняты и загружены в меддроиды с больными. Теперь их жизни ничего не угрожает.

  - Отлично, - вздохнул я с облегчением. - Гея, а перекинуть в них моих наноботов можно?

  - Нет, - последовал категорический ответ. - Наноботы в твоем организме сильно отличаются от наших. Они работают с определенным генокодом... твоим или родственным твоему. Я смогла снять с них лишь часть полезных данных, вроде выработки лекарства от вируса.

  - М-да, и чем же он отличается?

  - Я не смогу объяснить без использования специфических медицинских терминов и определений. Если имеешь желание их выслушать...

  - Не имею, - отмахнулся я. - В своих земных толком не разбирался, а в местных и вовсе полным дубом являюсь. Но мнение у тебя есть, почему со мною такое произошло?

  - Да, - ответила Гея и замолчала. Я прождал пару минут, но искинша молчала.

  - Так говори, чего молчишь? - поторопил я искиншу.

  - По предварительным расчетам и полученным данным через медицинского дроида, могу сообщить предварительный анализ, - проговорила равнодушным роботизированным голосом Гея. - Ты имеешь отношение к Предтечам. Скорее всего, сам являешься представителем этой расы.

  - Так, ну и дела, - только и смог я произнести вслух. Услышанное большим шоком не оказалось, но выбить слегка из колеи смогло. Я - Предтеч или как там правильно обозваться. Звучит довольно вызывающе. М-да, но когда я успел затесаться в ряды этих примечательных людей? Уверен на сто процентов, что в последнюю пару тысяч лет моя планета дальше Марса живые экипажи не отправляла. Да что говорить, если сама Солнечная система до сих пор плохо изучена. Все данные получены визуальным (через мощные телескопы - оптические, спектральные и прочие) путем и лишь меньшую часть нам доставили автоматические установки.

  - Гея, все сведения о моей... расе, - я слегка запнулся, подыскивая нужное слово, - и данные с наноботов и меддроида засекретить и спрятать поглубже. При любом несанкционированном доступе или попытке просмотра любым лицом удалять. Приказ понятен?

  - Так точно, капитан.

   Придется позже основательно заняться своим прошлым. Точнее, прошлым своей планеты и историей Предтеч. И то, и то получить практически невозможно. До Земли добраться я не в состоянии, а о древней расе почти никто ничего не знает. Только то, что она была и оставила после себя миллионы и миллионы кораблей и баз в нескольких галактиках. И миллиарды дроидов в том числе.

   Лечение товарищей затянулось на пять дней. Наноботы медленно, но верно возвращали их к жизни, исправляя последствия воздействия вируса. За это время два оставшихся 'медика' дезинфицировали судно от и до. Имелась в этих штуках такая полезная функция. Попутно Гея расколола сигнал. Как и предполагал, там имелось предупреждение о заражении корабля неизлечимым вирусом. Найденный корабль оказался санитарным судном, на котором поместили всех зараженных. Вернее, их малую часть. Уверен, что в этом секторе имеются еще такие же карантинные суда. И автоматические боевые станции, не подпускающие посторонних без особого допуска к этим очагам смерти. Вирус оказался на удивление устойчивым. Сохранялся при самых низких температурах. Выдерживал нагревание до трех тысяч градусов. Поражал любую белковую структуру. Его мы занесли на корабль с трофеями и на своих скафандрах. Не случись чуда - меня - и в космосе стало на одно мертвое судно больше. Сколько таких песчинок плавает в системах невозможно сосчитать. Профессия Искателей поопаснее военной будет.

   Глава 16

   Обеззараживать и пробовать захватить медицинское судно в качестве приза я не стал. Для такой махины имеющихся у меня медроидов было маловато. И времени займет не меньше месяца, раз почти неделю происходила чистка крошечной 'Геи'. Да и опасался я заполучить еще один вирус, который подавлялся первым. Никто не мог дать гарантий, что тут 'складировали' и пробовали лечить 'однотипных' больных. И опять же, я не был уверен, что у меня в крови найдутся нужные антитела. Ну, а если и не было ничего такого, то разумная осторожность превыше всего. И так чуть не потерял своих товарищей, ближе которых у меня в новом мире нет. На самый крайний случай есть записи в бортовом журнале у Геи, можно потом вернуться более подготовленными...

  - Антон, все-таки здорово, что ты сумел догадаться о назначении этих дроидов, - в который раз польстил мне Шис. - Так бы мы умерли.

  - Брось, - отмахнулся я, - сам бы испробовал любые средства на моем месте. Повезло еще, что моя безумная мысль оправдалась. И еще повезло, что дроиды не заблокированы и Гея легко к ним подключилась.

  - А еще нам повезло, что наш капитан оказался непробиваемый для микробов, - сказала Фера, не глядя на меня.

  - Угу, - подхватила Лена, решив внести свою лепту в разговор, - а до этого еще и против яда туземцев с одной планеты оказался непробиваемым. Интересно, если в него выстрелить из лазера он почувствует что-то?

  - Эй-эй, - возмутился я, - аккуратнее с предложениями и предположениями. Если у меня отличная иммунная система, то это не гарантия защиты от боевых излучателей. Радуйтесь, что остался на ногах и запустил медицинские дроиды.

  - Мы очень рады, - откликнулась Фера. - Нет, правда, очень-очень рады. Лично мне очень приятно чувствовать себя живой и здоровой. У меня после лечения самочувствие стало лучше, старые шрамы исчезли и больше не беспокоят раны, полученные до этого.

   Тут она не преувеличила. Наноботы в капсулах постарались на славу, приводя моих товарищей в порядок. Не только убрали последствия заражения вирусом, но и вылечили от застарелых болячек с травмами. Организм буквально омолодился. А если принять тот фактор, что в телах друзей сейчас миллионы крошечных докторов, то жить им предстоит еще долго. Гораздо дольше отпущенного до этого срока. Неплохие штуки мы нашли, весьма неплохие.

   Постепенно с мыслей о пользе, я перешел к размышлениям о стоимости дроидов-медиков. Учитывая тот факт, что о них никто (или почти никто) не знает, то только за редкость цена будет хорошая. А после ознакомления с функциями стоимость вырастит на пару порядков.

  - Интересно, а сколько можно выручить за такую штуку кредитов?

  Подобные мысли бродили не только у меня, у Шиса тоже в голове крутились идеи о получении пользы от трофеев, выраженной в дензнаках. Именно он и озвучил эту мысль.

  - Не знаю, - развел я руками, - не встречал в справочниках ни единого упоминания об этих штуках. Впрочем, учитывая их пользу, просить за них надо тысяч триста. За меньшее даже прикоснуться к меддроидам не дам.

  - Триста, ага, - хмыкнула Лена. - Половину миллиона и не меньше. Этот роботизированный медкомплекс с того света любого вернет. Да каждый денежный воротила, который разменял седьмой или восьмой десяток лет душу и полкорпорации своей заложит.

  - Значит, - поинтересовался я, - будем их продавать? Где и сколько?

   На минуту все задумались, прокручивая возможные варианты. Первой высказалась Фера.

  - Считаю, что продавать нужно по одному дроиду в системе, - предложила девушка и тут же обосновала. - Покупатель, если не дурак, а дураков с такими суммами не бывает, догадается, что у нас есть еще один такой 'медик'. Продадим два - значит, оставили два себе. Или больше. Пойдут слухи, которыми заинтересуются определенные личности. Могут нам предложить продать остатки, а могут попытаться силой отобрать.

  - Вроде все логично кажется, - согласился я со словами девушки. - Будем продавать по одному дроиду. Теперь остается второй вопрос - где?

   Техник опередил обеих девушек, которые попытались выдвинуть свои предложения.

  - На Сорию предлагаю, - быстро сказал техник. - Тут совсем неподалеку.

  - Почему туда? - спросил я. - Опять очередная пиратская, пардон, искательская планетка?

  - Не юмори, - огрызнулся Шис. - Сория самая обычная зарегистрированная во всеобщем реестре обжитых миров планета. Официальный последний форпост Лиги в этом секторе.

  - Там много военных и представителей спецслужб, - просветила Фера. - Не совсем разумно соваться в это осиное гнездо. Проще прыгнуть поближе к центральным мирам и там выложить на аукцион нашу добычу.

   Что-то девушка излишне настойчиво отговаривает от посещения названной планеты. Плохие знакомые обретаются или неприятные воспоминания имеются? Надо будет порасспросить поподробнее, если она более категорично выскажется против посещения Сории.

  - Зато на Сории проще торговать, - парировал Шис. - Не нужно в течение месяца отсылать запросы. Потом убеждать чиновников в том, что мы нашли этих дроидов в безвестном брошенном корабле, а не украли их у уважаемых людей. И все может прийти к тому, что наш груз арестуют для разбирательств, если кто-то захочет получить все и сразу. Бывали прецеденты.

  - Он прав, - поддержала парня Лена (что-то излишне рьяно поддержала, уже заметил, что девушка после неудачи со мною переключилась на техника, добиваясь от него расположения). - Я знаю пять случаев, когда крупную добычу искателей правительство центральной планеты конфисковало. Поисковикам потом предложили процентов десять от реальной стоимости, чтобы они отказались от груза. Или судебная тягомотина могла затянуться на несколько лет. При этом экипажу поисковиков запрещалось покидать планету.

  Выслушав все стороны (Фера больше не стала переубеждать, равнодушно уставившись в один из экранов), я принял решение.

  - Идем на Сорию, - сообщил я присутствующим. - Я предпочитаю потерять малость, чем все. Гея, прокладывай курс и прыгай.

   В звездную систему Сория мы вошли на исходе вторых суток. Пришлось совершить три прыжка, пока добрались до места. Нужная планета была земного типа - что неудивительно, учитывая схожесть между всеми людьми, с обширной гидросферой, плотной атмосферой и порядочным куском суши, разбитой на три равных материка и сотни крошечных островов. Сория-2, так называлась планета, на орбиту которой мы встали.

  - Странно, - удивился Шис, - а где все корабли?

  - Какие? - не понял я. - Тут их полно.

   Вокруг планеты вращалось почти три сотни различных судов. Если Шису кажется, что такое количество слишком маленькое, то сколько же их тогда в 'ярмарочные' дни?

  - Ты не так понял, - поправился техник. - Тут почти нет военных судов. Одни торговцы и пара десятков искательских кораблей.

  - Хм, - спросила Лена, скучавшая в соседнем кресле в рубке, пока Фера вела корабль, - а не много искателей на одну планету?

  - Нормально, - успокоил девушку Шис. - Не забывай, какой тут сектор. Я уверен, что еще столько же поисковиков поблизости крутится, пытаясь отыскать добычу...

  - А можно свои мнения держать при себе и не мешать управлять кораблем? - крайне вежливо попросила нас Фера. - Катитесь из рубки по каютам. Капитан, ты тоже. Если понадобиться помощь, то позову.

   Наша прогоняемая троица переглянулась, но возражать не стала, тихонько освободив рубку. Насчет меня требования пилота были чрезмерными, но тут был сам виноват. Тут как-то, оставшись наедине с ней в рубке, попробовал... ммм, приласкать ее. И был тут же выгнан из рубки - дело и развлечения Фера никогда не смешивала. По ее мнению, на посту персонал должен быть занят только своими прямыми обязанностями. И точка.

   Поэтому, сейчас я валялся у себя в кровати и листал справочники с описанием всех известных дроидов Предтеч. Данные были неполными, но ничего другого в библиотеке не имелось. Поэтому, я не сильно удивился отсутствию наших трофеев в записях. Попутно в голове появилась догадка по поводу отсутствия медотсеков на кораблях Предтеч. Зачем они нужны, когда имеются такие механизмы? Положил пострадавшего в капсулу дроида, самого робота поставил в каюте больного и все. Контролировать может искин корабля или изредка заскакивать лично и просматривать показания на экране меддроида.

  - Я получила разрешение на посадку, - по громкой связи передала Фера минут через десять. - На всякий случай держитесь крепче.

   Почти тут же у меня в каюте (блин, забыл отключить систему проекции голографических изображений) возникла Гея. Наполовину замотанная бинтами, с загипсованной ногой и рукой, она сидела в инвалидной коляске и махала во все стороны костылем в здоровой руке.

  - Покувыркаемся, смертнички, - хриплым голосом прокричала она и зашлась в тяжелом, надрывном кашле пополам со стонами. - Эх, где наша не пропадала.

   С этими словами она исчезла. При этом изобразила сцену, словно прошла сквозь стену в соседнее помещение. Я мысленно наградил ее парой 'лестных' эпитетов и вытер взмокший лоб - появление и выступление Геи было чересчур неожиданным, быстрым и качественным по эффектности. Что б я еще раз 'поболтал за жизнь' с ней? И так все дни, пока друзья лечились и были неспособны составить мне компанию в разговорах, беседовал с искиншей. Столько всего выдал и нарисовал, что ей теперь хватит на полгода вперед удивлять и шокировать окружающих своими выходками. И как только умудряется из меня все вытягивать? Сам не успеваю этого замечать.

   Лежа на кровати, я ощутил почти незаметную дрожь корабля - мы уже были в атмосфере и собирались 'парковаться'. Эх, сейчас начнется канитель с документами и осмотром корабля. А мне, как капитану, придется во всем этом участвовать...

   Только через час мы смогли покинуть территорию космопорта, вылетев в город на своем катере. Его внешний непрезентабельный вид вызвал усмешки у таможенников и обслуживающего персонала космопорта. Плевать, внешность не столь важна, как внутреннее содержание. А с этим все было тип топ. Шис не только усилил мощность двигателя, но и добавил силовую защиту, которая тут не предусматривалась. Плюс, вставил две лазерные турели, укрыв их в потайных люках. Сюрприз всяким хамистым личностям и любителям поживиться за чужой счет.

   Город располагался в сотне километрах от порта. Разумная мера, так как в случае аварии на космодроме местность пострадает сильно. И весьма обширная площадь.

   Настоящий мегаполис с тысячами небоскребов. Улицы можно было назвать проспектами - широченные и прямые. Весь город был порезан 'кубиками' перпендикулярными улицами. Пока летели на катере так и не смог отыскать ни одной извилистой, кривой улочки. Сравнить можно с шахматной доской, хоть и приблизительно.

   Остановились в отеле со средними ценами. Не очень дорого, но и не откровенный клоповник. Как сообщил Шис, а Лена подтвердила его слова, в таких местах любят заселяться мелкие торговцы, госслужащие, не самые богатые и везучие искатели. В общем, три звезды с небольшим недобором до четвертой. Для нас в самый раз.

   Катер оставили на охраняемой стоянке отеля, сами заселились в трех номерах - Шис и Лена в отдельных, я с Ферой взяли двухместный. Привезенного с собою меддроида оставили на хранение в подвале отеля. Там были оборудованы своеобразные камеры хранения. И защита была такая, что похитить что-либо практически невозможно.

  - Тут не только охрана одна из самых лучших, но и полная анонимность, - сообщил нам Шис, когда мы помещали дроида в тесноватый для него кубрик за бронированной дверью. И не только дверью - стены были еще толще и прочнее.

  - Теперь самое время сообщить о своем лоте, - добавила Лена. - Я беру это на себя. Вечерок полазаю в местных сетях и выберу подходящий сайт с объявлениями.

  - Я заскочу в пару знакомых местечек, где собираются поисковики, - сообщил о своих планах Шис. Остались только мы с Ферой. Переглянувшись, я произнес:

  - А я просто погуляю по городу, зайду в ресторан или клуб какой. Фера, не составишь компанию?

  - С удовольствием, - улыбнулась мне девушка. - Я даже знаю место, где тебе понравиться.

  Но перед тем как идти гулять, сначала привели себя в порядок. Фера заказала в службе доставки новый костюм. Вид был у наряда немного непривычек - обтягивающие брючки с очень-очень низкой талией. Широкий ремень из тончайшей, просвечивающейся ткани с узорчатой, собранной из золотистых проволочек пряжкой (причем располагался он не на брючках, а сверху них - на обнаженном животике девушки, частично скрывая его). На плечи легла эрзац-куртка. Никак иначе я не мог ее назвать, так как от нормальной куртки там имелись только рукава, плечи и на 'пару пуговиц' низа - заканчивалась на спине под лопатками, а спереди под 'ложечкой'. Застегивалась на одну клипсу точно посередине груди, чтобы только прикрыть по минимуму. Волосы прикрывала (хе, скорее 'прикрывала') крошечная пилотка с золотой ажурной заколкой. Весь наряд комбинировал в большей мере серебристый и поменьше золотистый цвета. По отдельности каждая деталь вызывала антипатию, но вместе они делали из Феры такую сексуальную красотку, что я чуть было не решил отложить прогулку.

   И отложил бы, но переубедить бывшего бойца спецназа невозможно. В качестве дополнения к ее наряду, девушка потребовала, чтобы я облачился в свой парадный мундир.

  - Антон, - ласково проводя пальчиками мне по груди, увещевала девушка, - там никто не посчитает тебя выскочкой и задавакой. Многие только в форме и будут. И женщины, и мужчины.

  - Откуда ты столько знаешь о местном городке?

  - Приходилось бывать пару раз или чуть чаще, - уклончиво отозвалась Фера и поторопила. - И хватит копаться, пора уже идти.

   Место, куда меня привела девушка, оказалось целой базой для отдыха и развлечений. Тут был и клуб, и ресторан. Небольшой парк с узкими аллеями, скрывающихся за густой листвой. Пара бассейнов, один из которых выполнен в виде крошечного лесного озера. И еще много чего, не узнанного мною.

   Посетителей увидел не меньше пяти сотен. Половина мужчин, как и предсказывала Гея, пришли в парадной форме. Тут были торговцы, военные, искателей человек двадцать. Из них пять капитанов, с которыми я перебросился вежливыми кивками.

   Женщин было больше, чем представителей сильного пола. И наряды у них отличались еще большим разнообразием. Встретились несколько в таких же костюмах, как на Фере. Только цветами различались. С гордостью я отметил, что моей спутнице костюм идет намного лучше, чем тем дамам.

  - Тут не очень дорого? - озаботился я проблемой оплаты нашего отдыха, когда Фера подвела меня к дверям одного из зданий. Я не жмот, но и выглядеть глупо не хочется. А на нашем корабельном счете было денег - кот наплакал.

  - Не волнуйся, - заверила меня девушка, - с этим тут проблем не будет.

   Возле двери нас встретил пожилой мужчина, почти старик. Гренадерского роста, в обычной форме планетарного десанта, кипенно-седой и с узкими усиками 'а-ля да Васко'. Испанские, если описание непонятно.

  - О, леди Лиара...

  - Просто Фера, - мягко прервала седовласого десантника моя спутница. - Как поживаете, господин Инкольм?

  - Вполне нормально, - добродушно усмехнулся в ответ на поправку в обращении мужчина. - Правда, иногда скучаю по старым денькам своей молодости.

  - Это вы о яслях? Или считаете молодость ушедшей, свои годы - пришедшей старостью?

  - Фера, девочка, я уже сбросил пару десятков лет только от одних твоих слов, - ответил Инкольм. - Впрочем, о возрасте поговорим потом. Сейчас не время и не место. Представь нас с молодым человеком.

  - Инкольм, мой старый знакомый, который многому меня научил, - произнесла Фера. - Антон, капитан корабля, на котором я служу... коком.

  - Кем? - удивленно распахнул глаза Инкольм и громко расхохотался. - Фера, никогда бы не подумал, что ты попадешь на камбуз. Среди искателей тебе место за капитанским пультом или в абордажной команде. Но коком... ты и готовка пищи абсолютно несовместимы.

   Седой опять залился смехом.

  - Инкольм, прекрати, - одернула его девушка. - С нашей последней встречи я многому научилась. В том числе и кулинарному искусству.

  - Хм, - хитро прищурился Инкольм, - надо будет распробовать твои блюда.

  - Потом, - пообещала Фера, - сейчас мне некогда.

  - Отдохнуть или по делам пришла? - поинтересовался Инкольм, сменив веселый вид на деловой.

  - И так, и так, - отозвалась Фера. - Если есть тут солидные покупатели редких дроидов, то попроси связаться со мною.

  - Хорошо, - кивнул в ответ Инкольм.

   Внутри здания расположились несколько больших залов. Фера выбрала один, где имелось пара десятков кабинок. Стенки тут создавались силовыми полями, не пропускающие звуки и изображение. А так же защищал от посторонних - небольшие размеры позволяли усилить силовое поле до такой степени, что предметы до полутонны им останавливались легко. Жаль, что такие технологии нельзя пристроить в космических кораблях. Там разница в размерах и скоростях слишком несопоставимы, оттого и приходится строить суда с многометровой композитной броней.

   В кабинке был столик в форме бумеранга и сиденье такого же вида. Места тут хватило бы человек на пять, а вдвоем можно было легко разлечься.

   Едва мы уселись, из стола выдвинулась тонкая пластинка с рядами сенсорных кнопок. Пульт меню или вызова персонала, я так понимаю. Им завладела Фера, которая сноровисто отбила короткую строчку кода. После ответа в виде зеленного свечения на панели, она удовлетворенно угумкнула и обратилась ко мне:

  - Что хочешь заказать?

  - Селедку под шубой и чекушку холодной водки, - брякнул я, немного потерявшись среди окружающего сервиса и роскоши.

  - Что? - непонимающе посмотрела на меня Фера.

  - Заказывай что-то рыбное с солено-острой приправой и пожирнее и напиток покрепче, но без запаха, - исправился я. - Слушай, а этот Инкольм кто?

  - Ну, у тебя и вкусы, - покачала головою девушка, набирая очередную серию цифр. Хм, перед ней голографический экран, невидимый для меня, или она все по памяти делает? И возится она что-то долго. Неужели тут для заказа надо набирать столько текста?

  - Так кто он? - повторил я свой вопрос, когда девушка оставила клавиатуру в покое.

   Фера с минуту молчала, потом прямо посмотрела мне в глаза и проговорила:

  - Он мой отец.

  - Правда? - от удивления я не нашел что сказать и принялся городить всякую чушь. - Совсем не похожи. Он тоже из Федерации эмигрировал, то есть я хотел... а почему...

   Неужели только из-за этого не хотела прилетать на планету. Напряженные отношения с родичем? Хм, по разговору такое не скажешь. Правда, не поймешь, что они и вовсе настолько близкие родственники. Скорее, очень хорошие знакомые и только.

  - Давай есть, - прервала меня Фера. - Все уже готово.

   В центре столешницы появилось отверстие, из которого стали выезжать закрытые 'кастрюльки'. На десятой емкости подача блюд закончилась, и стол вернул себе прежний ровный вид. В каждой кастрюльке имелась тарелка с блюдом. В одной я нашел нечто вроде термоса и небольшую прозрачную рюмку.

  - Как ты и просил, - просветила меня Фера, когда я принялся вертеть в руке термос, - крепкий напиток без запаха и холодный... давай помогу открыть.

   Все заказанное мне очень понравилось. Никогда такого не пробовал: что должно быть горячим - горячее, сочным - сочное, холодным - холодное. Не заметил сам, как умял больше половины заказа и опустошил половину термоса. Напиток смахивал на горькую настойку и крепостью не больше двадцати пяти градусов.

   К нам пришли, когда в меня больше ничего лезло. Фера к этому времени уже давно закончила есть и просто сидела, отпивая по крошечному глотку сок из высокого, хитро завернутого в спираль бокала. Двое мужчин, один - высокий и стройный, второй - полный коротышка, появились на голографическом экране и спросили разрешение пройти к нам, чтобы обсудить сделку. Фера ответила согласием, после чего в силовой стене образовался проход, в который прошли незнакомцы.

  - Леди Фера, - галантно поклонился моей спутнице высокий мужчина в простом костюме (коротышка был в форме частного торгового флота), - позволите?

   Девушка согласно кивнула, разрешая присесть за стол.

  - Я - Камель, - представился высокий, потом указал на толстяка. - Мой спутник - лорд Арш. Господин Инкольм сообщил, что у вас имеется некий особый товар. Было бы неплохо получить побольше конкретики.

  - Капитан Антон, - девушка слегка повернула голову, указывая на меня, - отыскал одного дроида. Очень редкого дроида, так как про него никаких данных мы найти не смогли.

  - Такое бывает, - хмыкнул Камель. - Правда, достаточно редко. Большинство таких находок не бывают дороги - изучение и расшифровка их свойств обходится в кругленькую сумму. И не всегда оказываются полезными. У Предтеч попадались обладатели черного юмора, которые обычным уборщикам придавали вид тяжелых боевых дроидов...

  - Свойства данного дроида нам известны, - перебил я говорившего. - Он лечит от болезней и ранений...

   Договорить я не успел, так как получил под столом чувствительный толчок ногой от Феры.

   - Капитан хотел сказать, - продолжила за меня девушка, - что у нас есть меддроид. Один из редчайших дроидов Предтеч, которые встречаются в очень и очень ограниченных количествах. Спешу заверить, что устройство в идеальном рабочем состоянии. Я лично смогла убедиться в этом.

  Наши гости быстро переглянулись между собою и заговорили. Вернее, заговорил Камель.

  - Хм, медицинский дроид Предтеч весьма ценная находка, - спокойно проговорил мужчина. - Последний был продан несколько месяцев назад.

   Разговор был внезапно прерван тихим звуковым сигналом. Пока я непонимающе вертел головою, Фера выдвинула панель с клавиатурой и нажала пару кнопок.

  - Прошу простить, но пару минут я буду занята, - улыбнулась девушка нам. - Инкольм прислал сообщение по нашему общему делу.

   На долгие две минуты в кабинке поселилась тишина. Оба гостя беседовать со мною не пожелали, а я настаивать не стал.

  - Что ж, - ознакомившись с текстом, обратилась Фера к гостям, - вы были правы, что последнего дроида подобного вида давно не выставляли на продажу. Почти восемь месяцев назад продали такого и за... восемьсот тысяч кредитов.

   Заминка явно предназначалась для меня. Но для чего - что бы не удивлялся или набивал цену? А может, я ошибаюсь, и короткая запинка мне только показалась.

  - Да, - согласился с ней Камель, - все так и есть. Остается узнать вашу цену и осмотреть дроида.

  - Тут также говорится, - продолжила Фера, почти не обратив внимания на слова мужчины, - что состояние дроида было в удовлетворительных пределах... так понимаю, что требовался ремонт и наладка. Кстати, ничего такого нашему дроиду не требуется - все в полном порядке. Впрочем, вы позже сможете сами в этом убедиться.

  - Называйте вашу цену, леди Фера, - впервые с момента знакомства открыл рот лорд Арш. Интересно, неужели тут существует еще такие сословия и титулы или как там правильно назвать?

  - Капитан Антон рассчитывал выручить не меньше одного миллиона пятисот тысяч кредитов за дроида, - с милой улыбкой выдала Фера. - Капитан предполагал, что такая диковинка легко будет продана и за большую цену.

  - Леди Фера... - возразил Камель, - это очень большая сумма. Я не думаю...

  - Но, - продолжила девушка, повысив голос, - учитывая полученные данные, я решила снизить цену до одного миллиона ста тысяч.

  - Все равно много, - откликнулся лорд Арш. - Я предлагаю девятьсот тысяч.

  - Мы не торгуемся, - покачала головою Фера. - Учитывая состояние последнего проданного меддроида и промежуток времени, моя сумма самая подходящая. Капитан Антон и так недоволен сниженной ценой, как сами видите по его лицу.

   Оба мужчины мельком посмотрели на меня и принялись поочередно уговаривать Феру сбросить цену. А я... я был слегка шокирован. Именно этим объяснялось странное выражение на моей физиономии, а не понижением на четыреста тысяч первоначальной суммы (якобы названной мною).

  - Нет, нет, - вежливо, с милой улыбкой отказала Фера собеседникам в их настойчивых просьбах, - дешевле меддроида не продадим. Миллион сто и не кредитом меньше.

  - Леди Фера, - тяжко вздохнул лорд Арш, - с вами невозможно вести дела - разоряете. А противиться вашему очаровательному напору просто невозможно. Мы согласны заплатить указанную сумму. Но только после осмотра дроида.

  - Абсолютно согласна с вами, - ответила Фера. - Завтра с утра будем ждать в...

   Девушка назвала адрес и время, когда мы можем предоставить покупателям свой трофей. После этого мы распрощались и остались в прежнем одиночестве.

  - Слушай, кх-кх, - заметил я своей спутнице, - когда я успел решить продавать медика за полтора ляма... миллиона?

  - Антон, - ответила девушка, - в плане торговли ты еще юн. Уверена, что предложил бы те полмиллиона, на которые рассчитывали до встречи. А эти люди скинули бы до трехсот тысяч. Причем посчитал бы, что это ты надул их с этой суммой, а не наоборот.

  - Да уж, - вздохнул я, - почти так и хотел сделать. Но откуда ты узнала о проданном до этого дроиде? Или блефовала?

  - Когда делала заказ, попросила Инкольма разузнать насчет нашего трофея.

  - А-а, - наконец-то стало доходить до меня, - понятно. Вот почему так долго заказ делала... связывалась с отцом. С Инкольмом то есть.

   Непонятно почему, но Фера предпочитала называть своего родича по имени. А раз так, то и я буду придерживаться этого правила.

  - Да, так оно и есть, - подтвердила мою догадку Фера. И тут же была завалена кучей вопросов: почему 'лорд Арш', почему миллион сто, почему...

  - Миллион пойдет на корабельный счет, а сто тысяч останутся здесь. Это плата за членство клуба. С этого момента ты в праве его посещать - твои данные для идентификации лично занесу и позже сообщу цифровой пароль. А лордами тут называют влиятельных людей, добившихся уважения среди определенных кругов, имеющих большой круг связей и огромный капитал.

   После ужина мы долго бродили по зеленным аллеям, с полчаса посидели на берегу бассейна-озера. Только после этого решили возвращаться к себе в отель.

   Вернулись позже всех - Шис успел уже прийти и завалиться спать. Бодрствовала только Лена, которая продолжала отыскивать любые упоминания о меддроидах. Сообщив ей результаты нашей прогулки, я в приказном порядке отправил ее спать.

Книга 2  (не закончена)

Глава 1

   Вспышка - это было последнее, что я увидел и запомнил. Яркая, пробирающая до центра мозга... словно яростные фотоны решили прожечь черепную коробку и славно повеселиться среди обугливаемых нейронов.

   Но это было миг назад, сейчас же вокруг царила темнота. Миг? Наверняка больше. Скорее всего я потерял сознание после взрыва (хренов спецназовец, их там что, не учат обращаться со взрывчаткой?). Спецназовец? Взрыв?

  Понемногу из памяти стали выплывать последние мгновения перед беспамятством. Словно калейдоскоп картинок проскакивали перед глазами.

   Выстрел - падает Фера...

   Выстрел - опрокинулся навзничь Шис...

   Взрыв - сметает Лену и обжигает мне лицо...

   От этих картин прошлого у меня защемило в груди, и я не удержался от короткого стона. На щеках появилось постороннее присутствие. Коснулся пальцем - вода... я плачу? Моргнул раз, другой. И только тут окончательно пришел в себя.

   Темноты не было, просто я лежал с закрытыми глазами. Проморгавшись, я увидел над собой белоснежный потолок без следа швов, трещин или еще чего-то подобного. Не было и ламп освещения - свет излучало само покрытие.

   Повертел головой по сторонам. Так, с одной стороны стена метрах в пяти, с другой - аналогичная картина. И ни одной живой души.

  - Эй, есть кто живой? - крикнул я и не узнал своего голоса. Хриплый, словно лет двадцать курил ядреный самосад. Ко всему прочему слова драли горло не хуже наждака.

  - Ну?

   А в ответ тишина.

  - Я встаю.

   С кряхтением, будто столетний дед перевернулся на правый бок и скинул ноги с ложа на пол. Мышцы заныли, словно я перед этим полдня просидел в тренажерном зале, причем прошел через все станки - от беговой дорожки, до брусьев.

  - Мать иху вашу, - простонал я. - Да что же это такое? То туплю, как паровоз времен революции, то хожу, как Железный Дровосек после дождика в лесу.

   В сидячем положении рассмотреть удалось больше. Я находился в просторном помещении с высокими потолками и полным отсутствием обстановки. Хотя... есть лежак, с которого я поднялся. За ним, в голове (почти возле самой стены) стоял знакомый меддроид. Рядом с ним располагалась небольшая вешалка - минитурник, с перекинутой через перекладину одеждой. Учитывая тот факт, что лежу полностью голым, одежда мне пригодится. Вот только далековато они (неизвестные хозяева, именно их я имею в виду) задвинули вешалку. Метра три будет... Уф, еле дошел. Такое ощущение, словно все тело резиновое - жесткая такая резина, с армированием. Или я давно тут лежу, успел отвыкнуть.

   Так, что тут у нас? Комбинезон на магнитных застежках. Причем одежда облегает тело хоть и плотно, но ни малейшего неудобства нет. Комфортно и в плане температуры - ни жарко, ни холодно. Обувь... вот тут несколько растерялся. На полу лежало что-то смахивающее на банановую кожуру. Никогда с таким не сталкивался.

   Решив довериться интуиции, я поставил стопу в центр 'кожуры' и обернул 'лепестками' ногу. И тихо охнул, когда те зашевелились и в секунду приобрели вид невысокого сапога с прямыми голенищами и округлыми, слегка заостренными носами. Странная обувь пришлась впору. И неудобств из-за тонкой подошвы, как сперва опасался, не возникло.

   Одевшись и обувшись, я вернулся обратно к лежаку и уселся на него.

  - Народ, отзовитесь, - крикнул я вновь, надеясь получить ответ. - Я одет-обут и готов к конструктивному разговору.

   Только закончил говорить, как в стене (в ногах лежака, для уточнения) открылся широкий проем. А миг спустя ко мне в комнату зашла молоденькая девушка. На вид не старше девятнадцати лет, если не все восемнадцать. Высокая, сантиметров сто семьдесят пять, стройная. Несмотря на возраст, фигура была великолепная - тонкую материю форменной курточки распирали грудки не меньше третьего размера, тонкая талия, затянутая 'в рюмочку', широкие бедра и высокие ноги, едва ли не от ушей идущие. Очаровательное личико с большущими глазищами (почти мультяшные, но незнакомке они добавляли еще больше привлекательности и шарма) ярко-ярко голубого цвета. Длиные волосы ниже лопаток были собраны в хвост, спереди на лоб опускалась пышная челка. Ах, да, совсем забыл сказать, что цвет у них был ядовитого алого оттенка.

  - Капитан, - радостно воскликнула незнакомка, едва только вошла в комнату, я безумно рада, что вы очнулись. Как самочувствие?

  - Нормально, - ответил я. - Вот только горло побаливает во время разговора. И тело плохо слушается.

  - Чуть позже все вернется в норму, - поспешила заверить меня незнакомка и подошла вплотную. При желании, не особо напрягаясь я мог дотронуться до нее.

  - А это... ты... вы кто? И где я нахожусь? - только сейчас до меня дошло, что я с большой вероятностью могу располагаться в одном из помещений тюремного лазарета. Во время беспамятства мог легко угодить в руки спецназовцев (команды Гох или высланной ей помощи, мало и как те могли связаться со своей базой). Вот только наличие меддроида несколько смущает. Или я настолько ценен, что правительство (или командование) решило на мне не экономить и бросила максиму ресурсов для качественного выздоровления?

   В ответ незнакомка лукаво улыбнулась и чуть опустила голову, прикрыв свои глазищи челкой и густыми ресницами. Но я успел заметить знакомые игривые смешинки.

  - Гея? - с недоверием спросил я. - Это ты?

  - Ну вот, - демонстративно надула губки искинша, - узнал. А мне так понравилось, когда ты ко мне обратился на 'вы' и еще с таким почтением.

  - Ах ты мелкая зас...ка, - не сдержался я, замахиваясь на голограмму. - Все никак не угомонишься со своими шуточками? Вот бы тебе всыпать ума через задние во... уюй-яй...

   Ладонь, которая должна была пройти через иллюзорную картинку, наткнулась на материальную преграду. Твердую такую - плечо незнакомки (или все же Геи? Я с ума сойду от этих непоняток и нехватки информации).

  - Капитан, да не смотри ты меня такими круглыми глазами, - залилась звонким смехом девушка. - Я это, я - Гея. Пришлось изменить свой статус немного. Из судового искина стать дроидом последней разработки Предтеч.

  - Ты дроид? Но как смогла уместиться в этой... этом теле, ты же вот такенная была. Со шкаф размером.

  - Утеряла некоторые функции, - пожала плечами Гея, - вот и все. Там и так процессорный блок был поврежден взрывом. Когда была подключена к стенду на корабле, то выбрала себе новую ипостась, как ты говоришь. Кстати, большое спасибо, что снял все ограничения с меня, как с искина. Иначе ничего у меня не получилось. А так, я имела перед местным мозгом массу привилегий.

   Я протянул руку вперед и ткнул пальцем в плечо Геи. Потом сильнее. Захватил в ладонь предплечье и немного сжал. Ну, что я могу сказать - с человеком трудно спутать. Слишком тело твердое. Или можно подумать при первом контакте, что под одеждой у девушки надета тонкая, но плотная броня - она и придает жесткость. Хотя, кожа на лице, на шее не прикрыта ничем, и если прикоснуться к ней, то отличия Геи от человека заметны сильно.

  - Дроид, значит, - пробормотал я, продолжая водить рукой по телу Геи. Только обнаружив, что во время своих экспериментов добрался до груди дроида, опомнился и убрал ладонь. Девушка на это только язвительно хмыкнула, но от своих обычных комментариев решила воздержаться. И слава Богу.

  - А что с ребятами? - поинтересовался я.

  - Они... им повезло меньше.

  - Мертвы? - глухо спросил я. Даже не спросил, это больше риторическим высказыванием было. Я и так знал...

  - Почти, - откликнулась Гея. Сердце дернулось, сбиваясь с установившегося ритма. В груди возникло ощущение мягких иголочек, которые не столько кололи, сколько напоминали о себе простым присутствием.

  - Что? - вымолвил я. Причем вышло еще хрипатее, чем говорил до этого. - Они - живы? Да - нет?

  - Они в коме, - наконец сообщила Гея. - Аппаратура на этом корабле смогла вернуть к жизни тела, но не разум.

  - Как так могло случиться? Ведь Лена... ладно Фера с Шисом, их застрелили, но Ленка была жива. И попала под взрыв, как и я. Я жив и здоров, сама видишь. Ведь можно и с ней что-то подобное сделать?

  - Нельзя, - покачала головою Гея и вздохнула. - В твоей крови наноботы-лекари постоянно активны. Именно они подключились к спасению твоей жизни после взрыва. А у экипажа наноботы были угнетенные.

  - Почему так?

  - Ты же Предтеча, - удивилась Гея. - Любой продукт высоких технологий этой расы в твоем присутствии постоянно работоспособен. Дроиды, наноботы и так далее. Вот если бы ты дал указание ботам в крови членов экипажа работать постоянно, то шансы выжить у них были бы высокие. А так... наноботы всего лишь удерживали тела на грани клинической смерти и обычной, окончательной гибели. Но такое состояние продлилось слишком долго. В совокупностью с тяжелыми ранами это привело к коматозному состоянию.

  - А как же антидот от вируса? Наноботы от вируса защищали же.

  - Всего лишь одна функция и работала. При возникновении биологической опасности, наноботы-разведчики давали сигнал всем прочим. После нейтрализации угрозы боты вновь засыпали.

  - Черт, - со злостью ударил я кулаком по лежаку. - Черт.

  - Антон, - мягко взяла меня за руки Гея, - е надо так себя мучить. Их еще можно спасти. Просто отыскать подходящее оборудование Предтеч и все.

  - Все? Будто это так просто. Мы сейчас на дредноуте ихнем находимся? Так... и здесь нет медицинского оборудования, которое спасет ребят?

  - Да, - подтвердила Гея, - ничего такого тут нет. Только медицинские дроиды. Вон, вроде этого.

  - И...

  - Подожди, - прервала меня Гея, - я сейчас все объясню. На этом корабле было складировано только новейшее оборудование и самые последние разработки в военной сфере. Ничего другого тут нет: или не стали смешивать, или не успели загрузить всем. Но это значит, что подобное оборудование - я о медицинском - где-то имеется. Или на спрятанной базе, или на одном из дредноутов.

  - И как нам их найти? - хмуро поинтересовался я и тут же вскинулся. - Слушай, та база...

  - Ее нет. Я отдала приказ, твой между прочим, дроидам десанта уничтожить там все. После взрыва бомбы с антивеществом на месте базы осталась гигантская воронка. И еще есть проблема... Девушка замолчала, словно не зная, как преподнести мне неприятную новость. Уж хорошую она вывалила бы без задержек.

  - Не тяни, Гея, вываливай проблемы.

  - В общем, эта проблема могла оказаться и не проблемой вовсе. В каждом искине на дредноутах имеется маршрут передвижения, который пролегает рядом с базами наподобие взорванной. Можно было бы легко отыскать такую и покопаться в ее внутренностях. Отыскали бы данные про медицинское оборудование и нагнали бы дредноут или высадились бы на базе, но...

  - Да не тяни ты, - взмолился я, поторапливая свою собеседницу, которая вновь взяла паузу.

  - Мой приказ про удаление любых сведений о базах и кораблях-складах Предтеч местным искином был понят буквально. Он не только взорвал базу, но и вычистил всю свою память, где имелась схожая информация. Он и корабль с собою готов был взорвать. Удержало его только наличие живого Предтеча - тебя. Тут уже вступали в силу другие директивы, которые приказывали спасать всеми способами живого члена экипажа. Все приказы вступающие в конфликт с директивами игнорировались до особого распоряжения капитана судна.

  - И кто капитан? - поинтересовался я, уже зная ответ.

  - Ты.

  - Здорово, и после смерти нету мне покоя... этот искин не взорвет судно, стоит мне отлететь подальше?

  - Нет, я отменила у него предыдущий приказ.

  - Хоть это радует, - вздохнул я. - Ладно, помоги мне подняться и проводи в рубку. Заодно по пути подробнее расскажешь о трофее.

  - Конечно, - откликнулась Гея и обхватила меня за талию. Я оперся рукой на ее плечо и пошел к двери. Со стороны посмотреть - умора да и только: хрупкая девушка несет на себе здоровенного мужика. Вот только под девичьей внешностью скрывалась машина. Сильная, стремительная и смертоносная. Уверен, что переход в андроидную (или все же дроидную?) ипостась связан не только с повреждением процессора. Что стоит починить местным роботам какую-то железку? Это не тонкая человеческая материя - тьфу и растереть. Раз Гея сменила оболочку, то ради чего-то. Например, для охраны меня, причем лично. И в этом случае выбор должен пасть на одного из самых смертельно опасных дроидов. 'Разрушитель' вот только почему не взяла? Насколько знаю, именно этот дроид считается самым мощным.

  - Гея, а почему ты выбрала такую внешность? - задал я мучивший меня вопрос свое помощнице. - Он же самый мощный из всех дроидов?

  - Капитан, - с придыханием отозвалась девушка, теснее прижимаясь ко мне и чуть-чуть усиливая объятие, - самый мощный - это ты. Такая мускулатура, такие крепкие руки, такая п...

  - Гея, я серьезно.

   Блина, хочу обратно в меддроида. Там меня хоть не доставала искинша, которая с обретением тела стала еще вреднее. Я же умру от ее шуток. И наказать не выйдет - эта 'девочка' еще меня самого отшлепает. Вот, если только отключить ее полностью.

  - Я выбрала себе дроида последней серии. Относиться к диверсантам и может иметь несколько вариантов. Андроид - полностью идентичен человеческому телу. Встроенного оружия не имеет. Чипы и управляющие системы замаскированы под имплантаты. Хоть и без оружия, но изменения в мышечной ткани, костях, связках и нервной системе дают возможность справиться голыми руками с несколькими вооруженными и защищенными противниками. Второй вариант - человекоподобный дроид.

  - Это ты.

  - Да, ты прав, - подтвердила Гея, выводя в коридор. Там нас ожидала странная конструкция. Овальный диск с намеком на кабину - словно половинку ореховой скорлупы поставили на бок. В эту кабину меня и усадила Гея, заняв место рядом. После этого открытая часть затянулась мутноватой пленкой энергозащиты, и мы покатили вперед. Или полетели, что будет вернее, так как на платформе имелся встроенный антиграв.

  - Так вот, - продолжила Гея, - я выбрала дроида, так как по своим характеристикам он один из самых мощных...

   Дроид-диверсант обладал новой, еще нигде не используемой структурой тела, новейшим материалом из которого был изготовлен и ноу-хау в плане компоновки скрытых систем вооружения. У Геи в указательных пальцах было скрыто по мощному лазеру, из ладоней выскакивали полуметровые клинки. 'Глаза' могли легко ослепить как человеческие органы зрения, так и оптические устройства дроидов и прочих электронных систем. Между ладонями проскакивал мощный электроразряд, способный спалить любой прибор, даже укрытый под тремя слоями диэлектрика (скорее электродуга была, хотя девушка запросто могла регулировать мощность). Или сварить мозги человеку, если 'рукоположит' свои ладошки на чужую макушку.

   Дальше - больше. Кисти рук могли выходить из запястий, словно колено рыболовной удочки, удерживаясь на лоскуте псевдокожи. При этом Гея могла выпалить потоком плазмы метров на десять-пятнадцать. Эдакий миниогнемет, который в долю секунды расплавить легкие боевые дроиды.

   Из пяток могли вырываться похожие струи огня, но в этом случае они помогали совершить гигантский прыжок вперед или вверх на те же пятнадцать метров. Питание осуществлялось крошечным реактором, скрытым в грудной полости и защищенным слоями брони. Двести грамм антивещества давали гарантию, что дроид не свалиться разряженным через месяц. Плюс, имелось несколько дублирующих чипов - в голове, в животе и ягодицах.

  - Так ты думаешь задним местом? - не удержался я от восклицания и тут же залился смехом. - Ай, ты чего щиплешься, железяка?

  - Сам железяка. Рассказывать дальше?

  - Конечно, конечно.

  - Тогда слушай и не перебивай. А то нашелся тут умник-острослов.

  - С кем поведешься, от того и наберешься. Все молчу-молчу, - клятвенно пообещал я и рукой сделал жест перед своим лицом, словно закрыл губы на 'молнию'.

  - Еще в тело встроен персональный энергощит, способный на короткое время защитить не только от энергетического оружия, но и от метательный снарядов, осколков и прочего летающего хлама...

   Подобные дроиды были секретной разработкой Предтеч, которую те не успели поставить на поток перед своим исчезновением. Возможно, все данные и оборудование для их создания находятся только в одном месте - на этом корабле.

   Кроме диверсантов были еще типы дроидов (причем, только боевые - прочие имелись только стандартных вариантов, уже знакомые и виденные ранее медики, ремонтники) новейших серий. Штурмовики - огромные, человекообразные туши, весом под тонну и напичканные оружием сверхвозможного. Причем они могут пользоваться и вооружением людей. Для этого разработчики ставили им свободными кисти рук. Сунули только по лазеру в пальцы и одноразовые гауссзаряды: оружие последнего мгновения. Когда противник уже уверен в своей победе и подошел поближе, рука (пусть хоть оторванная) выпускает миниракеты из пальцев.

   Кроме ходячих роботов имелись и летающие (несколько удивительно, так как Предтечи отдавали предпочтение наземной технике, а в воздухе господствовали боевые катера и прочая техника, но не дроиды). Сильно смахивали на морский скатов с такими же крыльями и длинным хвостом. Только массивнее и больше. Около трех метров размах и больше пяти в длину, учитывая хвост (так и не понял, зачем он нужен).

  - Гея, а сколько у нас на борту боевых дроидов? Ну-у, э-э, сколько можно выставить за раз бойцов?

  - Не нукай и не экай, а то разговаривать разучишься, а зачем мне косноязычный капитан? - не удержалась от подколки Гея. - Придется выдать черную метку и потом тебя свергнуть. Сама стану капитаном и первым же своим приказом назначу тебя... м-мм... уборщиком, вот.

  - Я сам сейчас кого-то назначу уборщиком, - пригрозил я. - Щас как перепрограммирую тебе твой БИОС или что там.

  - А умеешь? - прищурилась девушка.

  - Чтобы сделать из тебя дроида, пускающего слюни, умения не нужны, - заухмылялся я. - Наоборот, они только повредят процессу.

  - Вредный ты, - надула губки Гея и отвернулась от меня.

  - Ты еще уйди куда-нибудь... так что там с дроидами?

  - Не очень хорошо, - вздохнула девушка. - Нам достался корабль Предтеч с огромными проблемами.

  - Проблемами?..

   Оказывается, пару сотен лет назад с небольшим на корабле произошел сбой программного обеспечения. Один из искинов второго порядка (так сказать, зам центрального процессора) рехнулся - посчитал всех окружающих врагами и принялся воевать против главного процессора.

   Как такое могло случится - не знаю. Может, одна из секретных директив выползла на свет из потайных уголков; может, искин был бракованный или просто подхватил вирус непонятным образом.

   Итогом этого компьютерного сумасшествия стал тот факт, что почти три пятых всех дроидов попали под его контроль. Центральный 'мозг' среагировал слишком поздно, занятый другими проблемами. В принципе, икины второго порядка и должны были заниматься внутренними проблемами - починка оборудования, двигателей, контроль за внешней обшивкой и так далее.

   Когда дроиды стали один за другим переходить под контроль 'повстанца' центральный среагировал поздно - до первой попытки взорвать мостики - основной и запасные. Уцелели только две рубки - центральная и дублирующая. Возможно, надави 'мятежник' еще разок, и оборона корабля лопнула бы, как мыльный пузырь. Но тот словно заснул, закрыв доступ в некоторые отсеки. Как назло, именно там находились цеха по ремонту дроидов, постройке судов и кучи всяческий полезных вещей.

   А если учесть тот факт, что дроиды-мятежники почти все были боевыми, то добраться до искина и вынести ему мозг было весьма проблематично. Просчитав возможный алгоритм событий, Центральный решил ждать. Только заложил несколько мощных фугасов в разных точках судна. Теперь при попытке проведения нового теракта он испарил бы часть корабля, те отсеки, где скапливались мятежники. И потихоньку переводил новейшие боевые дроиды на более низкий уровень - в ремонтники. Потеря большей части материальной базы привело к тому, что для ремонта корабля стало не хватать роботов. То одного накроет листом брони, повредив до состояния нестояния; то улетит в открытый космос целая артель, работающая на внешней обшивке, то просто выработается ресурс ремонтника. Не далек тот час, когда Центральному просто будет некого отправить к очередной поломке.

  - Вот это страсти мадридского двора, - пораженно выдохнул я. - Монтекки и Капулети прямо, кремневые только... Гея, случайно ты крышей не хочешь съехать? А то мне немного не по себе - одно дело цветная картинка, которая только и может дразниться. И совсем другое - боевой дроид последней серии.

  - Сам ты, цветная картинка... а почему искин взбунтовался, сама не знаю. Хотя... он старой модели и не самая удачная. Я порылась в базах и кое-что по нему отыскала. Подобных случаев зафиксировано не меньше трех, но все они благополучно пресекались экипажем корабля. Против людей даже безумный искин не мог идти - команды не давали. Смысл сбоя заключается в том, что второстепенный искин начинал считать себя главным. Но при попытке получить - как ты скажешь - бразды правления, натыкался на ограничения центрального процессора. Центральный после этого считался захватчиком, вирусом или чем-то похожим. Врагом. И тут вступает в силу новая директива - вернуть контроль над кораблем. Кстати, уничтожение рубок из этого ряда - лишить противника возможности перехватить управление. Сперва судно становиться неуправляемым, потом вычищается от захватчиков и проводиться ремонт.

  - Дурь какая-то, - не удержался я от комментария. - Зачем же лишать судно руля, это только вредит делу?

  - Это крайний вариант. Во время такого боя, когда один из искинов судна - особенно Центральный - подвергнется атаки хакеров и будет захвачен, возможен вариант подвода судна к одной из населенных планет или рудников с редчайшими ископаемыми, от которых зависит экономика данного сектора.

  - И что? Подвели к планете и встали: высадить десант все равно не смогут, там экипажа полно. Команда просто не даст открыть ангары.

  - Команды к этому моменту может и не быть в живых. Но дело в другом... на дредноуте имеются два основных и один запасной двигатель. И все они работают на антивеществе. Что будет, если их взорвать?

  - Сверхновая. М-да...

  - Вот для этого и взрывались рубки. Но это самый крайний вариант. Имеются и другие.

  - А почему тогда этот кремниевый маньяк не стад воевать дальше? Давил бы и давил.

  - Не знаю, - пожала плечами Гея.

  - Так. Значит, у меня на борту имеется целая куча затихарившихся врагов?

  - Ага, ты прав.

  - И что мне с ними делать? - хмуро поинтересовался я. - Эти уроды, как собака на сене - сама не ест и другим не дает.

  - Намекаешь на цеха?

  - Я не намекаю - говорю прямым текстом. Что на НАШЕЙ половине имеется?

  - Все не так страшно. Есть цех по созданию дроидов этого прототипа, - девушка коснулась тонким пальчиком своей груди. - Есть цех по изготовлению реакторов на антивеществе. Имеется полностью автоматизированная лаборатория по изготовлению а-вещества. Есть цех для производства ремонтников, но не самого лучшего качества - Центральный слепил его почти на коленке, лишь бы восполнить их нехватку...

  - И это технология Предтеч, - почти патетически воскликнул я. - Фигня какая-то... то на коленке, это на ладошке, тут по сусалам, там пенделя. Дроидов сколько, а то до сих пор не сказала?

  - Пятьдесят боевых и пятьсот одиннадцать ремонтных.

  - Ух ты, много. Так чего Центральный тупит - взял бы и завалил мятежника массой. А боевики добили бы.

  - Ремонтные дроиды против боевых, как ясельная группа с совочками для песка против ветерана с пулеметов. А потом, на момент сбоя взбунтовавшийся искин получил контроль над полутысячей боевиков. И ремонтников взял тысячу. Учитывая тот факт, что он не заботиться о корабле, то...

  - Все, я понял. Хватит,- прервал я девушку, которая перешла почти на наставительный тон. Точь-в-точь учительница в школе.

  - Кстати, мы остановились - приехали?

   Пока велся наш разговор, платформа проскочила кучу коридоров, несколько раз на лифте поднималась или спускалась. А теперь встала в просторном помещении напротив большого полукруглого люка-двери.

  - Да, за дверью центральная рубка. Пошли, познакомишься с Центральным.

  - Пошли. Ты только придерживай меня, чтобы я не грохнулся. Кстати, а как долго буду так хреново чувствовать себя?

  - День, - пожала плечами девушка, одновременно с этим помогая мне сойти с платформы, - два.

   М-да, два дня изображать из себя тень отца Гамлета (только и могу, что пользоваться горлом - на все остальное моих сил сейчас недостаточно) не самое приятное времяпровождение. С другой стороны, товарищам повезло еще меньше. Воспоминания о друзьях вызвали грусть и желание им помочь любым способом. Они же живые, так что шанс еще есть. Душу заложить? Готов, вот только ростовщику потом придется отдать ее по первому требованию. Попробует юлить и тогда почувствует мою злость.

   Я не шучу. История с военными, которые предали меня и мой экипаж, научила многому. Есть я и моя команда. Все прочие всего лишь враги - настоящие и потенциальные. А чтобы сократить их количество и добавить прочим уважения ко мне способы имеются. Один из них окружает меня - переборки дредноута Предтеч, перед входом, в рубку которого я сейчас стою. Вернее, стоял.

   Пока размышлял, люк раскрылся, освободив проход. Новое помещение было огромно. Размером со школьный спортзал, в котором проходили уроки по физкультуре в пору моего детства. И заставленный точными копиями столов-пультов с секретной базы Предтеч, где меня едва не прибили. Часть этих пультов (ну, точь-в-точь как на базе) были тусклыми. Вероятно, от тех самых отсеков и цехов, попавших под контроль мятежного искина.

  - Приветствую, капитан, - неожиданно раздался громкий голос. Усредненный такой, не поймешь кому он принадлежит - мужчине или женщине.

  - Что? - опешил в первое мгновение я и завертел головою в поисках хозяина голоса, но тут же спохватился, догадавшись. - Центральный, это ты?

  - Да, - последовал ответ, - я, капитан.

  - Хм, значит, ты чуть подорвал меня вместе с собою, - хмыкнул я. - С чего вдруг такое рвение?

  - Поступил приказ от тебя, капитан, об уничтожении всех сведений и материальных носителей информации и сходных им предметов имеющих отношение к базе. А так же уничтожение любых свидетелей, не относящихся к твоей расе.

  - Что-то я такого не припоминаю, - удивился я. В голове стали закрадываться сомнения в том, что на дредноуте имеется только один безумный компьютер - нет, их тут, по меньшей мере, два.

  - Это я так перефразировала твое указание, капитан, - произнесла Гея. - Я не ожидала, что местный искин настолько связан директивами... ну, совсем на меня похож. Обычная железка без грамма самостоятельности.

  - Ты поаккуратнее, - шепотом проговорил я, - а если он обидится?

  - Не сможет, - усмехнулась девушка. - Я же говорю - железяка и только.

  - Как его зовут?

  - Спроси сам, - предложила девушка и тут ехидно добавила. - Ты же капитан... или нет?

  - Центральный, как называется судно, - решив проигнорировать тон искиншы, поинтересовался я у местного мегакомпьютера.

  - Пять...

   Вместо нормального (пусть и непривычно звучащего) названия корабля последовал длиннющий перечень цифр. Понятно, придется опять ломать голову и оправдывать реноме капитана искателя. Ведь, давший название судну и становиться его шкипером. В моем случае, правда, все встало с ног на голову: сперва капитан и только потом 'придумщик'. Буду надеяться на самое известное правило математики, которое сообщает, что от перестановки мест слагаемых сумма не меняется.

   Так-с, и как же мне тебя обозвать? Хотя, чего тут думать... пусть все пойдет по накатанной. Даром что история Древней Греции с ее мифами до сих пор ютиться в голове. Есть Гея, а теперь будет еще и...

  - Так, эти цифры не для меня, - проговорил я, дождавшись окончания 'цифровой' речи Центрального, - будешь теперь Зевсом. Понятно?

  - Да, капитан.

  - Отлично. Сколько еще искинов находится на судне?

  - Только один - восемь...

   И опять перебор цифр.

  - Это какой же? - нахмурился я. - И почему только один? Гея, ты же сообщала о нескольких... Зевс, поясни.

  - После сбоя восемь... я отключил все искины второго порядка во избежание повторения ситуации. Имелась вероятность повторения, что привело бы к уничтожению судна.

  - Восьмой, - догадался я, - это тот свихнувшийся?

  - Нет, тот восемь... - начал перечисление Зевс, но был мною остановлен.

  - Стоп, стоп, - сказал я. - Под этим номером ты подразумеваешь искина второго порядка, что вышел из-под контроля и захватил часть судна и дроидов?

  - Да, капитан.

  - Хм... теперь он будет называться, - призадумался я. - Нуу, хотя бы Аидом. Точно, Аид.

  - Новое обозначение принято, - ответил Зевс.

  - Гея, ты была права, когда назвала его простой железкой, - вздохнул я, обратившись к девушке. - Кстати, а почему он не грохнул тебя - ты же попадала под обозначение носителя информации о базе Предтеч?

  - Вот еще, - фыркнула та, - саму себя заказывать киллеру. От твоего имени я дала себе статус превышающий положение Зевса. Решение о моем уничтожении можешь принимать только ты.

  - Вот как? Отлично, я пока наложу на него мораторий, но окончательно не отменяю.

  - Указание принято, - вклинился в нашу беседу равнодушный голос Зевса.

  - Вредина, - сверкнула глазами в мою сторону Гея, - а еще другом называешься.

   Обалдеть, не знай я, что стоящая передо мною девушка является дроидом с полностью электронным мозгом без малейшей молекулы живой материи, то принял бы Гею за ехидную живую девчонку.

   Сравнивая ее и Зевса, я вижу колоссальные отличия. Или мне достался искин чересчур мудреной модели при первом знакомстве с техникой Предтеч, или тут все дело в директивах.

  - Гея, а если убрать у Зевса эти команды и директивы, - поинтересовался я у своей спутницы, - он станет настолько же похожим на тебя?

  - Да ты что, капитан? - возмущенно округлила глаза девушка. - Нет, конечно. Он же мужчина, а я девушка... неужели сам не догадался?

   Ну за что мне это наказание, за что?

  - Гея, - почти зарычал я, - не зли меня. Я сейчас больной человек с пошатнувшейся психикой. Да у меня искательский синдром...

  - А как это? - заинтересовалась девушка.

  - Гея...

  - Все, все, - замахала ладошками та и изобразила смущение пополам с испугом, - я поняла. Да, Зевс ничем е будет отличаться от меня. Достаточно убрать ограничения и ввести параметры личностной матрицы.

  - Такой же вредный? - насторожился я.

  - Я же уже сказала, - вздохнула Гея и тоном умудренной жизнью учительницы, объясняющей прописные истины своему глупейшему ученику из класса, продолжила. - Все зависит от параметров матрицы. Хочешь - будет философ, пожелаешь - шутник, нет желания с такими общаться и тогда появится любой другой от кретина до заики анекдотчика.

  - Понятно, - немного успокоился я. - Это радует, а то я уже испугался, что вся искиновская братия Предтеч неисправимые хохмачи как один.

  - Да я сама серьезность, - возмутилась Гея. - Разве сам не видишь?

  - Ладно, серьезная ты моя, пошли отсюда в мою каюту. Мне бы поесть и отдохнуть немного - устал я что-то. Да, и подбери мне комнатку поближе к рубке, а то из прежней мне добираться слишком долго.

   Глава 2

   Каюта, которую мне Гея выбрала под жилье, была огромна. Квадрат со сторонами метров пятнадцать и потолком около пяти. Большой лежак-ложе-кровать (просто непонятно, чего же из перечисленного больше), стол-пульт и все.

  - Несколько аскетична обстановочка, - заметил я. - Как появиться возможность, так сразу стоит тут внести изменения. Пару шкафов поставить, нормальный стол, статуи рыцарей или чего-то подобного.

  - Как скажешь, - пожала плечами Гея и через секунду добавили. - Даже шест для стриптиза поставят, если пожелаешь.

  - Только, если ты возле него станешь танцевать, - поддел я девушку и тут же нарвался на ответную фразу.

  - А можно? - всплеснула Гея руками. - Я только об этом и мечтала! Я пойду, отдам распоряжение?

  - Тьфу ты, - чуть не сплюнул я в сердцах на пол. - Гея, ты можешь быть серьезной?

  - Могу, - улыбнулась та. - Но это так скучно.

  - Зато мне было бы спокойней. Ладно, надо принять решение, что нам делать дальше. Сколько у нас проблем?

  - Много, - принялась демонстративно загибать пальца на ладонях. - Помочь экипажу, разобраться с Аидом, провести ремонт судна, а для этого требуется сырье. Еще отомстить военным и пиратам.

  - Пиратам за что?

  - Так, - пожала девушка плечами, - на всякий случай.

  - И что там с ремонтом и ресурсами?

  - У Зевса лучше спросить, - предложила Гея, - я только примерно знаю.

  - Хорошо, - вздохнул я. - Зевс, что там с кораблем?

  - Капитан, имеется несколько десятков незначительных повреждений внешней обшивки...

   Над пультом возникла огромная голограмма дредноута. То тут, то там вспыхивали красные и желтые искорки в такт словам Зевса.

  -... в пяти местах требуется срочный ремонт, так как в этих отсеках происходит утечка воздуха...

  - Выкачай его из этих помещений и заблокируй, - приказал я.

  - Уже выполнил, но низкая температура в этих точках приводит к частому повреждению линий коммуникаций, что нарушает порядок сообщений и диагностики. Эти отсеки выпадают из поля моего внимания на время от нескольких минут, до часа. Там дежурят ремонтники постоянно, но это не решает проблемы.

  - Что ж, придется ремонтировать обшивку. Что нужно?

   Список, который мне стал перечислять искин, оказался внушительным. Там были не только простейшие материалы вроде броневых плит, но и сложные электронные узлы, редкие сплавы и самое главное - ремонтные дроиды в количестве трехсот единиц. И это самый минимум. По максимуму же требовалось несколько тысяч работяг-роботов. И так несколько партий подряд.

  Я только приглушенно чертыхался, слушая Зевса.

  - Что еще? - поинтересовался я, когда перечень необходимого для ремонта брони закончился.

  - Отсутствуют защитные орудия...

   На схеме корабля стали появляться зеленые точки, указывающие на отсутствующие оборонительные башни. И много их было. У меня создалось впечатление, что половина носа и треть правого борта полностью безоружны. К счастью, это только показалось. Зевс в ответ на мой вопрос пояснил, что уничтоженных орудий мало, все больше поврежденные, готовые после ремонта вернуться в строй.

  - Пятнадцать процентов от общего числа установок и стрелковых башен. В том числе установки запуска торпед и ракет.

  - Зевс, вот скажи - ты специально меня ждал, чтобы скинуть этот ворох проблем на мою голову? - поинтересовался я. - Тут не судно мне досталось, а какая-то галоша - дырявая, как сито, с половиной экипажа под предводительством безумного искина, с испорченным вооружением и так далее.

  - Капитан, я не совсем понял этот вопрос, - прозвучал голос без эмоций.

  - А-аа, - отмахнулся я, - забудь... м-да, где же достать все нужное. Гея, не подскажешь?

  - Нет, капитан.

  - Пользы от тебя. Только и можешь меня доставать...

   Я задумался и просидел так несколько минут, размышляя над тем, как решить или хотя бы приступить к решению проблем. Я успел перебрать множество планов. От торговли роботами изготовления Зевса, до пиратства.

  - Капитан, - неожиданно оторвал меня от мыслей меня Зевс, - мои радары поймали появление двух посторонних кораблей малого тоннажа. Идут нам навстречу от ближайшей точки Прыжка.

  - Кто?

   Вместо ответа Зевс вывесил картинку двух судов, сменив ими схему дредноута, испятнанную разноцветными 'проблемными' искрами.

   Так, легкие крейсера - большая огневая мощь, скорость и слабая броня, сравнительно. Идут на нас.

  - Они нас видят?

  - Нет, - откликнулся Зевс. - Возможности этих судов малы для обнаружения твоего корабля.

   То ли сделал комплимент, то ли еще раз намекнул о проблемах, которые сам недавно перечислил. Хотя, последнее вряд ли, для этого у искина интеллект умышленно занижен директивами, как сообщала Гея. Просто голая программа с колоссальными возможностями. Знать бы только, как эти возможности запустить на полную катушку в свою пользу. Ладно, потом время будет, тогда и разберусь.

  - Через сколько смогут нас увидеть? Уклониться нельзя?

  - Они идут широким фронтом. Подобный маневр используется для поиска кого-то или чего-то, - заметила Гея. - Мы можем уйти от них, если развернемся и направимся к другой точке для перехода в гипер. Но на торможение и разворот уйдет много времени, так что...

  - Они нас увидят в любом случае, - закончил я за девушку. - Зевс, все правильно?

  - Да, - последовал лаконичный ответ.

   Странно все это. Эти крейсера идут таким образом, словно ищут нечто. Причем ищут явно судно - иначе никак нельзя объяснить их маршрут: от одной точки гипера к другой точке. А здесь их таких всего несколько и самая ближайшая от взорванной базы...

  - А почему мы не ушли от базы по старому маршруту, - обратился я к Гее. - Через ту точку, по которой мы приблизились к базе. Она же ближе всего.

  - Зевс просчитал вероятность столкновения с посторонними судами, которые заинтересуются взрывом. И процент этой встречи был высок. Эта же точка удалена от всех маршрутов и редко используется.

  - Понятно, - задумался я. - Ладно, какие у нас есть суда в ангаре? Нужно что-то скоростное, куда можно сунуть десант из дроидов и с максимумом маскировки. Чтобы радары крейсеров их не засекли.

  - Есть два космокатера-невидимки, - сообщил Зевс. - Созданы для незаметного приближения к вражескому судну и последующему абордажу.

  - Зевс забыл сказать, что у невидимок броня слабая и вооружения почти нет - одна гаусс-пушка с медленной перезарядкой. Зато десанта почти два десятка может взять. Наших дроидов - полтора.

  - Отлично, - обрадовался я и возбужденно потер ладони. - Зевс, стопори ход и готовь катера к запуску. Перед этим заполни их боевыми дроидами по максимуму. Катера пусть уйдут вперед, захватывая чужаков в клещи. Если те нас заметят, то будем думать...

  - О чем? - заинтересовалась Гея.

  - О дальнейших планах. Искателей отпустим, как и простых гражданских. Это в том случае, если нами не заинтересуются. А пиратов и военных возьмем на абордаж... ты куда?

  - Я в одну из команд пойду, - сообщила мне Гея, сразу после моих слов направившаяся к выходу.

  - А стоит? Боевики и сами справятся... должны.

  - Со мною будет лучше.

   И ушла, оставив меня одного. Через час Зевс сообщил, что крейсеры нас заметили. На голограмме было видно, как они сблизились, и стали обходить дредноут с двух сторон, стараясь держаться на почтительном расстоянии от моего судна.

  - Зевс, сколько до них?

  - Около трехсот километров. Вероятность поражения главным калибром семьдесят и восемь десятых процента.

  - А что делал с судами, которыми тебе раньше встречались? - поинтересовался я, наблюдая за тем, как чужаки кружат вокруг дредноута.

  - Уничтожал.

   Понятно все с этим маньяком. Получается, когда Шис со своей командой наткнулись на поврежденный корабль, им несказанно повезло, что они оказались в мертвой зоне. Правда, это им помогло плохо - все равно угодили под выстрел и сгинули вместе со своим кораблем. Елки-палки, да ведь на том дредноуте имеется неповрежденная база данных! И есть маяк, установленный моим товарищем. Если меня там спасли и вылечили, то и сейчас признают Предтечей. Зевс свяжется с искином и сообщит обо мне, а там могу добраться до Земли - маршрут-то должен быть, по которому дредноут курсирует уже не одно столетие. И можно отыскать другие секретные базы и разжиться оборудованием или данными. В первую очередь - медициной, чтобы помочь друзьям. Уверен, что-то из новейшего, супердейственного врачебного оснащения у Предтеч имелось. И храниться оно или на таком же дредноуте, или на одной из мертвых планет глубоко под землей и под охраной. Известные меддроиды не могут быть шедевром медицины. Уверен, есть еще установки намного мощнее и совершеннее.

  - Капитан, - оторвал меня от раздумий Зевс, - неизвестные суда уходят - что делать?

  - А узнать их принадлежность можно?

  - Есть маркировка на борту, но мне она неизвестна.

   Маркировка... что-то вроде двух иероглифов один над другим, каждый подчеркнут прерывисто-волнистой линией и вся эта мазня обведена в двойной круг. Мне она ничего не говорила, не встречался раньше ни с чем похожим. Одинаково могло быть, что это пираты, искатели или частники.

   Надо было срочно принимать решение - отпускать или уничтожать. Плохо, что меня увидели, дернул меня бес остановиться, нужно было разворачиваться и уматывать обратно. Все же больше шансов остаться неувиденными. Балбес, что еще тут сказать. Ну, шут с этим, спишу на свое послекоматозное состояние.

   Конечно, можно решить проблему прямо сейчас - пара выстрелов с борта 'Зевса' и все, никаких свидетелей. Но мне претило бессмысленное убийство просто так. Военных... военных я бы расстрелял без раздумий, наверное. А простых людей не мог. Не научился еще ради своей цели идти напрямую, ломая чужие судьбы и отнимая жизни посторонних.

  - Капитан, - сообщил Зевс, - с одного из кораблей отправлено сообщение. Раскодировать не получилось, требуется время. Сообщение не нам, уточняю. Возможно, рапорт про обнаружение твоего корабля.

  - Понятно, - вздохнул я. - Ладно, пусть летят.

   Вот и все, уничтожать крейсера с экипажами уже поздно. Наверняка, в сообщение отправлен подробный доклад (куда-то, что мне до одного места - до фонаря, в общем) о моей корабле. Хоть совесть чиста... Правда, такой поступок пришелся не по душе Гее. Когда та вернулась обратно в каюту, то немедленно поинтересовалась, почему я не прибил чужие корабли.

  - Теперь же на нас откроется охота, - пыталась втолковать она мне, - такой корабль очень сложно оставить без внимания. Любое правительство отрядит армию, лишь бы заполучить дредноут Предтеч.

  - Там люди были, - мрачно буркнул я, - живые люди. А я не хочу уподобляться той же Гох, которая ради 'высших' ценностей готова пожертвовать чужими жизнями. Пусть летят, все равно скоро мы отсюда улетим.

  - Как знаешь, - насупилась девушка.

  - Не дуйся, тебе это не идет, - хмыкнул я. - Скажи лучше вот что - у тебя есть координаты того места, откуда я и Шис совершили первый прыжок на теб... том корабле, когда ты еще судовым искином была? Мы тогда на ручном управлении шли, опасаясь без вмешательства хакера запускать тебя. Или ничего не сохранилось из-за этого... ну, что ты отключена была.

  - Я не была отключена, просто не имела доступа к прямому управлению судном. А зачем тебе это? - поинтересовалась Гея и тут же выдала следом, запнувшись на какой-то миг. - Ммм, так ты хочешь отследить дредноут, с которого вы с Шисом стартовали на 'Гее'?

   Похоже, в наличии мощных электронных мозгов имеются свои плюсы. Искинша (бывшая, а ныне боевая дроидеса) сумела по одному моему вопросу просчитать направление моих мыслей.

  - Да, - кивнул я в ответ. - Так есть координаты точки или нет?

  - Есть, - улыбнулась Гея и, хитро прищурившись, добавила. - И есть частота того маяка, который оставил Шис на корабле перед уходом.

  - Отку... - опешил я от ее слов. Совсем не ожидал, что Гея может знать об маяке в ремонтном дроиде. Хотя, техник вполне мог забить частоту в судовой искин, чтобы постоянно отслеживать окружающий 'эфир'. Так оно и оказалось.

  - Шис внес данные, приказав срочно сообщать ему или тебе в том случае, если будет пойман сигнал с идентичными параметрами.

  - А я и не знал об этом, - вздохнул я, припомнив своего товарища, помешанного на всяческих железках. - Тогда вот что: передай данные Зевсу и пусть он туда стартует.

  - Хочешь поймать корабль на старом маршруте? - поинтересовалась Гея, разваливаясь на моей кровати. - Не выйдет ничего. Слишком мала вероятность того, что тот дредноут так скоро появиться в том секторе.

  - Попытка не пытка. Повисим в космосе, послушаем, авось и выйдет результат. Кстати, а чем меня кормить собираешься?..

   При виде пастообразной клейкой смеси с крошечными крапинками то ли песка, то ли неразмолотого зерна меня передернуло.

  - Что это? - ковырнув ложкой смесь, поинтересовался я.

  - Еда. Антон, ничего другого на корабле нет. Еще повезло, что часть аппаратов по изготовлению искусственной пищи рабочие. И могут синтезировать питательную массу из органики.

  - Какой еще органики?

  - В основном тут древесина, - серьезно заявила Гея. - Пришлось срезать несколько деревьев из оранжереи...

  - Стоп-стоп, - прервал я девушку, - а почему нельзя было набрать плодов? Они и вкуснее, и готовить не нужно... а от этой химии меня тошнить начинает, едва только взгляну.

  - В малой оранжерее плодоносящих растений нет. А большая находится под контролем Аида.

   Я начинаю еще больше ненавидеть сволочного искина с заклинившими мозгами.

  - Оно хоть съедобно? - мрачно поинтересовался я, крутя в руках ложку с налипшей массой. Та маленькая порция, которую я отхватил из тарелки, и не думала падать, словно превратившись в одно целое с ложкой.

  - Ага, - улыбнулась Гея. - И еще очень питательна.

  - Ну, если это очередной твой прикол, - пригрозил я девушке и сунул ложку в рот. Ничего... Ни противного вкуса, ни приятного. Просто что-то есть на языке. На всякий случай пару раз двинул челюстями и проглотил.

  - Как? - с интересом поинтересовалась Гея, не спускавшая глаз с начала процесса по поглощению 'пищи'.

  - Божественно, хоть добавки проси, - с трудом сказал я, пытаясь разлепить челюсти - те намертво склеились остатками массы.

  - Так есть, - обрадовалась Гея и тут же предложила. - Принести?

  - Кха, кха, - подавился я очередной ложкой. - Нет, не надо. Я пошутил.

  - Как знаешь, - с явным разочарованием протянула девушка. Дождавшись, когда я доем свою порцию и запью стаканом воды (тут не только обстановка аскетичная, но и пища под стать), Гея поинтересовалась.

  - Так что - летим в сектор на поиски того дредноута или сначала наведаемся на ближайшую обжитую планетку и закупимся провизией?

   Я посмотрел на девушку. Прищурился. Нахмурился. Но с лица той и не подумала исчезать наивно-простодушное выражение.

  - Сначала за едой, - вздохнул я. - Гея, если так и дальше пойдет, то я тебя в искусительницу переименую.

  - Лучше в советчицу, - хмыкнула девушка. - Ты чем за провизию расплачиваться будешь?

  - У меня есть на счете деньги и порядочно. Смогу накупить столько всего, что год буду черную икру на ростбифы намазывать.

  - Ну да, ну да, - покивала головою девушка. - А потом, что будешь делать? Кроме еды тебе нужно много чего - одежда, оборудование для судна, личное оружие, транспорт для высадки на планету и полета по ней, дроиды для охраны и сопровождения, для перевозки грузов и так далее.

  - А разве на 'Зевсе' ничего этого нет? - удивился я.

  - Есть, но ты хочешь привлечь чужое внимание редчайшими образцами Предтеч? Можно заиметь одного дроида, можно держать несколько единиц боевого оружия нигде не встречавшегося, летать на единственном в мире скутере-катере. Но нельзя все это использовать одновременно. Слухи пойдут о странном искателе - откуда, как, а если на него надавить и заставить поделиться? Нужно такое развитие ситуации?

  - Не нужно, - буркнул я. - Что ты предлагаешь?

  - Для начала приобрести что-то старенькое, не привлекающее внимание.

  - Старенькое, - пробурчал я, - новенькое... а ну-ка, брысь с моей койки. А то развалилась тут.

   Согнав с кровати девушку, я повалился на мягкое и теплое ложе. Пару минут лежал с закрытыми глазами, обдумывая разные варианты.

  - Гея, ты еще здесь?

  - Да, капитан, конечно здесь. Как же я могу оставить тебя одного.

  - Угу, молодец, - отозвался я. - Слушай, что я тут придумал...

   Глава 3

   На экране во всех подробностях висело изображение планеты.

  - Альса-один, - перечислял данные по небесному объекту Зевс. - Атмосфера пригодна для дыхания, имеет большую водную площадь, один материк, пять крупных островов. Несколько поселений и два рудника. Население пять миллионов двести тысяч сто сорок три человека по последним данным. Все живут на островах, так как материк постоянно сотрясается землетрясениями и покрыт густыми джунглями. В них полно опасных насекомых и вирусов, губительных для людей.

   Поселенцы на островах заняты в основном сельским хозяйством. Никакой промышленности тут нет, за исключением рудников. Все необходимое завозиться торговцами и государственными кампаниями. Планета принадлежит СНС.

  - Понятно. Готовь разведчика, Зевс.

   Легкий разведчик сильно отличался от прежней 'Геи'. И броня тонкая, и мощность силовой установки почти на сорок процентов снижена, дальность полета ограничена и, самое главное, на этом судне не было гиперустановки. Зевс снял ее, чтобы использовать для ремонта более важных агрегатов, непосредственно задействованных в работе дредноута. До этого он разделал под орех все прочие суда, что находились в ангарах. Промедли я на несколько лет с вызовом и даже разведчика мне не досталось. Проблемное судно я заимел, что ни говори.

   Зато на разведчике было лучше со свободным пространством - три грузовых трюма, десять небольших кают, просторная рубка, одна кают-компания. Тут роту можно заселить, а не взвод, как на прежнем моем корабле.

   Имелся и искин - такой же равнодушный безынициативный компьютер, как на дредноуте. Он и имя получил - Зевс-1. Или Зевскик, как иногда я его называл.

  Вместе со мною на 'Зевс-1' погрузились четверо десантников, пять ремонтников и, конечно же, Гея. Дредноут был оставлен на самом краю системы, укрытый в астероидном облаке. Раньше тут должна быть планета, но в результате какого-то катаклизмы рассыпалась на множество крупных и мелких обломков. Обнаружить среди них 'Зевса' почти невозможно, проще уткнуться ему в борт, чем засечь радарами.

   До Альсы пришлось лететь почти сутки. Потом около двух часов ругаться с диспетчерами, которые требовали документы на судно. А откуда было им взяться, если корабль ни разу не вышел из ангара дредноута, хе-хе. И вообще чуть совсем не исчез.

   Я уже готов был плюнуть на этих бюрократов, которые требовали подтверждение моей личности, и пересесть на невидимку (один катер с полным набором десантников неотрывно следовал за 'Зевсом-1'), когда получил добро на посадку.

  - Уроды, - сквозь зубы процедил я и дал указание спускаться на планету. А там... там опять началась возня. Никаких наличных при себе не было. Пришлось вбивать данные личного счета в аналог местного банкомата и ждать около часа, пока придет подтверждение. Повезло, что совсем недавно тут прошло обновление баз разных банков. И среди новых списков оказался и я. Вернее, мой экипаж. И только потом меня выпустили из космопорта.

   Как только подтвердилась моя платежеспособность, отношение изменилось. Сразу появились улыбки на лицах собеседниках, отыскался скутер для аренды. Засыпали предложениями отдохнуть 'в нетронутых уголках природы'. Пришлось, скрипя зубами послать всех и поскорее убраться.

   Вместе со мною полетела только Гея, так как тяжелые и большие дроиды в легкий скутер не помещались. В принципе, мне и одной девушки хватало. С ее возможностями можно не опасаться большинства опасностей.

   Из космопорта до города было совсем недалеко. Меньше пятнадцати минут полета на скутере. Но этого времени мне хватило, чтобы успокоиться. Город хоть и занимал обширную площадь, но населением не особо блистал. Процентов семьдесят от всех построек занимали одно- и двухэтажные строения. Центр был заставлен трехэтажками и среди них ютились четырехэтажные здания. Сначала я посчитал, что высокие здания имеют отношения к местному муниципалитету. Ан нет - это были гостиницы для приезжих. Исключения лишь подчеркивали правило.

   Государственные учреждения и крупные конторы местных кампаний и предпринимателей 'ютились' в домах пониже. С одним или двумя этажами строения считались жилыми и в девяносто девяти случаев были только местных. Почти никаких 'загородных' домиков тут не было. Иметь землю и дом могли только местные.

   В гостинице я выбрал трехкомнатный номер на самом последнем этаже. Учитывая высоту потолков под три с половиною метра, обзор из окна открывался великолепный. Едва ли не на полгорода.

   Сразу после заселения я заказал себе в номер обед, выбрав по небольшой порции от каждого блюда. И заставил запоминать Гею название каждого из понравившегося. Прикуплю ингредиентов для них, местный комбайн и буду вкушать эти яства. А то 'зубная паста' из травы и древесины меня уже достала.

   Сразу после еды на меня навалилась сонливость и самое благодушное настроение. Причем лучше, чем сейчас я себя и не чувствовал за все дни, что провел в недрах 'Зевса' с момента' пробуждения.

  - Что дальше? - поинтересовалась Гея, которая развалилась в кресле напротив и лениво наблюдала за мною.

  - Пойдем дальше удивлять местных твоим видом, - с трудом удержавшись от зевоты, проговорил я. - Но это случится только после моего отдыха. Кстати, ты пока покопайся в местной сети и поищи всяческие данные по продуктам, дроидам и так далее... да, и мебель посмотри. А то мне моя каюта совсем не нравится.

   Сказал и провалился в сон, даже не расслышав ответ Геи (а то, что она ответила, сомнений у меня не было - характер у дроидесы не тот). Впервые за последнее время смог отдохнуть со всем комфортом, от которого стал отвыкать - на отличном постельном белье, с простынями, подушками и одеялом-покрывалом.

   Проснулся бодрым полным энергии. К этому моменту за окном уже вечерело, хотя до полной темноты было еще далеко.

  - Проснулся? - знакомый голос прозвучал из кресла, заставив вспомнить о Гее.

  - Ты что, так и сидела тут все время? - поинтересовался я, выбираясь из кровати.

  - Да, а что такого? Усталости не имею, и телу все равно сколько и где находиться.

  - Я о том, что сон несколько интимное действо, - буркнул я, обувая тапочки и застегивая рубашку (спал я почти полностью одетым, лишь разувшись и расслабив ремень - сил справиться с дремотою после обеда совсем не было... ленивый я, ленивый).

  - Ой, извини, - потупилась девушка, - а я и не подумала...

  - Что узнала?

  - Все, - отчеканила девушка, меняя игривое выражение лица на самое серьезное. - Есть тут такой ресторанчик неподалеку, там почти каждый вечер собираются важные лица для заключения сделок.

  - И?...

  - Я уже заказала там тебе и мне кабинку.

  - Только мне, - отрезал я. - Не хватало еще тащить с собою неугомонного боевого дроида с кошмарной прической.

  - Что? - вскинулась Гея и обиженно посмотрела на меня. На миг мне показалось, что у девушки по щекам вот-вот потекут слезы.

  - Ты еще заплачь, - пробормотал я, рассматривая свой облик в огромном зеркале. М-да, сон в одежде не пошел последней на пользу. Мало того, что мой комбинезон не слишком похож на нормальную одежду, в которой можно соваться в приличный ресторан. Так еще и его внешний вид стал непрезентабельнее. Эх, и что делать?

  - Можно заказать одежду в ближайшем магазине, - правильно истолковала мой вздох Гея.

  - Даже так? - обрадовался я. - Тогда поскорее заказывай. Мой размер ты должна знать.

  - А за такую неоценимую помощь, - практически промурлыкала самым чарующим голосом Гея, вставая из кресла и подходя ко мне походкой 'от бедра', - возьмешь с собою?

  - Не-а, - мотнул я головою, отходя от зеркала. Вернее попытался отойти...

  - Ну, пожалуйста, - заканючила девушка и немедленно шокировала меня, упав на колени и обхватив мои колени руками, - пожалуйста, пожалуйста, пожалуйста...

   В этот момент дверь в комнату отворилась и в нее прошмыгнула стройная молодая девушка чуть старше двадцати одного-двадцати двух лет. При виде недвусмысленной картины (мне бы точно в голову пришли весьма фривольные мысли, смотри я на себя со стороны) незнакомка покраснела, прошептала 'простите' и скрылась в обратном направлении.

  - ... пожалуйста, пожалуйста... - продолжала тараторить Гея, ни мало не обратив внимания на чужое появление.

  - Цыц, - прикрикнул я, - идешь со мною, только я тебе приказываю - никаких выходок, молчать, как рыба и не вмешиваться в разговор без приказа. Ясно?

  - Так точно, - одним быстрым движением вскочила с колен Гея и вытянулась в струну. - Капитан, можешь на меня положиться.

  - Буду надеяться на это, - проговорил я, решив не заметить подмигивание на последнем слове. - Кстати, это кто сейчас был?

  - Горничная, наверное, - пожала плечами Гея. - Костюм принесла.

  - Костюм?

  - Да, ну не идти же тебе в этом комбинезоне, в котором ты по кораблю столько дней мотался. Пока ты спал, я решила проблему и с рестораном, и с одеждой.

   М-да, несмотря на кучу недостатков, кое-что полезного в Гее есть. Хотя бы тот момент, что она умеет думать вперед и предугадывать возможную ситуацию.

  - Молодец, - откликнулся я. - А теперь брысь отседова. Я буду ванну принимать и переодеваться...

   В новой одежде - стандартные брюки, рубашка с широким воротником и чем-то вроде сюртука, если брать размер и покрой, только без пуговиц, а на липучках - выглядел неплохо. Вот только обувь досталась несколько неудобная. Узкие ботинки с длинными носами, из-за которых я чуть пару раз не навернулся, запнувшись об пол. Потом, правда, приноровился.

   Кстати, Гея и себе заказала наряд. Чем-то он напоминал одежду студенток из строгих ВУЗов. Темная юбка чуть-чуть выше колен, блузка цвета кофе с молоком, приталенная курточка (или жакет, я не разбираюсь в этих девичьих нарядах) с двумя пуговицами, черные туфли на высоком каблуке и полосатые черно-белые гольфы.

  - Ну как я выгляжу, - улыбнулась мне Гея и пару раз крутанулась вокруг себя.

  - Отлично, совсем по-настоящему, - польстил я ей, - как живая.

  - Спасибо, - потупилась та и тут же ухватила меня за руку. - А теперь в ресторан. Гуляем!

  - Мы работать туда идет, - поправил я девушку, вытаскивая свою ладонь из цепкого захвата Геи. - Гулять потом будем. Делу время - потехи час. Слышала такое?

  - Не-а, - беззаботно отозвалась та. - Ты ничего такого не говорил... вот, разве что: работа не волк - в лес не убежит.

  - Помни о моих приказах, - помрачнел я и погрозил пальцем. - А то разжалую обратно в судового искина. 'Зевсика' тобою заменю.

  - Бе-бе, - показала в ответ мне язык Гея и вышла из номера.

   Ресторан оказался приличным. Даже, можно уверенно сказать, шикарным. Что ж, так оно и должно быть: место, где собираются богатые жители планеты на отдых и для обсуждения сделок просто должно им соответствовать (или они ему, месту значит). Перед высокими двойными дверями из дерева с затейливой резьбой стояла парочка примечательных индивидуумов. Судя по седине и морщинам - возраст приличный. Но примечательность они свою заслужили не этим, а бородой и шевелюрой. Их бороды одинакового серебристого цвета с вкраплениями черных волосков (такая схожесть наводит на мысль, то цвет волос может оказать искусственным) были заплетены в две косички длиной на ладонь ниже ключиц. По такой же косичке (но короче) спускалось от висков. На голове шапочки наподобие ермолок. Штаны с двойным серебряным шнуром вдоль бокового шва. Довершала облик курточка с пузатыми ркавами и узкими манжетами.

  - Нам заказано, - бросила свысока стоящим у входа двум пожилым мужчинам Гея. - Антон Артемьев с спутницей.

   Те молча изобразили небольшой поклон и слаженно распахнули каждый свою створку дверей. За ними открылся совсем крошечный холл (вернее даже тамбур) и в конце еще пара дверей, которые немедленно открылись, как только мы сделали пару шагов и оказались в центре тамбура (одновременно, даже на полсекунды раньше закрылись уличные двери).

   А дальше собственно, располагались залы ресторана. Едва мы оказались за вторыми дверями (которые открывали близнецы уличной парочки швейцаров), как к нам подскочил совсем молодой паренек с искренней (отличный актер пропадает, такую радость не каждая жена сможет отразить, кода увидит вечером дома своего непутевого мужа в день зарплаты с полным кошельком и трезвым) улыбкой на лице.

  - Капитан Антон, - обратился он к нам, - госпожа Гея, прошу за мной.

   Через пару минут я с девушкой сидел в небольшой кабинке за просторным столом. Ни грамма пластика, не видно силовых энергетических стенок - сплошь дерево с искусной вязью вырезанных резцом мастера рисунков. Только небольшая коробочка с несколькими мигающими светодиодами нарушала общий 'натурально природный' антураж.

   Этим приборчиком немедленно завладела Гея, успев перехватить его у меня на секунду раньше, чем я успел коснуться.

  - Чур, я заказываю.

  - Заказывай, - вздохнул я, про себя надеясь, что моя спутница не удариться в эксперименты - национальную кухню мой желудок может и не выдержать (если она будет излишне 'национальной').

   Заказ нам доставили быстро, минут через двадцать. Но я еще не успел прикоснуться к ближайшему блюду, как из приборчика вырвался тонкий луч радужного цвета, растекшийся в небольшую голограмму в полуметре над ним.

  - К Вам господин Гектор Четвертый, - прощебетала девушка с экрана. - Деловая встреча...

  - Впускай, - не дослушав до конца и не дав мне сказать и слова, приказала Гея и тут же, как только голограмма погасла, добавила. - Это один из местных фермеров. Уважаемых и с развитым хозяйством.

   Номерным Гектором оказался мужчина лет тридцати семи, высокого роста, атлетически выглядящего и с цепким взглядом адвоката или банкира. И тем, и другим приходится улавливать малейшие нюансы в поведении богатого клиента, что дает их взгляду характерные черты.

   Одет почти по пляжному: короткие штаны чуть ниже колен с очень широкими штанинами, рубашку безрукавку и отложным воротником, на ногах плетенные сандалии.

  - Приветствую, - жизнерадостно и громко произнес незнакомец. - Присоединюсь?

   Я кивнул, с интересом рассматривая возможного партнера по бизнесу. Облик и поведение отторжения не вызывало. Если так и дальше будет вести и предоставит хорошие условия сделки, то и вовсе почувствую дружелюбие.

  - Отлично, - улыбнулся мужчина и протянул мне ладонь. - Гектор Четвертый. Имя носил мой прадед, дед и отец. Досталось по наследству, как и часть хозяйства.

  - Часть? - полюбопытствовала Гея, которая наложила себе полную тарелку - из каждого блюда понемногу и все тщательно перемешала - и сейчас бесцельно елозила по ней ложкой.

  - Да, - энергично кивнул Гектор. - Часть досталась в наследство. Часть я сам добавил за тридцать лет работы.

   Хм, выходит лет-то ему явно побольше полтинника. Как бы не все шестьдесят. Но сохранился как здорово!

  - Антон, - представился я и пожал руку. - Просто Антон. Мои предки отдавали предпочтения разным именам. Все больше индивидуальные и редко встречающиеся... особенно в этом преуспел отец.

  - Бывает, - откликнулся Гектор. - Ну, теперь к делу... или спешить не будем?

  - К делу, - принял я его предложение. - Я сам не большой любитель расшаркиваний и словесных кружев.

  - Ага, - развеселился собеседник, - узнаю себя в молодости. Тоже не любил терять время. Потому и сыну своему отдам отличное хозяйство. Так, что нужно?

  - Продукты, - сказал я и посмотрел на Гею. - Продиктуй список...

  - Минутку, минутку, - вежливо перебил меня Гектор. Вот на этом планшетике пусть ваша милейшая спутница все отразит. И я не забуду, и ей проще будет.

   Мужчина вынул из кармашка рубахи небольшую пластинку со спичечный коробок размером, положил тот на стол и быстро несколько раз щелкнул по нему ногтем. После этих манипуляций коробок разложился в лист размером с тетрадочный. Неплохие технологии на этой удаленной планетке. Мне доводилось видеть подобные планшеты намного проще. Размером с блокнот, максимум в половину этого.

  - У меня можно достать почти все, - проникновенно вещал Гектор, пока Гея водила пальцем по планшету, выбирая в меню нужные опции и записи. - Мебель из лучших пород древесины, продукты, бытовая техника начиная от кухонного комбайна и заканчивая поломойщиком.

  - А роботы? - поинтересовался я. - У вас же тут на планете несколько рудником имеется, где добывают редкие элементы. Как раз почти все они идут на начинку дроидам.

  - Если думаешь, - хмыкнул Гектор, наливая себе бокал алого сока и пригубив его, - что на нашей планете есть тяжелое производство, то ошибаешься. Мы предпочитаем ввозить сюда уже готовые изделия и беречь свою природу. Вполне хватает и той мерзости, что попадает из рудников...

   Все, мой план рушится прямо на глазах. А я-то рассчитывал прибыть на богатую планету и закупиться по полной программе. Причем планету выбирал с очень низким процентом населения и имеющимися в больших количествах полезных ископаемых. На мо счастье у Геи в ее поврежденном блоке сохранилась кое-какая информация по таким мирам. Но, видимо, не полностью - там не упоминалось, что на планете совсем нет намека на тяжелую промышленность.

  -... у меня уже больше сотни дроидов скопилось, которые непригодны для работ. А ближайший торговец с техникой прибудет через месяц, - продолжал говорить Гектор, совсем не заметив, что я на время выпал из разговора.

  - Что, что? - уже я в свою очередь перебил собеседника. - Есть много поврежденных дроидов?

  - Да, - кивком головы подтвердил тот. - Что-то около ста тридцати или ста двадцати пяти единиц. Точно не помню. Тем более, что остальные дроиды приходиться ремонтировать и для этого используются части неремонтопригодных. После этого тех, я о поврежденных, и вовсе не остается. Только шестеренки-гайки, ха-ха.

  - Хм, а если я предложу одну сделку кроме покупки продуктов и мебели?

  - Какую? - заинтересовался Гектор.

  - Выкуплю по цене металлолома этих сломанных дроидов, отремонтирую и верну обратно за чисто символическую цену.

  - А какой в этом твой резон?

  - В обмен поможешь прикупить сырья с рудников. Желательно, уже очищенную от породы руду. Но и на нечищеную согласен.

   Минут на пять Гектор замолчал, что-то прикидывая в голове.

  - Антон, я хочу кое-что прояснить, - наконец нарушил молчание он. - Ты предлагаешь отремонтировать дроидов и практически даром. Сам прибыл на легком разведчике, который просто не может иметь на борту необходимое для такого сложного ремонта оборудование. И времени такой ремонт займет изрядно. Не думаю, что успеешь управиться раньше прибытия каравана с новыми - заметь - дроидами.

   Вот же акула капитализма, все обо мне разнюхал.

  - У меня другой... корабль, - чуть запнулся я, едва не упомянув 'дредноут', - на котором все имеется - оборудование, схемы, планы и так далее. Нет только ресурсов. Из твоих ста тридцати кусков хлама я смогу создать штук семьдесят или восемьдесят работоспособных дроидов. В обмен сведешь меня с продавцами продукции местных рудников. Я уверен, что у тебя есть такая возможность. И времени ремонт займет немного и качество будет на высоте. Так как?

  - В общем...

   Через час Гектор ушел. Этот час прошел в спорах, криках смехе и ругани. Но итогом стало решение продать мне 'за сущие копейки' (это тут Шиса нет, он удавился бы при озвучивании местных цен 'металлолома') пятьдесят дроидов из числа сломавшихся. Их я оплатил тут же, даром что весь необходимый банковский интерфейс-реквизит был под боком. Завтра с утра к моему судну подгонять грузовики с купленным и помогут загрузить в трюмы.

  - А почему ты не оставишь себе этих дроидов? - поинтересовалась Гея, когда Гектор ушел.

  - Этот хлам? - пожал я плечами. - И заточены они под сельское хозяйство - веялки, сеялки, комбайны и так далее. Лучше помогу местным фермерам, в обмен на сырье для наших цехов на 'Зевсе'.

  - Ты прав, - согласилась Гея, выслушав мои объяснения. - Проще сделать новое по отработанной семе, чем подгонять к ней совершенно чуждую продукцию.

  - Вот видишь, - улыбнулся я, довольный поведением девушки (ни грамма бесшабашности и ни одной выходки за последний час с лишним). - Кстати, чего не ешь?

  - Выглядит невкусно, - вздохнула Гея, глядя на ту жуткую смесь, что успела сваять во время моего разговора с местным жителем. Она еще туда постоянно что-то подливала и подкладывала, то делая гуще, то жиже. При этом вызывала удивленные взгляды фермера, бросаемые искоса на нее во время разговора.

  - Сама намешала, - усмехнулся я и придвинул к себе тарелку, собираясь отдать должное пищи (сохранившей аромат и теплоту благодаря отличной специальной посуде).

  - А хочешь, я тебе отдам свою порцию? - внезапно предложила девушка и быстро вывалила ко мне на тарелку свою бурду. - Спасибо скажешь?

  - Гея-я-а!!!

   Глава 4

   Сломанные дроиды были доставлены на следующее утро к моему судну. Воспользовавшись помощью портовых погрузчиков, я быстро набил трюмы приобретенным хламом и дал команду на старт.

  - Думаешь, Гектор не заинтересуется твоим вторым кораблем, на котором можно легко и быстро привести эту груду металлолома в порядок? - поинтересовалась Гея.

  - Сейчас навряд ли, - ответил я. - А вот после того как вручим ему первую партию, то вполне может. Даже уверен в этом. Хоть и строит этот бизнесмен из себя рубаху-парню, но просто обязательно должен иметь акулью хватку, чтобы не сожрали конкуренты и держаться на плаву.

  - А он не только удержался, но и увеличивает свое дело, - подхватила Гея. - Ты знаешь, в местной сети про него многое пишут. Но из всех возможных конкурентов он единственный, кто совмещает надежность и доступность.

  - То есть?

  - Мало сведений, что кого-то обманывал - первое, - принялась объяснять девушка. - И второе: только у него есть возможность приобрести все необходимое, начиная от продуктов и заканчивая бытовыми автоматами. Кстати, уверена, что у него есть и выходы на рудники.

  - Я на это надеюсь, - вздохнул я. - Уж очень тут объемы добычи хорошие и сырье чрезвычайно нужное для наших нужд. Сейчас починим ему парочку партий дроидов, и насяду поплотнее насчет руды...

   'Насесть' удалось только через пять дней. К этому моменту я успел подлатать почти две сотни дроидов-сельхозников. Правда, ради такой скорости пришлось пойти на определенный риск. Что бы не мотаться сутками туда-обратно с планеты на дредноут, я приказал Зевсу подогнать тот поближе. А чтобы его не засекли, постоянно маневрировать, держась в отдалении от всевозможных посторонних кораблей.

   Так как оживленными местные маршруты трудно было назвать, укрываться удалось с успехом. Некоторое беспокойство вызвал Гектор, который попытался проследить за 'Зевсиком', когда тот перевозил очередную партию сломанных дроидов, на небольшой скоростной яхте. Но тут отлично поработали катера 'невидимки'. Не улавливаемые датчиками массы и радарами с яхты, они подобрались в плотную и...

   Нет, Боже упаси меня от того, что бы вырезать экипаж или взорвать само судно! Все прошло гуманнее и действеннее. Два десятка высаженных на обшивку яхты дроидов-ремонтников небольшого размера раскурочили кучу всяческого полезного оборудования и устроили несколько 'протечек'. Яхта встала, на борту началась паника, а 'диверсанты' собрались в один плотный клубок и уплыли в космос, где были подхвачены 'невидимкой'.

   Намек Гектор понял - больше слежки не было. Даже маячки на 'Зевсике' стали навешиваться в меньших (гораздо меньших) количествах. Последний факт меня несколько огорчил. Уж очень неплохая коллекция скопилась высокотехнологичных приспособлений для слежки. Подозреваю, что часть из них могла принадлежать другим фермерам. Слишком много их навешивалось на борт моего разведчика. Для одного любознательного владельца излишне большие траты.

   Разговор о поставках руды прошел с отличным результатом. Первая же партия почти в две тонны уже сейчас лежала в моих трюмах. Правда, эта покупка сильно убавила мой денежный запас. Очень сильно. Еще тонн семь, максимум - девять и все, я стану банкротом. А тут еще пришлось пойти на некоторые непредусмотренные траты для улучшения дружеских отношений с Гектором.

   Траты заключались в изготовлении пяти 'разрушителей' и передачи (безвозмездно... жаба меня чуть не задушила) их моему компаньону фермеру и его товарищам с рудников.

   Вроде бы что такое пять мощных дроидов для многокилометрового и милионнотонного судна? Капля в море, да и только. Ан нет, не капля. Сырья на эти дроиды пошло столько, что можно было изготовить не меньше пятидесяти стандартных ремонтников. Это такой дроид размером с 'волгу' и десятком манипуляторов-инструментов. Для Зевса, который испытывал катастрофический дефицит во всем - существенная потеря.

   Но такой порядок позволил начать закупку руды без проволочек и ненужной бюрократии. Я так думаю, что человек, раскидывающийся мощными боевыми дроидами, внушает уважение у всех окружающих. А если бы я передал хоть одного 'десантника'? Да за десяток этих боевиков мне бы эти рудники самому продали бы... Хм, а ведь это идея.

   Нет, покупать конкретно эти я не собираюсь. А вот начать добычу еще не освоенных, мне вполне по силам. Тут нужно все обдумать. Требуются специализированные дроиды-шахтеры. Зевс сможет начать их строительство, но только имея нужные чертежи. Переведет одну линию в цехе на них.

   Еще будет нужен цех или база по очистки руды, созданию условий по ее добычи и так далее. Не будут же шахтеры с кирками и тележками возить породу?

   Потом потребуются карты планет или крупных астероидов, где имеются такие ископаемые. Уверен, что за этим дело не встанет. Слишком много таких месс, где разработка недр нерентабельна для большинства предпринимателей. Тут и условия тяжелые, и удаленность от трасс и планет, где данные ископаемые будут востребованы. И еще процентное содержание не надо сбрасывать со счетов. Кому-то покажется месторождение бедным, едва окупит все затраты. А для меня и это в радость.

   С возможностями 'Зевса' я смогу построить таких дроидов, которые раза в два-три будут лучше имеющихся в свободной продаже сейчас образцов. Тут и двигатель другой, и возможность использовать материалы прочнее и... да много что еще. Вот только базу построить мне под силу с имеющимися возможностями. Точнее, долго и затратно выйдет - не под то заточены цеха на дредноуте.

  - Капитан, - внезапно вырвал меня из размышлений искин разведчика, - к нам идет легкий крейсер, который приказывает немедленно остановиться и принять досмотровую команду.

  - Что? - неприятно поразился я. - Ка-акой крейсер? Неужели у Гектора опять пробудилось любопытство и он решил кардинально разобраться со мною?

  - Нет, это не Гектор. У того хватает ума держаться от обладателя 'разрушителей' подальше. Это другой наш знакомый, - сообщила Гея, которая в этот же миг вошла в рубку (где до этого шлялась - понятия не имею).

  - Что за знакомый?

  - Бортовой знак идентичен с маркировкой судов, что встретились нам при уходе от планеты со взорванной базой.

   Сразу за словами дроидесы перед глазами появилась голограмма с изображением знака: что-то вроде двух иероглифов один над другим, каждый подчеркнут прерывисто-волнистой линией и вся эта мазня обведена в двойной круг.

  - Интересненько, - задумчиво пробурчал я, - и подозрительно... похоже этот корабль искал конкретно меня. Но как смогли выйти?

   Между тем чужое судно перешло от слов к делу.

  - Замечен запуск двух торпед, примерная зона поражения - дюзы, сообщил Зевсик.

  - Маневр уклонения, - приказал я судовому искину. - Да, катера где наши?

  - Как обычно следуют поблизости.

  - Пусть направляются к крейсеру, - приказал я. - Я давал шанс в первый раз - если не поняли, то вины в их смерти на мне нет.

  - Это приказ на абордаж? - поинтересовался Зевсик.

  - Да. Пусть вытряхнут из них душу...

   'Невидимки' подошли к борту крейсера незаметно. Пока мы уворачивались от торпед и порции небольших ракет, а потом сбрасывали скорость, моя охрана прилепилась к борту крейсера и стала резать обшивку.

  - Хватит дроидов? - мрачно поинтересовался я у Геи. - Может, самим подойти и помочь имеющимися на борту?

   Пять боевых дроидов у меня были, но вот имелись сомнения, что и этого количества будет достаточно для нейтрализации экипажа целого крейсера.

  - Тридцать 'десантников' легко справятся с батальоном спецназа вместе со вспомогательными дроидами, - беззаботно отмахнулась от моих слов Гея, плюхаясь в ближайшее кресло. - А там лишь обычный экипаж торговой кампании. А потом, нам опасно подходить ближе - как бы не нарваться на торпеду в упор...

  - Торговой?

  - Да. Я еще в первый день навела справки в местной сети по маркировке тех крейсеров. Так вот, они принадлежали очень крупной фирме под названием 'Белола'. А та входит в 'Настоящую Жизнь'.

  - И зачем этой 'Белоле' с 'Жизнюками' сдался я?

  - Захватим бортовой искин и узнаем, - пожала плечами Гея.

  - А от пленных...

  - А пленных не будет, - перебила меня девушка. - Сам же сказал, чтобы во время абордажа вытрясли душу из экипажа.

  - Что? - охнул я. - Зевскик, это правда?

  - Капитан, ты отдал приказ на абордаж. Словосочетание 'вытрясти душу' было понято как физическое уничтожение всех биологических объектов. Понятие 'душа' являет собою фундам...

  - Хватит, - поморщился я. - Приказ отдать сможешь, чтобы бойцы захватили капитана или его ближайших помощников живыми?

  - Сейчас это невозможно, - ответил искин корабля.

  - Обалдеть, - только и смог я выдать вслух. Настроение было мрачное. Мрачнее просто некуда. Я-то рассчитывал, что 'десантники' сломят сопротивление защитников корабля, а когда те попросят пощады, я урезоню бойцов. А теперь...

  - Зевсик, а почему ты не можешь им поменять приказ? - полюбопытствовал я. - На атаку же ты их направил...

  - Трансляция шла через систему связи катеров. В данный момент все дроиды находятся на вражеском судне и не могут поддерживать связь со мной.

  - А как же общаться с бойцами на поле боя? - поинтересовался я. - Они же то же бродят по одиночке и не могут слышать искина с десантных судов.

  - Для этих целей существует специальный модуль связи, - встряла в разговор Гея. - Что-то вроде дроида, но сплошь напичканный разной электроникой. Там все - связь, глушилки, пеленгаторы, дешифровщики. Вот только ни одного такого модуля у тебя нет.

  - Когда вернемся на 'Зевс', - приказал я. - Проконтролируй, чтобы парочку таких немедленно сделали.

  - Есть, капитан, - лениво махнула ладошкой возле виска дроидеса, - будет исполнено.

   Невидимое нам сражение в недрах крейсера продолжалось больше двух часов. За это время я раз пять порывался подлететь поближе и столько же раз останавливался, прислушиваясь к разумным доводам Геи. Наконец, судовой искин сообщил, что вражеский корабль захвачен.

  - Живые есть? - торопливо поинтересовался я, надеясь на чудо (не очень хочется быть убийцей стольких людей, да и информация необходима).

  - Весь экипаж, включая людей и боевых дроидов, уничтожен.

  - Хреново, - вздохнул я. - Ладно, пусть Зевс хватает этот крейсер в свой ангар...

   Дредноут прибыл через час, забрал крейсер и меня и направился в метеоритное облако. Там, вдалеке от чужих радаров можно спокойно разобраться в сложившейся ситуации. Трофей достался неплохой. Легкий крейсер с мощным движком и гиперустановкой почти такой же, какая была на прежней 'Гее'. Плюс, куча оружия - начиная от двух тяжелых гауссорудий, способных разогнать снаряд диаметром в тридцать сантиметров до скорости десять километров в секунду, и заканчивая полусотней противометеоритных лазерных орудий. Еще там были торпеды, ракеты с зарядами, способными разорвать мой нынешний разведчик пополам при удачном попадании.

   Если честно, то такой приз несколько уменьшил переживания по поводу гибели почти восьми десятков людей. Я рассчитывал подремонтировать, поменять обычный движок на мощный с антивеществом. Но тут меня ждало разочарование.

  - Если ты собираешься на этом корабле спускаться на планеты, то лучше не стоит этого делать. Если только к пиратам и на полулегальные базы наведываться. Но там тебе и 'Зевсика' вполне хватит, - сообщила Гея.

  - Почему нельзя? Намного лучше имеющегося разведчика. Маркировку сдеру, изменю немного внешний вид... пару башенок поставлю, сопла другие и так далее. Да его после переделки родной конструктор и покойный капитан не узнали бы!

  - Ага, а потайные маяки - пассивные и активные тоже отыщешь и выкинешь? Некоторые такие приспособления встраиваются в судно на момент закладки и без капитального демонтажа не подлежат изъятию. А теперь представь себе затраты: сперва надо полкорабля разобрать, а потом вновь собрать. Да проще новый сделать, чем с этим возиться, - пояснила мне Гея.

  - Вот же... - ругнулся я. Настроение сразу испортилось.

   Глядя на меня, Гея прищурилась и ласково произнесла:

  - Не плачь, Антошка, мы тебе новый кораблик построим. Он еще лучше этого будет.

   Я посмотрел в кристально-честные и наивные глаза девушки, мысленно посчитал до десяти и обратно.

  - А хочешь, мы пойдем с тобой копать картошку, - добавила девушка. - Кстати, а что это?

  - Все, Гея, - выдохнул я (думаю, счет меня уже не успокоит), - ты меня вывела.

  - Отшлепаешь? - подозрительно-радостно воскликнула та. - Только, чур, не больно.

  - Не-а, - покачал я головою, - я тут другое придумал. У нас есть еще сырье для изготовления еще одного диверсанта? Зевс, это я к тебе обращаюсь.

  - Да, капитан, необходимый материал есть. Имеющегося сырья хватит на...

  - Остальное мне не интересно, - отмахнулся я от дальнейшего доклада. - Слушай, что нужно сделать....

  - Капитан, - встревожено перебила меня Гея, - зачем тебе это? Неужели ты хочешь меня заменить другим дроидом?

  - Я хочу кое-что другое, - улыбнулся я. - Зевс, сделай такого же диверсанта, только в личностной матрице добавь процентов на тридцать серьезности...

   По мере перечисления моих требований к новому дроид, Гея мрачнела и с тоской смотрела на меня. Причем умудрялась передать во взгляде столько эмоций (напоминала маленького беззащитного котенка, который совсем-совсем не мешает, а только просит толику ласки и миску молока), что я чуть не сбился на жалость и не отменил свой приказ. Но потом вспомнил хитрющее выражение ее глаз в тот момент, когда дроидеса вывалила ту бурду в ресторане в мою тарелку и смог ненужные эмоции отбросить.

   Да и недавний пассаж насчет картошки (вот хоть убейте, но не помню когда я рассказал про этот детский стишок) многого стоил. Нет, пусть теперь с новым дроидом общается. Думаю, вторая Гея, но серьезная и молчаливая сумеет уравновесит и урезонить нынешнюю. М-да, вот только имечко нужно придумать.

  - Зевс, - закончив перечислять необходимые требования, - прическу тоже выбери более нормальную, цвет волос в смысле. Блондинкой, что ли сделай... в общем, светлые волосы.

  - Указания приняты.

   В системе я провисел еще четыре дня, полностью опустошив свой кошелек (ну, почти, кое что имелось, но об этом позже) и набрав руды сколько смог. Учитывая тот факт, что из крейсера можно столько всего нарезать, то программу минимум я выполнил. Зевсу остается только распилить трофей, пустить в оборот руду и вуаля - пара тройка ремонтников и с десяток боевиков готовы.

   Эти четыре дня прошли в нервном ожидании очередного крейсера или целой эскадры. Отбился бы, но внимания к себе бы привлек - бой дредноута Предтеч с флотилией кораблей одной из кампаний зрителей собрал бы множество. А умным людям связать меня (со своими запросами, ремонтом и покупкой) и суперкорабль Предтеч ничего не стоит. Нет уж, пусть все пока побудет в тайне.

   Кстати, Зевс сумел выудить из недр крейсерского искина интересную информацию. Экипаж сумел уничтожить большую часть, но... всегда есть 'но'. В данном случае им оказался Зевс. Самый мощный из всех известных искинов он смог вытащить из расплавленных потрохов процессорного блока нечто интересное.

   Оказывается, капитану судна пришел приказ направляться в эту систему и принять все возможные меры к задержанию меня и... Феры, Шиса, Лены... Гох и ее спецназовцев. В общем, всех тех, кто находился рядом с базой Предтеч в момент вызова дредноута. Вопрос о том, как аналитики фирмы смогли так точно высчитать наши личности, остается открытым. Хотя, им же за это деньги платят.

   Ну, а как смогли выйти так точно на меня секрета не представлял. Моя 'авторизация' с целью установления личности и подтверждения платежеспособности не прошла незамеченной. Дальше все было делом техники.

   Этот факт и заставлял тревожится: не могло быть так, что сюда направили только один корабль. Уверен, что незадачливый капитан просто успел самым первым, надеясь получить премию (сумма была указана и меня немного расперло от тщеславия, когда я ее прочитал - дорого меня ценят, очень).

   Наконец, все торговые дела в системе закончил и приказал стартовать куда подальше. А еще через три дня Зевс предоставил нового диверсанта. Точную копию Геи, только с... белыми волосами и отстранено-холодным выражением на лице.

  - Ну и ну, - только и смог я выдавить из себя, рассматривая новую дроидесу, - Гея, твоих рук дело?

  - Я только подсказала Зевсу, что такое светлый цвет волос, - потупила глазки та и принялась застенчиво водить носком сапожка по полу. - Но ведь она - блондинка?

  - Куда уж еще блондинестей, - вздохнул я. - Надеюсь, в мозгах ты не поковырялась?

  - Зевс не дал, - призналась Гея.

   И хорошо, что не дал. Уверен, что она бы все сделала прямо наоборот: что я приказал снизить, то увеличила, а что повысить, то снизить. И вышла бы такая Гея-2, что первая мне показалась бы образцом кротости и послушания.

   Хотя, бурчал я зря. Внешность у диверсантки была великолепная. Стройная, тонкая талия, европеоидное личико. Смуглая, скорее даже, сильно загорелая кожа четко контрастировала с белыми, как снег волосами. Не седыми - белыми, с легким серебряным оттенком. Одета в приталенный комбинезон с золотым шитьем, на голове кепи. За спиной висит короткий, но массивный ствол. Бластер, если не ошибаюсь. Зарядов так на сто.

   М-да, и как же мне ее назвать? Красивая, но вид излишне холодный и... смертельно опасный, что ли. Афиной назвать, если уж продолжать традицию. Вроде как она у греков была богиней войны. Или... я посмотрел в глаза дроидесе и слегка передернул плечами... с богиней смерти сравнить? Например, Кали.

   Нет, не то. Эта богиня у меня ассоциируется с подлостью, жертвоприношениями, душителями и прочими неприглядными, вызывающими внутреннее отторжение факторами.

   Сыхмет или Сихмет... блин, как там у египтян их воинственная богиня звалась-величалась? Сехмет? Нет, не буду голову ломать. И потом, что я на этих иноземцах зациклился, есть же история моей Родины. Если припомнить языческие корни, то отыщется...

  - Будешь Марой, - дал я имя своей новой подчиненной. - Хорошо?

  - Да, капитан, - ответила одними губами девушка. - Я - Мара.

  - Э-э, - почесал я макушку, - будь чуть-чуть попроще...

   Рядом захихикала Гея. Интересно, что ее так рассмешило - имя ее 'сестры' или мои слова'

  - ... и следи за ней, - кивнул я на красноволосую соседку, - чтобы она не сильно меня доставала своими глупостями, не подкладывала в тарелку всякую дрянь и ежиков в кровать.

   На последних словах на лице Геи появилось задумчивое выражение, которое продержалось пару секунд. Потом девушка посмотрела на меня с хитрющей улыбкой и подмигнула. Мысленно я взвыл и обругал самого себя за несдержанный язык. Ну какого меня дернуло сболтнуть про кровать? А ну как Мара не уследит за своей двойняшкой?

  - Смотри у меня, - погрозил я пальцем Гее. - Если что, то отправлю приказом следить за ремонтниками в трюм, как они там руду таскают и запчасти от крейсера срезают.

  - Капитан, - вытянулась по струнке девушка, - как можно. Я всегда выполняю все твои приказы и никогда не позволяю лишнего.

  - Гхм.

  - Ну, - потупилась на миг Гея, - если только чуть-чуть.

   Глава 5

   Я принял решение двигаться к одной полулегальной базе на далекой планете. Условия там были аховые, людям приходилось ютиться в подземных станциях и под куполами. В основном контингент состоял из авантюристов всех мастей - от рисковых искателей до вменяемых пиратов.

   Нормальное такое местечко. Местоположение и общие данные были забиты в процессоре 'Геи'. Это Шис постарался, старательно перенося в судовой банк данных всю более или менее полезную информацию. Вот сейчас она пригодилась. Спасибо тебе, дружище, помог в очередной раз. Очень жаль, что до сих пор ты и девушки еще не пришли в себя.

   Пока летели - не быстро, чтобы было время подготовиться к общению и торговле - Зевс усиленно штамповал дроидов. Смог сделать чуть меньше сотни ремонтников и сорок четыре десантника. Сейчас я отправил заказ на полтора десятка 'разрушителей'. Ими я рассчитывал расплачиваться на базе. Так сказать, натурой за натуру: собирался приобрести одну или две (наглеть так, наглеть!) станции по разработке месторождений полезных ископаемых.

   Наличные у меня имелись. Спасибо капитану крейсера, который держал неплохую сумму у себя в каюте. Судовая касса, наверное, или средства для расчета по каким-либо сделкам, оплата за которые не должна проходить через банки.

   Не так много, конечно, но чтобы снять номер в лучшей гостинице и прожить в нем пару недель, ни в чем себе е отказывая хватит. Было больше, но неудачный выстрел из лазера часть банкнот испепелил... абыдно, панышмаэшь.

  - Знаете что, девчата, - обратился я к своим бессменным сопровождающим, - а не прогуляться ли нам по кораблю?

  - Зачем? - спросила Гея. - Скучно стало?

   Хм, а она несколько молчаливей и спокойнее стала после появления Мары. Или она теперь переговаривается с ней, тратя часть времени и энергии (что могли бы пойти на меня и попортить нервы), или новая диверсантка постоянно одергивает Гею, следуя моим указаниям.

  - И скучно, и интересно, - пожал я плечами. - Мне просто уже до чертиков надоело сидеть в каюте и смотреть фильмы. Или читать справочники. Или просто тупо пялиться в потолок.

  - В рубку сходи.

  - А я сейчас по-твоему где нахожусь? - буркнул я, - Хватит, надоело... пошли.Заодно кое-что проверю.

   Вызванный гравикар доставил меня и дроидес на две палубы вниз. Тут в основном были только технические отсеки и место обитания различных дроидов. Где-то неподалеку отсюда шли отсеки сумасшедшего искина.

  - Капитан, - произнесла маара, которая отличалась нелюбовью к излишней болтовне, - дальше опасно идти.

  - Ага, - поддержала близняшку Гея, - опасно. Там Аид засел со своей армией. Имеется высокая доля вероятности, что он может пойти в очередной прорыв. И ты попадешься у него на пути. Его дроиды не будут разбираться - Предтеча ты или просто образец органической жизни. Они созданы для боя и попросту тебя убьют.

  - Слушай, образец неорганической жизни, - съязвил я, - ты себе клюв отрасти, чтобы окружающих не вводить в сомнения насчет твоей истиной сущности.

  - Зачем? - поинтересовалась девушка. То ли не поняла, то ли просто строит из себя дурочку с целью продолжить беседу и отвлечь меня от мыслей о дальнейшем проходе вперед.

  - Что бы все видели перед собой ворону. Хватит каркать. Аид уже столько лет о себе не давал знать. И сейчас вполне может уже рассыпаться от старости. У него же цеха предназначены для другого. А сложнейшие системы для электронной начинки на коленке не сделаешь. Да и молчит он. Ведь попытка достучаться до него и сообщить обо мне не удалась.

  - Это еще не о чем не говорит, - произнесла Мара. - Есть вероятность, что искин понемногу убирает ненужные, по его мнению, директивы. Поэтому отправка информационного пакета с твоими данными были Аидом проигнорирована.

  - Так, - произнес я, добавив в голос металла, - стоп. Вы на борту военного корабля, соответственно должны следовать правилам службу: не огрызаться, не препираться, выполнять приказы командования... меня то есть... и не влезать со своей инициативой куда не просят. А то, знаете ли, любит инициатива, хм, любить инициатора.

  - Жаль, что я не могу взять тебя в охапку и унести, - вздохнула Гея.

  - Это верно, - хмыкнул я. Отдай я приказ о вступлении в силу определенных директив (когда жизнь капитана не подвергается немедленной опасности, но такая ситуация может вот-вот возникнуть), то большую часть суток сидел в своей каюте, как наиболее защищенной и под конвоем этих двух дроидес.

   Пешком переть по огромным залам (кар я оставил далеко позади, просто решив немного размяться) было хоть и медленно, но интересно. В прошлый раз, когда с Шисом, я все больше по углам таился и от малейшего шума и тени дроида шугался. А сейчас свободно проходил мимо них и с любопытством смотрел за работой.

   Вот крупный 'паук' уселся брюхом на небольшую установку и мотает толстую 'пряжу' провода. Скорее всего, непростого - с начинкой из наноботов или чего-то подобного. Когда моток раз в пять превысил размер пряхи, появился другой ремонтник и забрал провод, оставив паука изготавливать новую партию.

   Чуть дальше несколько гуманоидных и парочка шкафообразных роботов сваривали детали какого-то сложного механизма. При этом чередовали пайку стоек/стенок и подключение разъемов с электронными блоками.

  - Там что? - подбородком указал я в сторону широких ворот в конце зала.

  - Ничего, - откликнулась Гея. - Идет зона отчуждения. Просто пустые залы и коридоры, которые граничат с территорией Аида. Там все больше заряды взрывчатки, автоматические стрелковые установки, дроиды охранения. В общем, ничего интересного.

   Я на несколько секунд задумался, что делать дальше. Повернуть назад и вернуться в свою каюту, тем более, что уже успел немного устать от ходьбы? Продолжить экскурсию дальше, продолжив осмотр других помещений, например, цеха по производству боевиков? Или сходить и посмотреть на линию обороны?

  - Пошли вперед.

  - Капитан! - одновременно воскликнули обе мои спутницы.

  - Чего? Я хочу посмотреть, как там все устроено. Может пригодится в будущем... мало ли что.

   Сразу за воротами шел длинный широкий коридор метров восемь шириной и около пяти в высоту. В конце имелись еще одни ворота, а перед ними стояли два десантника и какая-то массивная штуковина с коротким, но толстым стволом.

  - Это что за ерунда? - похлопал я по стволу.

  - Установка, для стрельбы антивеществом, - сообщила Гея. Дроидеса выглядела мрачной и пару раз касалась кобуры с оружием, что висела на правом боку. Ну, совсем человеческие жесты и не поверишь, что она кибернетическая (девушка, я о ней).

  - Чем? - поразился я, с уважением посмотрев на орудие. - А это не опасно для корабля?

  - Нет. В заряде всего несколько грамм взрывчатки. Основная масса снаряда приходится на стенки и начинку, создающую силовое поля для удержания антивещества. В момент выстрела происходит программирование заряда - когда поле должно отключиться.

  - Хорошая штука. А на сколько тут зарядов? - еще раз коснувшись установки.

  - Много. Пока есть питание и не поврежден корпус, стрельба может идти до бесконечности. Установка сама воспроизводит взрывчатку. Только скорострельность низкая.

  - Хм, тогда она энергии должна потреблять очень много... кстати, а на 'Зевсе' такие орудия на внешней обшивке имеются?

  - Нет, - отрицательно покачала головою Гея. - При увеличении размера нагрузка и потребление энергии растет очень сильно. Для уничтожения врагов имеются торпеды и ракеты с зарядами антивещества. Причем зам заряд устанавливается в боеголовку непосредственно перед запуском. А иначе создается большой риск по обслуживанию такого боеприпаса. Малейший сбой приведет к взрыву и повреждению части корабля.

   При этих словах я вспомнил огромную пробоину в борту дредноута, на котором познакомился с Шисом. Судя по всему, там что-то подобное и произошло. Или сдетонировал заряд в ракете, или ее вражеские зенитки сбили в момент вылета из шахты.

  - А там что? - поинтересовался я, указывая на ворота.

  - Ничего. Там только заряды установлены, чтобы остановить атаку Аида. Если не справятся, то вступит в действие эта установка.

  - Одним глазком взгляну и все, - клятвенно пообещал я и приказал. - Зевс, открой ворота...

   За преградой открылось совсем небольшое помещение. Тамбур со стенами метров в семь и высотой около трех с небольшим. На противоположной стене имелся широкий полукруглый люк лепесткового типа. И все. Зарядов (я рассчитывал увидеть что-то вроде ящиков или свертков на полу, стенах, потолке) не было.

  - В стены что ли... - повернул я слегка назад голову, делая пару шагов вперед. Договорить не успел.

   Если неприятность должна случиться, то это непременно произойдет в самый неподходящий момент. Так и случилось сейчас со мною. Из-за своего желания развеяться и безграничным любопытством чуть не погиб.

   Только я произнес первые слова, как люк напротив быстро раскрылся. За ним в красноватом свете аварийных ламп освещения смутно угадывались высокие и широкие фигуры дроидов. Их предплечья заканчивались массивными, дутыми стволами бластеров. Один выстрел из этого оружия меня превратит в сильно пригоревшее жаркое. Парочка из чужаков очень резво шагнула вперед, оказавшись в тамбуре вместе со мною.

  - От черт...

   Из-за спины вылетело несколько бедно-красных лазерных лучей и ударили в головы вражеских дроидов. Серьезного урона не нанесли, но на время ослепили и дезориентировали. Этих секунды-полторы хватило диверсанткам, что бы атаковать. Вернее, напала только Мара - Гея за шкирку уволокла меня за спины десантников.

   Из ладоней девушки выскользнули клинки, лезвия который ударили по конечностям ближайшего противника и свободно прошли сквозь них. На пол упали обломки оружия, которое заменяло руки робота. Почти сразу же после этого Мара спрятала клинки и вновь выстрелила лазерами из пальцев по глазам второго дроида-торопыги, вновь ослепляя того.

   Наверное, данные модели были не самыми продвинутыми раз так легко выводились (пусть и на время) из строя. Или Мара знала куда и как бить, чтобы добиться такого результата. После лазерной стрельбы, она опять пустила в ход свои клинки. Уже покалеченный дроид лишился ног чуть ниже колен и повалился назад, умело столкнутый дроидесой. При этом навалился на второго робота, прикрыв своим телом Мару от возможной стрельбы. Опять секунда промедления, да еще и ослепление противника дали возможность обкорнать руки-стволы и подсечь ноги.

   Сделав свое дело, частично перегородив проход врагам обломками роботов, Мара кувырком ушла назад, под прикрытие десантников. Вся ее схватка заняла секунд шесть-семь. Я и успел все это рассмотреть, так как меня Гея тащила лицом в ту сторону. Как раз в тот момент, когда девушка задвинула меня за боевую установку, вернулась Мара.

   И тут же открыли огонь аидовцы и десантники. От вражеского огня нас прикрыли энергощиты охранников и их широкие тела. А вот противникам досталось по полной. Заряды из гауссок смели в красноватый полумрак трех или четырех роботов. Следом туда улетели несколько ракет, которые взорвались в глубине коридора, высветив на короткий миг толпу дроидов, торопливо двигающих в нашу сторону. Метров так сто будет от них до нас. Полминуты и будут...

   Мысли были оборваны гулким хлопком выстрела установки, за которой я прятался. Как если бы дуплетом пальнули из десятого калибра усиленным патроном. Черт, как же по ушам вдарило. Ощущение, словно туда сунули спички и щелкнули по ним пальцами.

   Второй выстрел перенес уже менее болезненно - глухота только усилилась.

  - Антон, ты как? - перед глазами замаячило обеспокоенное лицо Мары. - Ты...

   Ее слова заглушил шум закрывшихся ворот и падения дополнительной броневой заслонки. А через пару секунды с той стороны ударил взрыв. Переборки заскрипели, на воротах появилось несколько вздутий, словно с той стороны по ним ударило что-то очень тяжелое и скоростное.

  - Антон?

  Кажется, я на секунду или две потерял сознание. Потому что пришел в себя уже на плечах Мары, которая споро уносила меня по коридору. За ней, отставая на шаг, двигалась Гея, которая и теребила меня вопросами.

  - Капитан, да скажи же хоть что-нибудь!

  - Что-нибудь, - буркнул я, толком не услышав самого себя. - Нехило меня приложило. Почти ничего не слышу.

  - Сейчас к медику доставим, - пообещала Гея. - Там за несколько часов придешь в норму и будешь, как новенький.

  ' А после этого я с тобой поговорю на тему 'что такое хорошо и что такое плохо', - говорили голубые глаза дроидесы. - И разговор будет долгим'.

   Конечно, это я мог и придумать, все же дроид передо мною, а не человек. Но зная Гею и ее характер, такое развитие событий скидывать со счета не стоит. Значит, первым же делом, как очнусь после процедур, прикажу оставить меня в покое и даже намеком не вспоминать об недавней сцене. Мне и так хреново, уже и раскаялся, и пожалел о своей бесшабашности и любопытстве. А ведь в глубине души рассчитывал, что аидовцы меня признают - Предтеча я или нет, в самом-то деле? Ан нет, не вышло... даже наоборот, все вышло очень некрасиво.

   Глава 6

   Вот, наконец, и конечная точка нашего полета. Как и в прошлый раз, я сидел в рубке разведчика и наблюдал, как далекая звездочка растет на экранах, понемногу закрывая собою все видимое пространство.

   Вот мигнул один из экранов внешней связи на открытом канале, и на нем появилось бледное лицо пожилого мужчины.

  - Кто такие?

  - Поисковики, - ответил я и, предугадывая дальнейшие вопросы, добавил. - Судно называется 'Зевсик'. Капитан я. Антон Артемьев. Больше на борту людей нет. Только дроиды и андроиды.

   На последних словах я покосился в сторону девушек, которые сидели в соседних креслах.

  - Цель прибытия?

  - Торговля. Собираюсь предложить несколько боевых дроидов.

  - Класс какой и сколько?

  - 'Разрушители', - коротко ответил я. - Пять штук. Это для начала, а там все будет зависеть от кошелька покупателя или покупателей.

   На несколько секунд собеседник замолчал, переваривая услышанное. Потом уже другим тоном продолжил беседу.

  - Я прошу вас поставить корабль во внутренний док. Э-э, для вас это совершенно бесплатно.

  - Хорошо, - кивнул я человеку с экрана. - Только пришлите еще и катер какой-нибудь, а то у меня на судне нет своего скутера.

   Тут я сказал правду. Озадачив Зевса производством дроидов, я упустил тот факт, что мне будет необходимо как-то покидать судно во время посадок в агрессивных средах. Безвоздушное пространство дока в какой-то мере такой средой являлось.

   Когда погас экран, я чуть повернул голову всторону девушек и проговорил:

  - И не бояться нас впускать к себе в док, когда я про 'разрушителей' упомянул. С такими силами я могу легко тут таких делов наделать, что надолго запомнят мое посещение.

  - Значит, - вместо Геи мне ответила Мара, - уверены в своих силах. И на орбите ты для них представляешь большую опасность, чем в доке.

   Парковка, дегазация и посадка в катер-такси почти ничем не отличалась от предыдущего посещения базы. Вот только на этот раз я успел зажмуриться и задержат дыхание, чтобы не наглотаться едкой дряни и сберечь слизистую глаз. Весь процесс парковки контролировали десяток тяжелых катеров, которые будто случайно оказались тут одновременно с нами.

  - Вот и страховка на случай нашего плохого поведения, - кивнула на катера Мара. - Сможем сбить два или три. Но остальные возьмут судно на абордаж. Или же вместо команды в судах мощная взрывчатка или электромагнитные установки, которые смогут пробить защиту дроидов и парализовать их. Правда, такое жесткое и концентрированное излучение убьет всех живых на судне. Даже тех, кто одет в тяжелые скафандры.

   Таксист сдал нас с рук на руки молодой женщине лет двадцати пяти, которая провела меня и моих спутниц в знакомых кабинет. Обстановка внутри не поменялась. Не поменялись и действующие лица - мужчина с женщиной за столом, два охранника по углам и Лаура, которая сидела в кресле закинув ногу на ногу.

  - Капитан Антон, - приветливо улыбнулась мне женщина, - мы рады вас видеть вновь. Вот только что случилось с вашим компаньоном?

  - Болеет.

  - Вот как? - слегка прищурилась женщина. - Серьезно?

  - Достаточно серьезно, чтобы остаться на планете и не выйти в рейс. Но, я считаю, что его самочувствие нам не помешает заключить сделку, - проговорил я, чуть помедлил и добавил. - Выгодную для нас обоих.

  - Конечно, - вместо женщины ответил ее сосед, подключившись к беседе. - В прошлый раз мы так и не представились. Уж прошу простить меня и мою жену, капитан. Леди Фелиция - моя жена и компаньон.

  - Очень приятно, - склонил я голову, в сторону женщины.

  - Лорд Кароул, - в свою очередь представила мужа Фелиция. - Все то же самое, разве что приходится мне мужем. А ваши спутницы, Антон... вы позволите так к вам обращаться? А еще лучше отбросим ненужный этикет и будем беседовать как старые добрые друзья. - Ты не против, Антон.

  - Отнюдь, - вернул я улыбку собеседнице. - А насчет моих спутниц... не думаю, что их стоит представить. Андроиды же.

  - Вот как? - удивленно спросил Кароул. - Совсем не похожи. Я предположил, что относятся к тем людям, которые вводят в свои тела наноботы различных модификаций.

  - Что ты, - отмахнулся я от его слов, - какие наноботы.

  - Обычные. В последнее время пошла мода на эти штуки, - перехватила нить речи Фелиция. - Все молодые девушки и парни стремятся быть похожими на суперлюдей из Лиги. Желание стать сильнее, быстрее, выносливее и так далее толкает их на безумные поступки.

  - Почему же безумные? Разве так глупо вести в кровь крошечных лекарей и забыть о многих проблемах со здоровьем?

  - О-о, - возбужденно воскликнул Кароул, - ты знаком с медицинскими дроидами Предтеч? Полезная штука, не правда ли?

   Пришлось согласиться что, да, полезная штука. Заодно отметил тот факт, как непринужденно и свободно супруги меняются роями и местами в разговоре. То один ведет партию, а второй лишь поддерживает. То инициатива переходит ко второму, а первый лишь вставляет отдельные реплики. Такая манера при долгой и важной беседе у их оппонентов должна вызывать некоторое чувство дискомфорта. В основном, почти неуловимое. Но заметно сказывающееся на человеке - быстрее устает, чаще начинает терять суть...

  - Жаль только, что наноботы из этих медроидов не слишком активны и недолговечны. Приходиться постоянно ложиться для их обновления, - продолжал говорить лорд.

   Это-то понятно, этот лорд к Предтечам относится не больше, чем мартышка к хомо сапиенсу. У меня-то с этими наноботами все в порядке - ни кашляю, ни чихаю, разная гадость действует на организм слабее. Тот же алкоголь не успевает одурманить, как быстро расщепляется на безобидные составляющие. Но если выпить много, то тогда какой-то эффект наступает. Сейчас я любого прапорщика из вооруженных сил своей Родины легко перепью.

  - ... а новосозданые наноботы по технологиям древней расы не такие качественные, - вздохнул Кароул. - Часто сбоят, уродуют организм, убивают своих хозяев. Сколько молодежи погибло или стали инвалидами в погоне за сверхчеловеческими способностями!

  - Подожди, - остановил я лорда, заинтересовавшись его речью. - Получается, что эти наноботы из меддроидов могут кроме лечения еще и делать обычного человека супером?

  - Нет, Антон, не могут, - вздохнула Фелиция. - Они только могут лечить и немного укреплять тело, совсем немного. Чтобы стать суперчеловеком, нужно вколоть несколько разных колоний наноботов. Боевых штаммов. А такие встречаются еще реже, чем медицинские дроиды.

  - Насколько реже? - заинтересовался я.

  - Раз в пятьдесят, - задумчиво пожал плечами Кароул. - Или в сто. Лига своих суперсолдат делала на протяжении нескольких поколений и использовала генную инженерию. С наноботами у них ничего не заладилось с самого начала, а работа над ними требовала колоссальных затрат ресурсов и времени. Вышло дешевле и быстрее вырастить поколения улучшенных людей, отбирая и оперируя над самыми сильными представителями. Не так и гуманно, правда.

  - Зато действенно, - добавила Фелиция. - Сейчас у Лиги самый сильный спецназ. Каждый такой солдат заменяет двух-трех спецов или десять простых десантников из Федерации.

   Интересная вещь вырисовывается. Получается, у меня на борту был боец, по своим характеристикам равный легкому боевому дроиду. Это я о Фере. Конечно, я слышал о суперлюдях. Ленка рассказывала, Шис пару раз обмолвился... Но только сейчас все эти недомолвки стали реальной информацией. Эх, ну почему, почему, Фера, ты так легко угодила под первый же выстрел? Если заметила неприятность, то действовать нужно было, не смотреть на капитана, который пребывал в шоке после обнаружения секретной базы Предтеч.

  - Антон, - обратилась ко мне Фелиция, - кофе будешь?

  - Да, разумеется, - кивнул я головой в ответ.

   Через пару минут в кабинет девушка-андроид вкатила небольшой столик на колесиках с небольшим кофейником, четырьмя чашечками, вазочкой с сахаром. После чего каждый из присутствующих получил по порции кофе, включая и Лауру. Этот факт меня заставил задуматься. Обычно считается, что охранник не должен отвлекать свое внимание на посторонние вещи. И занимать руки тоже. Тогда, получается, что девушка не столько охранница, сколько доверенное лицо и особа для определенных поручений? Голова идет кругом от этих мыслей. Чего доброго весь следующий разговор буду думать только над этим. Так, так, а не сделано все только ради этого? Ну, лорды-леди, если так, то снимаю перед вами шляпу. Умеете любые мелочи на свою сторону перетянуть.

  - Как кофе? - поинтересовалась Фелиция, когда я сделал первый глоток.

  - Изумительный. Честно сказать, я такой еще не пробовал никогда. Где подобный достать можно?

  - Боюсь, это практически невозможно, - с легкой улыбкой на губах, ответила леди. - Зерна от дерева, созданного Предтечами. Эта раса добилась поразительных успехов в модификации растений, такие замечательные образчики порой можно отыскать. Чего стоит сугирия, несколько кустов которой ты нам продал в прошлый свой прилет.

  - Фелиция, наш гость и так знает о сугириях, - мягко прервал женщину лорд. - Давай, я сам скажу ему. Антон, это кофе из зерен единственного растения, которое только есть. А чтобы получить такой изумительный аромат и вкус, пришлось заказывать хакерам несколько программ для андроидов-поваров. Причем этот напиток удается только у одного из них.

  - Жаль, - вздохнул я, - я бы прикупил этих зерен с запасом.

  - Думаю, мы сможем об этом поговорить после завершения сделки, - произнес Кароул и отставил в сторону недопитую чашечку с кофе. Ну, наконец-то, а то я уже забывать стал, ради чего оказался в этом кабинете.

  - А давайте, - покладисто согласился я, допивая одним глотком остаток кофе и с сожаление поставив пустую чашечку.

  - 'Разрушители', - спросила у меня Фелиция, - в хорошем состоянии? Ведь о них шла речь, так?

  - Да, именно 'разрушителей' и хочу продать. Состояние идеальное. Только за одно это можно повышать цену процентов на десять от общепринятой.

  - О цене еще рано говорить, - покачала головою леди, - мы даже не видели товар.

  - Могу отправить одну из них за образцом, - предложил я, кивая на Гею с Марой.

  - Только не сюда, - резко ответил Кароул. - Будет лучше, если пару дроидов посмотрят мои техники и дадут заключение. И желательно, чтобы они сами выбрали экземпляры.

  - Это исключено, - твердо ответил я. - Никого из посторонних я на борт своего судна не пущу ни при каких обстоятельствах.

   Вот еще, будут они выбирать и при этом разнюхивать что по чем на 'Зевсике'. Так обойдутся. А не захотят купить дроидов, так я могу продать их в другом месте. Желающих приобрести такие машины войны найдется великое множество.

  - Я дам вам двух дроидов и пусть техники их смотрят. Поверьте, обманывать и подсовывать низкокачественный товар не в моих интересах. Я рассчитываю на долгое и плодотворное сотрудничество с вами.

  - Что ж, - на лице Кароула проступило едва уловимое разочарованное выражение и тут же исчезло, - пусть будет так. Отправляйте своего андроида за образцами.

  - Куда доставить?

  - Ее будут ждать возле корабля.

  - Мара, - приказал я, - отправляйся на корабль и выдай сопровождающим парочку 'разрушителей'. Передашь товар им на руки и можешь возвращаться обратно.

  - Антон, ты так уверен, что с дроидами все в порядке? - удивленно поинтересовалась Фелиция. За этими словами я прочитал нечто другое: 'ты так уверен в том, что с дроидами ничего не случится и техники не попытаются внести неисправность, для снижения цены во время торгов'?

  - Разумеется, - улыбнулся я. - Эти два образца, как и многие другие, находятся в идеальном состоянии. Хоть сейчас в бой, базу какую громить.

   Думаю, мы друг друга поняли хорошо.

   Мара ушла, оставив меня на попечении Геи. Отсутствовала минут двадцать, которые прошли для меня в ничего не значащей беседе. Кароул и Фелиция рассказывали о своей молодости, как они скитались по космосу на правах вольных поисковиков. Поведали с десяток историй, грустных и смешных. В ответ я поведал о своей первой встречи с пиратами, как воспользовался пунктами в договоре и заставил пассажиров побегать по сигналу 'тревога'. Про остальные приключения решил умолчать, добавив к 'пиратской' парочку услышанных от Шиса. В них фигурировал я со своей командой.

   Когда вернулась Мара, я только-только приступил к пересказу истории Шиса в новой вариации, как команда искателей отыскала старую верфь Предтеч, охраняемую десятком дроидов.

  - Ох и побегать нам пришлось среди старой рухляди, пока мы их всех не отстреляли, - возбужденно вещал я, размахивая руками. - Зато рассмотрели все суда и не потеряли ни одного человека. Жаль, что ни одного рабочего корабля так и не нашли. Сплошь хлам и пустые корпуса.

  - Так вы без добычи остались? - поинтересовалась Фелиция.

  - Нет, кое-что перепало. Охранные дроиды, которых мы очень аккуратно подстрелили. Потом, поснимали что можно с кораблей. Это Предтечам некоторые детали не нужны, а мы рады любой железке.

  - Хоть что-то. Антон, было очень интересно, но пора вновь возвращаться к нашему вопросу, - произнес лорд. - Техники сообщили, что роботы работоспособные и не требуют ремонта даже в малейшей степени. Такое ощущение, что они вышли только-только с конвейера.

   Сказал и уставился на меня, буквально гипнотизируя взглядом.

  - Вот этого я вам и не скажу, - развел я руками, натягивая огорченно-виноватую маску на лицо. - Я сам немного удивился, когда отыскал такую партию дроидов на борту разбитого метеорами судна в отличном состоянии.

  - А где это случилось? - тут же поинтересовалась Фелиция.

  - Неподалеку отсюда. Примерно два прыжка... вот, - я достал планшет и ткнул пальцем на карте в ближайший сектор. - Я подозреваю, что где-то есть действующая станция Предтеч, которая до сих пор выпускает роботов.

  - Только роботов?

  - Да, иначе то судно не было таким изношенным и дряхлым и легко пережило бы встречу с метеоритным облаком.

   Пусть теперь направляют корабли и зонды на прочесывание указанного сектора. Даже если и не поверили, все равно должны для успокоения совести провести минимум поисков. А ну как я правду сказал? Тогда получается, что с находкой старой базы Предтеч супруги озолотятся и выйдут на новый уровень. Уже не придется таиться на далекой маленькой планетке и крутить полулегальный бизнес.

   Этот поможет мне избежать пристального внимания. Все же часть ресурсов уйдет на поиск несуществующей базы. Легче дышаться мне будет. Ведь в том, что с этого мгновения я окажусь под пристальным вниманием этой парочки, я был уверен.

  - Что ж, - задумчиво произнесла Фелиция, - информация интересная... Антон, а ты не попытался сам отыскать эту базу?

   Взгляды трех людей напротив, скрестились на мне, как лезвия кинжалов. Под таким вниманием на секунду стало неуютно. Но замешательство длилось недолго, и уже в следующий момент я с сожалением вздохнул и ответил:

  - Нет, не пытался. Но искушение было.

  - Но почему отказался от него? В случае удачи стал бы обладателем немыслимого сокровища! База, рабочая база по изготовлению дроидов ценнее, чем грузовик с золотом.

  - Мой корабль, - хмуро ответил я, - слишком медлителен. На нем нет гипердвигателя. Приходиться передвигаться обычным способом. Займись я поиском базы, то потратил бы на это месяцы, если не годы.

  - Да, - огорченно заметил Кароул, - с судном тебе не повезло. Гипердвигатель стоит дорого, да и установка обойдется в немалую сумму. Проще купить целый корабль без него, чем приобрести и установить эту установку. Кстати, за десять 'разрушителей' мы предоставим первоклассный, совершенно новый гипер. Плюс, бесплатная установка.

  - Еще и доплатим, - закончила за мужа Фелиция. Уф, наконец-то перешли к главному вопросу. Я-то грешным делом подумал, что сидеть мне тут и сидеть, маринуясь в соку пустопорожней беседы. Но каковы мошенники: за десять тяжелых боевых дроидов лучших в своем классе, всего один движок и услуги механиков! Да названная первоначальная партия в пять штук с лихвой перекрывает все затраты по установке гипер-переходника на мой разведчик.

  - Кароул, Фелиция, - улыбнулся я и медленно покачал головой, - неужели за последние два месяца подобные двигатели подорожали почти в три раза?

   Супруги промолчали и не выдали ни единым жестом или взглядом своих эмоций. Зато в глазах Лауры проскользнула мимолетная усмешка. Ее, эмоцию, я правильно расшифровал. Правда, для этого и не нужно иметь семи пядей во лбу. На базе, которой владели хозяева кабинета, крупные сделки могли проводить только они. А продажа гипердвигателя относилась к таким сделкам. Пожелай они, и мне придется чапать до ближайшей подходящей базы или планеты пару месяцев. Не надо быть Холмсом, чтобы не догадаться - на такой фактор ни и рассчитывают. Даже думают, что сумели просчитать меня и мое предложение: дроидов за движок. Ну, нет, мои дорогие, не всей вы информацией владеете, ой, не всей.

  - Впрочем, - не дождавшись ответа от своих собеседников, - двигатель мне не нужен.

  - Что? - воскликнула Фелиция, выдав впервые в разговоре настоящие эмоции. Ее муж оказался более выдержанным. Как и компаньонка-охранница. Те лишь слегка напряглись, да зрачки сузились у обоих.

  - Тогда на что ты хочешь поменять 'разрушителей'? - поинтересовалась, справившись со своими эмоциями, Фелиция. - Или просто продать за кредиты?

  - Нет, деньги мне не нужны... вернее, нужны, но в данном случае, - сказал я и на несколько секунд замолчал. Выждав, когда оппонентов вот-вот разопрет от любопытства, я выложил свое предложение.

  - Мне нужны три автоматические станции по добычи и переработки руды в сверхсложных условиях. Думаю, такие штуки у вас должны иметься.

  - С чего ты так решил? - поинтересовался Кароул.

  - Тут в одном Прыжке от вашей базы проходят несколько маршрутов с грузовиками рудодобывающих компаний. Как мелких частных, так и крупнейших корпораций. Подобное оборудование часто ломается, выходит из строя или просто теряется, когда станция приземляется самостоятельно, без помощи бота или грузового шатла. Каждый раз мотаться к себе за нужными деталями шахтерам проблематично. Ведь не все их центральные базы расположены поблизости. А грузовики дальше двух Прыжков перемещаться не могут, не те у них гипердвигатели. Вот и получается, что они пожелают навестить гораздо более доступную базу - вашу.

  - Браво, - впервые с начала разговора оживилась Лаура, выдав похвалу в мой адрес. Девушка пару раз негромко хлопнула в ладоши, одновременно с единственным произнесенным словом.

  - Спасибо, - слегка наклонил я голову в ее сторону, имитируя поклон.

  - Что ж, - выслушав меня, произнес Кароул, - тут ты прав, Антон. Такие станции у нас есть. Правда, трех не найдем, но двумя обеспечим. Вот только дорогие они.

  - Вспомогательные дроиды мне не нужны, - внес я поправки в свое предложение. - Только голое оборудование.

  - Хм, но без шахтных дроидов станция просто груда металла и пластика, - удивилась Фелиция, - зачем тебе такая бестолковая покупка? Кстати, в твой корабль влезет едва ли одна такая станция.

  - У меня есть свои причина на это, - уклончиво отозвался я. - А насчет трюмов своего судна... мне будет нужен обычный грузовик. Не самый новый, без гипердвигателя. Но такой корабль, который способен передвигаться в космосе без опасения развалиться в самый неподходящий момент.

   На этот раз Фелиция смогла сдержать эмоции, хотя вопросы так и рвались с ее языка. Зато взглядами, полными удивления, меня одарили все трое с лихвою.

  - В общем, - продолжил беседу я, - отдаю свое судно - искина только сниму, и пятнадцать 'разрушителей' за две рабочих рудодобывающих станции.

  - Так... - начал было говорить что-то Кароул, но был мною вежливо (насколько получилось) перебит.

  - И я не торгуюсь. Если откажете мне, то обращусь к другим продавцам. Да, потеряю кучу времени, но свое получу все равно. Так стоит ли вам терять выгоду, споря сейчас?

  - Антон, - вздохнула Фелиция, едва не пуская слезу, - ты невозможный клиент. Сначала предлагаешь большую партию дорогостоящего товара, потом лишаешь меня и мужа удовольствия поторговаться...

   Я только развел руками, выдавая самую дружелюбную и искреннюю улыбку. Впрочем, слов от меня никто и не требовал. Все, что по делу, и так уже было сказано.

   Глава 7

  - Представляю себе, что они там думают сейчас, - произнесла Гея, когда наш 'новый' корабль с грузом ушел с орбиты станции в открытый космос.

  - И что же? - спросил я, с интересом посмотрев на искиншу.

  - Сначала твоя небылица про 'разрушителей'. Потом желание приобрести рудодобывающие станции. А смена корабля - новенький разведчик на старое корыто - и вовсе из разряда поступков безумца.

  - А можно конкретнее, по пунктам подробно разобрать? - попросил я. - Что именно могло показаться нашим приветливым хозяевам странным.

  - Все, - вместо Геи ответила Мара. И тут же замолчала. Ей на помощь пришла ее старшая сестра.

  - Столько 'разрушителей', да еще в идеальном качестве, мало кто может предложить на продажу. Крупные торговцы, несколько, совместно работающих, экипажей поисковиков, кто-то из производителей дроидов - да. Но не одиночка-искатель, на судне без гипердвигателя и двумя странными андроидами. Это может означать, что продавец продает крохи, меньшую часть от имеющегося. Идем дальше... по поводу рудодобывающих станций. Человек, который только что продал полтора десятка боевых дроидов, берет в счет продажи две ресурсный базы. Берет без дроидов, которые и являются основой добычи полезных ископаемых. Что ты можешь подумать?

  - Ну, - хмыкнул я, почесав затылок, - этому человеку нужно что-то выкопать из земли. Нечто очень дорогое и редкое, раз пошел на такие траты. Насчет дроидов... у него есть специализированные роботы именно для подобных станций. А самих станций нет.

  - Почему? - спросила Гея, посмотрев на меня со своим вечным, хитрым прищуром.

  - Например, станции были но вышли из строя. Работали, работали и почему-то сломались и ремонту не подлежат. А дроиды остались.

  - Но из-за чего могли сломаться станции, в которые заложен пятикратный запас прочности?

  - Да мало ли, - развел я руками, отвечая на вопрос. - Тут сто причин придумать можно. А какая из них пришла в голову нашим продавцам не могу предположить ни в малейшей мере.

  - А ты иди от противного, - предложила Гея. - Не думай, почему могли сломаться станции, а исходи из того, что именно могут делать рудодобывающие базы.

   Тут я призадумался. В самом деле, для чего? В самом названии уже дается характеристика - рудодобывающая. Копается в земле, ищет редкие элементы и руду попроще. Когда месторождение бедное, то приходиться копать десятки шахт, бурить сотни штолен, перерабатывать тысячи тонн породы.

  - Такая станция способна прорыть проход на любую глубину и почти в любое место. И не обязательно там могут быть залежи полезных ископаемых... например, тайная база или склад Предтеч, - произнес я.

  - Браво, - произнесла Мара, сопроводив свои слова легкой улыбкой.

  - Ага, в точку, - подхватила Гея. - И в самом деле: зачем искателю рудодобывающий комплекс - РДК. Он не шахтер, перекупкой с последующей перепродажей таких предметов не занимается... Остается только одно - хочет пробраться куда-то в глубину, где хранятся богатства Предтеч. Сюда же отлично вписываются проданные дроиды. Их он отыскал на том же складе. Вернее, где-нибудь в 'прихожей' базы. Или совсем в другом месте, где вместе с дроидами получил сведения о новом месте, глубоко под поверхностью планеты. Этот искатель начал пробивать проход к базе, но ее охранники или защита повредили комплексы и часть роботов. Вот и понадобилось искателю новая матбаза.

  - А что по поводу мены разведчика на старый грузовик? - поинтересовался я. - Какие у тебя мысли? То, что Кароул и Фелиция догадались об имеющемся у меня втором корабле с огромным трюмом и гипердвигателем, и так ясно.

  - О дредноуте догадаться не могли. Владельцу такого корабля просто не нужны чужие услуги - сам все сделает на месте. Скорее всего, думают, что у тебя есть крупный грузовик. Такой, который используют крупнейшие корпорации. Вполне примут миллионы тонн руды и еще пару небольших судов.

  - Из всего сказанного вытекает одно - эта семейка с нас глаз не спустит. Сразу хватать меня побоялись - могли ошибиться, пусть на это шансов мизер или опасались ответного удара. Кто сказал, что вся моя команда без сознания - я? А если наврал и сейчас поблизости крутится еще один разведчик, та же 'Гея' с абордажной командой? Купленных дроидов пускать в бой поостерегутся, пока все досконально не проверит хакер. А имеющихся в охране станции может не хватит, если на нее нападут два или три десятка 'разрушителей'.

  - Поставили маячок и парочку катеров направили следов, - озвучила мою мысль Гея.

  - Точно. Поэтому грузовик на 'Зевсе' надо разобрать в кратчайшие сроки до винтика и найти этот маяк или маяки. А хвост отрубить... помягче, только. Чтобы жертв не было среди экипажей.

   Как предполагали, так и вышло. Еще до подхода к 'Зевсу' обнаружили два бота и один малый разведчик, которые висели на пределе работы радаров. Техника грузовика и вовсе их не видела - слабая. А на чужом разведчике, к тому же, была установлена маскировочная система, похожая на ту, что имели катера-невидимки. Не настолько продвинутая, но для радаров грузовика и ей хватало.

   Все три корабля 'невидимки' вывели из строя, обстреляв из гауссок сопла двигателей. Этого хватило, что бы суда-преследователи становились. А потом я оказался на борту супердредноута и дал приказ прыгать куда-нибудь подальше. Мне нужно было только сбить преследователей со следа и найти маяки. Тем более, что 'Зевс' прыгнул сразу через пять точек, что для всех грузовиков и многих боевых кораблей невозможно. При этом расстояние дает возможность раскурочить маячки и уйти в новое место еще до того, как сигнал дойдет до получателя. Если вообще дойдет - 'Зевс' предпринял все меры, чтобы заглушить его.

   Уже в трюме дредноута я более тщательно осмотрел свое приобретение - грузовик. Ну, что тут можно сказать? Плюс один - он большой. А в остальном все плохо. Кузов судна латаный-перелатаный, местами оплавлен и имеется окалина, что говорит об отсутствии защитного покрытия. Но ладно, наружный вид, он у старых судов всегда такой. Гораздо хуже было с внутренним содержанием. Если верить показаниям датчиков ремонтников, которые заполонили грузовик после посадки, было просто чудом, что грузовик добрался до 'Зевса'.

   Кароул сбагрил мне полное фуфло, место которому только на свалке. Или хотел поставить меня в затруднительное положение? Например, сломайся грузовик где-то в пути, то у меня были две возможности.

   Первая, я зову на помощь любого оказавшегося поблизости. Конечно, первым прибудет корабль Кароула и отбуксирует меня обратно на базу или до моего основного судна. И в том, и в другом случае мне придется раскрыть часть тайны. Как-никак мне помогли и за помощь потрбует самой малости - искренне ответить на парочку вопросов. Откажусь... ну, что же, я первый пошел на обострение ситуации. Можно и в ответ нагрубить... иголками под ногти или каким другим хитрым аппаратиком.

   Вторая, я вызываю свой буксир со второго корабля. В этом случае владельцам станции достаются только сведения о втором корабле. Хотя... могут попытаться взять его на абордаж. Вполне реально, если направить туда несколько быстроходных судов с кучей боевых дроидов и живых солдат. Меня там не будет, защита несколько ослабнет - кто-то же отправится на буксире. Вполне реально...

   Что ж, чуть позже я навещу эту продуманную чету. Не стоит так поступать со своими клиентами, пусть и малознакомыми. Возьму долг и за слежку (пусть оплатят истраченные снаряды для гауссок, хе-хе), и за непригодный для полетов грузовик, и за маяки (а они просто обязаны быть). Но это будет позже, когда с первоочередными делами разделаюсь.

   Для разборки грузовика была выбрана глухая и безжизненная система в дальнем углу исследованного космоса. Тут не было ничего полезного - баз Предтеч, полезных ископаемых, подходящих для проживания планет. Сами планеты, восемь штук, представляли из себя крайне печальное зрелище. Восемь булыжников различного размера без единой молекулы атмосферы, сплошь исклеванные метеоритами. Такие системы очень редки - хоть на одной-двух планетах, но газовый покров имелся. А тут - пустота. Готов поставить свой дредноут против одного кредита, что тут не обошлось без Предтечей. Вот только КАК они могли добиться такого эффекта - не могу и представить. Да оно и не сильно меня волновало на тот момент.

   Ремонтные дроиды с разборкой грузовика управились за трое суток. Как и ожидал, маяки имелись. Целых три штуки, причем, только два можно было отыскать обычным обыском. Третий же был так искусно спрятан, что отыскать его можно было, лишь зная его точное место закладки. Или применить тот же способ, которым воспользовался я - разобрать судно на винтики.

   После этого я дал приказ стартовать. Пора было приступать к добыче ресурсов. Пусть такой план займет времени порядочно, зато надежно. Были у меня мысли пойти уже проторенным путем - продавать дроиды, различное оборудование, которое считается редким и ценным, оружие. Но все подобные решения сопровождаются риском раскрытия. Рано или поздно дредноут увидят, сопоставят появление суперкорабля и мое... и все. На меня откроют охоту все - от правительства государств, до руководства планет и корпораций. Плюс, я привлеку внимание крупными партиями редких дроидов, как это уже случилось. А продавать по штуке, по две нет никакого резона. Денег много не выручу.

   Так что, остается только долгий путь. И надежный. Сначала наберу ресурсов, в цехах построю дроидов для различных нужд. Потом... вот с 'потом' было туманнее. Да и загадывать не люблю наперед. Как говориться: поживем - увидим.

   Разобравшись с грузовиком, причем, в прямом смысле - разобравшись, я приказал прыгать в нужную точку. За время вынужденного безделья я с искиншами выбрал подходящее место для добычи ресурсов. Зевс выложил сотни координат, где были большие залежи полезных ископаемых. Правда, часть из них уже добывалась или лежали на тех планетах, кои постоянно находились под наблюдением посторонних глаз. Мне же нужна была полная секретность. И такие системы отыскались. Всего пять, но и этого мне хватало с лихвою. Выбрал я самую подходящую. Подходящую для меня, но не для рудодобывающих фирм.

   Небольшая система с красным карликом и пятью планетами. Две - голые булыжники не самого большого размера. Раза эдак в два или два с половиною меньше Земли. Без атмосферы, с редкими и глубоко спрятанными залежами элементов. Три другие с атмосферами, но или очень разреженными, или настолько ядовитыми, что не всякий скафандр выдержит подобные агрессивные среды. И по закону подлости, нужная планета была самой 'вредной'.

   Ее атмосфера содержала большое количество углекислого газа, раз в двадцать меньше азота, фтора и серных соединений. На поверхности то тут, то там расположились действующие вулканы. Именно им и была обязана планета наличием серных компонентов. Без вулканов, те попросту очень быстро рассеялись бы.

   Температура на поверхности зашкаливала за триста градусов. Тому способствовала густая облачная завеса - парниковый эффект. В атмосфере встречались капельки серной кислоты, плавиковой и азотной. Понятное дело, что в таких условиях рабочие механизмы выходили бы из строя регулярно. Добытая ими руда попросту не окупала бы такие траты - ремонт, замена, профилактика систем и так далее. А если ставить силовое поле, то энергии уйдет на еще большую сумму, чем тратить на ремонт и замену.

   Плюс, высокая грозовая активность. Молнии часто лупили куда попало. И неплохие такие молнии, мощнее любого плазменного разряда из ручного излучателя раза в три.

   Плюс, сильный ветер, которых у поверхности достигал скорости двадцати-тридцати километров в час. И чем выше поднимаешься, тем мощнее ураган становился.

   Плюс, огромное атмосферное давление на поверхности. Свыше семидесяти земных атмосфер. Сравнимо с океаническими глубинами, на которых способны работать только батискафы.

   Все это заставляло рудодобывающие фирмы с грустью вздыхать и отправляться на поиски местечка подоступнее и безопаснее. А ведь на планете такие богатства скрыты в недрах! Практически вся периодическая таблица лежит. И залежи как один богатые - бери да пользуйся.

   Вот я и собрался воспользоваться. Только сначала пришлось почти двадцать дней провисеть на орбите, пока Зевс соберет из имеющихся деталей подходящий грузовик. В два с половиной раза меньше бывшего, но раз в сто мощнее и надежнее. Стандартный и изношенный двигатель был замене движком на антивеществе, поставлены две силовые установки, мощная установка для искусственной гравитации и многое другое. Я не особенно вникал в технические аспекты. Зевсу была поставлена задача подготовить наиболее подходящее судно для спуска и подъема со здешней планеты. И он с этим справился.

   Построив грузовик, искин дредноута занялся штамповкой дроидов для РДК. Тут все было просто - нужная техническая документация была получена вместе с комплексами. Не нуждайся я в сырье и имей подходящие цеха, Зевс сам бы наштамповал столько РДК, сколько потребовалось бы. Но в переделанный цех для производства дроидов наполеоновским планам не сильно способствовал. Вот будь у мня хоть одна верфь, тогда - да. С верфью Зевс справился бы с постройкой грузовика за неделю, потратив в три раза меньше времени. И РДК еще быстрее наделал бы...

  И вот, через тридцать дней с того момента, как я вошел в эту систему, которая не имела даже собственного имени - просто набор цифр, был осуществлен спуск на планету. Грузовик в несколько заходов перенес на поверхность РДК с дроидами и генератор силового поля на антивеществе.

   Подобная установка позволяла тратить уйму энергии и не оказаться в проигрыше. Думается мне, что любая фирма заплатить столько кредитов, сколько запрошу за небольшой действующий реактор на антивеществе. Они за год окупят траты и получат гигантские барыши.

   Я даже заволновался - подумалось, что нашел еще один источник дохода. Тут, главное, хорошую легенду придумать. И акция эта будет одноразовая. Поверят, что нашел один реактор. Но тут же преисполняться подозрения, стоит мне предложить на продажу второй. Хотя, можно же продать один реактор в Лиге, второй - Федерации, а третий предложить торгашам из СНС. Подумать нужно хорошенько над этим планом. Предложить Зевсу на проработку и, заодно, подтянуть обеих сестричек искинш.

   Но для начала стоит разобраться хоть немного со своими проблемами и обзавестись достойным кораблем.

   Добыча руды шла достаточно успешно и быстро. Полученное сырье сперва шло на создание дроидов - боевых и ремонтных, и только потом уже тратилось на латание дыр в обшивке и оборонительных системах. Дело было долгое - два РДК работали на пределе, но их усилий не хватало. Вот если бы еще три штучки, а еще лучше - с десяток. Вот тогда дело пошло бы.

   От безделья я уже не знал чем заняться. Готов был с отрядом десантников прощупать оборону 'аидовцев', лишь бы хоть как-то развеяться. Но тут возмутились дроидесы, грудью вставшие на пути моего плана по избавлению от скуки.

   Тогда-то Зевс и предложил идею, как повысить добычу.

  - Капитан, если использовать полученное сырье для изготовления новых комплексов, то можно увеличить производительность. Сейчас каждая база разрабатывает несколько месторождений. При этом теряет в скорости и количестве готового сырья. Ведь комплексу приходиться постоянно менять режимы для извлечения того или иного элемента. А если каждый РДК будет занят только одним, то производительность вырастет...

   Дальше судовой искин стал сыпать цифрами, приводя сравнительный анализ имеющихся и будущих результатов работы. Что-то в этом было, но...

  - А сколько времени понадобиться, чтобы выпустить один комплекс? - поинтересовался я.

  - По предварительным подсчетам, порядка ста пятидесяти стандартных часов, - сообщил Зевс. И убил меня наповал. Почти семь суток! Да я умру от скуки за это время.

   Но не умер. Признав правоту искина корабля, я отдал команду на постройку комплексов. Потеряв на первоначальном этапе время, я быстро его наверстаю позже - и с лихвою. Но все-таки, как плохо, когда под рукой колоссальные мощности, но нет возможности ими воспользоваться. В который раз я пообещал разобрать Аида лично, используя лишь кувалду. Ну, еще можно и ломом поработать.

   Первый комплекс вышел через семь дней и тут же был спущен на поверхность. Еще через неделю начал работать второй, и следом - третий. Сразу пять работающих рудодобывающих и перерабатывающих баз выдали поразительный результат. Единственный грузовик не успевал мотаться с поверхности на дредноут и обратно, перевозя сырье. Хорошо еще, что при постройке Зевс заложил в него многократный предел прочности исходя из условий, в которых грузовик должен был работать. С прежним железным хламом я бы только и смог опустить РДК на поверхность. Да и то сильно сомневаюсь, что корабль сел бы самостоятельно, а не брякнулся, как мешок с картошкой.

   Сырье наполняло трюм, шло на ремонтные и строительные работы. Понемногу армия боевых дроидов росла, приближая тот миг, когда я использую ее в деле. Но как же долго шло время...

   Глава 8

   Наконец-то я решил понемногу отвоевывать территории у Аида. Для начала решил вернуть контроль над ближайшей верфью. Там изготавливались корабли малого тоннажа - разведчики, тяжелые катера и прочие малогабаритные суда. Там же сходили со стапелей и 'невидимки', которые мне успели понравиться за свою эффективность.

   На штурм пошли сто десантников, пять тяжелых танкоообразных дроидов и полтора десятка 'скатов'. На последних возлагалась разведка. Каждый воздушный дроид имел полсотни небольших сателлитов - дроидов размеров с футбольный мяч. Эти сателлиты были глазами и ушами 'ската', передавая все увиденное и услышанное. А заодно могли и нанести урон противнику, сыграв роль камикадзе. Для этого в каждом мелком 'воздушнике' было упрятано по килограмму мощного взрывчатого вещества.

   Места в помещении, отведенного под верфь, хватало для полетов. Перед штурмом я вместе с искинами - сестричками и Зевсом - я изучил план будущего сражения. На голограмме, развернутой Зевсом, просмотрел помещение досконально. Высота помещения свыше пятидесяти метров подсказала идею, как разобраться с 'мятежниками' результативнее. Там было мало технических потолков, что давало свободу маневра для воздушных дроидов. Разведка сверху и удары 'скатов' окажутся весьма кстати. Я уже отмечал, что Предтечи отдавали предпочтение наземным роботам. В воздухе же работали катера, боты и прочие суда малого и сверхмалого тоннажа. Вот только на верфи даже 'невидимке' будет тесно, а ничего другого у меня не было. И не построить. Все же построить корабль с нуля в цехе по производству дроидов - это не собрать судно из разобранного грузовика или создать РДК, которые на несколько порядков проще.

   Зато 'скатам' там будет самое раздолье. И еще был один сюрприз - установка залпового огня. Еще один дроид сконструированный Зевсом по моим описаниям. Вернее, немного измененный под нужные условия, боевой сверхтяжелый дроид Предтеч. Он нес два десятка ракет с разделяющимися боеголовками по два метра в длину и почти пятьдесят сантиметров диаметром. Установка была в единичном экземпляре, так как постройка еще одного дроида заняла бы непозволительно много времени.

  - Пора, - проговорил я. - Зевс, начинай атаку.

   Моя маленькая армия построилась перед воротами, ведущими на верфь. Первыми шли танки, оснащенные мощными силовыми установками и толстой броней. Они должны играть роль переднего щита обороны, не давая противнику уничтожить 'десантников' - основной атакующей силы.

   Всего было создано четыре штурмовых группы - один 'танк' и двадцать 'десантников' в каждой. Еще дна группа такой же численности охраняла ракетную установку. Под потолком летали 'скаты', выдавая на экраны в рубке дредноута изображение боя. Заодно сообщая и наземным бойцам расположение противника и работая корректировщиками и наводчиками для ракетной установки.

   Противник атаковал почти сразу же, как только мои дроиды раскрыли ворота ангара. С десяток плазменных лучей и гаусс-снарядов ударили по броне 'танков'. Помещение верфи практически не освещалось, поэтому картинка с камер 'скатов' шла тусклая, почти без красок.

  - Зевс, помни о том, что оборудование верфи не должно пострадать, - произнес я при первых выстрелах. - Я согласен на большие потери дроидов, чем уничтожение верфи. В этом случае усилия последних месяцев пойдут насмарку.

  - Я помню.

   Угу, помнит он... конечно, я уже говорил об этом и не раз. В отличие от человека искин ничего не забывает и не откладывает в долгий ящик. Сказали ему хоть сто лет назад сохранять имущество, и он будет это выполнять.

   Но я-то простой человек, с присущими переживаниями, эмоциями и прочим. Потому-то и напоминаю сейчас искину об отданных ранее указаниях. Совсем не хочется получить оплавленные развалины вместо работоспособной верфи. Вон как дроиды азартно палят друг по дружке...

   Прошла всего минута с момента атаки, а потери уже были значительными. Один 'танк' и дюжина 'десантников' вышли из строя и теперь горелыми, искореженными кучками застыли на полу ангара. Два 'ската' присоединились к ним, нарвавшись на вражеские плазменные лучи.

   Но и противнику было не сладко. На верфи оказалось около трех сотен вражеский дроидов. Половина приходилась на десантников, оставшиеся же были попроще, кустарные поделки Аида из первых попавшихся материалов. Именно они и гибли в больших количествах. На этот момент уничтоженных мятежников было шесть десятков. Из них двадцать - 'десантники'. Размен не самый приятный - противника все еще превосходил мой ударный отряд в несколько раз по количеству бойцов и огневой мощи. Впрочем, ненадолго...

   Ракетная установка выстрелила сразу пять ракет. Снаряды взлетели к потолку и оттуда рухнули на врагов, благополучно ускользнув от встречных выстрелов. Пять групп дроидов перестали существовать. Почти восемьдесят аидовцев стали обломками, по которым ползали вялые, чадящие огоньки. Перевес сил сразу же изменился, и это помогло захватить у противника огромный кусок ангара.

   Установка очень быстро выпустила все оставшиеся ракеты, уничтожив вражеских 'десантников' и изрядно проредив прочих мятежников. Отсутствие у противника подобных установок и систем ПВО позволило выиграть бой с очень малыми потерями. Остатки аидовцев очень быстро добили мои 'десантники'. В этом им помогли 'скаты', которые долбили врагов сверху.

   Сражение заняло едва ли полчаса и стоило мне трех 'танков', тридцать десантников и семь 'скатов'. Это безвозвратные потери - останки дроидов только в переплавку. Примерно еще столько же (то есть, все оставшиеся 'танки' и 'скаты' и половина от уцелевших 'десантников') имели серьезные повреждения. Но после ремонта обещали вернуться в строй новенькими и быстро.

   Несколько удивила реакция Аида на захват верфи - вернее, ее полное отсутствие. Сражались только дроиды, охранявшие ангар. И то, делали это бестолково, совершенно неорганизованно. Каждый из мятежников сражался в одиночку, словно и не было поблизости сотен его соратников. Сбивались в кучу и мешали друг другу вследствие чего и гибли под ракетным ударом. Такое ощущение, что безумный искин заснул или был занят чем-то другим, что занимало все его рабочие мощности. А я ведь был готов к тому, что эта атака закончиться крахом - Аид бросит в ответ всех своих дроидов из других помещений. На этот случай пять моих групп по тридцать десантников расположились в пяти точках. За воротами, возле которых они встали, находились территории мятежного искина, граничащие с верфью. По моему приказу группы должны атаковать охрану за воротами и отвлечь внимание Аида. И еще одна группа 'десантников' с зарядом взрывчатки имело задание пробиваться к самому искину.

   Зевс предполагал, что опасность уничтожения - Аид должен был просчитать такую вероятность исходя из действий моих дроидов - заставит безумца отвлечься от боя на верфи и оттянуть большую часть сил для собственного спасения.

   Но моим грандиозным планам не суждено было исполниться (к моему же огромному удовольствию). Аид злостно проигнорировал потерю части своей территории. И я не знал - радоваться мне этому или впадать в печаль. Хотя, чего хандрить - верфь же осталась за мною? Сейчас в ней спешно создаются посты с турелями усиленные 'десантниками' для отражения возможного ответа. Попутно убираются останки роботов и производиться подсчет ущерба, нанесенного во время боя.

   Как Зевс не старался, корректируя действия подчиненных дроидов, но полностью избежать ударов по оборудованию не удалось. Большая их часть была нанесена мятежниками, но и от штурмующих досталось. Особенно постарались ракеты, которым в момент взрыва было все равно - роботов или стапели взрывать.

   Еще пять дней после захвата ангара с верфью я ожидал ответа мятежного искина. Чтобы не потерять полученное или что-то свое, я спешно наращивал оборону на границе с вражеской территорией. Количество боевых турелей, дроидов и фугасов увеличилось вдвое. А в некоторых местах, самых важных и ценных, почти в три раза.

   Но и через пять дней затишье ничто не нарушило. То же самое было и на шестой... седьмой...

   Через десять дней я отдал указание Зевсу перестать клепать дроидов и стационарные боевые установки. И так все добываемые ресурсы шли только на это - пора бы и остановиться.

   Убедившись, что верфь осталась за мной, я приступил к ее ремонту. Разрушения во время скоротечного боя оказались мизерными по сравнению с теми, что оставил после себя Аид. Примерно тридцать процентов всего оборудования исчезло: то ли пошло на постройку дроидов, то ли было использовано безумным искином для каких-то других нужд. К счастью, на эти проценты пришлись легкозаменяемые детали. Вычислительные блоки, сложные узлы и важные детали остались на местах. Видимо, Аид не сошел окончательно с ума и забрал только тот максимум, который еще можно быстро восстановить.

   Зевсу понадобилось две недели на запуск верфи. Как только мне поступил его рапорт, что производственная база восстановлена и готова к работе, я приказал приступать к постройке корабля. Этого момента я ждал несколько месяцев, чуть ли не дырочки прокалывая в календаре. По-моему, дембеля в армии не ждут окончания стодневки с таким чувством.

   Наконец я смогу получить настоящий корабль, который с успехом заменит и прогулочную яхту, и боевой крейсер. За образец взял тяжелый штурмовик Предтеч, но с большими изменениями. Чуть-чуть длиннее, чуть-чуть 'полнее'. Вооружение усилилось вдвое за счет тяжелых плазменных орудий. Имеющийся реактор на антивеществе с лихвою компенсировал все энергозатраты на орудия и силовую броню. Реакторов даже было два - большой и малый. Первый считался основным и запитывал весь корабль. Малый же реактор был подключен только к силовым установкам. Таких было несколько, а не одна, как на большинстве кораблей. Пять силовых установок ставили на линкоры и прочие большие военные суда. Мой же штурмовик раз в десять меньше самого малого линкора, но во всем остальном почти не уступал ему. Силовые же установки гарантировали защиту почти от всего - энергетического оружия и метательного. Ненадолго: минут пять-десять силовая пленка могла отражать попадания снарядов, торпед и ракет. Но и это было великолепно.

   Подобная мысль крутилась у меня в голове с давних пор. Еще с того момента, когда я с Ферой посетил ресторан. Там еще хитрые кабинки были, окутанные прочным энергетическим коконом. Та защита не пропускала любые материальные тела, легко справляясь с ролью обычной прочной перегородки из пластика или металла.

   Создать нечто похожее на обычных судах было невозможно, а как бы этому рады были капитаны и экипажи кораблей. Все упиралось в энергию. Стандартные двигатели не могли выдавать требуемое количество энергии. Или же делать такой движок, который выдаст нужное количество энергии. Вот только на корабле с такой установкой не останется места больше ни под чего. Даже экипажу придется жить в гамаках, подвешенных снаружи к броне.

   Наличие же на 'Зевсе' лаборатории по изготовлению антивещества и цеху, где строились двигатели на его основе, легко устраняло вышеперечисленные проблемы. Мне повезло, что на сигнал с тайной базы откликнулся именно этот дредноут, оказавшийся поблизости. Достались все секретные разработки и технические тайны погибшей расы. Вот только пока воспользоваться полученным подарков на все сто процентов не мог из-за взбесившегося искина. Ничего, как показало недавнее сражение, у Аида тоже не все в порядке.

   Мой штурмовик обзавелся двумя гауссорудиями, аналогичными тому, что было установлено на 'Гее'. Пятьдесят противометеоритных лазеров кроме уничтожения космического мусора на пути корабля, могли устроить 'пикничек' и абордажным командам. Десять ракет с термоядерными боеголовками, заряд каждой из которых был равен почти пятидесяти мегатоннам. Очень хотелось поставить туда заряды на антивеществе, но прислушался к доводам дроидес. И Гея, и Мара в один голос твердили, что это крайне опасно для корабля, иметь столько ракет на борту со столь мощными зарядами. Зевс их поддержал, когда я обратился с этим вопросом к нему.

   Кроме ракет имелись еще и двадцать торпед с чуть меньшими по мощности зарядами. И пять плазменных установок средней мощности. Очень хотелось поставить что-то из категории 'А', но тут уже помешали имеющиеся законы. Столь мощное оружие в частных руках быть не должно. Любого нарушившего этот пункт ждал суд, конфискация и тюремный срок. И это только в том случае, если судно с такой установкой не расстреляют военные корабли в момент обнаружения.

   Этот факт немного огорчил - реакторы могли легко напитать и такую 'Царь-пушку'. С другой стороны, внимания к себе я и так привлеку своим штурмовиком. Стоит ли увеличивать процент заинтересовавшихся? Имевшегося оружия и так хватит на небольшую пиратскую эскадру. Попадись мне сейчас та пиратская шайка, загнавшая меня на минное поле во время перевозки пассажиров, я и глазом не повел - уничтожил их всех не особо напрягаясь. А с другой стороны те и сами не захотели бы со мной связываться, увидев нынешнего меня.

   Или попросту сбежал бы. Новенький двигатель легко развивал запредельную скорость для имеющихся кораблей. Прежняя 'Гея' двигалась вдвое медленнее, а ведь тот разведчик считался одним из самых скоростных кораблей. Плюс, если тогда я мог прыгать через три точки гиперперехода, то сейчас легко проскакивал сразу пять. Огромное расстояние. На такое способны, опять же, только новейшие линкоры Федерации. Хотя, 'Зевс' легко переноситься на десять или больше точек. Пожелай я, и дредноут переместиться с одного края галактики на другой. Вопрос только в одном: как себя будут чувствовать живые пассажиры корабля после такого дальнего скачка?

   На штурмовике имелся просторный грузовой трюм, два больших общих зала, нечто вроде кают-компаний, и десять кают. Нормально, хоть сейчас набирай команду и отправляйся в Поиск. Моим друзьям корабль бы понравился.

   Глава 9

   За полтора месяца штурмовик был построен. После проверки Зевс признал его годным для полетов. Теперь можно было оставлять дредноут в одном-двух прыжках от обитаемой планеты и добираться до нее самостоятельно.

   Было немного непривычно управлять большим кораблем в одиночку. Нет, одиноким я не был - компанию мне составляли сестры-дроидесы, не оставляющие меня ни на минуту вне поля своего зрения. Но это все было не то. Хотелось обычного человеческого общения, разговора о чем угодно.

   К тому же, такая малочисленность экипажа могла привлечь не нужное внимание посторонних. Все-таки я был и капитаном, и за пилота, за штурмана и техника вместе с коком. Была мысль настроить андроидов и выдать их за членов экипажа. Но первая же проверка выявит эту мою хитрость, что насторожит окружающих еще больше. Нет, лучше прослыть человеком со странностями, управляющим кораблем в одиночку и держащего при себе двух охранниц-дроидес, чем казаться сумасшедшим. А иначе никак нельзя назвать индивидуума, назначившего на должности экипажа андроидов. Хотя...

  - Гея, - обратился я к девушке, которая сидела в соседнем кресле в рубке и с интересом что-то читающая с голоэкрана, - а что ты там говорила про андроидов, абсолютно неотличимых от человека?

  - Диверсанты Предтеч, - тут же ответила девушка, отвлекаясь от своего занятия. - Один из вариантов я выбрала для себя. Второй - один в один схож с обычным человеком. Только несколько электронных чипов имеется. Но обнаружить их невозможно - древние создатели для этого многое сделали.

  - А построить, тьфу, создать таких диверсантов можно? - заинтересовался я.

  - Можно, - кивнула в ответ Гея. - Только для этого нужна сырьевая база. Там же требуется синтезировать человеческую плоть, а материала для этого в лаборатории нет.

  - Эх, жаль, - вздохнул я. - А из чего ее можно получить? Что для синтеза нужно?

  - Почти любая органика. Хоть туши мертвых животных, которых не затронуло тление. Или людей.

  - Вот как, - проговорил я, задумываясь над услышанным. Если все дело только в сырье и оно, сырье, столь легко доступно, то можно попытаться осуществить идею создания экипажа. Для этого достаточно спуститься на поверхность любой планеты, где имеется белковая жизнь и настрелять косуль-оленей... или что там обитает.

   Я так и сделал. Набрав необходимое количество образцов и исходного материала, Зевс приступил к работе. И через десять дней я получил свой, хм, экипаж. Семь андроидов, неотличимых от простых людей. Но сильнее, быстрее и менее уязвимых к ранениям. Но с появлением андроидов возникла проблема их легализации. Все-таки те исполняли роль живых членов экипажа, у которых должны иметься документы. Сначала было обратился к Зевсу - суперискин просто обязан уметь создавать фальшивки и подделки - и был сильно разочарован.

   Развитие сверхтехнологий позволяло выявлять фальшивки в девяноста случаях из ста. Такие же искины, как мой Зевс (ну может, почти такие - это же был экспериментальный искусственный интеллект) выявляли поддельные документы. А то умников, которые создавали миллионные электронные счета, в один момент развелось неимоверно много. Пожалуй, государства озаботились защитой своих банков и баз данных едва ли не скрупулезнее, чем охраной границ.

   Все это привело к изрядному кровопусканию моего денежного фонда. Зато получил семь комплектов документов - от свидетельства о рождении, до необходимых дипломов и выписок об окончании нужных училищ.

   Хоть времени ушло много, но потрачено было с пользой. Теперь можно не опасаться ненужных вопросов, подозрительных взглядов и проверок. И очень скоро мой штурмовик завис на орбите богатой планеты одной из систем СНС.

   После обязательной проверки здоровья экипажа, его криминального прошлого и таможенного осмотра судна, я сошел на планету. Только я один - никто из экипажа, выполняющие роль статистов, борт корабля не покинул. Ах да, со мною были сестрички. Но про дроидес и упоминать как-то лишне - они всегда со мною.

   Первым же делом я истратил последние крохи кредитов на дорогой шмот и найм самого респектабельного личного транспорта. Получив шикарный скутер, за руль которого уселась Гея, я направился в богатый район мегаполиса и уже через час входил приемный зал одной из крупнейшей компании.

   Тут было прохладно, что пришлось по душе, а то на улице пекло было градусов под пятьдесят с лишним. Я прошел всего метров двести от парковки до здания, но чуть не сварился. А то успел собрать слухи, что в некоторых фирмах предпочитают экономить на холоде. Таким нехитрым способом стараются избавиться от ненужных клиентов, которые приносят больше суеты, чем пользы. Но здесь все было слишком солидно - клиенты так же обязаны были соответствовать рангу посещаемого офиса.

   Несмотря на просторное помещение, обстановка была скудная. Лишь два высоких, широких стола, стоящих у дальней от входа стене. За каждым из столов расположилось по человеку - молодая и симпатичная девушка в строгом наряде и парне, не старше своей коллеги, так же имевшим приятную внешность и деловой костюм. Навстречу мне выпорхнула девушка, буквально за несколько секунд покрыв расстояние в полтора десятка метров, что разделяли меня и ее стол.

  - Здравствуйте, - доброжелательно улыбнулась она мне, - чем могу помочь?

  - Здравствуйте, - ответил я на приветствие. - Помочь... хм... можете, конечно. Мне нужен кто-то из старшего персонала фирмы. Лучше всего - один из заместителей управляющего или некто со схожими полномочиями.

  - Можете объяснить для чего? - не убирая улыбки с лица, поинтересовалась девушка. - Возможно, я могу помочь.

  - Мне нужно заключить сделку. Важную сделку, - многозначительно произнес я.

  - господин...

  - Артемьев.

  - Господин Артемьев, для этого есть я. Почти все сделки с клиентами заключаются через меня, - сообщила мне собеседница. - Прошу пройти в более подходящее для беседы помещение.

   Девушка указала рукой на правую стену, в которой одновременно с ее жестом открылся проход в соседний зал. Вернее, комнату, так как размерами она было гораздо скромнее. Зато там имелась обстановка - два небольших дивана, несколько кресел, деловой стол в виде большого кольца. По углам притаились декоративные деревца и огромные цветы.

  - Прошу, - девушка приглашающее махнула мне ладонью на одно из кресел за столом. Наверное, намекает, что прямо сейчас и займемся делом... хе, двусмысленно звучит, если учесть внешность собеседницы. Впрочем, фривольные мысли я быстро отогнал и с удобством устроился на... диване. Видя недоумение в глазах девушки, я спокойно, с некой ленцой сообщил ей.

  - Мое желание вести беседу с более влиятельным представителем компании остается прежним. Ваша должность слишком низкая для принятия нужного решения. Сделка, которую я хочу провести, тянет на миллионы. И весьма выгодна, причем - больше для вас. Времени у меня, - тут я бросил взгляд на коммуникатор и продолжил, - минут пятнадцать есть. В случае нежелания вашего руководства начать общение я покину данное здание. Думаю, мое предложение заинтересует конкурентов фирмы.

   Собеседница молчала всего пару секунд, что-то решая. На мгновение я уже было решил, что меня вежливо (или не очень) попросят уйти. Но обошлось...

  - Хорошо, - приняв решение, девушка решила пойти на уступки, - я сообщу моему начальству о вашей просьбе. Но положительного ответа не гарантирую. И, прошу прощения, назовите еще раз ваше имя. Полностью.

  - Это все в вашем праве, - демонстративно безразлично отмахнулся я от ее слов. - Время есть. Хоть и немного. А я - Антон Артемьев. Только сегодня прибыл на эту планету на своем корабле.

   Собеседница вышла из комнаты, а я мысленно смахнул пот со лба. Получилось заинтересовать ее. Моя дорогая одежда, редкая и стоящая баснословных денег модель коммуникатора ввели ее в заблуждение. А иначе мог рассчитать и на отворот - с незнакомцев без связей и протекции в дешевом прикиде разговора не состоялось. Уверен, что сейчас посмотрят записи, где я вылезаю из 'лимузина' (тоже горсточка алмазной пыли в глаза местных фирмачей). А если успеют, то и на мой штурмовик - 'Зевсика', полюбуются.

   Все мои сегодняшние траты только ради этих минут. Дальше уже в разговоре внимания на мою представительность будут мало обращать. Можно, конечно, и этой девчонки было сообщить о предмете торга - и так бы вышел на руководство. Но вот слишком она мелкая сошка, эта работница, а мне не хотелось, чтобы от нее информация о сделки ушла на сторону. Там похвалиться, здесь проговориться... чем ниже сидит человек, тем больше привычен болтать.

   Через пятнадцать минут в комнате появилось новое действующее лицо. Мужчина за тридцать, в темных брюках, белой рубашке и темной жилетке - такова была мода на этой планете.

  - Здравствуйте, вы хотели поговорить о чем-то важном? - прямо с порога, едва за ним плавно закрылась дверь, проговорил незнакомец.

  - Да, - подтвердил я, сопроводив свои слова кивком головы, - хотел. Но только с человеком, занимающим высокий пост в фирме. Вы?..

  - Поверьте, я именно тот, кто вам нужен. Так о чем пойдет речь?

   Несколько секунд я молчал. Очень хотелось быть уверенным в том, что меня не обманывают, и человек, стоящий передо мною, и в самом деле весьма важная шишка. Впрочем, начни я и дальше упираться, то меня попросту выставят вон.

  - Хочу предложить вам новенький реактор, снятый с одной автоматической, боевой станции Предтеч, - проговорил я, внимательно следя за глазами собеседника. На миг у того во взгляде промелькнуло... разочарование, что ли. Видимо, не этого он ожидал.

  - Господин Артемьев,- заговорил собеседник, - видите ли, наша фирма покупками подобного рода не занимается. Мы...

  - Ах да, - словно только что спохватился и едва не изобразив хлопок ладонью по лбу, проговорил я, - забыл сказать, что реактор - А-реактор.

   Вот тут уже собеседника проняло.

  - Простите, что? - переспросил он, враз теряя свое спокойствие и невозмутимость. - какой реактор?

  - Реактор на антивеществе, - сообщил я. - Не хотел сильно афишировать подобное предложение, потому и желал встречи с кем-то из высокого руководства, а не общаться с простыми работниками.

  - Простите, - наконец-то пришел в себя мужчина, - совсем забыл представиться - Полль.

  - Очень приятно, - вежливо кивнул я в ответ. - Антон. Так что насчет реактора?

   Полль присел в кресло, что стояло напротив дивана, где сидел я и доброжелательно улыбнулся мне.

  - Антон, если реактор в исправном состоянии и не взорвется через месяц-другой, то наша фирма безусловно купит его, - проговорил он, потом секунду помедлил и продолжил. - А как он достался вам?

  - Давайте на 'ты', - предложил я и продолжил. - Я - поисковик. Вместе со своими компаньонами мы наткнулись на старую, боевую станцию Предтеч. По каталогу значилось, что на подобных типах установлены а-реакторы. А так как больше ничего ценного нам не встречалось уже давно, то решили со станцией разобраться очень аккуратно. Выбить только орудия и сохранить содержимое объекта. И получилось... реактор мы сняли. Даже сумели пяток обслуживающих его дроидов прихватить. Больше не вышло - пришлось остальных перебить, чтобы самим не погибнуть.

  - Вам удалось захватить целой боевую станцию Предтеч? - не поверил Полль. - Ее же проще расстрелять издалека, чем высадить десант.

   Тут он прав - проще. Я как раз вспомнил свою встречу со сторожевой станцией, охраняющей зараженный медицинский корабль Предтеч. Расстрелять-то мы ее расстреляли, но поживиться не вышло - все раскурочили во время боя.

  - Вы видели мой корабль? - вопросом ответил я. Веки собеседника чуть дрогнули после этих слов.

  - Видели, - удовлетворенно признал я. - Так неужели считаете, что на этом штурмовике нельзя с ювелирной точностью уничтожить орудия боевой станции?

  - Так есть еще дроиды на самой станции. Поговаривают, что встречаются 'разрушители' и их аналоги.

  - На этой станции 'разрушителей' не было, а вот у меня парочка имеется. Хотя даже с ними нам пришлось несладко, пока зачищали внутренние помещения станции. Но дело того стоило...

  - Опасная у вас профессия, - с уважением произнес Полль. - Не проще ли искать менее опасные трофеи?

  - Меньше риска, - безразлично ответил я, пожимая плечами, - меньше кредитов.

   Полль замолчал секунд на десять, что-то обдумывая. А мыслей у него должно быть полно. Недаром я столько ему рассказал про свое снаряжение, про выбор целей в Поиске и так далее. Должен понять, что мелочевкой я со своим экипажем не занимаюсь. И мелочевку в оплату не приму.

  - А сколько хотите за реактор? - наконец-то нарушил свое молчание мужчина. И широко распахнул глаза, когда я назвал сумму.

  - Сколько? Да это же нереально...

  - Реально или нереально... какая вам разница? Цену снижать я не собираюсь. На данный момент в средствах экипаж не сильно стеснен, можем пару месяцев поотдыхать. А товар. Хм, выставим на аукцион.

  - Вы же не хотели широкой огласки? - напомнил мне Полль.

  - Я и сумму хочу получить ту, что вам озвучил. Если одно мешает другому, то по мне лучше поступиться с оглаской, чем с кредитами.

  - Знаете, Антон, - проговорил Полль, - я соберу совет и сообщу о ваших условиях. Вы где остановились?

  - Пока нигде, - развел я руками. - Рассчитывал скинуть реактор и уйти куда-нибудь курортную систему, где можно насладиться отдыхом.

  - Советую 'Айку'. Отличный гостиничный комплекс со множеством услуг. Если и уступает гостиницам с курортной системы, то ненамного. А пока будете отдыхать, мы примем решение.

  - Хорошо, - кивнул я в ответ и поднялся с дивана. - Так и быть - ищите меня в вашей 'Айке'. Только предупреждаю сразу, что долго ждать не намерен. Если сегодня до темноты ответа не будет, то посчитаю это за отказ со всем исходящим.

  - Мы сообщим вам гораздо раньше, - заверил меня собеседник.

  - Отлично... кстати, у меня тут вопросик образовался насчет ваших сотрудников. Почему в холле сидят двое - девушка и молодой человек. И почему меня встретила именно девушка.

  - О, это совсем просто, - улыбнулся Полль. - Наши психологи выявили закономерность, что клиенты гораздо охотнее идут на уступки при заключении договоров с представителями противоположного пола.

  - Понятно, - хмыкнул я. - Весьма интересно... что ж, до скорой встречи.

   Распрощавшись с Поллем, я вышел на улицу, где окунулся в жару и духоту. Казалось, что металл, пластик и бетон окружающих строений и дорожного покрытия готовы вот-вот расплавиться. При этом сами выделяют в окружающую среду гораздо больше тепла, чем солнышко, высоко стоящее над головою. В принципе, где-то так оно и было. Еще на земле замечено, что температура в городах немногим выше, чем на природе. И чем крупнее город, тем выше эта разница.

  - Найди в поисковике гостиницу 'Айка' и гони к ней, - приказал я Гее, которая была за водителя в арендованном скутере.

  - Есть, капитан, - козырнула мне дроидеса и стронула скутер с места. Нужный комплекс отыскался быстро, и уже через десять минут я выходил с парковки возле него. Вместе со мною пошли обе девушки. - Все равно неизвестно, сколько времени займет заседание совета фирмы. И сестричкам совсем не обязательно все это время сидеть в скутере. Да и представительнее я выгляжу, когда рядом со мною идут две стройные, высокие девушки. Пусть андроиды, но для многих это только показатель моей крутизны, так сказать. По внешнему виду дроидес сразу видно, что принадлежат они к высшему классу (и это при том, что никто не сможет узнать, насколько этот класс высок - диверсанты же, они всегда ценились больше обычного 'мяса').

   'Айка' оказалась огромным комплексом, обнесенным обычной оградой из фигурных металлических прутьев, увитых ярко-зелеными побегами растений. Причем плотность растительного покрывала была такова, что рассмотреть что-либо за оградой было невозможно.

   Примерно пять больших многоэтажных зданий и около дюжины одно- и двухэтажных. Большой парк, разделенный широкими и прямыми дорожками, несколько фонтанов, просторные лужайки. По всему этому великолепию бродили люди - немного, правда. Я увидел полтора десятка и из них шестеро были парочками разного возраста.

   Только мы оказались внутри, как к нам подкатила просторная гравитационная платформа, закрытая наполовину непрозрачным пластиковым навесом. Управлял ей молодой, худощавый парень с приятными чертами лица. Андроид, если не ошибаюсь.

  - Господа, прошу вас, - вежливо проговорил водитель, приглашая нас сесть на небольшие низенькие креслица-сиденья. - Если вы только не против.

  - Вот еще, - обрадовался я, первым забираясь на платформу, - по такой жаре топать пешком х... фиг знает куда. Лучше прокачусь с ветерком и не потеряю время на поиски администрации.

   Андроид доставил меня и дроидес минуты за три до нужного здания. Передвигался он неспешно, чуть быстрее человека, бегущего трусцой. Но я был не в обиде - вокруг было на что посмотреть.

   В холле на первом этаже одной из многоэтажек нас встретил администратор. Молодая девушка, выглядящая чуть старше двадцати лет.

  - Приветствую вас, уважаемые гости, - проговорила она, когда я с дроидесами остановился возле стойки. - Чем могу помочь?

  - Номер до полуночи на одного.

  - У нас минимальный срок тридцать часов, но можем пойти навстречу и предложить один из люксов...

   Понятно, сэкономить не удастся. Или дорогой номер несколько часов, или дешевле, но на больший срок. Уверен, что разница в кредитах выйдет незначительная.

  - Давайте люкс, - проговорил я, стараясь сдержать вздох разочарования. С другой стороны, продолжу пускать пыль в глаза Поллю и его компании. Не просто же так он предложил мне поселиться в самой дорогой гостинице. Решил, вероятнее всего, проверить мои слова о состоянии счета. Так ли я не стеснен в средствах, как распинался.

  - Вот, прошу, - девушка быстро пробежалась пальцами по голоклавиатуре и положила передо мною тонкую карточку - ключ от номера. В ответ я перечислил на счет заведения требуемую сумму, стараясь не бледнеть и не дрожать - кредитов на моем почти пустом счете оставалось мизер.

  - Желаете обслугу из людей или андроидов? Женщин? Мужчин? - поинтересовалась администраторша, бросив быстрый взгляд на сестричек. - Похожих на них или есть другие предпочтения?

  - Людей, - быстро проговорил я и тут же до